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CONTOS DE ROBERT E.

HOWARD
FALCES SOBRE O EGITO

SUMRIO
Falces sobre o Egito (Conto).................................................................................. Revoluo na Cidade Maldita (Adaptao do conto Falces sobre o Egito para a HQ) ............................................................................................................................

Falces Sobre o Egito


por Robert E. Howard Captulo 1 A figura alta em khalat branco girou, praguejando em voz baixa, com a mo no cabo da cimitarra. Nenhum homem andava despreocupado pelas ruas noturnas do Cairo, nos dias agitados do ano 1021 d.C. Neste beco escuro e sinuoso do repugnante bairro fluvial de El Maks, tudo poderia acontecer. - Por que est me seguindo, co? A voz era spera, aguada com um sotaque turco. Outra figura alta emergiu das sombras, vestida, como a primeira, num khalat de seda branca, mas sem o elmo espiralado do outro. - No estou lhe seguindo! A voz no era to gutural quanto a do turco, e o sotaque era diferente Um forasteiro no pode caminhar pelas ruas, sem ser alvo de insulto de cada bbado cambaleante da sarjeta? A ira violenta em sua voz no era fingida, assim como a suspeita na voz do outro tambm no. Olharam ferozmente um para o outro, cada um agarrando o cabo de sua respectiva lmina com uma mo tensa de fria. - Venho sendo seguido desde o cair da noite. acusou o turco Venho escutando passos furtivos ao longo dos becos escuros. Agora, voc aparece inesperadamente, num local dos mais apropriados para um assassinato! - Al lhe amaldioe! praguejou o outro, encolerizado Por que eu lhe seguiria? Eu me perdi nas ruas. Nunca lhe vi antes, assim como espero nunca mais lhe ver. Sou Yusuf ibn Suleyman, de Crdoba, mas cheguei recentemente ao Egito... seu co turco! ele acrescentou, como se levado por uma ira transbordante. - Pensei que seu sotaque fosse mouro. disse o turco No importa. Uma espada andaluza pode ser comprada to facilmente quanto uma cairota, e...

- Pela barba de Ali! exclamou o mouro, numa rajada de fria incontrolvel, puxando o sabre. Ento, um som furtivo de passos o fez dar a volta, e ele saltou para trs e girou para manter tanto o turco quanto os recm-chegados sua frente. Mas o turco havia puxado a prpria cimitarra e olhava ferozmente perto dele. Trs figuras enormes avultavam ameaadoramente nas sombras, a fraca luz das estrelas cintilando em largas lminas curvas. Havia tambm um vislumbre de dentes brancos e olhos em movimento. Por um instante, houve uma quietude tensa; logo, um deles murmurou no tom rouco e gutural do Sudo: - Qual deles o co? Aqui tem dois com a mesma roupa e, na escurido, parecem irmos gmeos. - Matem os dois. respondeu outro, meia cabea maior que seus companheiros altos Assim, no erramos nem deixamos qualquer testemunha. E, dito isto, os trs negros se aproximaram em tenso silncio, o gigante avanando em direo ao mouro, e os outros dois em direo ao turco. Yusuf ibn Suleyman no esperou pelo ataque. Rosnando uma praga, ele avanou sobre o colosso que se aproximava e arremeteu em direo sua cabea. O negro deteve o golpe com sua lmina erguida, e grunhiu com o impacto. Mas, no momento seguinte, com uma astuta toro e um puxo, ele havia prendido a lmina do mouro sob sua guarda e arrancado a arma da mo de seu oponente, de modo que esta caiu com um tinido sobre as pedras. Uma praga custica irrompeu dos lbios de Yusuf. Ele no esperava encontrar tamanha combinao entre habilidade e fora bruta. Mas, incendiado loucura da luta, ele no hesitou. Quando o gigante ergueu a larga cimitarra, o mouro saltou para baixo do brao levantado, soltando um selvagem grito de guerra, e enfiou seu punhal at o cabo no largo peito do negro. O sangue esguichou pelo punho de Yusuf, e a cimitarra caiu vacilante, para lhe cortar o turbante de seda e resvalar no gorro de ao sob ele. O gigante desabou moribundo ao cho. 4

Suleyman pegou seu sabre e olhou ao redor, para localizar seu prximo antagonista. O turco havia enfrentado calmamente o ataque de dois negros, recuando devagar para mant-los sua frente, e subitamente talhou um, de um lado a outro do peito e ombro, de modo que este deixou a espada cair e caiu de joelhos com um gemido. Mas, ao cair, ele agarrou os joelhos de seu matador e se segurou neles como uma sanguessuga sem crebro, pensamento ou razo. O turco chutou e se debateu em vo; aqueles braos negros, salientando-se com msculos de ao, o deixaram imvel, enquanto o negro restante redobrava a fria de seus golpes. O turco no conseguia avanar nem recuar, nem poupar o simples palpitar relampejante de sua lmina, a qual o livraria de seu pesadelo. Quando o espadachim negro tomou flego para dar um golpe ao qual o estorvado turco no conseguiria deter, ele ouviu o rpido correr de ps atrs de si, olhou ferozmente por cima do ombro e viu o mouro se aproximar, com os olhos ardentes e os lbios rosnando luz das estrelas. Antes que o negro pudesse girar, o sabre mouro o atravessou com tal fria que a lmina se sobressaiu bastante pelas suas costas, atravessando o seu peito, enquanto o cabo o batia ferozmente entre os ombros; a vida o abandonou com um grito inarticulado. O turco rachou o crnio raspado do outro negro com o cabo de sua cimitarra e, se desembaraando do cadver, se voltou para o mouro que puxava seu sabre do corpo contorcido ao qual este trespassara. - Por que veio me ajudar? indagou o turco. Yusuf ibn Suleyman encolheu os ombros largos diante da qualidade desnecessria da pergunta. - ramos dois homens cercados por velhacos. ele disse O destino nos fez aliados. Agora, se voc quiser, podemos continuar nossa briga. Voc disse que eu lhe espionava. - E vejo meu erro e solicito suas desculpas. o outro respondeu prontamente Agora eu sei quem me seguia furtivamente pelos becos escuros. Embainhando sua cimitarra, ele se curvou sobre cada um dos corpos, observando5

lhes atentamente as feies sangrentas. Quando alcanou o corpo do gigante morto pelo punhal do mouro, ele fez uma pausa mais longa e logo depois murmurou baixinho, como que para si mesmo: - H! Zaman, o Espadachim! De um alto posto de arqueiros, cujas flechas so enfeitadas por prolas. E, puxando do flcido dedo negro um anel grosso e curiosamente biselado, ele o guardou dentro do cinto e depois agarrou as vestes do morto. - Ajude-me, irmo. ele disse Vamos nos livrar desta carnia, para que perguntas no sejam feitas. Sem questionar, Yusuf ibn Suleyman agarrou uma jaqueta ensangentada em cada mo, e arrastou os corpos atrs do turco por um beco malcheiroso e escuro, no meio do qual havia a beirada quebrada de um poo esquecido. Os cadveres caram de ponta-cabea dentro do abismo e bateram l embaixo com um chapinhar sombrio; e, com uma leve risada, o turco se voltou para o mouro. - Al nos tornou aliados. ele repetiu Estou em dvida com voc. - Voc no me deve nada. respondeu o mouro, num tom rspido. - Palavras no podem se igualar a uma montanha. respondeu o turco imperturbavelmente Sou Al Afdhal, um mameluco. Venha comigo, para longe deste covil de ratos, e conversaremos. Yusuf ibn Suleyman embainhou seu sabre com um pouco de m-vontade, como se estivesse meio arrependido da deciso de paz do turco, mas ele o seguiu sem fazer comentrios. O caminho deles seguia atravs da escurido, infestada por ratos de becos fedorentos e atravs de ruas estreitas e sinuosas, fedendo a lixo. O Cairo era na poca, assim como mais tarde, um fantstico contraste entre esplendor e decadncia, onde palcios exticos se erguiam entre as runas esfumaadas de cidades esquecidas; um enxame de subrbios variados se agrupando ao redor dos muros de El Kahira, a proibida cidade interna onde morava o califa e seus nobres.

Em seguida, os companheiros chegaram a um bairro mais novo e respeitvel, onde os balces salientes, com suas janelas ricamente treliadas por desenhos de cedro e madreprola, quase se tocavam ao longo da rua estreita. - Todas as lojas esto s escuras. grunhiu o mouro H poucos dias, a cidade estava iluminada como se fosse dia, do escurecer ao nascer do sol. - Esse foi um dos caprichos de Al Hakim. disse o turco Agora, ele tem outro capricho, e nenhuma luz queima nas ruas de al medina. Qual ser o humor dele amanh, s Al sabe. - No h conhecimento, salvo em Al o mouro concordou religiosamente e franziu a testa. O turco havia puxado o fino bigode cado, como se para disfarar um largo sorriso. Pararam diante de uma porta com tranca de ferro, numa compacta arcada de pedra, e o turco bateu cuidadosamente. Uma voz pediu uma senha l dentro, e foi respondida nos tons guturais de Turan, ininteligveis para Yusuf ibn Suleyman. A porta foi aberta, e Al Afdhal entrou em densa escurido, puxando o mouro consigo. Ouviram a porta se fechar atrs deles, e depois uma pesada cortina foi puxada para trs, revelando um corredor iluminado por lampies, e um ancio cicatrizado cujos bigodes ferozes o anunciavam como sendo turco. - Um velho mameluco que se tornou vendedor de vinho. disse Al Afdhal para o mouro Leve-nos a uma sala onde possamos ficar a ss, Ahmed. - Todas as salas esto vazias. queixou-se o velho Ahmed, mancando frente deles Sou um homem arruinado. Os homens temem tocar na taa, desde que o califa proibiu vinho. Al o castigue com gota! Curvando-os para dentro de uma pequena sala, ele estendeu panos para eles, colocou diante deles um grande prato de gros de pistacho, uvas-passa de Tihama e cidras; serviu vinho de um odre bojudo, e se afastou manquejando e murmurando baixo. - O Egito caiu em maus dias. o turco falou arrastada e indolentemente, bebendo a grandes goles o licor de Xiraz. Era um homem alto, magro, porm fortemente constitudo, com agudos olhos negros que danavam incansveis e 7

nunca ficavam parados. Seu khalat era simples, mas de feito suntuoso; seu elmo espiralado estava cinzelado com prata, e jias brilhavam no cabo de sua cimitarra. De frente para ele, Yusuf ibn Suleyman apresentava algo da mesma aparncia de falco, o que caracterstico de todos os homens que vivem pela guerra. O mouro era to alto quanto o turco, mas com membros mais grossos e peito mais volumoso. Ele tinha a constituio fsica de um montanhs fora combinada com resistncia. Sob o turbante branco, seu rosto marrom se mostrava bem barbeado, e ele tinha feies mais suaves que o turco, sendo a cor escura de sua pele mais devido ao sol que Natureza. Seus calmos olhos cinzas eram frios como ao, mas mesmo assim, ardia neles uma insinuao de fogos tempestuosos. Ele bebia sofregamente seu vinho e estalava os lbios com gosto, e o turco sorria largamente e tornava a lhe encher o copo de vinho. - Como vo os fiis na Espanha, irmo? - Muito mal, desde que o Vizir Mozaffar ibn Al Mansur morreu. respondeu o mouro O Califa Hischam um fraco. Ele no consegue frear seus nobres, cada um dos quais quer fundar um estado independente. A terra geme sob a guerra civil, e a cada ano os reinos cristos ficam mais poderosos. Uma mo forte ainda pode salvar a Andaluzia; mas, em toda a Espanha, no h tal mo forte. - No Egito, uma mo assim pode ser encontrada. observou o turco Aqui h emires muito poderosos, que adoram homens bravos. Nas fileiras dos mamelucos, h sempre um lugar para um sabre como o seu. - No sou turco nem escravo. grunhiu Yusuf. - No! a voz de Al Afdhal era suave; a insinuao de um sorriso lhe tocava os lbios finos No tema; estou em dbito com voc, e posso guardar seu segredo. - O que quer dizer? A cabea aquilina do mouro se ergueu bruscamente. Seus olhos cinzentos comearam a arder. Sua mo forte procurou o cabo da espada.

