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EL HUECO

(Ramsey Campbell)

Tate estaba encajando un pjaro en el cielo cuando oy el coche. Se apresur hacia la ventana. La luz del sol se reflej en los coches, una doble gargantilla all en la distante carretera principal; las nubes se haban transformado sobre las colinas, juntando el cielo. S, eran los Dewhurst: poda verles, apretados en el asiento delantero de su Fiat mientras ste penetraba en el camino particular. Sobre su mesa, fragmentos de nubes estaban esparcidos en tomo al rompecabezas. No esperaba a los Dewhurst hasta dentro de una hora. Mir todas las piezas an por colocar y luego, resignado, se dirigi a la escalera. En el tiempo que necesit para bajar las escaleras y abrir la puerta principal, los otros haban salido ya del coche. Los botones de la chaqueta de David reflejaban varios colores entrelazados. A continuacin apareci su esposa Dottie: su autntico nombre era Carla, pero crean que Dave y Dottie formaban una combinacin ms atractiva en las portadas de los libros; idea con la que parecan estar de acuerdo millones de lectores. Su apariencia era la de la tpica turista norteamericana de las caricaturas: pantalones abultados como salchichas, pelo cuidadosamente plateado. A veces Tate deseaba que su ojo de escritor estuviera menos opresivamente alerta a los detalles reveladores. Dewhurst hizo un gesto hacia su coche, como un prestidigitador desvelando una sorpresa. Y aqu estn nuestros amigos que te prometimos. Haba habido una promesa? Aquello pareca ms bien un efecto secundario de su invitacin a los Dewhurst. Y cundo su amigo se haba convertido en plural? De todos modos, Tate se senta incapaz de experimentar mucho resentimiento; estaba demasiado saciado por el hecho de haber terminado su novela sobre brujera. El rostro agresivamente huesudo del joven estaba rematado por un pelo tan corto como el csped; el rostro de la muchacha tena casi el color y la textura de la tiza. ste es Don Skelton dijo Dewhurst. Don, Lionel Tate. Supongo que los dos tendris mucho de qu hablar; estis en el mismo campo. Y sta es la amiga de Don, esto... Skelton mir a la enorme y antigua villa como si no pudiera creer que se supona que deba sentirse impresionado. Dej que la muchacha llevara su maleta hasta arriba, y ella se neg a drsela a Tate cuando ste protest. sta es su habitacin dijo Tate a Skelton, y se sinti como un casero desaprobador . No tena la menor idea que no iba a venir solo. No se preocupe, har sitio para ella. Si la muchacha hubiera sido ms atractiva, si su enmaraado pelo hubiera sido menos inerte y su rostro menos ansioso, hubiera envidiado a Skelton? Tomaremos un cctel antes de ir a cenar, si le apetece dijo a la puerta cerrada. El rompecabezas le ayud a relajarse. El atardecer penetr en la casa, las sombras se hicieron ms intensas en el interior de las grandes ventanas. La mesa reluca oscura en el ltimo hueco del rompecabezas, entonces coloc la pieza en su lugar. Hubo un eco de aquel ruido detrs de l? Se volvi, pero nadie estaba observndole. Mientras se afeitaba en uno de los cuatro de bao oy a alguien bajar las escaleras. Buen

Dios, no era un anfitrin muy eficiente. Se apresur, terminando el nudo de su corbata justo cuando alcanzaba el saln, pero se tranquiliz cuando vio que all tan slo estaban Skelton y la muchacha. Al menos ella llevaba ahora algo parecido a un traje de tarde; la parte superior de su plido pecho estaba salpicado de pecas. Generalmente nos cambiamos para la cena dijo Tate. Skelton alz sus hundidos hombros. Est bien. El alcohol hizo a Skelton ms hablador. Tendr algo como esto en algn lugar dijo, mirando a la habitacin victoriana con muebles de caoba tallada. Y tras una calculada pausa aadi: Pero mejor. Tate hizo un ltimo esfuerzo por conectar con l. Me temo que no he ledo nada suyo. Pronto no habr mucha gente capaz de decir lo mismo. Sonaba extraamente amenazador. Rebusc en su maletn y extrajo un libro. Le dar algo para que lo conserve. Tate observ cajas talladas, una cmara, un pequeo destello redondo que le provoc una indefinible punzada de aprensin, antes de que el maletn volviera a cerrarse. Unas letras plateadas brillaron