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Los polmeros son un grupo de materiales compuestos de largas molculas con uniones covalentes, que incluyen los plsticos

y los cauchos. Los polmeros han existido en forma natural desde los orgenes de la vida, en formas tales como el ADN, ARN, protenas, entre otros. El uso de materiales polimricos est asociado en sus inicios a nombres como: Thomas Hancock (1820), quien invento el proceso de "masticacin" del caucho para fluidizarlo, y Charles Goodyear (1839), quien descubri que las propiedades del caucho mejoraban al calentarlo con azufre, dando lugar a lo que se conoce como vulcanizacin. El primer polmero sinttico comercializado fue la baquelita, resina fenol-fonnaldehdo, en 1910. Muchos inventos y avances en la ciencia y tecnologa de los polmeros han ocurrido desde aquellos tiempos. Actualmente, existen programas de investigacin en el rea de los poln1eros en casi todas las uni\-crsidades de los pases industrializados, as como en las grandes empresas multinacionales. El presente artculo pretende ofrecer una visin general de una clase de materiales polimricos, los termoplsticos, sus caractersticas, y principalmente sus procesos de fabricacin, y algunas \ariaciones de los mismos que han dado lugar a materiales compuestos, espumas y otros. Como se ha mencionado anteriormente, un polmero es un material compuesto de molculas, que poseen largas secuencias de una o ms clases de tomos o grupos de tomos, unidos entre s por enlaces primarios, generalmente covalentes. Los polmeros son producidos mediante la polimerizacin de los monmeros o unidades simples de las cuales estn formados. Diferentes procesos de polimerizacin han sido desarrollados[l]. Plsticos es el nombre convencional con el que se conoce a los materiales polimrico (pueden incluir algn tipo de aditivo) debido a su comportamiento en el estado de fluidez, particularmente en el caso de los termoplsticos. De manera muy general, los polmeros se pueden clasificar en tres grupos: Termoplsticos Termoendurecibles o termofijos Elastmeros Los termo plsticos estn compuestos de cadenas lineales o ramificadas y poseen la caracterstica de ablandarse con la adicin de calor, y son procesables en el estado de fluidez. Pueden ser reprocesados. Ejemplos de materiales termoplsticos son: Polietileno (PE), Polipropileno (PP), Poliestireno (PS), Policloruro de vinilo (PVC), etc. En los termoendurecibles las cadenas forman parte de una red tridimensional, y estn unidas por en trecruzamien tos o "crosslinks". Dicha estructura les confiere las propiedades de dureza y resistencia al calor que poseen. Son

fabricados en base a resinas monomricas que son lquidos de baja viscosidad. Las resinas ms usadas son las de polister no saturado (UP), las epxicas y las fenlicas. Los elastmeros, que incluyen cauchos, jebes, y gomas, tambin poseen una estructura tridimensional, pero las uniones son ms dbiles que en el caso de los termoendurecibles, dando lugar a las conocidas propiedades de elasticidad y de tolerar grandes deformaciones. El comportamiento mecnico de los elastmeros ha sido modelado con bastante precisin por la teora de la elasticidad del caucho (rubber elasticity theory). En esta teora se modela la estructura de los elastmeros como una red tridimensional y se hace uso de consideraciones termodinmicas y de la incompresibilidad de estos materiales al ser sometidos a deformaciones mecnicas, para proponer relaciones de esfuerzo y deformacin (Treloar). 3. MANUFACTURA DE TERMOPLSTICOS Los termoplsticos, presentados en la seccin anterior, ocupan el primer lugar en cuanto a volumen entre los materiales polimricos. Los ms usados son: polietileno (PE), policlomw de vinilo (PVC), poliestireno (PS) y polipropileno (PP). En el presente artculo, slo se tratar los procesos de manufactura concernientes a los termoplsticos. En otra oporhmidad se describir la tecnologa empleada para procesar termoendurecibles y elastmeros. 3.1. Etapas el! la maufactura de termoplsticos Todo proceso de manufactura de termoplsticos incluye las siguientes etapas: plastificacin, conformado o moldeado, y enfriamiento1 . En la Fig. 1 se puede apreciar el diagrama que envuelve estas operaciones bsicas en el procesado de termoplsticos. El proceso de plastificacin se produce cuando el material es calentado. El calentamiento puede ser por fuentes externas (conduccin, conveccin, radiacin) o internas (disipacin por trabajo mecnico o dielctrico). En esta etapa el polmero pasa del estado slido al estado de fluidez. El conformado o moldeado requiere el uso de moldes o matrices para producir objetos de diferentes formas. La ltima etapa, el enfriamiento del objeto moldeado o conformado, es la que usualmente toma ms tiempo debido a la baja conductividad trmica que poseen los termopl<sticos. 3.2. Propiedades de los tenl!oplsticos Los termoplsticos tienen propiedades especficas que deben ser tomadas en cuenta al disear e implementar un proceso de manufactura para estos, como por ejemplo: l. Baja conductividad trmica 2. Alta viscosidad (1000-10000 Pa.s)2