- Ouvi voc gritar, na tenso da luta, quando golpeou o espadachim negro. disse Al Afdhal Voc rugiu Santiago!. Assim gritam os cfaros da Espanha em batalha. Voc no mouro; voc um cristo! O outro estava de p num instante, o sabre desembainhado. Mas Al Afdhal no estava agitado; ele se reclinava tranqilamente sobre as almofadas, sorvendo seu vinho. - No tema. ele repetiu J disse que guardarei seu segredo. Eu lhe devo minha vida. Um homem como voc jamais poderia ser um espio; voc muito rpido na ira, e aberto demais em sua fria. S h uma razo para voc ter vindo para entre os muulmanos: vingar-se de um inimigo pessoal. O cristo ficou imvel por um momento, os ps firmados como se para um ataque, a manga de seu khalat recuada para revelar os msculos enrijecidos de seu grosso brao moreno. Ele carranqueou incerto e, deste modo, parecia bem menos um muulmano do que antes. Houve um instante de tenso ofegante; ento, com um encolher de seus ombros musculosos, o falso mouro se sentou novamente, embora com seu sabre deitado sobre os joelhos. - Muito bem. ele disse com sinceridade, agarrando um cacho de uvas com uma mo bronzeada e enfiando-as na boca. Ele falou enquanto mastigava: Sou Diego de Guzman, de Castela. Procuro um inimigo no Egito. - Quem? indagou Al Afdhal com interesse. - Um berbere chamado Zahir el Ghazi; que os ces mastiguem seus ossos! O turco se sobressaltou: - Por Al, voc aponta para um alvo elevado! Sabia que esse homem agora um emir do Egito, e general de todas as tropas berberes dos califas fatmidas? - Por So Pedro respondeu o espanhol , isso importa to pouco quanto se ele fosse um varredor de ruas. - Sua rixa de sangue lhe levou para longe. comentou Al Afdhal. - Os berberes de Mlaga se revoltaram contra seu governante rabe. disse abruptamente Guzman Eles pediram ajuda de Castela. Quinhentos cavaleiros 9

marcharam em seu auxlio. Antes que pudssemos alcanar Mlaga, este amaldioado Zahir el Ghazi havia trado seus companheiros para o califa. Ento, ele traiu a ns, que estvamos marchando para a ajuda deles. Ignorantes de tudo o que havia acontecido, camos numa armadilha feita pelos mouros. Somente eu escapei com vida. Trs irmos e um tio caram ao meu lado naquele dia. Fui lanado numa priso mourisca, e um ano se passou antes que meu povo pudesse juntar ouro bastante para me resgatar. Quando fiquei livre novamente, eu soube que Zahir havia fugido da Espanha, por medo de seu prprio povo. Mas minha espada era necessria em Castela. Passou-se mais um ano, antes que eu pudesse tomar a estrada da vingana. E, durante um ano, procurei pelos pases muulmanos, disfarado de mouro, cuja fala e costumes aprendi atravs de uma vida de batalhas contra eles, e por conta de meu cativeiro entre eles. S recentemente soube que o homem a quem eu procurava estava no Egito. Al Afdhal no respondeu imediatamente, mas ficou examinando atentamente as feies speras do homem sua frente, vendo refletida nelas a natureza indomvel das selvagens regies montanhosas, onde um punhado de guerreiros cristos desafiava as espadas do Isl durante 300 anos. - H quanto tempo voc est em al medina? ele indagou abruptamente. - H poucos dias apenas. grunhiu Guzman Tempo suficiente para saber que o califa louco. - H mais para saber. respondeu Al Afdhal Al Hakim realmente louco. Eu digo a um franco o que no ouso dizer a um muulmano... mas todos os homens sabem disso. O povo, que sunita, resmunga sob seu calcanhar. Trs grandes tropas sustentam seu poder. Primeiro, os berberes de Kairouan, onde a dinastia xiita dos Fatmidas inicialmente criou razes; segundo, os sudaneses negros, os quais, sob o comando do General Othman, ganham mais poder a cada ano; e terceiro, os mamelucos, ou baharitas, os Escravos Brancos do Rio: turcos e sunitas como eu. O emir deles Es Salih Muhammad, e entre ele, el Ghazi e o negro Othman, h dio e inveja suficientes para comear uma dzia de guerras. 10

Zahir el Ghazi veio ao Egito h trs anos como um aventureiro sem dinheiro. Ele foi elevado categoria de emir, em parte graas virtude de uma escrava veneziana chamada Zaida. H tambm uma mulher por trs da cortina do califa: a rabe Zulaikha. Mas nenhuma mulher consegue jogar com Al Hakim. Diego abaixou seu copo vazio e olhou diretamente para Al Afdhal. Os espanhis ainda no haviam adquirido a formalidade polida, a qual seria mais tarde considerada sua caracterstica dominante. O castelhano ainda era mais nrdico do que latino. Diego de Guzman possua a franqueza rude dos godos, que eram seus ancestrais. - Bem, e agora? ele indagou Voc vai me trair para os muulmanos, ou foi sincero quando disse que guardaria meu segredo? - No tenho amor nenhum por Zahir el Ghazi. murmurou Al Afdhal, como que para si mesmo, revirando em seus dedos o anel que havia tirado do gigante negro Zaman era co de Othman; mas o ouro berbere pode comprar uma espada sudanesa. Erguendo sua cabea, ele devolveu o olhar direto e desafiador de De Guzman. - Tambm tenho uma dvida com Zahir. disse Farei mais do que guardar seu segredo. Vou lhe ajudar na sua vingana! De Guzman se moveu para diante, e seus dedos de ao agarraram o ombro vestido em seda do turco, como um torno. - Voc fala a verdade? - Que Al me castigue se eu estiver mentindo! jurou o turco. Oua meu plano...

Captulo 2
E, enquanto na loja oculta de Ahmed, O Aleijado, um turco e um espanhol curvavam juntos suas cabeas sobre um plano sombrio, dentro das muralhas macias de El Kahira, um evento estupendo estava prestes a ocorrer. Sob as sombras dos muxarabis (*) se esgueirava uma figura velada e encapuzada. Pela primeira vez em sete anos, uma mulher andava pelas ruas do Cairo. 11

Percebendo sua enormidade, ela tremia de um medo que no era de todo inspirado pelas sombras ocultas que poderiam esconder ladres sorrateiros. As pedras lhe feriam os ps em seus esfarrapados chinelos de veludo; h sete anos, os sapateiros do Cairo haviam sido proibidos de fazerem calados de rua para as mulheres. Al Hakim havia decretado que as mulheres do Egito fossem confinadas, no como jias em caixas fortes, mas como rpteis em jaulas. Embora vestida em farrapos rejeitados, no era uma mulher comum que se esgueirava trmula pela noite. No dia seguinte, a notcia correria, atravs de canais misteriosos de comunicao, harm em harm, e mulheres rancorosas, se refestelando em almofadas de cetim, ririam alegremente da vergonha de uma irm invejada e odiada. Zaida, a ruiva veneziana, favorita de Zahir el Ghazi, havia tido mais poder que qualquer outra mulher no Egito. E agora, enquanto ela deslizava pela noite uma proscrita , o pensamento que lhe queimava como ferro em brasa era o de saber que ela havia ajudado seu infiel amante e senhor em sua subida at lugares elevados do mundo, somente para que outra mulher colhesse os frutos daquela labuta. Zaida vinha de uma raa de mulheres acostumadas a desestabilizarem tronos com sua beleza e sagacidade. Ela mal se lembrava de Veneza, de onde havia sido raptada por piratas berberes. O corsrio, que a havia pegado e criado para seu harm, havia cado em batalha contra os bizantinos e, como uma garota esguia de 14 anos, Zaida havia passado para as mos de um prncipe de Creta um jovem lnguido e afeminado, ao qual ela passou a manipular com os dedos rseos. Ento, aps alguns anos, chegara a incurso da frota egpcia nas ilhas dos gregos pilhagem, matana, fogo, paredes despedaadas, guinchos de morte e uma jovem ruiva gritando nos braos de ferro de um gigante berbere que gargalhava. Como ela vinha de uma raa cujas mulheres governavam os homens, Zaida no pereceu nem se tornou um brinquedo que choramingava. Sua natureza era flexvel, como uma rvore nova que se curva sem ser arrancada pela raiz. Em pouco tempo, apesar de nunca ter mandado em Zahir el Ghazi, ela pelo menos 12

estava no mesmo patamar que ele, e por ser oriunda de uma raa de fazedoras de reis, ela comeou a fazer de Zahir el Ghazi um rei. O homem tinha inteligncia, super-vitalidade, e fora fsica e mental; ele s precisava de um nico estmulo para sua ambio. Zaida era esse estmulo. E agora Zahir, considerando-se totalmente capaz de galgar sozinho o brilhante tapete vermelho da escada sem ela, havia colocado-a de lado. Porque Al tinha dado a ele um desejo que mulher nenhuma, por mais desejvel que fosse, conseguia satisfazer totalmente, e porque Zaida no suportaria uma rival uma rabe flexvel havia sorrido para o berbere, e o mundo da ruiva veneziana havia desmoronado. Zahir a havia despido e lanado na rua, como se fosse uma vagabunda comum somente a compaixo de um escravo lhe cobrindo a nudez. Absorta em seus pensamentos que lhe queimavam, ela ergueu o olhar com um sobressalto, quando uma silhueta alta e encapuzada saiu de dentro das sombras de um balco saliente e a encarou. Um largo manto o envolvia, e sua touca lhe escondia a parte inferior do rosto. Apenas seus olhos ardiam para ela, quase luminosos luz das estrelas. Ela se encolheu para trs, com uma exclamao baixa. - Uma mulher nas ruas de al medina! A voz era estranha e cavernosa, quase fantasmagrica Isso no uma desobedincia s ordens do califa? - No ando nas ruas por escolha, ya khawand. ela respondeu Meu amo me expulsou de casa, e no tenho onde repousar minha cabea. O estranho curvou sua cabea e ficou imvel por algum tempo, como uma imagem meditativa de noite e silncio. Zaida o observava nervosamente. Havia algo de sombrio e agourento nele; parecia menos um homem ponderando a histria de uma jovem escrava encontrada por acaso, do que um profeta sombrio pesando o destino de um povo pecador. Por fim, ele ergueu a cabea. - Venha! ele disse, numa voz mais de comando que de convite Encontrarei um lugar para voc. E, sem parar para ver se ela obedecia, ele caminhou altivamente na rua. Ela se apressou atrs dele, agarrando ao redor de si o robe que se arrastava pelo cho. 13