en el libro de bolsillo, tan negro y lustroso como el carbn: La senda negra. Una virgen estaba siendo mutilada, contemplada perversamente desde encima por la elegante prosa. Tate busc alguna pregunta que no sonara insultante. Finalmente consigui decir: Cules son sus temas? La autobiografa. Quiz Skelton fuera uno de esos escritores de lo macabro que necesitan bromear defensivamente acerca de su obra, puesto que los Dewhurst estaban riendo. La cena en el mesn fue para crispar los nervios. La luz de las velas haca que la comida brincara incansablemente en los platos, los camareros aparecan bajo las inclinadas y bajas vigas del techo arrojando sus vagas sombras sobre las mesas. Los Dewhurst se alegraron pronto, pero no consiguieron arrastrar a la muchacha a la conversacin. Mientras un camarero diriga a las ropas de Skelton una marchita mirada, ste pregunt a Tate: Cree usted en la brujera? Bueno, he tenido que efectuar una minuciosa investigacin para mi libro. Alguna de las cosas que he ledo me ha hecho pensar. No dijo Skelton impacientemente. Cree usted en ella... como una forma de vida? Cielos, no. Por supuesto que no. Entonces, por qu malgasta su tiempo escribiendo sobre ella? Estaba observando an al camarero desaprobador. Era la luz de las velas la que haca que sus labios se crisparan?. Va a dejar caer eso dijo. La sombra del camarero pareci perder su equilibrio antes que l. Su bandeja llena de comida se estrell contra una mesa. La vela se rompi, llameando; la luz oscil en las vigas de roble. Cera fundida salpic toda la chaqueta del camarero, la comida caliente salt a su rostro. Usted es un escritor dijo Skelton, ignorando la conmocin, pero no tiene ni idea del poder de las palabras. Quedamos muy pocos que lo sepamos. Sonri mientras otros camareros se llevaban a su compaero lastimado. Entienda, las palabras son slo una parte. La ciencia no nos ha robado el poder, nos ha proporcionado ms herramientas.

Telfonos, cmaras..., tantas formas de anunciar el poder. Obviamente estaba bebido. Los Dewhurst le contemplaban como si fuera su hijo preferido, aunque en cierto modo incontrolable. Tate se sinti feliz de volver a casa. Las luces brillaban a travs de las ventanas, encantamientos contra los ladrones; la muchacha se apresur hacia ellas, delante del resto del grupo. Skelton se demor, feliz con la oscuridad. Despus de que sus huspedes se hubieran ido a la cama, Tate se llev el libro de Skelton escaleras arriba. El desdn de Skelton haba apresurado las dudas que siempre senta cuando terminaba un nuevo libro. Vera qu tipo de logros tena Skelton que ofrecer, puesto que pareca tan orgulloso de s mismo. No haba llegado ni a la mitad del libro cuando lo arroj al otro lado de la habitacin. El narrador haba buscado perversiones, tomado todas las drogas disponibles, probado la mayora de los crmenes en la bsqueda de su poder, su pasatiempo preferido era el robo, y la mayora de las escenas eran pornogrficas. De modo que esto era autobiogrfico, eh? Algunas drogas podan explicar el estado de la silenciosa muchacha. Los ojos de Tate estaban sensibilizados por noches de revisin y mecanografiado. Mientras lea La senda negra, las paredes parecieron oscilar y adelantarse, los muebles haban flexionado sus patas. Necesitaba dormir, no la basura de Skelton. Lo despert el amanecer. Oh Dios, saba qu era lo que haba visto brillar en el maletn de Skelton... Un ojo. Seguro que se trataba de un sueo, nacido de una imagen particularmente desagradable del libro. Intent volverle la espalda a la imagen, pero no pudo dormirse de nuevo. Atisbos desagradables lo mantuvieron despierto: su propia novela con una brillante portada negra, sus amigos rechazndole, su incrdulo disgusto volviendo a leer su propio libro. Poda su libro ser acusado de los pecados de Skelton? Nunca antes se haba sentido tan inseguro acerca de su trabajo. Slo haba una forma de tranquilizarse a s mismo, o convencerse de sus temores. Echndose una bata por encima, pas por delante de la hilera de cerradas puertas hacia su estudio. Poda volver a leer toda su novela antes del desayuno? Las largas sombras de la maana se iban acortando imperceptiblemente. La de una mujer