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El convento y templo de San Agustn 57

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urante la obra de evangelizacin
de la Nueva Espaa, que lleva-
ron a cabo tres rdenes princi-
pales, los franciscanos, los dominicos y
los agustinos, y que iniciaron su trabajo
despus de consumada la conquista, fue-
ron stos ltimos los que ms se distin-
guieron por la majestuosidad y el lujo de
sus construcciones.
Los primeros siete agustinos que llega-
ron, arribaron a las playas veracruzanas
en mayo del ao 1533 y con toda pobre-
za y humildad hicieron a pie el trayecto
hasta la capital del virreinato para llegar
en junio del mismo ao. En un principio
se establecieron en el convento de Santo
Domingo y posteriormente en una casa
que les fue prestada en la calle de Tacu-
ba. Ante sus rogativas de que les fuera
proporcionado un solar donde edicar su
vivienda, la Real Audiencia les concedi
un lugar llamado Zoquipan, cuyo signi-
cado era lugar en el lodo, ya que en
ese lugar brotaba un manantial. A pesar
de lo cenagoso del terreno y a todas lu-
ces impropio para edicar, los agustinos
empezaron su convento, poniendo la pri-
mera piedra el mismo Virrey don Antonio
de Mendoza.
Posteriormente, gracias a la presin
en Espaa de algunos agustinos impor-
tantes en la corte de Carlos V, ste les
concedi las rentas de un pueblo, siendo
sealado por el virrey para estos nes,
Texcoco. Otro factor que demuestra el
mucho peso que tenan los agustinos en
la corte, es que el rey les regal ciento
sesenta y dos mil doscientos pesos, suma
considerable para aquellas pocas. La
suerte de los frailes recin llegados no
se detuvo en ese punto, pues la princesa
Isabel de Moctezuma, hija del empera-
dor, tom la iglesia bajo su patrocinio
y la dot con largueza. As, la obra del
convento continu en medio de grandes
dicultades, ya que a pesar de que se
estac el terreno y se bombe el agua
para desecarlo, las grandes piedras de
la cimentacin continuaron hundindose
hasta que se consolid el terreno y se co-
locaron grandes bloques asentados con
mezcla, lo cual permiti continuar el des-
plante de los muros y de ese modo termi-
nar la estructura. Para el ao de 1587 se
concluy una lujossima iglesia cubierta
con un alfarje de madera encasetonado
que se desplantaba sobre arcos torales
de piedra. Esta iglesia puede apreciarse
con una torre de dos cuerpos rematada
con un chapitel dorado; quien quiera co-
rroborar esta imagen puede verla en el
plano en perspectiva que hizo el maestro
mayor de arquitectura Juan Gmez de
Trasmonte en 1628. Una reproduccin
Acervo Direccin General del Patrimonio
Universitario.
El convento y templo
de San Agustn despus
Biblioteca Nacional
Doctor en Arquitectura Ricardo Ignacio Prado Nez
Cultura
58 AAPAUNAM Academia, Ciencia y Cultura
de este plano puede apreciarse en los
muros del patio del museo de la Ciudad
de Mxico. La iglesia tuvo ricas capillas
laterales por ambos lados y fue el lugar
escogido para enterrar a los difuntos de
muchas familias nobles de importancia
poltica o religiosa, familias que pagaban
cuantiosas sumas por este derecho. Ah
fueron sepultadas personalidades como
conquistadores, personajes legendarios
como los hermanos vila (ajusticiados
por participar en la conjura de Martn
Corts), artistas famosos como Luis Ju-
rez, varios obispos y virreyes. Ms tarde,
durante el siglo XVII tambin fueron sepul-
tadas en ese sitio celebridades del arte
como Cristbal de Villapando, Miguel de
Herrera y Nicols Rodrguez Jurez.
Sin embargo, quiso la fortuna que
esta majestuosa iglesia tuviera un trgico
destino: el 16 de diciembre de 1676 un
voraz incendio la destruy junto con sus
capillas, logrndose salvar el resto del
convento, mientras el incendio, que dur
tres das y tres noches, consuma total-
mente la iglesia. Los agustinos pronto se
sobrepusieron a la adversidad e iniciaron
la reconstruccin de su templo el da 22
de mayo del ao siguiente.
Se trabaj con tal ecacia e intensi-
dad que quince aos despus, el 18 de
agosto de 1691 se cerr el cimborrio que
serva de base a la cpula y el templo se
estren con gran pompa el 14 de diciem-
bre de 1692, exactamente diecisis aos
despus del incendio.