No poderia andar pelas ruas a noite toda; qualquer oficial do califa a decapitaria por violar o decreto de Al Hakim. Este estranho poderia estar levando-a para a escravido, mas ela no tinha escolha. O silncio de seu acompanhante a deixava nervosa. Vrias vezes, ela tentou falar, mas sua sombria ausncia de resposta a deixava calada, por sua vez. Sua curiosidade foi aguada e sua vaidade tocada. Ela nunca antes havia falhado de forma to marcante em interessar um homem. Ela sentiu vagamente algo impondervel e que no conseguia dominar: uma indiferena no-natural e assustadora, qual no conseguia tocar. O medo comeou a crescer nela, mas ela o seguiu porque no sabia mais o que fazer. Ele s falou uma vez, quando, olhando para trs, ela ficou sobressaltada ao ver vrias formas furtivas e indistintas se esgueirando atrs deles. - H homens nos seguindo! ela exclamou. - No ligue para eles. ele respondeu, em sua voz estranha So apenas servos de Al, que O servem ao modo deles. Esta resposta enigmtica a deixou tremendo, e mais nada foi dito at alcanarem um pequeno porto arcado, num muro alto. Ali, o estranho parou e chamou em voz alta. Ele foi respondido do lado de dentro, e o porto se abriu, revelando um negro mudo que segurava uma tocha no alto. Sob sua luz sinistra, a altura do estranho de tnica ficava inumanamente exagerada. - Mas este... este o porto do Grande Palcio! gaguejou Zaida. Como resposta, o homem puxou o capuz para trs, revelando o longo oval plido de um rosto, no qual ardiam aqueles olhos estranhos e luminosos. Zaida gritou e caiu de joelhos: - Al Hakim! - Sim, Al Hakim, infiel pecadora! A voz cavernosa foi como o bater de um sino fnebre. Sonora e inexorvel como as trombetas de lato do juzo final, ela ressoava na noite , mulher v e insensata, que ousa ignorar a ordem de Al Hakim, a qual a palavra de Deus! Que anda pelas ruas em pecado, e pe de lado as ordens do Rei Beneficente! No h majestade e no h poder, salvo em Al, o 14

glorioso, o poderoso! Oh, Senhor dos Trs Mundos, por que retns Teu fogo iluminador de queim-la at transform-la num tio torrado e enegrecido, para que todos os homens presenciem e estremeam? Ento, mudando subitamente seu tom, ele gritou de forma abrupta: - Peguem-na! E as sombras que os seguiam se aproximaram, revelando serem homens negros com as feies murchas de mudos. Quando seus dedos agarraram a carne dela, Zaida desmaiou pela primeira e ltima vez em sua vida. Ela no percebeu enquanto era erguida e carregada atravs do porto e de jardins, os quais ondulavam com flores e fediam a pimenta, e atravs de corredores enfileirados com colunas espiraladas de mrmore e ouro, e para dentro de uma cmara sem janelas, cujas portas arcadas estavam trancadas com barras de ouro decoradas com ametistas. Foi sobre o cho atapetado e alastrado por travesseiros desta cmara, que a veneziana recuperou a conscincia. Ela olhou atordoada ao redor, e logo a lembrana de sua aventura retornou aceleradamente; e, com uma exclamao baixa, ela arregalou desvairadamente os olhos ao redor, em busca de seu captor. Ela se encolheu novamente para v-lo de p sobre ela, os braos cruzados e a cabea sombriamente curvada, enquanto seus terrveis olhos lhe queimavam dentro da alma. - Oh, Leo dos Fiis! ela arfou, se esforando para ajoelhar-se Piedade! Piedade! Mesmo enquanto falava, ela estava repugnantemente consciente da futilidade de implorar por piedade onde a piedade era desconhecida. Ela se curvava servilmente diante do monarca mais temido do mundo: o homem cujo nome era uma maldio nas bocas dos cristos, judeus e muulmanos ortodoxos; o homem que, alegando ser descendente de Ali, o sobrinho do Profeta, era a cabea do mundo xiita, a encarnao da Razo Divina para todos os xiitas; o homem que ordenara que todos os ces fossem mortos, todas as vinhas destrudas, toda uva e mel jogados no Nilo; que havia banido todos os jogos de azar, confiscado as 15

propriedades dos cristos coptas e abandonado o prprio povo a torturas abominveis; que acreditava que desobedecer algum de seus comandos, por mais insignificante que fosse, era o mais tenebroso pecado concebvel. Ele percorria as ruas noite, disfarado, como Harun al-Rashid havia feito antes dele, e como Baibars fez depois dele, para ver se suas ordens eram obedecidas. Assim, Al Hakim a encarava com olhos arregalados e sem piscar, e Zaida sentia sua pele secar e se arrepiar de horror. - Blasfemadora! ele sussurrou Instrumento de Shaitan(**)! Filha de todo o mal! , Al! ele gritou subitamente, lanando para o alto seus braos envoltos em mangas largas Qual castigo deve ser inventado para este demnio? Qual agonia suficientemente terrvel, qual degradao vil o bastante para fazer justia? Al me d sabedoria! Zaida se ergueu sobre os joelhos, arrancando o vu rasgado. Ela esticou o brao, apontando para o rosto dele. - Por que chama Al? ela guinchou histericamente Chamai Al Hakim! Voc Al! Al Hakim Deus! Ele parou bruscamente diante do grito dela; cambaleou, agarrando a prpria cabea e gritando de forma incoerente. Logo, ele se endireitou e baixou, de forma deslumbrada, o olhar pra ela. O rosto dela estava branco como giz, os olhos grandes arregalados. sua habilidade natural de dramatizar, foi adicionado o verdadeiro e desesperado horror de sua posio. Para Al Hakim, parecia que ela estava deslumbrada e maravilhada por uma viso de esplendor celestial. - O que v, mulher? ele arfou. - Al se revelou para mim! ela sussurrou Em seu rosto, brilhante como o sol da manh! Mais ainda, eu queimo, eu morro no fogo de tua glria! Ela afundou o rosto nas mos e se agachou trmula. Al Hakim passou uma mo trmula sobre a testa e tmporas. - Deus! ele sussurrou Sim, eu sou Deus! Eu havia pensado nisso... eu havia sonhado com isso... eu, e apenas eu, possuo a sabedoria do Infinito. Agora, uma mortal viu isso, reconheceu o deus na forma de homem. Sim, a verdade 16

ensinada pelos mestres do Xiismo: a encarnao da Divindade. Vejo a Verdade por trs da verdade, finalmente. No uma mera encarnao da divindade, mas a prpria divindade! Al! Al Hakim Al! Curvando o olhar sobre a mulher aos seus ps, ele ordenou: - Levante-se, mulher, e olhe para teu deus! Timidamente, ela o fez e ficou encolhida diante de seu olhar que no piscava. Zaida, a veneziana, no era extremamente bonita de acordo com certas normas arbitrrias, as quais exigem feies perfeitamente esculpidas e estrutura delicada mas ela era agradvel ao olhar. Tinha a constituio larga, com seios grandes e quadris largos, e ombros mais largos que a maioria. Seu rosto no era clssico como o dos gregos, e era levemente sardento. Mas havia nela uma vitalidade que transcendia a mera beleza superficial. Seus olhos castanhos lampejavam, refletindo uma inteligncia aguda, e seus membros e quadris largos indicavam vigor fsico. Enquanto olhava para ela, uma mudana nublou os olhos grandes de Al Hakim; ele parecia v-la claramente pela primeira vez. - Teu pecado est perdoado. ele entoou Tu foste a primeira a louvar teu Deus. De hoje em diante, tu me servirs em honra e esplendor. Ela se prostrou, beijando o carpete diante dos ps dele, e ele bateu palmas. Um eunuco entrou, fazendo uma reverncia. - V depressa casa de Zahir el Ghazi. disse Al Hakim, parecendo olhar por cima da cabea de seu criado e no v-lo Diga a ele: Esta a palavra de Al Hakim, o qual Deus, que amanh de manh ser o incio dos acontecimentos, da construo de navios e da conduo dos exrcitos, como tu desejaste, pois Deus Deus, e os incrdulos por muito tempo blasfemaram contra Ele!. - Ouvindo e obedecendo, mestre. murmurou o eunuco, se curvando at o cho. - Eu duvidava e temia. disse Al Hakim, sonhador, olhando para longe e alm dos confins da realidade, para algum reino distante ao qual s ele conseguia ver Eu no sabia, como agora sei, que Zahir el Ghazi era a ferramenta do

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Destino. Quando ele me insistiu para conquistar o mundo, eu hesitei. Mas eu sou Deus; e, para os deuses, todas as coisas so possveis; sim, todos os reinos e glria!

Captulo 3
Uma breve olhada no mundo naquela noite de pressgios em 1021 d.C. Era uma noite numa era de mudanas; uma era em que se contorcia nas dores da labuta, na qual tudo o que levou forma do mundo moderno estava se esforando para nascer. Era um mundo escarlate e dilacerado, catico e medonho, prenhe de poder impondervel, mas aparentemente afundando em estagnao e runa. No Egito, uma populao sunita gemia sob o calcanhar de uma dinastia xiita uma dinastia encolhida e murcha do imprio mundial, mas ainda poderosa, se estendendo do Eufrates ao Sudo. Entre as fronteiras do Egito e o mar ocidental, havia uma vasta extenso, habitada por tribos selvagens, nominalmente sob o cetro do califa; as mesmas tribos que outrora haviam esmagado o reino godo da Espanha, e que agora se agitavam incansveis em suas montanhas, precisando apenas de um lder poderoso para gui-los novamente numa onda esmagadora contra a Cristandade. Na Espanha, as divididas provncias mouras cediam terreno s hostes de Castela, Leon e Navarra. Mas estes reinos cristos, apesar de forjados em sangue e ferro, no eram numericamente poderosos o suficiente para resistirem a um ataque unido do Isl. Eles formavam a fronteira oeste dos domnios cristos, enquanto Bizncio formava a fronteira leste, como nos dias de Omar e as Companhias conquistadoras, detendo as trompas da Lua Crescente, tambm enfrentadas na Europa central, para formar um crculo inexorvel. E a Lua Crescente nunca estava morta; ela apenas dormia e, mesmo em seu sono, palpitavam os tambores do imprio. A Europa, sob o domnio do feudalismo, estava mais fraca internamente do que em suas fronteiras. As naes j estavam vagamente tomando forma, mas ainda no havia verdadeiro esprito nacional. Na Frana, no havia Carlos Magno nem Martel apenas camponeses famintos e assolados pela praga, feudos em guerra e 18

uma terra dividida pela luta entre a Dinastia Capetiana e o duque de Normandia, soberanos e vassalos rebeldes. E a Frana representava a Europa. Havia, verdade, homens fortes no Oeste: Canuto, O Dinamarqus, governando a Inglaterra sax; Henry da Germnia, Imperador do sombrio Santo Imprio Romano. Mas Canuto era quase como o rei de outro mundo, em seu isolamento marinho; e o Imperador estava ocupado, tentando unir os reinos rivais da Germnia e Itlia, e em expulsar os invasores eslavos. Em Bizncio, o reinado glorioso de Baslio Bulgarctone estava chegando ao fim. Longas sombras j estavam caindo desde o leste, atravs do Chifre de Ouro (***). Bizncio ainda era o mais poderoso baluarte da Cristandade; mas, para oeste desde Bucara, avanavam os cavaleiros das estepes, rapidamente destinados a arrancarem do Imprio Oriental sua ltima possesso asitica. Os seljcidas, bloqueados ao sul pelo cintilante imprio indo-iraniano de Mahmud de Ghazni, cavalgavam em direo ao sol poente, e no seriam detidos at que os cascos de seus cavalos batessem nas guas do Mediterrneo. Em Bagd, os persas lutavam nas ruas contra os mercenrios turcos do fraco califa abssida. Mas o Isl no estava destrudo apenas quebrado em vrias partes, como os pedaos de uma lmina brilhante. Havia fora ativa no Egito, em Ghazni e nos saqueadores seljcidas. Fora potencial estava adormecida na Sria, Iraque, Arbia e nas tribos inquietas do Atlas fora suficiente para destruir as barreiras ocidentais da Cristandade, se os vrios elementos separados estivessem unidos por uma mo forte. Bizncio ainda era inatacvel; mas, se os reinos espanhis cassem diante de uma sbita investida vinda da frica, as hordas jorrariam para dentro da Europa quase sem obstculo. Era esse o retrato daquela poca: tanto o Oeste quanto o Leste divididos e inertes; no Oeste, ainda no havia nascido aquele esprito flamejante que, 75 anos depois, trovejou para leste nas Cruzadas; no Leste, nenhum Saladin nem Gngis Khan havia aparecido. Mas, se tal homem surgisse, as trompas da renovada Lua Crescente ainda poderiam completar o crculo, no na Europa