brotaba de las abiertas puertas de su estudio. Tan pronto haba venido su asistenta? Al cabo de un instante se dio cuenta de que haba sido tan absurdamente confiado como los Dewhurst. La muchacha silenciosa estaba de pie justo al otro lado del umbral. Como guardiana era un fracaso, porque Tate tuvo tiempo de ver a Skelton junto a su escritorio, reuniendo pginas del manuscrito de su novela. La muchacha empez a chillar, un gimiente sonido desigual que pareca no necesitar hacer acopio de aire. Aunque era tan perturbador como la sirena de un coche de la polica, Tate mantuvo su mirada fija en Skelton. Salga de ah dijo. Una sospecha lo atenaz. No, lo he pensado mejor... qudese donde est. Skelton se mantuvo inmvil, con una expresin apenada, como la vctima de un ineficiente detective de almacn, mientras Tate se aseguraba de que todas las pginas estaban an sobre su escritorio. Aquellas que Skelton haba seleccionado eran las mejor documentadas. De modo intolerable, aquello era un tributo. Los Dewhurst aparecieron, parpadeando mientras se envolvan en sendas batas. Qu demonios ocurre? pregunt Carla. Vuestro amigo es un ladrn. Oh, vamos protest Dewhurst. Slo por lo que dijo acerca de este libro? No te

creas todo lo que dice. Te aconsejo que elijas ms cuidadosamente a tus amigos. Creo que somos perfectamente aptos para juzgar a la gente. Qu otra cosa crees que hace que nuestros libros tengan tanto xito? Tate estaba demasiado furioso como para contenerse. Una competente tcnica, un ingenio de cuarto grado, una fe ingenua en la gente y una promesa de vida despus de la muerte. Vendis a vuestros lectores lo que ellos desean... Todo menos la verdad. Contempl cmo se marchaban apresuradamente. La muchacha an estaba produciendo aquel sonido, algo entre el jadeo y el lamento, mientras bajaba penosamente la maleta. No la ayud. Mientras se metan en el coche, tan slo Skelton le dirigi una mirada. Su sonrisa pareca casi clida, ciertamente complacida. Tate la encontr insufrible, y mir hacia otro lado. Cuando se hubieron ido y la humareda del tubo de escape se hubo disipado, reley de nuevo toda su novela. Pareca inteligente y nada sensacionalista... Por encima de lo habitual. Esperaba que sus editores pensaran as tambin. Cmo se leera una vez impresa? Nunca le satisfacan entonces..., pero l era su lector menos importante. Debera haber llamado a la polica? Ahora pareca trivial. Lstima por los Dewhurst... Aunque si eran tan estpidos, resultaba mejor librarse de ellos. La polica ya se encargara de Skelton si haba hecho todo aquello de lo que se vanagloriaba en su libro. Despus de comer, Tate pase hacia las colinas. Las laderas resplandecan con su verdor, e incontables llamaradas de hierba se agitaban suavemente. Las nubes ponan polvo en el horizonte. Se tendi, gozando de la paz del cielo. Al anochecer, el enorme vaco de la casa fue relajante. Tras cenar en el mesn, regres paseando, negndose a mirar hacia las furtivas formas que se movan y susurraban a su lado. Durmi bien. Por qu le sorprendi eso al despertar? El correo le aguardaba al extremo de su cama, colocado all suavemente por su asistenta. El sobre con las franjas azules y rojas era de su agente en Nueva York...Una nueva venta en Amrica para una edicin de bolsillo. Estupendo. Qu ms? Una factura asomndose por su ventanilla de celofn, otra circular y una resonante caja de cartn envuelta en papel marrn. Su direccin estaba annimamente escrita a mquina sobre la caja; no haba remitente. Su contenido se desplazaba libremente en su interior, una ola de cascotes. Finalmente rasg el envoltorio. Cuando abri la caja sin ninguna identificacin, el contenido se esparci ante l y confirm lo que sospechaba: un rompecabezas. Era una ofrenda de paz de los Dewhurst? Haban elegido uno sin foto en la tapa porque quiz pensaban que as disfrutara ms con la dificultad. Y, efectivamente, as era. Deshizo el paisaje de cielo y bosques que haba sobre la mesa y meti las piezas en su caja. Al otro lado de la ventana, rboles y nubes se agitaron. Empez a montar la esquina del rompecabezas. Ah, era la cuarta esquina. Una clida brisa agit las cortinas hacia dentro. Tras l, la puerta se abri unos centmetros al vaco de la casa. El medioda haba barrido la mayor parte de las sombras de la habitacin cuando hubo compuesto el borde. La mayor parte de los mezclados fragmentos eran de un color marrn lustroso, como el barnizado de un mueble, pero haba una figura humana... No. Dos. Las ensambl parcialmente una iba vestida con un temo, la otra con un traje de dril, luego baj para comer la ensalada de verduras que su asistenta le haba preparado. El rompecabezas haba puesto en accin su mente para pensar en las posibilidades de