Despus de haber visto consumir por
las llamas el maravilloso templo, los ar-
quitectos de la orden prescindieron del
alfarje de madera y la iglesia fue techada
con bveda ptrea y muros de mampos-
tera de cal y canto. De planta de cruz
latina, el espacio interior de la iglesia
era majestuoso. De bveda de medio ca-
n con lunetos, se desplanta sobre un
entablamento clsico sostenido por altas
pilastras entre las que se encuentran las
capillas; tiene naves laterales con seis ca-
pillas por lado, el frente da hacia el norte
y la portada principal constituy uno de
los ms ricos ejemplos del barroco mexi-
cano. En ella aparecen ya las columnas
salomnicas y el relieve con la gura de
San Agustn que adorna la fachada, es
uno de los mejores del arte mexicano.
Afortunadamente se conserva hasta nues-
tros das.
Aunque originalmente se haban pro-
yectado dos torres, solamente se conclu-
y la del poniente y la base de la del
oriente; en la actualidad, de estas torres
no queda ningn vestigio. Al poniente del
crucero se encontraba la capilla de la Ter-
cera Orden que fue dedicada en 1714,
con cpula octagonal rematada con una
linternilla.
El ornato del interior de la iglesia,
del que no quedan ya ms que las des-
cripciones de los cronistas, era en verdad
esplndido. El retablo mayor era de ma-
dera dorada y estofada y lo realiz el
maestro escultor y ensamblador Toms
Jurez en la carpintera de lo blanco y
dorado, y lo pintaron los maestros Simn
y Nicols Espinosa. De las pinturas que
lucan los muros, afortunadamente se han
salvado la mayora, joyas de lo mejor del
arte universal como las de Sebastin de
Arteaga, Zurbarn, Simn Peyrens, Vi-
llalpando y Cabrera. Desgraciadamente
se perdieron autnticas maravillas como
el trono de plata maciza, o la tnica de
Nuestra Seora de la Paz, bordada con
ms de sesenta mil perlas de diversos
tamaos. Salvo las pinturas, slo queda
como mudo testigo de esa grandeza, un
prodigio del arte virreinal mexicano que
an podemos admirar, es la sillera del
coro, portento de ebanistera en madera
de nogal terminada en el ao de 1702.
Que gracias a la intervencin del enton-
ces director de la preparatoria don Vidal
Fotgrafo Ernesto Pealoza
Mndez / Acervo Direccin
General del Patrimonio
Universitario.
El convento y templo de San Agustn 59
Cultura
de Castaeda y Njera se logr resca-
tar del abandono y fue colocada nue-
vamente entre 1890 y 1894 y aunque
no est completa del todo, hoy podemos
admirarla en el saln conocido como El
Generalito en el actual Museo de San
Ildefonso.
Segn los relatos de algunos cronis-
tas como Cervantes de Salazar, desde
el siglo XVI el convento era enorme y
sus naves espaciosas con los pisos ba-
jos abovedados. Como era usual en
este tipo de edicaciones, contaba con
un claustro con celdas dormitorio, sala
de profundis, refectorio y una de las
bibliotecas ms grandes del virreinato:
tan slo de ella cuando la incautacin
de los bienes del clero durante el siglo
XIX, se sacaron seis mil setecientos cua-
renta y cuatro volmenes que fueron a
integrar el acervo de la Biblioteca Na-
cional. Ocupando entera una enorme
manzana, el antiguo convento de San
Agustn fue uno de los ms grandes de
la capital del virreinato. Era tanto el po-
der y la inuencia de los agustinos, que
para comunicarse con el noviciado que
estaba en la manzana anexa y de la
que lo separaba una calle, tendieron un
arco sobre ella. Este arco dio el nombre
a esa calle que se conoci como Calle
del Arco de San Agustn (hoy calle de
Repblica de El Salvador). Como una
singularidad urbana, todava exista a
principios del XIX y fue demolido hasta
1828. En la actualidad, del gigantesco
y fastuoso convento queda muy poco;
tan slo sobrevive la iglesia que fue con-
vertida en la Biblioteca Nacional.
Durante las sacudidas polticas y so-
ciales que sufri nuestro pas en el siglo
XIX, al triunfo de la Reforma, dentro de
los conventos destruidos y daados en
forma irreversible result el de San Agus-
tn. La iglesia comenz a ser arrasada
desde 1861 y al decir de los cronistas
como Rivera Cambas, los libros y folios
de la biblioteca estaban esparcidos por
los suelos a merced de quien quisiera
llevrselos. Los altares barrocos fueron
destruidos y la maravillosa sillera logr
salvarse gracias a que por el valor de
su madera y el primor de sus tallas fue
arrumbada en una bodega.