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Central, mas sobre as muralhas cadas de Constantinopla, atacada tanto pelo norte quanto pelo sul. Esse era o panorama do mundo, naquela noite de runa e augrios, quando duas figuras encapuzadas pararam num grupo de palmeiras, entre as runas da Cairo noturna. Diante deles, estavam as guas de el Khalij, o canal, e alm dele, se erguendo de sua prpria margem, a prpria muralha fortificada de tijolos secos que cercava El Kahira, separando o corao real de al medina do resto da cidade. Construda pelos Fatmidas meio sculo antes, a cidade interna era na verdade uma gigantesca fortaleza, a qual abrigava os califas, seus criados e certas tropas de seus mercenrios proibida para homens comuns sem permisso especial. - Poderamos escalar a parede. murmurou de Guzman. - E nem chegaramos perto de nosso inimigo. respondeu Al Afdhal, tateando nas sombras sob as rvores aglomeradas Aqui est! Olhando sobre seu ombro, de Guzman viu o turco mexendo em algo que parecia ser um amontoado disforme de mrmore. Esta localizao em particular era totalmente ocupada por runas, e habitada apenas por morcegos e lagartos. - Um antigo santurio pago. disse Al Afdhal Evitado por causa de supersties, e h muito tempo em runas... mas ele esconde mais do que um arvoredo de palmeiras mostra! Ele ergueu e afastou uma larga laje, revelando degraus que guiavam para dentro de uma abertura negra; de Guzman franziu a testa, desconfiado. - Esta disse Al Afdhal, percebendo sua dvida a entrada de um tnel que segue por debaixo da muralha e sobe para dentro da casa de Zahir el Ghazi, a qual fica logo aps o muro. - Sob o canal? indagou o espanhol incrdulo. - Sim; outrora a casa de el Ghazi era a casa de prazeres do Califa Khumaraweyh, o qual dormia num travesseiro de ar que flutuava numa piscina de mercrio, guardada por lees... mas caiu sob a faca do vingador, apesar de tudo. Ele preparou sadas secretas de todos os seus palcios e casas de prazer. Antes que 20

Zahir el Ghazi tomasse a casa dele, ela era ocupada por seu rival Es Salih Muhammad. O berbere nada sabe desta passagem secreta. Eu poderia t-la usado antes, mas at esta noite, eu no tinha certeza de que desejava mat-lo. Venha! De espadas desembainhadas, eles desceram tateando por um lance de degraus de pedra e avanaram ao longo de um tnel plano em escurido de breu. Os dedos tateantes de De Guzman diziam a ele que as paredes, cho e teto eram compostos por enormes blocos de pedra, provavelmente pilhados de edifcios construdos pelos faras. Enquanto avanavam, as pedras ficavam escorregadias sob os ps, e o ar ficava mido. Gotas de gua caam viscosamente no pescoo de De Guzman, e ele estremecia e praguejava. Estavam passando sob o canal. Pouco depois, esta umidade diminuiu e, logo em seguida, Al Afdhal sibilou um aviso, e eles comearam a subir outro lance de degraus de pedra. No topo, o turco parou e remexeu em alguma tranca ou ferrolho. Um painel deslizou para o lado, e uma luz suave fluiu para dentro, vinda de um corredor abobadado e atapetado. De Guzman percebeu que eles realmente passaram sob o canal e o grande muro, e que estavam nos limites proibidos de El Kahira, a misteriosa e fabulosa. Al Afdhal deslizou agilmente atravs da abertura, e logo de Guzman o havia seguido e fechado-a atrs deles. Tornou-se um dos painis internos da parede, no ficando diferente dos outros painis de sndalo. Ento o turco andou rapidamente e sem hesitao pelo corredor, como um homem que conhece seu caminho. O espanhol seguiu, de sabre na mo, olhando incessantemente para a direita e esquerda. Atravessaram uma cortina escura de veludo e se depararam com uma entrada arcada de bano marchetado de ouro. Um negro musculoso, vestido apenas com volumosas calas de seda, o qual estivera cochilando sobre os prprios quadris, se ergueu sobressaltado, girando uma grande cimitarra. Mas ele no bradou tinha o rosto bestial de um mudo. - O estrondo do ao vai acordar as pessoas da casa. Al Afdhal disse bruscamente, evitando o giro da espada do eunuco. Quando o negro se 21

desequilibrou por conta de sua tentativa frustrada, de Guzman deu uma rasteira nele. Ele caiu estatelado, e o turco atravessou sua lmina no corpo negro. - Foi rpido e silencioso o bastante! Al Afdhal riu suavemente Agora vamos verdadeira presa! Cuidadosamente, ele testou a porta, enquanto o espanhol se agachava, respirando entre dentes e seus olhos comeando a arder como os de um gato caando. A porta cedeu para dentro, e de Guzman ultrapassou o turco num salto para dentro da cmara. Al Afdhal seguiu e, fechando a porta, encostou-se a ela, rindo do homem que havia se erguido subitamente de seu div, com uma praga sobressaltada. - Encontramos a caa no abrigo, irmo! Mas no havia risada nos lbios de Diego de Guzman, quando ele se ergueu sobre o semi-levantado ocupante do quarto, e Al Afdhal viu o sabre erguido em sua mo musculosa. Zahir el Ghazi era um homem alto e forte, seu cabelo amarelo bem cortado e a curta barba clara cuidadosamente aparada. Embora fosse tarde da noite, ele estava totalmente vestido em calas de seda, e cinto e colete de veludo. - No grite, co. o espanhol avisou Minha espada est em seu pescoo. - Estou vendo. respondeu Zahir el Ghazi imperturbavelmente. Seus olhos azuis vaguearam at o turco, e ele riu com zombaria spera Ento, voc evitou os derramadores de sangue? Pensei que estivesse morto a esta hora. Mas o resultado ser o mesmo. Idiota! Voc cortou sua prpria garganta! Como chegou ao meu quarto, eu no sei; mas um s grito chamar meus escravos. - Casas antigas tm segredos antigos. riu o turco Um deles voc aprendeu: que as paredes deste quarto so feitas para abafar gritos. Outro voc no sabe ainda: por que viemos aqui esta noite. Ele se voltou para Diego de Guzman: Bem, por que est hesitando? De Guzman recuou e abaixou o sabre.

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- L est sua espada. ele disse ao berbere, enquanto Al Afdhal praguejava, meio enojado, meio entretido Pegue-a. Se voc for homem o bastante para me matar, seja. Mas acho que voc nunca ver o sol nascer novamente. Zahir o olhou atentamente. - Voc no mouro. disse o berbere Nasci nos Montes Atlas, mas fui criado em Mlaga. Voc um espanhol. Quem voc? Diego puxou para um lado seu turbante esfarrapado. - Diego de Guzman. disse Zahir calmamente Eu devia ter imaginado. Bem, fidalgo, voc percorreu um longo caminho at sua morte... Ele puxou a pesada cimitarra, e ento hesitou: - Voc usa armadura, enquanto eu s visto seda e veludo. Diego chutou um elmo em sua direo uma das vrias peas de armadura largadas sem cuidado pelo quarto. - Eu vejo o brilho de malha sob sua roupa. ele disse Voc sempre usou uma camisa de ao. Estamos em p de igualdade. Levante-se, co. Minha alma est sedenta por seu sangue. O berbere se curvou, ps o elmo e saltou inesperadamente, esperando pegar seu antagonista com a guarda aberta. Mas o sabre mouro colidiu no ar contra a cimitarra berbere, e fascas choveram quando as duas longas lminas curvas giraram, lampejaram, levantaram e caram, palpitando luz do lampio. Ambos atacaram, golpeando furiosamente, cada um preocupado demais em matar o outro para pensar muito em ostentar esgrima. Cada golpe era dado com fora total e desejo assassino por trs dele. Tal duelo no continuaria por muito tempo; a desesperada indiferena do combate o levaria rapidamente a um desfecho sangrento, para um ou para outro. De Guzman lutava em silncio, mas Zahir el Ghazi ria e escarnecia de seu inimigo entre golpes relampejantes. - Co! O manejo do brao do berbere no interferia no de sua lngua Matar voc aqui me cansa. Voc deveria viver para presenciar a destruio de seu povo maldito! Por que vim ao Egito? Meramente por refgio? H! Eu vim forjar 23

uma espada para meus inimigos, tanto cristos quanto muulmanos! Insisti para que o califa construsse uma frota... para erguer os estandartes da guerra santa... para conquistar o califado de Crdoba! - As tribos berberes esto preparadas para tal guerra continuou Zahir el Ghazi. Rugiremos para oeste desde o Egito, como uma avalanche que ganha volume e velocidade medida que avana. Com meio milho de guerreiros, invadiremos a Espanha... transformaremos Crdoba em p e incorporaremos seus guerreiros s nossas fileiras! Castela no pode conosco e, sobre os cadveres dos cavaleiros espanhis, invadiremos as plancies da Europa! De Guzman cuspiu uma praga. - Al Hakim havia hesitado, riu Zahir, respirando calma e facilmente, enquanto aparava o sabre que zunia mas, esta noite, ele me mandou uma notcia... acabei de sair do palcio, onde ele me contou que ser como desejei. Ele tem uma nova fantasia: acredita ser Deus! No importa. A Espanha est condenada! Se eu sobreviver, serei o califa de l um dia! E mesmo que voc me mate, no pode deter Al Hakim agora. A guerra santa ser iniciada. Os harns do Isl sero preenchidos por garotas castelhanas... Dos lbios de De Guzman explodiu um grito spero e selvagem, como se ele percebesse pela primeira vez que o berbere no estava simplesmente zombando dele com palavras sem importncia, mas enunciando um verdadeiro plano de conquista. Com o rosto sombrio e os olhos ferozes, ele mergulhou com uma velocidade renovada que fez Al Afdhal arregalar os olhos. Os lbios barbados de Zahir j no pronunciavam mais escrnios. Toda a ateno do berbere estava dedicada a deter o sabre espanhol que lhe batia na lmina como um martelo numa forja. O estrondo do ao se ergueu at Al Afdhal morder o lbio em nervosismo, sabendo que qualquer eco daquele barulho iria certamente reverberar alm das paredes abafadas. A pura fora e fria berserk do espanhol estavam comeando a surtir efeito. O berbere estava com a pele bronzeada plida. Sua respirao foi ficando ofegante, 24

e ele foi continuamente recuando. O sangue escorria de talhos nos braos, coxa e pescoo. De Guzman sangrava tambm, mas ele no afrouxava o furor impetuoso de seu ataque. Zahir estava prximo da parede atapetada, quando subitamente saltou para um lado enquanto de Guzman investia. Desequilibrado por errar a estocada, o espanhol pulou para a frente e a ponta de seu sabre colidiu contra a pedra sob a tapearia. Ao mesmo tempo, Zahir dirigiu um talho cabea de seu inimigo, com toda a sua fora minguante. Mas o sabre de ao de Toledo, ao invs de se quebrar como uma lmina mais fraca, se dobrou e endireitou novamente. A cimitarra que descia cortou o elmo mouro e arranhou o couro cabeludo por baixo, mas antes que Zahir pudesse recuperar seu equilbrio, o sabre de De Guzman golpeou para cima, atravessando elos de metal e o osso do quadril at lhe trespassar a coluna vertebral. O berbere cambaleou e caiu com um grito abafado, suas entranhas se espalhando pelo cho. Seus dedos agarraram brevemente a felpa do grosso tapete, e logo ele ficou flcido. De Guzman, cego pelo sangue e suor, enfiava, em silencioso frenesi, vrias vezes, sua espada na figura aos seus ps, embriagado demais de fria para perceber que seu rival estava morto, at Al Afdhal, praguejando num quase horror, arrast-lo dali. O espanhol, atordoado, limpou o sangue e suor dos olhos, e fitou groguemente seu adversrio. Ainda estava aturdido pelo golpe que lhe havia rachado o elmo. Puxou o capacete partido e o lanou para um lado. Estava ensangentado, e uma torrente escarlate lhe descia pelo rosto, cegando-o. Praguejando ardentemente, ele comeou a tatear por algo que o enxugasse, quando sentiu os dedos de Al Afdhal em ao. O turco rapidamente limpou o sangue do rosto do companheiro, e lhe enfaixou o ferimento com tiras arrancadas da prpria roupa. Logo, tirando do cinto algo que De Guzman reconheceu como o anel que Al Afdhal havia tirado do dedo do matador negro Zaman, o turco o deixou cair no pequeno tapete felpudo prximo ao corpo de Zahir. - Por que fez isso? indagou o espanhol. 25