todo aquello. Una historia de rivalidad entre autores...? Una historia de asesinato? Dos colaboradores, uno de los cuales se vuelve resentido, celoso, determinado a conseguir la fama para s? Pero no poda imaginar a nadie colaborando con Skelton. Guard la idea en la parte de atrs de su mente para un posterior uso. Volvi a subir las escaleras. Qu estaba haciendo su asistenta? Haba barrido el rompecabezas fuera de la mesa? No, por supuesto: se haba marchado a casa haca horas... Tan slo se trataba de la sombra de un rbol agitndose en el suelo. Las incompletas figuras aguardaban. El ojo de una pieza le contemplaba desde la mesa. No debera montar las secciones fciles primero. Seguramente deba haber puntos en los cuales poda ir montndolo hacia adentro a partir del borde. S, ah haba uno: la pata de algo, probablemente un mueble... Inmediatamente vio otras tres piezas. Era una vitrina tipo imperio. La sombra de una nube se arrastr hacia l. Las conexiones se iban haciendo claras. Alcanz el estadio en el que su subconsciente diriga su atencin hacia las piezas apropiadas. La habitacin iba encajando: una estantera de nogal, una mesa de caoba, una rinconera. Cuando la sombra se inclin hacia l, tuvo un sobresalto y esparci algunas piezas. Deba de tratarse de un rbol al otro lado de la ventana... No se necesitaba mucho para ponerle nervioso ahora: haba reconocido la habitacin en el rompecabezas. Deba desmontarlo sin terminar? Eso seria como admitir que le haba inquietado. Absurdo. Coloc la figura con el temo en su lugar sobre la mesa. Antes de acabar de componer el rostro, con su nico ojo de perfil, pudo ver que la figura era l mismo. Se detuvo a punto de terminar el rompecabezas, y se volvi para mirar detrs de l. Cundo haba sido tomada la fotografa? Cundo se haba deslizado tras l la figura vestida con un traje de dril, sin ser oda? Resistindose con irritacin a una urgencia de mirar por encima de su hombro, puso de golpe la figura en su lugar y coloc en su sitio las ltimas piezas. Quiz era Skelton: sus trajes estaban lo suficientemente deshilachados y manchados. Pero todas las piezas que hubieran compuesto el rostro faltaban. La luz que se reflejaba en el hueco sobre la mesa proporcionaba como rostro a la figura un plido y plano resplandor. Malditas tonteras! Dio media vuelta rpidamente, pero all slo haba la entreabierta puerta arrojando su sombra encima de la moqueta. Skelton deba de haber superpuesto la figura; no haba la menor duda de que haba disfrutado hacindola aparecer amenazadora..., inclinada ansiosamente hacia delante, las manos tendidas. Haba pretendido dejar un hueco all donde deba estar su rostro, a fin de oscurecer sus intenciones? Tate sostuvo la caja como un cubo de la basura, y barri dentro de ella el desintegrado rompecabezas. El sonido detrs de l no fue ms que el eco de su cada. Se neg a volverse. Dej la caja sobre la mesa. Deba mostrrsela a los Dewhurst? Sin duda se alzaran de hombros considerndolo una broma... Realmente, era ridculo tomrselo siquiera un poco en serio. Se dirigi al mesn. Deba hacer que su asistenta le preparara la cena ms a menudo. Se anticipaba... porque tena hambre, eso era todo. Por qu deseaba estar de vuelta a casa antes de que oscureciese? En el sendero, parte de un insecto se contorsionaba. En el mesn haba una gran fiesta. Tuvo que aguardar, en una mesa apenas ms grande que un taburete. Camareros y clientes, sus rostros oscurecidos, le rodeaban. Se dio cuenta de que estaba observando compulsivamente cada vez que la luz de una vela iluminaba un rostro. Cuando finalmente volvi a casa, su mente estaba murmurando a las inquietantes