3. Viscoelasticidad La alta viscosidad en los materiales plsticos en estado de fluidez, origina altos esfuerzos cortantes en el procesado, los que dan lugar a una gran disipacin trmica. Esto puede ser usado ventajosamente al reducir la cantidad de calor que hay que afi.ad ir al polmero para la plastificacin, sin embargo presenta el inconveniente de generar grandes presiones, y as la necesidad de emplear maquinaria robusta para el procesado. Dado que los termoplsticos, en el estado de fluidez, se comportan como fluidos no Newtonianos (es decir no siguen la ley de Nevvton de los fluidos) la viscosidad de stos disminuve al aumentar la velocidad de deformacin. Una de las expresiones m,1s simples para representar el comportamiento de los fluidos polimricos es la ley de potencia o exponencial. La viscoelasticidad es un fenmeno tpico de los materiales polimricos (aunque tambin ocurre en otros m.ateriales, por ejemplo, metales, pastas, etc.). El trmino viscoelasticidad se refiere al comportamiento de un material, cuando ste tiene propiedades de un lquido viscoso y de un slido elstico a la vez. Tambin implica la dependencia de las propiedades mecnicas en funcin del tiempo. La viscoelasticidad es una propiedad favorable en procesos que requieren una alta resistencia mecnica en el estado lquido o semilquido, tales como: estirado de fibras, soplado de film, soplado de botellas, etc. Este exceso de resistencia del fluido con respecto a un lquido newtoniano, como el agua por ejemplo (el agua no se puede estirar), se debe a la componente elstica del material. Aunque la viscoelasticidad es explicada por complicadas teoras [6-8], sta sirve para explicar asuntos sumamente prcticos y cotidianos en el procesamiento de plsticos. Por ejemplo, cualquier persona que haya trabajado en extrusin de plsticos, de seguro ha apreciado que la seccin del producto al salir del dado, es de mayores dimensiones que la seccin del agujero en el dado de extrusin. Este fenmeno conocido como "hinchamiento en el dado" (die swell) es muy conocido por los investigadores y por los procesadores de plsticos, y ha sido reportado ampliamente en la literatura [3-5]. Lo que ocurre es que las molculas del polmero se orientan en la direccin del flujo al pasar por el dado y debido al comportamiento viscoelstico, regresan a su posicin original al salir del dado, producindose as un hinchamiento. 3.3 Prilzcipales procesos de mal!ufactura co11 tcrmoplsticos Presentadas las bases para el entendimiento de la manufactura con termoplsticos, es necesario mencionar los principales procesos, as como algunos detalles de su tecnologa.

A) EXTRUSIN Este es un proceso continuo para la fabricacin de materiales de seccin constante tales como: tubos, perfiles, films, planchas, etc. El material es forzado mediante un tornillo giratorio a traYs de una apertura de forma especfica (dado o cabezal) que guarda alguna relacin con la forma del producto que se desea obtener. En la extrusin convencional (con plastificacin del material) el material ingresa a la extrusora en el estados slido (grnulos, polvo o reciclado), luego es plastificado, y finalmente es dosificado de manera constante hacia el dado de extrusin. Dependiendo del producto, diferentes operaciones son realizadas luego que el preformado sale del dado. B) MOLDEO POR INYECCIN El moldeo por inyeccin es uno de los procesos ms comunes para la manufactura de artculos plsticos. El material es alimentado a una mquina llamada inyectora, la cual lo plastifica y luego lo inyecta mediante el desplazamiento positivo de un tornillo reciprocante, en una cavidad cerrada llamada molde. El molde presenta la forma del artculo que se desea obtener~. El artculo plstico se solidifica en el molde y luego es retirado. Este es un proceso de fabricacin para produccin en masa debido al alto costo de los moldes. C) MOLDEO POR SOPLADO El moldeo por soplado es un medio de producir objetos huecos con una sola apertura de menor tamao que el dimetro mayor del objeto, como por ejemplo botellas. Este proceso se desarroll a partir del soplado de botellas de vidrio, y en la mayora de los casos se fabrica primero un tubo sellado por un lado, que es luego soplado dentro de un molde con la forma del objeto que se desea obtener. Si el tubo, llamado tambin "parison", es fabricado por extrusin el proceso se denomina soplado por extrusin o extrusin-soplado. Si en vez de extruir un tubo se inyecta un preformado en forma de un tubo de ensayo, y luego se calienta, estira, y sopla, este proceso se denomina soplado por inyeccin o inyeccinsoplado. Este ltimo proceso se desarroll para aprovechar las propiedades de estiramiento del polister termoplstico (PET o polethylene terephtalate) y es el mtodo convencional para fabricar las botellas de bebidas gaseosas y aguas carbonatadas. D) CALANDRADO Este proceso es empleado cuando se desea fabricar films y lminas de plstico5. Se hace pasar la materia prima a travs de una combinacin de rodillos calientes. Usualmente se emplean combinaciones de cuatro rodillos con tres pasos de material. La mayor aplicacin del calandrado se encuentra

en la produccin de films y lminas de PVC, ya que el riesgo de degradacin trmica se reduce considerablemente, frente al encontrado en la extrusin de lminas de PVC. E) TERMOFORMADO En el termoformado una lmina de plstico es calentada hasta ablandarse. Por medio de presin externa o vaco, la lmina es estirada y conformada adhirindola a un molde para que tome la forma de ste. La lmina deformada luego es enfriada en el molde. Mediante este proceso es posible fabricar una gran cantidad de formas huecas, como paneles para automviles y aviones, embalajes, entre otros. Los moldes pueden ser positivos o negativos. Los materiales ms usados en el termo formadon son polmeros amorfos ya que poseen un rango de ablandamiento ms amplio que los polmeros semicristalinos, aunque ltimamente se ha estado usando cada vez ms polmeros semicristalinos, especialmente PP.

http://revistas.pucp.edu.pe/index.php/quimica/article/view/5656/5653