- Para confundir os vingadores. Vamos embora logo, em nome de Al. Os escravos do berbere devem estar todos surdos ou bbados, para no terem acordado at agora. Quando saram no corredor, onde o mudo morto fitava o teto pintado ao qual no mais enxergava, ouviram sons que indicavam gente acordando um vago murmrio de vozes, um som distante de passos. Apressando-se pelo vestbulo at o painel secreto, eles entraram e tatearam na escurido, at sarem mais uma vez no silencioso arvoredo. As estrelas que empalideciam estavam refletidas nas guas escuras do canal, e a primeira sugesto de aurora se refletia nos minaretes. - Voc conhece algum caminho para dentro do palcio do califa? perguntou De Guzman. A bandagem em sua cabea estava encharcada de sangue, e uma fina gota lhe escorria pescoo abaixo. Al Afdhal girou e eles se encararam, sob a sombra das rvores. - Eu lhe ajudei a matar um inimigo em comum disse o turco. No negociei para trair meu soberano para voc! Al Hakim louco, mas a hora dele ainda no chegou. Ajudei-lhe num assunto de vingana pessoal... no na guerra de naes. Contente-se com sua vingana, e lembre-se que voar muito alto secar as asas ao sol. De Guzman limpou o sangue e no respondeu. - Voc deve abandonar o Cairo o mais cedo possvel disse Al Afdhal, observando-o estreitamente. Acho que seria mais seguro para todos os envolvidos. Mais cedo ou mais tarde, voc ser reconhecido como um franco por algum que nada lhe deve. Vou lhe fornecer cavalos e muito dinheiro... - Tenho ambos. grunhiu De Guzman, limpando o sangue do pescoo. - E voc partir em paz? indagou Al Afdhal. - Acaso tenho escolha? respondeu o espanhol. - Jure insistiu o turco. - Por Deus, voc insistente queixou-se De Guzman. Muito bem, eu juro por Santiago de Compostela que deixarei a cidade antes do meio-dia. 26

- timo! o turco deu um suspiro de alvio. para seu prprio bem, tanto quanto qualquer coisa que eu... - Entendo suas motivaes altrustas grunhiu De Guzman. Se havia alguma dvida entre ns, considere-a paga, e que cada homem aja de acordo. E, girando, ele se afastou a passos largos, com o caminhar oscilante de um cavaleiro. Al Afdhal observava seus ombros largos recuarem atravs das rvores, com um ligeiro franzir de testa, dirigido para ele.

Captulo 4
Das mesquitas e minaretes saiu o sonoro adan. Diante da Mesquita de Talai, do lado de fora de Bab Zweyla, encontrava-se Darazai, o mul, e quando ele ergueu a voz, e quando ele anunciou vagarosamente atravs das tensas multides, homens estremeceram e unhas se cravaram em palmas pardas de mos. - E atravs de seu divinamente apontado califa, Al Hakim, que a semente de Ali, o qual tem o sangue do Profeta, que era deus Encarnado, assim deus hoje entre vs! Sim, o deus nico anda entre vs em forma mortal! E agora ordeno a todos vocs, todos os Fiis do Isl, que reconheam, se curvem e adorem o nico deus verdadeiro, Senhor dos Trs Mundos, o Criador do Universo, que ergueu o firmamento sem pilares em seu lugar, a Encarnao da Vontade Divina, que deus, que Al Hakim, a semente de Ali! Um grande estremecimento agitou a multido; logo, um grito arrebatado quebrou a quietude ofegante. Uma figura de cabeleira selvagem correu para a frente, um rabe seminu. Com um guincho de Blasfemador!, ele pegou uma pedra e a arremessou. O projtil atingiu o mul em cheio na boca, quebrando-lhe os dentes. Ele cambaleou, com o sangue lhe escorrendo pela barba. E, com um rugido aterrador, a multido se ergueu, formou vagalhes e rolou para a frente. Impostos, fome, pilhagem e massacre... tudo isto os egpcios conseguiram suportar; mas este golpe nas razes de sua religio foi a ltima gota. Mercadores calmos ficaram loucos; mendigos encolhidos se transformaram em demnios de olhos furiosos. 27

Pedras voavam como granizo e o rugido ficava cada vez mais alto o tumulto de feras selvagens ou de homens enlouquecidos. Mos agarravam as roupas do espantado Darazai, quando homens da guarda turca em cota-de-malha e elmos espiralados fizeram a multido recuar com suas cimitarras, e carregaram o aterrorizado mul para dentro da mesquita, a qual eles entrincheiraram contra a multido que avanava. Com um tinido de armas e um tilintar de freios, uma tropa de cavaleiros sudaneses, resplandecentes em corseletes folheados a ouro e calas de seda, saiu a golpes do porto Zuweyla. Os dentes brancos dos cavaleiros negros brilhavam em largos sorrisos de alegria; seus olhos reviravam, eles lambiam seus lbios grossos em expectativa. As pedras da multido batiam inofensivas em suas couraas e em seus escudos de pele de hipoptamo. Eles apressavam seus cavalos contra a turba, talhando com suas lminas curvas. Homens rolavam uivando sob os cascos esmagadores. Os amotinados recuaram, fugindo desvairadamente para dentro de lojas e pelas ruas, abandonando a praa alastrada de corpos que se contorciam. Os cavaleiros negros saltaram de suas selas e comearam a despedaar portas de lojas e moradias, enchendo seus braos com pilhagem. Gritos de mulheres ressoavam de dentro das casas. Um guincho, um quebrar de vidro e trelia, e um corpo vestido de branco se espatifou na rua com um impacto de esmagar os ossos. Um rosto negro olhava para dentro do batente arruinado da janela, dividido numa gargalhada desocupada de sacudir a barriga. Um cavaleiro negro esporeou o cavalo para a frente, se inclinou de sua sela e enfiou sua lana na forma ainda trmula de uma mulher sobre as pedras. O gigante Othman, em seda flamejante e ao polido, cavalgava entre seus ces negros, chicoteando-os. Eles montaram e ficaram alinhados atrs dele. Num balouante meio-galope, eles seguiram pelas ruas, com ensangentadas cabeas humanas penduradas em suas lanas uma lio para os enlouquecidos cairotas, que se agachavam em seus esconderijos, ofegando de dio.

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O resfolegante eunuco, que trazia notcias da revolta e sua represso para Al Hakim, foi seguido rapidamente por outro, o qual se prostrou diante do califa e gritou: - , Senhor dos Trs Mundos, o emir Zahir el Ghazi est morto! Seus servos o encontraram assassinado em seu palcio, e ao lado dele, o anel de Zaman, o Espadachim Negro. Por este motivo, os berberes gritam que ele foi assassinado por ordem do emir Othman, procuram por Zaman em el Mansuriya e lutam contra os sudaneses! Zaida, escutando por trs de uma cortina, abafou um grito e agarrou o prprio peito numa dor breve e passageira. Mas o inescrutvel olhar distante de Al Hakim no se alterou; ele estava envolto em indiferena, isolado na contemplao de mistrio. - Que os mamelucos os apartem ele disse. Rixas particulares interferiro no destino de deus? El Ghazi morreu, mas Al est vivo. Outro homem ser achado para liderar minhas tropas para dentro da Espanha. Enquanto isso, que comece a construo de navios. Que os sudaneses cuidem da ral, at que ela perceba sua insensatez e o pecado de sua heresia. J reconheci meu destino, que o de me revelar ao mundo em sangue e fogo, at que todas as tribos da terra me conheam e se curvem diante de mim. Tm minha permisso para ir! A noite caa numa cidade tensa, enquanto Diego de Guzman caminhava a passos largos pelas ruas de uma parte vizinha a el Mansuriya, no bairro dos sudaneses. Naquela seo, ocupada principalmente por soldados, luzes brilhavam e estbulos estavam abertos por um implcito acordo mudo. O dia inteiro, revoltas haviam retumbado pelos bairros; a populao era como uma serpente de mil cabeas: esmagada num lugar, estourava novamente em outro, xingando, gritando e lanando pedras. Os cascos dos cavalos sudaneses haviam corrido de Zuweyla at a mesquita de ibn Tulun e de volta a Zuweyla, esguichando sangue. Agora somente homens armados atravessavam as ruas. Os grandes portes de madeira, com trancas de ferro, dos bairros, estavam fechados, como em pocas de guerra civil. Atravs do arco carrancudo do grande porto de Zuweyla, tropas de 29

cavaleiros negros andavam a meio-galope, a luz das tochas tingindo de escarlate suas cimitarras desembainhadas. Seus mantos de seda esvoaavam ao vento, e seus braos negros luziam como bano polido. De Guzman no havia quebrado seu juramento a Al Afdhal. Certo de que o turco iria entreg-lo aos muulmanos, caso ele no parecesse concordar com a exigncia do outro, o espanhol havia cavalgado para fora da cidade e para dentro das colinas de Mukattan, antes do meio-dia. Mas ele no jurou que no retornaria. O pr-do-sol o viu cavalgando para dentro dos subrbios arruinados, onde ladres e chacais se moviam furtivamente com passos silenciosos. Agora, ele andava a p pelas ruas, entrando nas lojas onde soldados cingidos se fartavam de meles, nozes e carne, e bebiam vinho secretamente , e ouvia a conversa deles. - Onde esto os berberes? indagou um turco de bigode, abarrotando a boca com um punhado de bolos de amndoa. - Esto emburrados no bairro deles respondeu outro. Eles juram que el Ghazi foi morto pelos sudaneses, e exibem o anel de Zaman como prova. Todos conhecem aquele anel. Mas Zaman desapareceu. O emir negro Othman jura no saber nada a respeito. Mas ele s pode negar a respeito do anel. Doze homens j foram mortos em brigas, quando o califa ordenou que ns, mamelucos, os apartssemos. Por Al, este foi um dia daqueles! - A loucura de Al Hakim causou isso declarou outro, abaixando sua voz, e olhando rpida e cautelosamente ao redor. At quando sofreremos sob o governo daquele co xiita? - Cuidado avisou seu companheiro. Ele o califa, e nossas espadas esto a servio dele, enquanto Es Salih Muhammad assim ordenar. Mas, se a revolta estourar novamente, mais provvel que os berberes lutem contra os sudaneses do que com eles. Dizem que Al Hakim tomou Zaida, concubina de el Ghazi, para seu harm, e isso enfurece mais ainda os berberes, fazendo-os suspeitarem que el Ghazi foi morto, se no por ordem de Al Hakim, pelo menos com o consentimento dele.