Despus de la cada de Maximiliano,
se materializ un proyecto que exista
desde aos atrs, el de realizar una bi-
blioteca nacional. Con este objeto, se
decidi dedicar a este n la iglesia de
San Agustn. Se llevaron a cabo varios
proyectos entre los cuales una de sus
condicionantes era cambiar al edicio su
forma de iglesia; el proyecto aprobado
fue el diseo de los arquitectos Vicente
Heredia y Eleuterio Mndez, ambos h-
biles y afamados profesionistas, que lo
lograron con maestra por medio de la
adicin de nuevas fachadas al norte y
al poniente, aadiendo junto con stas
elementos clsicos como la escultura de
Minerva y las caritides pareadas que
anquean el culo octogonal de la por-
tada norte, la cual remata en un frontn
curvo que sostiene el pedestal para el
asta bandera. Se demoli la torre del
campanario y se quitaron las linternillas
de ambas cpulas, los pretiles cambia-
ron su aspecto por medio de pedestales
con macetones neoclsicos. La fachada
barroca del Tercer Orden con el Cristo
entre dos columnas salomnicas, todava
se vea en 1904. Despus para ser termi-
nada en 1910, fue ocultada sin destruirla
totalmente por la neoclsica actual, con
un balcn entre dos pares de columnas
clsicas y un frontn curvo, obra del in-
geniero Alberto Robles Gil.
El muro de piedra que formado por
arcos invertidos, circundaba el atrio, fue
substituido por un enrejado soportado
de trecho en trecho por pilares de can-
tera, rematados con los bustos de veinte
Fotgrafo Ernesto Pealoza
Mndez / Acervo Direccin
General del Patrimonio
Universitario.
Charles Burlingame Waite /
Abel Briquet
Coleccin Acervo Grco
de la Antigua Academia
de San Carlos.
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mexicanos ilustres. En los interiores colo-
caron una galera de columnas jnicas
a cada lado del vestbulo, y en los ar-
cos de las capillas se pusieron magn-
cos libreros de cedro. Correspondiendo
a cada pilastra que divide el saln por
ambos lados, se colocaron diecisis e-
gies de humanistas y lsofos de la an-
tigedad, estupendas guras hechas en
yeso por los ms destacados escultores
de la academia como Miguel Norea,
Epitacio Calvo o Gabriel Guerra. As, la
antes maravillosa iglesia barroca y des-
pus solemne biblioteca, fue inaugurada
el da 2 de abril de 1884 por el enton-
ces Presidente de la Repblica, el Gene-
ral Manuel Gonzlez. Cuando se puso
en servicio, contaba con ms de noventa
mil volmenes entre los que se encontra-
ban valiosos incunables provenientes
de la Real y Ponticia Universidad y de
varios conventos incautados. En el ao
de 1929 cuando la UNAM obtuvo su
autonoma, la biblioteca form parte de
su patrimonio cuando en 1967 se cre
el Instituto de Investigaciones Bibliogr-
cas, cuyo n es la administracin de la
Biblioteca y la Hemeroteca Nacional.
stas fueron trasladadas en 1979
al edicio ubicado en el Centro Cultural
Universitario que alberga el fondo monu-
mental. Hoy en da la Biblioteca Nacional
cuenta con ms de doscientos cincuenta
mil volmenes.
El antiguo edicio de la Biblioteca
Nacional ubicado en la calle de Isabel
La Catlica y Repblica de Uruguay, des-
de que dej de ser biblioteca ha sufrido
los embates del tiempo. El edicio ha
sufrido hundimientos diferenciales hacia
el sur poniente, se han presentado ml-
tiples grietas en las bvedas, fachadas
y elementos ornamentales, y los sismos
han destruido parte de sus pretiles y ja-
rrones. El agua de lluvia y la del subsuelo
ha penetrado al interior provocando da-
os como cada y prdida de aplanados.
Tambin, en diversas partes de muros y
azoteas ha proliferado todo tipo de vege-
tacin parsita.
Aunque tiene gran importancia, a
pesar de que se han ejecutado conti-
nuamente obras de mantenimiento ma-
yor desde 1953, debido al tamao del
edicio y por el alto costo que tendra
esta intervencin, an no se ha llevado
a cabo una obra de rescate completa.
En la actualidad se trabaja en sondeos,
mediciones de geotecnia y obras de con-
solidacin para retardar el hundimiento.
Se estudian tambin, varias alternativas
para llevar a cabo una intervencin in-
tegral para el rescate y puesta en valor
del Ex convento de San Agustn, pos-
teriormente Biblioteca Nacional, uno
de los ms importantes inmuebles que
constituyen el acervo de edicios hist-
ricos de la UNAM. Ojal que pronto las
condiciones y la situacin econmica en
general, permitan el rescate de este es-
tupendo edicio universitario patrimonio
artstico de todos los mexicanos.
Charles Burlingame Waite /
Abel Briquet
Coleccin Acervo Grco
de la Antigua Academia
de San Carlos.
Acervo Direccin General del Patrimonio Universitario.