formas de ambos lados del sendero: marchaos, marchaos. Un lejano coche parpade y desapareci. Las luces de su casa eran las nicas que podan verse. Parecan menos acogedoras que perdidas en la noche. No, su asistenta no estaba. Que le condenaran si iba a registrar todas las habitaciones para asegurarse. La presencia que senta era tan slo el calor, desparramndose por toda la casa. Cuando se sinti cansado de su esfuerzo por intentar leer, el calor se fue a la cama con l. Finalmente lo despert. El amanecer converta la habitacin en un apunte al carbn. Se sent en la cama, presa del pnico. Nada estaba observndole desde los pies de la cama, lo cual era en cierto modo el problema: ms all de la cama, una ausencia flotaba en el aire. Cuando se alz, vio que estaba colgada de los hombros. La figura, con un traje de dril, avanz rpidamente a tientas en torno a la cama. Cuando se abati sobre l, sus manos se alzaron, giles y ansiosas, como una varita mgica. Grit, y la luz fue borrada de sus ojos. Permaneci tendido, temblando, en una absoluta oscuridad. Segua an dormido? Gradualmente, un atisbo de la habitacin empez a formarse a su alrededor, como si estuviera surgiendo de entre la niebla. Slo entonces se atrevi a encender la luz. Aguard a la llegada del amanecer antes de volver a dormirse. Cuando oy pasos abajo, se levant. Era idiota pasar las horas rumiando acerca de un sueo. Antes de hacer nada ms deba librarse de aquel odioso rompecabezas. Se dirigi apresuradamente a su habitacin y se detuvo vacilante. La luz del sol inundaba la vaca mesa. Llam a su asistenta. Ha quitado usted una caja de ah? No, seor Tate. Cuando l frunci el ceo, insatisfecho, aadi altaneramente: Por supuesto que no. Pareca nerviosa. A causa de su desconfianza o a causa de que estaba mintiendo? Deba de haber tirado la caja por error y ahora tema ser reprendida; hacerle ms preguntas no conseguira ms que disgustarla. La evit durante toda la maana, aunque los ruidos que haca por las otras habitaciones le molestaban, del mismo modo que los ocasionales atisbos de su sombra. Por qu senta la tentacin de pedirle que se quedara? Era absurdo. Cuando ella se fue, se sinti contento de poder or la soledad de la casa. Gradualmente, su placer se desvaneci. La casa, clidamente iluminada por el sol, pareca demasiado brillante, incluso expectante, como un escenario aguardando un primer acto. Tambin l estaba escuchando, pero menos para absorber el silencio que para penetrar en l. En busca de qu? Vag sin rumbo fijo. Su compulsin de mirar por todos los rincones le enfureca. Nunca se haba dado cuenta de la cantidad de sombras que contena cada habitacin. Despus de comer, luch por empezar a organizar sus ideas para el prximo libro, al menos en lneas generales. Pero era demasiado pronto despus del ltimo. Su mente pareca tan vaca como la casa. En cul de ellas haba una sensacin de intrusin, de paciente y distante acechanza? No, por supuesto que su asistenta no haba regresado. La luz del sol se escapaba de la casa, dejando un congelado residuo de calor. Las sombras se arrastraban imperceptiblemente. Necesitaba un film absorbente. El de Bergman en el Academy. Ira ahora y cenara en Londres. Impulsivamente, se meti La senda negra en el bolsillo, para sacarla de la casa. El sonido de la puerta delantera al cerrarse reson en mil ecos por las vacas habitaciones. Desde los rboles y las paredes y los arbustos se extendan las sombras, sus siluetas se

agitaban al mismo ritmo inquieto de la hierba. Un pjaro se alz zigzagueando del suelo, con algo colgando en su boca. No haba nadie en la estacin del ferrocarril? Finalmente, un taciturno y demacrado hombre respondi a sus golpes en la ventanilla de los billetes. Mientras pagaba, Tate se dio cuenta de que se haba dejado llevar por sus dudas durante todo el trayecto desde su casa hasta all. Al parecer, todo aquello eran secuelas de escribir obras fantsticas de ficcin. Esta conclusin le hizo sentirse vulnerable. Camin arriba y abajo por la corta plataforma. Un lecho de flores compona el nombre de la estacin, y unas cuantas farolas tendan hacia delante sus deslustradas cabezas luminosas. Estaba solo, a excepcin de un hombre sentado en la sala de espera al otro lado de