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Mas, Wellah, a fria deles no nada, perto da de Zulaikha, a quem o califa deixou de lado! Dizem que a ira dela como a de uma tempestade do deserto. De Guzman esperou para ouvir mais; mas, levantando-se, ele saiu rapidamente da loja de vinho. Se algum conhecia os segredos do palcio real, esse algum era Zulaikha. E uma amante descartada uma arma perfeita para a vingana. A misso de De Guzman se tornou mais do que uma busca secreta pela vida de um inimigo pessoal. Agora mesmo, os rumores rastejavam para fora da misteriosa fortaleza do palcio do califa, e os homens j falavam, nos bazares, sobre uma invaso Espanha. De Guzman sabia que a feroz habilidade de luta dos espanhis no iria, no final, lhes servir contra uma fora como a que Al Hakim poderia ser capaz de lanar contra eles. Talvez somente um louco pudesse acolher a idia de um imprio mundial, mas um louco poderia cumpri-la; e, fosse qual fosse o destino final da Europa, a runa de Castela estaria selada se as hordas africanas rolassem pelos desfiladeiros das montanhas. De Guzman pensava pouco na Europa; as terras alm dos Pireneus lhe eram obscuras e sombrias, no muito mais reais que os imprios de Alexandre e dos Csares. Era em Castela que ele pensava, e no povo feroz e ardente das selvagens terras altas; nenhum outro pensamento lhe fazia o sangue latejar mais quente nas veias. Contornando el Mansuriya, ele atravessou o canal e se dirigiu ao pequeno bosque de palmeiras prximo margem. Tateando na escurido entre as runas de mrmore, ele encontrou e ergueu a laje. Mais uma vez, ele avanou atravs da escurido total e gua gotejante, tropeou em outra escadaria e a subiu. Seus dedos encontraram e mexeram numa tranca de metal, e ele emergiu no corredor, agora sem iluminao. A casa estava em silncio, mas o reflexo de luzes em todos os lugares indicava que ela ainda estava ocupada sem dvida pelos criados e mulheres do emir assassinado. Sem saber qual caminho levava para fora, ele andou ao acaso, atravessou uma arcada encortinada... e se deparou com meia-dzia de escravos negros, que se ergueram de um pulo, olhando ferozmente e de espada na mo. Antes que pudesse recuar, ele ouviu um grito e um grande movimento de ps atrs de si. 31

Amaldioando sua sorte, ele correu diretamente at os desnorteados negros. Um palpitante redemoinho de ao, e ele atravessava o caminho, deixando uma forma se contorcendo e sangrando atrs de si, e corria atravs de uma portada do outro lado da larga cmara. Espadas curvas gemiam s suas costas e, quando ele bateu a porta atrs de si, o ao vibrou no carvalho resistente e pontas brilhantes apareceram nas tiras de madeira da porta. Ele passou rapidamente a tramela e girou, olhando ferozmente ao redor, em busca de uma via de fuga. Seu olhar caiu numa janela prxima, com barras de ouro. Correndo impetuosamente e com um ofego de esforo, ele se lanou em cheio contra a janela. Com um despedaar estilhaante, as barras moles cederam e todo o batente foi destrudo diante do impacto do seu corpo que se arremessava. Ele se lanou no vazio, no exato momento em que a porta era arrombada e um enxame de formas uivantes inundava a sala.

Captulo 5
No Grande Palcio Leste, onde jovens escravas e eunucos deslizavam sobre furtivos ps descalos, nenhum eco repercutia daquele inferno que rugia do lado de fora das paredes. Numa cmara, cujo domo era de marfim com filigranas de ouro, Al Hakim, vestido numa tnica de seda branca que o fazia parecer ainda mais fantasmagrico e irreal, sentava-se de pernas cruzadas num leito enfeitado de jias, e encarava, sem piscar, com seus olhos grandes, Zaida, a veneziana que se ajoelhava aos ps dele. Zaida no estava mais vestida com os farrapos de um escravo. Seu robe era feito com a seda escarlate de Mossul, com beiradas folheadas a ouro; seu cinto de cetim bordado com prolas. O feitio das largas ceroulas dela era simples e difano, parecendo brilhar suavemente com a pele rosada qual mal escondiam. Suas argolas eram incrustadas com grandes jias em forma de pra. Seus longos clios estavam pintados por cosmtico, e suas unhas com henna. Ela estava ajoelhada sobre uma almofada folheada a ouro. 32

Mas, no meio de todo este esplendor, o qual ofuscava qualquer coisa que at mesmo aquela princesa de brinquedo j conhecera, os olhos da veneziana estavam ensombrecidos. Pela primeira vez em sua vida, ela se sentia realmente um brinquedo. Ela havia inspirado a ltima loucura de Al Hakim, mas no o havia dominado. Uma noite, uma hora, ela havia tido expectativa de dobr-lo s vontades dela. Agora ele parecia afastado dela, e havia uma expresso em seus frios olhos inumanos, qual a fazia estremecer. De repente ele falou, pesada e portentosamente, como um deus enunciando uma sentena: - No apropriado deuses se acasalarem com mortais. Ela estremeceu, abriu a boca e logo teve medo de falar. - O amor humano e uma fraqueza ele continuou, pensativo. Vou afast-lo de mim. Os deuses esto alm do amor. A fraqueza me ataca quando me deito em seus braos. - O que quer dizer, meu senhor? ela aventurou, temerosa. - At os deuses devem se sacrificar ele respondeu sombriamente. O amor de uma humana uma blasfmia natureza divina. Renunciarei a voc, antes que minha divindade enfraquea. Ele bateu palmas calmamente, e um eunuco entrou de quatro um novo costume criado. - Traga o emir Othman. ordenou Al Hakim, e o eunuco bateu violentamente a cabea contra o cho, e recuou desajeitadamente da presena do califa. - No! Zaida se ergueu de um pulo, desesperada. Oh, meu senhor, tenha piedade! Voc no pode me entregar quele animal negro! Voc no pode... Ela estava de joelhos, agarrando-lhe a tnica, qual ele arrancou dos dedos dela. - Mulher! ele trovejou. Est louca? Quer trazer runa para cima de voc? Voc atacaria a pessoa de deus?

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Othman entrou hesitante, e em evidente apreenso um guerreiro da brbara Darfur, ele se erguera ao seu atual posto elevado, atravs de lutas selvagens e uma forma brutal de diplomacia. Al Hakim apontou para a mulher encolhida de medo aos seus ps, e falou brevemente: - Leve-a! O sudans nunca questionou as ordens de seu monarca. Um largo sorriso lhe dividiu o rosto de bano e, curvando-se, ele ergueu Zaida, que se contorcia e gritava no aperto dele. Enquanto ele a carregava para fora da sala, ela contorcia os braos, estendendo suas mos brancas e suplicando desesperadamente. Al Hakim no respondeu; ele entrelaou as mos, seu olhar desinteressado e impessoal como o de um viciado em haxixe. Se ouvia os gritos de sua ex-favorita, ele no dava sinal. Mas outra pessoa ouvia. Agachada numa alcova, uma esguia jovem de pele marrom observava o sorridente sudans carregar pelo salo sua cativa contorcida. Mal ele desaparecera, ela correu em outra direo, as roupas balanando acima de suas cintilantes pernas marrons. Othman, o favorito do califa, era o nico emir que morava no Grande Palcio, o qual era na verdade um conjunto de palcios unidos numa enorme estrutura, a qual abrigava 30 mil criados de Al Hakim. Ele morava numa ala que dava no bairro meridional de Beyn el Kasreyn. Para alcan-la, ele no precisava sair do palcio. Seguindo corredores sinuosos, cruzando um ocasional ptio aberto pavimentado por mosaicos e limitado por arcos desgastados e sustentados por colunas de alabastro, ele chegou sua casa. Espadachins negros guardavam a porta de teca negra, enfaixada por cobre com arabescos, a qual separava seu quarto do resto do palcio. Mas, quando ele se aproximou daquela porta, uma forma flexvel deslizou para fora de um largo corredor enfeitado por panos, e lhe barrou o caminho. - Zulaikha! O negro recuou em temor quase supersticioso; as esguias mos da mulher se fechavam a abriam num requinte de ira sutil e profunda demais para a

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compreenso grosseira dele; e, sobre o vu tnue, seus olhos ardiam como gemas do inferno. - Um servo me deu a notcia de que Al Hakim havia descartado a vadia ruiva disse a rabe. Portanto, venda-a para mim! Pois tenho uma dvida que quero pagar de bom grado. - Por que eu deveria vend-la? discordou o sudans, remexendo-se em impacincia animal. O califa a deu para mim. Afaste-se, mulher, antes que eu lhe cause algum dano. - J ouviu o que os berberes gritam nas ruas? ela perguntou. Ele estremeceu, empalidecendo levemente. - O que isso tem a ver comigo? ele esbravejou, mas sua voz no era firme. - Eles uivam pela cabea de Othman ela disse fria e venenosamente. Eles lhe chamam de o matador de Zahir el Ghazi. O que aconteceria se eu fosse at eles e dissesse que aquilo do que suspeitam verdade? - Mas no tenho nada a ver com isso! ele exclamou ferozmente, como um homem pego numa rede invisvel. - Posso fazer homens jurarem que lhe viram ajudando Zaman a mat-lo. - Vou te matar! ele sussurrou. - Voc no ousaria, animal negro das savanas! Agora, voc vai me vender esta rapariga ruiva, ou enfrentar os berberes? Suas mos afrouxaram o aperto, deixando Zaida cair ao cho. - Leve-a e v embora! ele murmurou, com a pele negra empalidecida. - Primeiro leve seu pagamento! ela replicou com malcia vingativa, e lanou um punhado de moedas em cheio no rosto dele. Ele recuou com seus olhos vermelhos, e suas mos pardas abrindo e fechando numa v sede de sangue. Ignorando-o, Zulaikha se curvou sobre Zaida, a qual se agachou, atordoada em nauseada impotncia, esmagada pela percepo de sua incapacidade contra este novo conquistador, contra o qual, sendo algum do mesmo sexo, toda a seduo e astcia que ela havia usado nos homens eram inteis. Zulaikha agarrou os cachos vermelhos da veneziana com os dedos e, forando-lhe brutalmente a cabea para 35

trs, encarou fundo seus olhos com uma possessividade feroz e ansiosa, a qual fez Zaida congelar. A rabe bateu palmas, e quatro eunucos srios entraram. - Levantem-na e levem at minha casa. Zulaikha ordenou, e eles pegaram a encolhida veneziana e a carregaram dali. Zulaikha os seguiu, com as unhas rosas afundando nas palmas das mos, enquanto inspirava suavemente entre os dentes cerrados.