la plataforma. La ventana estaba llena de polvo, y la brillante imagen de las nubes se reflejaba en el cristal. No poda distinguir el rostro del hombre. Por qu deseaba distinguirlo? El tren lleg a marcha lenta. Llevaba pocos pasajeros, como las ltimas exhibiciones de un maltrecho museo de cera. Las estaciones pasaron, mostrando plataformas vacas. Los campos se extendan interminables hacia la menguante luz. A cada estacin, el tren se detena esperando recoger pasajeros, pero siempre parta decepcionado... Hasta que, justo antes de llegar a Londres, Tate vio a un hombre avanzando a largas zancadas para alcanzarlo. En qu plataforma? Tan slo poda ver el reflejo del hombre: ropas azuladas, rostro impreciso. El vaco vagn cruja a su alrededor; el metal vibraba bajo sus pies. Aunque el tren estaba ganando velocidad, el hombre mantena su ritmo, y segua avanzando tan slo a largas zancadas; no pareca sentir la necesidad de correr. Buen Dios, cul era la longitud de sus piernas? Una repentina explosin de follaje llen la ventanilla. Cuando desapareci, el hombre ya no estaba. La estacin de Charing Cross estaba hormigueante, como siempre, y una resonante voz deca algo a travs de los altavoces. Mientras Tate sala apresuradamente, sorteando un pequeo tren de carretillas, unas letras plateadas llamearon hacia l desde el kiosco de libros y revistas: La senda negra. Y tambin all, en otro lado, en un exhibidor especial: La senda negra. Seria una justa irona si alguien los robaba. De la gente que le rodeaba, varios llevaban traje de dril. Comi un curry en el Wampo Egg de Charing Cross Road. Conoca otros restaurantes mejores por los alrededores, pero estaban en calles laterales; prefera permanecer en la calle principal..., no importaba el porqu. Siluetas vestidas de dril contemplaban el men en el escaparate. El men tapaba sus rostros. Pas de largo ante la estacin de Leicester Square. No deseaba bajar a aquella oscuridad donde los trenes se enterraban, resonando metlicamente. Adems, tena tiempo para pasear; era una tarde agradable. Los colores de las libreras eran relajantes. Vio libros suyos en un par de tiendas, lo cual era reconfortante. Pero el ttulo de Skelton resplandeca en el escaparate de Book-smith's. Haba un hueco junto a l en el exhibidor? No, era el reflejo de un callejn, del cual estaba surgiendo ahora una silueta. Tate se volvi y localiz el callejn, pero la silueta deba de haberse apartado a un lado. Sigui hacia Oxford Street. El libro de Skelton estaba all tambin, en Claude Gill's. Ms all, entre las sombras de la acera opuesta, una figura vestida de dril espiaba. Tate se volvi, pero un autobs cruz la calle, bloqueando su visin. Evidentemente, haba muchos transentes llevando trajes de dril. Cuando lleg junto al cine Academy haba vislumbrado aquella figura varias veces, reflejndose en las lunas de los escaparates y, ms frustrante an, siguindole el paso por la acera opuesta, en el lmite de su ngulo de visin. Camin ms all del cine, pensando en

cuntos rostros sera incapaz de ver en la oscuridad. Dirigindose instintivamente hacia las luces ms brillantes, baj por Poland Street. El anochecer haba alcanzado ya las estrechas calles del Soho, despertando a las luces de nen. SEX SHOP. AYUDAS SEXUALES. FILMS ESCANDINAVOS. Las tiendas estaban pegadas unas a otras, una hilera de competidores codo contra codo. En un escaparate iluminado por un enfermizo nen, entre El placer por la esclavitud y Novedades en caucho, vio el libro de Skelton. Peatones y coches inundaban las calles. Mirara hacia donde mirara, Tate siempre entrevea una figura vestida de dril en la otra acera. Por supuesto, no necesitaba ser la misma todas las veces... Era imposible decirlo, porque nunca poda vislumbrar su rostro. Nunca se haba llegado a dar cuenta de cuntos rostros es uno incapaz de ver en una multitud. Se haba dirigido hacia aquellas calles precisamente para estar entre la gente. Realmente, era absurdo. Se haba permitido ir hacia todas aquellas miserables libreras en busca de compaa, como un fugitivo de Edgar Allan Poe... Y por qu? Una conversacin idiota, un rompecabezas igualmente estpido, unos pocos atisbos inconcretos? Aquello probaba que