Captulo 6
Quando Diego de Guzman mergulhou pela janela, ele no fazia idia do que havia na escurido sob ele. No caiu muito, e se espatifou em arbustos que lhe amorteceram a queda. Erguendo-se de um pulo, ele viu seus perseguidores se amontoando atravs da janela qual acabara de despedaar, e estorvando uns aos outros por causa de seu grande nmero. Ele estava num jardim, um lugar grande e sombreado por flores fantasmagricas e rvores. No momento seguinte, ele corria por entre as sombras, ziguezagueando entre a plantao de arbustos. Seus caadores andavam s cegas por entre as rvores, correndo a esmo e embaraados. Sem obstculos, ele alcanou o muro, deu um pulo alto, agarrou o espigo com uma das mos e transps a parede alta. Ele parou e procurou se orientar. Nunca havia estado antes nas ruas de El Kahira, mas havia escutado to freqentemente a descrio da cidade interna, que tinha um mapa dela em sua mente. Ele sabia que estava no Bairro dos Emires e, sua frente, sobre os tetos planos, avultava uma grande estrutura, a qual s poderia ser o Palcio Menor do Oeste, uma gigantesca casa de prazer, a qual dava no bastante famoso Jardim de Kafur. Bastante seguro de onde andava, ele correu pela rua estreita na qual cara, e logo saiu na larga passagem que atravessava El Kahira do Porto de Futuh, ao norte, ao Porto de Zuweyla, ao sul. Embora j fosse tarde da noite, havia muita agitao pelas ruas. Mamelucos armados passavam por ele a cavalo; na larga Beyn el Kasreyn, a grande praa que ficava entre os palcios gmeos, ele ouviu o retinir de rdeas em cavalos inquietos, 36

e viu um esquadro de cavaleiros sudaneses montados em seus corcis sob a luz das tochas. Havia motivo para sua vigilncia. distncia, ele ouvia tambores tocando de forma taciturna entre os quartis. Em algum lugar alm dos muros, uma luz tnue comeou a brilhar contra as estrelas. O vento trouxe breves trechos de msica selvagem e gritos distantes. Com sua bazfia de soldado e o cabo do sabre apontado proeminentemente para a frente, De Guzman passou despercebido entre as figuras de cota-de-malha e com armas cintura, que espreitavam as ruas. Quando ele se aventurou a puxar a manga de um mameluco barbudo e perguntar o caminho para a casa de Zulaikha, o turco deu a informao prontamente e sem surpresa. De Guzman sabia assim como todo o Cairo que, embora a rabe considerasse Al Hakim sua propriedade especial, ela no se considerava de forma alguma posse exclusiva do califa. Havia capites mercenrios que eram to familiarizados com os aposentos dela quanto Al Hakim o fora. A casa de Zulaikha ficava imediatamente afastada da larga rua e construda como adjacncia de uma corte do Palcio Leste, a cujos jardins era conectada, de modo que Zulaikha, nos seus dias de favorita, poderia passar entre sua casa e o palcio sem violar a ordem do califa sobre o isolamento de mulheres. Zulaikha no era uma criada; era a filha de um sheik livre e havia sido amante de Al Hakim, no sua escrava. De Guzman no esperou qualquer grande dificuldade em entrar na casa dela; ela manipulava secretamente intrigas e polticas, e homens de todos os credos eram admitidos em sua cmara de audincia, onde jovens danarinas e pio ofereciam entretenimento. Naquela noite, no havia danarinas nem convidados, mas um iemenita mal-encarado abriu, sem fazer perguntas, a porta arcada, acima da qual ardia uma lmpada a leo, e conduziu o falso mouro atravs de um pequeno ptio interno, subindo uma escadaria externa, ao longo de um corredor e para dentro de uma larga cmara, na qual se abriam vrios arcos desgastados e enfeitados por tapearias de veludo escarlate.

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A sala estava vazia, sob o brilho suave dos lampies de bronze, mas em algum lugar na casa, soava o grito agudo de uma mulher que sofria, acompanhado por opulenta risada musical, tambm em voz de mulher, e indescritivelmente vingativa e maligna. Mas De Guzman deu pouca ateno a isso, pois foi naquele momento que todo o inferno explodiu do lado de fora dos muros de El Kahira. Foi um rugido abafado de incrvel volume, como o bramido de uma torrente enclausurada finalmente explodindo sua represa; mas era o selvagem uivo bestial de muitos homens. O iemenita tambm ouviu, e sua pele escura empalideceu. Ento, ele gritou e se precipitou para dentro do corredor, enquanto l fora soava o barulho de ps e uma respirao ofegante. Numa cmara vizinha, endireitando-se de um trabalho que achava indescritivelmente divertido, Zulaikha ouviu um grito abafado do lado de fora da porta, o zunir e cortar de um golpe selvagem e o baque de um corpo que caa. A porta foi subitamente aberta e Othman entrou uma figura selvagem e aterrorizante, com os olhos revirados e os dentes mostra brilhando luz dos lampies, o sangue pingando de sua larga cimitarra. - Co! ela exclamou, erguendo-se abruptamente, como uma serpente que se desenrola O que faz aqui? - A mulher que voc tomou de mim! ele vociferou, simiesco em sua fria A ruiva! O inferno est solto no Cairo! Os bairros se revoltaram! As ruas iro boiar em sangue antes do amanhecer! Cavalgo para cortar os ces sunitas como talos de bambu. Uma matana a mais em toda esta chacina nada significa! D-me a mulher antes que eu lhe mate! Embriagado pela sede de sangue e pelo desejo frustrado, o enlouquecido negro havia esquecido seu medo de Zulaikha. A rabe deu uma rpida olhada na figura nua e trmula que jazia estendida, de ps e mos atadas, a um div. Ela ainda no havia feito tudo o que queria com sua rival. Tudo o que ela havia feito fora apenas um divertido preldio de tortura, mutilao e morte agonizante em sua humilhao. Todo o inferno no poderia tomar a vtima que lhe pertencia. 38

- Ali! Abdullah! Ahmed! ela guinchou, puxando uma adaga cravejada de jias. Com um bramido de touro, o enorme negro investiu. A rabe nunca havia lutado contra homens, e sua rapidez flexvel, sem experincia nem conhecimento de combate, foi intil. A lmina larga afundou no corpo dela, a ponta se sobressaindo a trinta centmetros do seu peito at as suas costas. Com um grito sufocado de agonia e terrvel surpresa, ela desabou e o sudans puxou brutalmente a cimitarra enquanto ela caa. Naquele instante, Diego de Guzman apareceu na porta. O espanhol nada sabia das circunstncias; ele apenas viu um enorme negro puxando sua espada do corpo de uma mulher e agiu de acordo com seus instintos. Othman, girando como um grande gato, ergueu sua cimitarra gotejante, apenas para t-la espantosamente batida em seu crnio lanoso sob o terrvel golpe de De Guzman. Ele cambaleou e, no instante seguinte, o sabre, brandido com toda a fora dos msculos enrijecidos do espanhol, decepou-lhe o brao esquerdo na altura do ombro, desceu cortando as costelas e se cravou profundamente no osso de sua bacia. De Guzman, grunhindo e praguejando enquanto torcia sua lmina para fora da carne e osso que a aprisionava, suando de medo de um ataque antes que pudesse soltar a lmina, ouvia o trovejar crescente da multido, e seu cabelo se arrepiava. Ele conhecia aquele rugido o grito de caa de homens, o trovo que sacudia os tronos do mundo ao longo das eras. Ele ouvia o barulho de cascos nas ruas l fora, e vozes ferozes gritando comandos. Ele se voltava para o corredor externo, quando ouviu uma voz implorando por algo e, girando de volta cmara, viu, pela primeira vez, a forma nua se contorcendo no div. Seus membros e corpo no apresentavam cortes nem machucados, mas suas bochechas estavam molhadas de lgrimas; os cabelos vermelhos, que fluam em selvagem abundncia sobre seus ombros brancos, estavam molhados de suor, e sua carne tremia como se tivesse sido torturada.

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- Solte-me! ela suplicou. Zulaikha est morta... solte-me, em nome de Deus! Sussurrando uma praga impaciente, ele lhe cortou as cordas e girou de novo, esquecendo-a quase instantaneamente. Ele no a viu se erguer e deslizar atravs de uma portada encortinada. L fora, uma voz gritava: - Othman! Em nome de Ali, onde est voc? hora de montar e cavalgar! Eu vi voc correndo at aqui! onde est voc? Uma figura vestida em malha e elmo entrou bruscamente na sala e ento, parou de repente. - O qu...? Wellah! Voc mentiu para mim! - Eu no! De Guzman respondeu alegremente Deixei a cidade, como havia jurado fazer, mas voltei. - Onde est Othman? indagou Al Afdhal Eu o segui at aqui... Al! Ele puxou selvagemente os bigodes Por Deus, o nico Deus Verdadeiro! Oh, cfaro maldito! Por que voc tinha que matar Othman? Todas as cidades se revoltaram, e os berberes lutam contra os sudaneses, os quais j estavam ocupados. Cavalgo com meus homens para ajudar os sudaneses. Quanto a voc... ainda lhe devo minha vida, mas h um limite para tudo! Em nome de Al, v embora e no me deixe mais v-lo novamente! De Guzman sorriu como um lobo: - Voc no vai se livrar to fcil de mim, desta vez, Es Salih Muhammad! O turco se sobressaltou: - O qu? - Pra que continuar esta farsa? replicou De Guzman Eu lhe conheci quando entramos na casa de Zahir el Ghazi, a qual outrora havia sido a casa de Es Salih Muhammad. Somente um dono da casa poderia ser to familiarizado com os segredos dela. Voc me ajudou a matar el Ghazi, porque o berbere havia pagado Zaman e os outros para lhe matarem. Muito bem. Mas isso no tudo. Vim ao

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Egito para matar el Ghazi; est feito; mas agora Al Hakim planeja a runa da Espanha. Ele deve morrer; e voc deve me ajudar na derrota dele. - Voc to louco quanto Al Hakim! exclamou o turco. - O que aconteceria se eu fosse at os berberes e dissesse a eles que voc me ajudou a matar o emir deles? perguntou De Guzman. - Eles lhe cortariam em pedaos! - Sim, eles o fariam! Mas eles lhe cortariam igualmente em pedaos. E os sudaneses os ajudariam; eles tambm no amam os turcos. Berberes e negros juntos mataro cada turco no Cairo. Ento, como fica sua ambio, se a sua cabea arrancada? Morrer, claro; mas, se eu colocar sudaneses, turcos e berberes para matarem uns aos outros, talvez a rebelio destrua a todos eles, e eu terei ganhado, na morte, o que no consegui em vida. Es Salih Muhammad reconheceu a determinao sombria que havia por trs das palavras do castelhano. - Vejo que devo mat-lo, afinal! ele sussurrou, puxando a cimitarra. No momento seguinte, o estrondo do ao ressoou na sala. Ao primeiro golpe, De Guzman percebeu que o turco era o melhor espadachim ao qual encontrara; ele era gelo onde o espanhol era fogo. sua relutncia de matar Es Salih, era adicionado o conhecimento de que era enfrentado por um espadachim melhor que ele prprio. E o pensamento o animava a uma fria desesperada, de modo que a impetuosa indiferena que sempre fora sua fraqueza, tornou-se sua fora. Sua vida no importava; mas, se ele casse naquela cmara ensangentada, Castela cairia com ele. Do lado de fora dos muros de El Kahira, a plebe avanava e rapinava, tochas espirravam fagulhas, e o ao bebia e se avermelhava. Dentro da cmara da falecida Zulaikha, as lminas curvas cantavam e assobiavam. Golpeie, Diego de Guzman! (elas cantam). A Espanha depende de seu brao. Golpeie pelas glrias do passado e pelos esplendores do futuro. Golpeie pelo trovejar de armas, pelo sussurrar das bandeiras nos ventos das montanhas, a agonia do esforo e o sangue do martrio; golpeie pelas lanas das terras altas, as mulheres de cabelos negros, fogos nos 41