las maldiciones podan funcionar en la imaginacin... pero, cielos, sa no era razn para sentirse aprensivo. Y, sin embargo, se senta as, porque detrs de los transentes pintados de nen haba una figura movindose como un cazador, al acecho, cerca de la pared. El miedo de Tate tena sabor a curry. Muy bien, su perseguidor exista. Eso poda ser explicado a travs de la realidad: era Skelton, escondindose. Qu fcilmente encajaban entre s esas palabras! Skelton deba de haberle visto contemplando La senda oscura en el escaparate. Era propio de Skelton pasear por ah admirando su propia obra en los exhibidores. Seguramente decidi perseguir a Tate, ponerlo un poco nervioso. En cuanto entreviera el rostro de Skelton, saltana hacia l. Bruscamente cruz la calle, aprovechando un hueco en la secuencia de coches. Las imgenes de nen, mezcladas con las otras imgenes provocadas por el nen, danzaron tras sus prpados. Dnde estaba el maldito remoln? Se haba metido en alguna tienda? Por un momento Tate lo haba visto, en la acera que en este momento ocupaba l. Pero cuando la visin de Tate se liber de imgenes accidentales, el rostro se haba confundido entre la multitud. Tate cruz de nuevo la calle, con el mismo resultado. As que Skelton estaba jugando al escondite, eh? Bien, Tate tambin poda jugar a lo mismo. Se meti en una tienda. Un jadeo amplificado resonaba rtmicamente al otro lado de una puerta interior. El film de porno duro acaba de empezar, seor dijo el hind que estaba detrs del mostrador. Varios hombres, algunos de ellos vistiendo de dril, estaban de pie junto a las estanteras de las revistas. Ninguno de sus rostros era visible para Tate. Estaba comportndose ridculamente... y eso lo asustaba: haba permitido que sus defensas fueran abatidas. Cunto tiempo pretenda sumirse en aquella absurda persecucin? Cmo poda poner fin a aquello? Mir hacia afuera de la tienda. Los transentes le devolvieron la mirada, como si estuviera incitndoles. Las aceras se retorcan, incesantemente agitadas por los neones. La batalla de luces sacuda las sombras de la multitud. Los rostros brillaban verdes, ardan rojos. Si tan slo pudiera descubrir a Skelton... Qu hara entonces? Cerca de la puerta donde se encontraba haba un callejn, vaco excepto por la oscuridad. En su otro extremo brillaba otra calle. Poda cruzar aquel callejn y eludir a su perseguidor. Quiz encontrara algn

polica; eso le enseara a Skelton... Aquello ya iba mucho ms all de una broma. All estaba Skelton, atisbando desde un oscuro portal casi frente a l. Tate hizo como si saliera en su persecucin, e inmediatamente la figura se escabull tras un grupo de peatones. Tate ech a correr por el callejn. Sus pisadas resonaron en las paredes. Ms all de la angosta salida al otro lado, las figuras pasaban como las coristas de un espectculo. Una pared roz contra su hombro; un bulto invisible golpeaba repetidamente contra su costado. Era La senda negra, an metido en su bolsillo. Lo tir rabiosamente. Se enred entre sus pies en la oscuridad hasta que le lanz una patada y oy partirse el lomo. Al fin libre. Estaba a medio camino del callejn, donde la oscuridad era ms intensa, y mir hacia atrs para confirmar que nadie le haba seguido. Vacilando ligeramente, volvi la vista hacia delante, y las manos de la figura que haba ante l lo sujetaron por los hombros. Retrocedi jadeando y la pared golpe contra sus omoplatos. La oscuridad era absoluta frente a l, pero sinti el otro cuerpo apretndose contra el suyo, el empuje de la invisible cabeza contra l, y su cara recibi una impresin helada; no poda distinguir la forma de lo que la tocaba. Luego el contacto desapareci y slo hubo silencio. Permaneci de pie, temblando. Sus manos colgaban a los costados, como si temieran moverse. Comprenda por qu no lograba ver nada no haba luz tan al fondo en el callejn, pero... por qu no poda or? Incluso el sabor a curry haba desaparecido. Su cabeza pareca como anestesiada, y en cierto modo incorprea. Se dio cuenta de que no se atreva a volverla para mirar a ninguno de los dos extremos iluminados. Lentamente, con temor, sus manos tantearon hacia arriba, hacia su rostro.

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