coraes vermelhos, e as trombetas de imprios que ainda viro! Golpeie pelos reinos no-nascidos, a pompa da glria e os grandes galees deslizando, atravs de um mar dourado, para um mundo no-sonhado! Golpeie pela maravilha que a Espanha, antiga e sempre jovem, a fnix das naes, sempre se erguendo das cinzas de um passado morto para arder entre os estandartes do mundo! Atravs dos lbios entreabertos, sibilava a respirao de Es Salih Muhammad. Sob sua pele escura, crescia uma cor azul. Habilidade e astcia no lhe serviam contra esta encarnao de olhos ardentes da fria, a qual avanava sobre ele numa onda irresistvel, batendo como um ferreiro numa forja. Sob a bandagem encrostada de marrom, o ferimento de De Guzman estava sangrando novamente, e o sangue lhe escorria pela tmpora, mas sua espada era como uma roda flamejante. O turco s conseguia aparar; ele no tinha oportunidade de revidar. Es Salih Muhammad lutava por ambio pessoal; Diego de Guzman lutava pelo futuro de uma nao. Um ltimo ofego de intenso esforo muscular, uma exploso de fora dinmica e a cimitarra foi arrancada da mo do turco. Ele recuou cambaleando com um grito, no de dor nem medo, mas de desespero. De Guzman, seu peito largo arfando devido aos seus esforos, afastou-se. - No vou lhe matar pessoalmente ele disse. Nem vou lhe arrancar um juramento no fio da espada. Voc no o manteria. Irei at os berberes e ao meu destino... e seu. Adeus! Eu teria feito de voc vizir do Egito! - Espere! ofegou Es Salih, agarrando uma cortina para se apoiar Vamos raciocinar sobre este assunto! O que quer dizer? - O que eu falei! De Guzman deu as costas para a porta, eletrificado com uma sensao de que ele finalmente tinha um jogo desesperado na mo. No percebe que, neste momento, voc tem a balana do poder? Os sudaneses e berberes lutam uns contra os outros, e os cairotas lutam contra ambos! Nenhuma faco pode vencer sem a sua ajuda. O modo como voc lanar seus mamelucos ser o fator decisivo. Voc planejava ajudar os sudaneses e esmagar tanto berberes 42

quanto rebeldes. Mas suponha que voc jogue sua sorte com os berberes. Suponha que voc aparea como lder da revolta, o defensor do credo ortodoxo contra um blasfemador. El Ghazi est morto; Othman est morto; a plebe no tem lder. Voc o nico homem forte no Cairo. Voc busca honras sob Al Hakim; honras maiores voc pode conseguir sozinho! Junte os berberes com seus turcos e elimine os sudaneses! O povo ir aclam-lo como um libertador. Mate Al Hakim! Nomeie outro califa, com voc mesmo como vizir e verdadeiro governante! Cavalgarei ao seu lado, e minha espada sua! Es Salih, que havia escutado como um homem num sonho, soltou uma sbita risada, como um bbado. A percepo, de que De Guzman queria us-lo como um peo para esmagar um rival da Espanha, foi afogada no vinho impetuoso da ambio pessoal. - Feito! ele trombeteou. Para casa, irmo! Voc me mostrou o caminho que procuro! Es Salih Muhammad ainda governar o Egito!

Captulo 7
Na grande praa de el Mansuriya, as tochas arremessadas brilhavam sobre um turbilho de figuras que se esforavam e saltavam, cavalos que relinchavam e lminas cortantes. Homens morenos, negros e brancos lutavam. Berberes, sudaneses e egpcios, ofegando, praguejando, matando e morrendo. Durante mil anos, o Egito havia dormido sob o calcanhar de senhores estrangeiros; agora ele acordava, e seu despertar era escarlate. Como loucos sem crebro, os cairotas agarravam os matadores negros, arrastando-os em massa de suas selas, cortando as barrigueiras dos cavalos enlouquecidos. Piques enferrujados retiniam contra lanas. O fogo surgia repentinamente em cem lugares, elevando-se aos cus at os pastores em Mukattan acordarem e ficarem boquiabertos de espanto. De todos os subrbios saam abundantemente figuras selvagens e desvairadas uma torrente urrante de mil galhos, todos convergindo para a grande praa. Centenas de formas imveis, em 43

malhas ou em cftans rasgados em tiras, jaziam sob os cascos e ps esmagadores; e, sobre eles, os vivos gritavam e cortavam. A praa ficava no corao do bairro sudans, no qual vinham rapinando os berberes loucos por sangue, enquanto a maioria dos negros havia enfrentado a plebe em outras partes da cidade. Agora, retirando-se s pressas para seu prprio bairro, os espadachins de bano dominavam os berberes com pura superioridade numrica, enquanto a turba ameaava engolir ambas as hordas. Os sudaneses, sob o comando de seu capito Izz ed din, mantinham alguma aparncia de ordem, o que dava a eles uma vantagem sobre os desorganizados berberes e a plebe sem lder. Os enlouquecidos cairotas destruam e pilhavam as casas dos negros, arrastando mulheres uivantes para fora; o brilho das construes em chamas fazia a praa nadar num oceano de fogo. Em algum lugar ali, comeou o zunido de timbales trtaros, mais alto que o vibrar de muitos cascos. - Os turcos, finalmente! ofegou Izz ed din. Eles demoraram muito! E onde, em nome de Al, est Othman? Um cavalo desvairado corria para dentro da praa, a espuma lhe esvoaando das argolas das rdeas. O montador girou na sela, com as vestes coloridas esfarrapadas e a pele de bano fustigada em escarlate. - Izz ed din! ele gritou, agarrando a crina esvoaante com ambas as mos Izz ed din! - Aqui, idiota! rugiu o sudans, agarrando as rdeas do outro e fazendo o cavalo recuar e se sentar. - Othman est morto! gritou o homem, acima do rugido das chamas e do crescente trovejar dos timbales que avanavam. Os turcos se voltaram contra ns! Eles esto matando nossos irmos nos palcios! Sim! Esto chegando! Com um trovejar ensurdecedor de cascos e um rufar estremecedor de tambores, os esquadres de lanceiros em cotas-de-malha invadiram a praa, dividindo as ondas de matana e atropelando tanto amigos quanto inimigos. Izz ed din viu o moreno rosto exultante de Es Salih Muhammad sob o arco brilhante de 44

sua cimitarra e, com um rugido, cavalgou em direo a ele, seus esquadres rodopiando atrs de si. Mas, com um estranho grito-de-guerra, um cavaleiro em vestimenta mourisca se ergueu nos estribos, golpeou e Izz ed din caiu; e, sobre os corpos talhados de seus capites, trovejaram os cascos dos matadores um rio moreno e urrante que trovejava dentro da noite partida pelas chamas. Nos contrafortes rochosos de Mukattam, os pastores assistiam e tremiam, vendo o brilho de fogo e matana desde o Porto de el Futuh at a mesquita de Ibn Tulun; e o clangor de espadas era ouvido ao sul, at El Fustat, onde nobres plidos tremiam em seus palcios rodeados por jardins. Como uma torrente escarlate, espumante e facetada de fogo, as mars de fria inundavam os bairros e jorravam atravs do Porto de Zuweyla, manchando as ruas de El Kahira, a Vitoriosa. Na grande Beyn el Kasreyn, onde 10 mil homens poderiam desfilar, os sudaneses fizeram sua resistncia final, e l morreram, encurralados por turcos com elmos, berberes que guinchavam e cairotas furiosos. Foi a populao quem primeiro voltou sua ateno para Al Hakim. Correndo atravs das portas de bronze com arabescos do Grande Palcio Leste, as hordas esfarrapadas fluam uivando pelos corredores, atravs dos Portes Dourados, para dentro do grande Salo Dourado, arrancando a cortina de filigranas de ouro, para revelar um trono dourado vazio. Tapearias bordadas a seda foram arrancadas das paredes com frisos, por dedos sujos e ensangentados; mesas de nix foram derrubadas com um barulho de vasos esmaltados a ouro; eunucos em robes escarlates fugiram aos guinchos; jovens escravas gritavam nas mos dos violadores. No Grande Salo Esmeralda, Al Hakim se erguia como uma esttua num estrado coberto de peles. Suas mos brancas estavam contradas e seus olhos, nublados; parecia um bbado. Na entrada do salo, se aglomerava um punhado de servos fiis, expulsando a multido com espadas desembainhadas. Um bando de berberes abria caminho penosamente atravs da turba heterognea e entrava no corpo-a-corpo com os escravos negros; e, naquela tempestade de golpes de espada, nenhum homem teve tempo de olhar para a alva forma rgida no estrado. 45

Al Hakim sentiu uma mo lhe puxando o cotovelo, e olhou para o rosto de Zaida, vendo-a como num sonho. - Venha, meu senhor! ele insistia. Todo o Egito se revoltou contra voc! Pense em sua prpria vida! Siga-me! Ele a permitiu gui-lo. Movia-se como um homem em transe, murmurando: - Mas eu sou deus! Como pode um deus ser derrotado? Como pode um deus morrer? Puxando para o lado uma tapearia, ela o guiou para dentro de uma alcova e atravs de um longo corredor estreito. Zaida aprendera bem os segredos do Grande Palcio, durante sua breve permanncia l. Atravs dos indistintos jardins com cheiro de pimenta, ela o guiou apressadamente, atravs de uma rua sinuosa entre casas de tetos planos. Ela havia lanado seu khalat sobre ele. Nenhuma das poucas pessoas s quais encontraram deram ateno ao par que corria. Um pequeno porto, escondido atrs de um amontoado de palmeiras, os fez atravessar o muro. A norte e leste, El Kahira era cercada pelo deserto vazio. Eles haviam sado pelo lado leste. Atrs deles, e bem longe ao sul, se erguia o rudo das chamas e da matana; mas, ao redor deles, somente o deserto, silncio e estrelas. Zaida parou, e seus olhos brilhavam luz das estrelas, enquanto ela permanecia muda. - Sou deus! murmurou Al Hakim atordoado. De repente, o mundo ficou em chamas. Mas eu sou deus... Ele mal sentiu os braos fortes da veneziana ao redor dele, num ltimo e terrvel abrao. Ele mal ouviu o sussurro dela: - Voc me entregou nas mos de um animal negro! Graas a ele, ca nas garras de minha rival, a qual me deu tamanha vergonha com a qual os homens no sonham! Eu lhe ajudei a fugir, porque ningum, exceto Zaida, lhe destruir, Al Hakim, idiota que pensou ser um deus! Mesmo quando sentiu a estocada mortal da adaga dela, ele gemeu: - Mas eu sou deus... e os deuses no podem morrer... Em algum lugar, um chacal comeou a ganir.

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De volta a El Kahira, no Grande Palcio Leste, cujos mosaicos estavam sujos de sangue, Diego de Guzman, uma figura ensangentada, se voltou para Es Salih Muhammad, igualmente desalinhado e manchado. - Onde est Al Hakim? - Que importa? riu o turco. Ele caiu; somos senhores do Egito esta noite, voc e eu! Amanh, outro se sentar no trono do califa; uma marionete cujas cordas puxarei. Amanh, serei vizir, e voc... pea o que quiser! Mas esta noite, governamos em poder nu, pelo brilho de nossas espadas! - Mas eu gostaria de enfiar meu sabre em Al Hakim, como um clmax apropriado ao trabalho desta noite respondeu De Guzman. Mas no era para ser assim, embora homens com adagas sedentas percorressem sales atapetados e cmaras abobadadas, at que ao dio e fria comeassem a ser adicionados espanto e o temor supersticioso que cresce das lendas de desaparecimentos milagrosos, e atravs dos quais mistrios invocam o sobrenatural. O tempo transforma loucos em santos e msticos; nas distantes montanhas do Lbano, os drusos aguardam o retorno de Al Hakim, o Divino. Mas, embora aguardem at as trombetas serem sopradas pela passagem de 10 mil anos, eles nunca chegaro perto dos portais do Mistrio. E somente os chacais que freqentam as colinas de Mukattan, e os abutres que dobram suas asas sobre as torres de Bab el Vezir, poderiam contar o destino final do homem que queria ser Deus. FIM (*) Muxarabi: Espcie de janela treliada, de origem muulmana (Nota do Tradutor); (***) Chifre de Ouro: Esturio que divide o lado europeu da atual cidade de Istambul (antiga Constantinopla). Era l que o Imprio Bizantino tinha seu quartelgeneral naval (idem). Traduo: Fernando Neeser de Arago. Fonte: The Lord of Samarcand

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Adaptao do conto Falces sobre o Egito para a HQ.

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