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Captulo VIII.

Inglaterra y Espaa en Amrica: colonizadores y colonizados.



Hubo puntos tanto de semejanza como de contraste en los modos en que espaoles e
ingleses respondieron a algunos de los desafos a los que se enfrentaron, en particular al
que represent el encuentro con los pobladores indgenas de las tierras en las que haban
hecho incursin.

Cuando los espaoles, y despus los ingleses, cruzaron el Atlntico para asentarse en
Amrica, sus nuevas sociedades coloniales no se establecan en el vaco. Al contrario, se
fundaban en un suelo que usaban u ocupaban (ya a veces con gran densidad) pueblos que
en bastantes casos haban estado all desde haca muchos siglos. Esto suscit
inmediatamente una incmoda cuestin: la primera objecin es por qu derecho o
justificacin podemos entrar en las tierras de esos salvajes, despojarles de su legtima
herencia y asentarnos en sus lugares, sin habernos provocado o hecho ningn mal.

Fueron los espaoles los primeros que tuvieron que lidiar con el espinoso problema de la
legitimidad de su apropiacin de las tierras americanas. Al principio, la fundamentaron
como donacin papal. La responsabilidad de llevar las bendiciones del cristianismo a los
pueblos de Amrica, sumidos en las tinieblas, tendra siempre una importancia bsica en
la empresa espaola de las Indias. La conquista era una condicin previa para la
conversin, o al menos as se supona, y la conquista eficaz dependa del asentamiento en
el territorio.

Aunque los ingleses, tenan ante s el modelo, tanto positivo como negativo, de los
espaoles, no eran de ningn modo inexpertos en la artes de la colonizacin. Tanto
Espaa como Inglaterra pueden considerarse con motivo potencias protocoloniales
incluso antes de que enviaran colonizadores a las Indias. En ambos casos es de esperar
que su anterior experiencia europea, en Andaluca e Irlanda, marcara sus respuestas
frente a los pueblos americanos (dice Hugh Peter en 1646: los irlandeses salvajes y los
indios no se diferencian mucho, mientras que en las cartas de Hernn Corts se compara
a los templos aztecas con mezquitas, etc.). La visin de inferioridad que se tiene de los
nativos americanos estaba influida por la anterior visin que se tena de irlandeses y
moros, pues carecan de ciertos aspectos esenciales de la civilidad como su estado de
desnudez y la longitud de su cabello.

La civilidad era lo primero que se necesitaba si se haba de conducir a estas gentes. As
pues, la extirpacin de la barbarie se convirti en una justificacin para la dominacin e
indujo a los ingleses y espaoles a verse a s mismos como sucesores y herederos de los
romanos del Imperio.

En particular, existe una diferencia crtica entre las actitudes espaolas e inglesas hacia el
matrimonio mixto y la cohabitacin. Aunque en las indias espaolas se autoriz
oficialmente y en ciertos momentos se estimul decididamente, sigue sin estar claro hasta
qu punto se practic. En todo caso, no todos los colonos se mostraron entusiasmados a
contraer matrimonio con mujeres indias, sin embargo, no tenan ningn escrpulo en
tomarlas como amantes.

A pesar del ejemplo de Pocahontas, los matrimonios mixtos en la Amrica britnica eran
prcticamente inexistentes. La colonizacin de Irlanda ofreca un precedente para el
rechazo del matrimonio con la poblacin nativa. Los estatutos de Kilkenny (1366) haban
prohibido el matrimonio o la cohabitacin con los irlandeses, bajo la creencia de que los
matrimonios mixtos tentaran al cnyuge ingls a caer en las degeneradas costumbres
irlandesas. En la Espaa medieval la religin, ms que la cultura y el origen tnico, era la
lnea divisoria entre los mundos hispnicos y musulmn, y tcnicamente las barreras
contra el matrimonio mixto podan superarse con la conversin al cristianismo.

En Nueva Inglaterra, el sentido que tenan los puritanos de s mismos como pueblo elegido
reforz naturalmente los instintos segregacionistas de los colonizadores. Hacia 1633, en
Virgina se haba establecido una frontera empalizada de unos diez kilmetros que
actuaba como frontera. Esta frontera indica la ms importante diferencia entre las
actitudes de los colonizadores britnicos y espaoles ante las sociedades indgenas
americanas.

Tambin haba fronteras en la Amrica espaola (a lo largo del ro Biobo en Chile y en el
norte de Mxico). Como colonizadores, los espaoles se dispersaron por el espacio,
cubriendo vastas reas y fundando aqu y all ciudades para establecer su presencia. Su
mundo era uno cuyas fronteras pueden ser descritas como fronteras de inclusin.
Despus de que hubieran fracasado los primeros y frgiles intentos de coexistencia, la
frontera en la Amrica britnica se convirti, por el contrario, en una frontera de
exclusin. Fue esta frontera de exclusin lo que los ingleses deseaban y esperaban
establecer o lo que se desarroll simplemente consecuencia del carcter de la poblacin
indgena y las condiciones locales? Los indicios parecen sealar en ambas direcciones.

A la llegada de los ingleses no exista ninguna sociedad comparable en concentracin de
autoridad a los imperios de los mexica y los incas. Se ha sealado a menudo lo mucho que
esta concentracin de autoridad facilit la tarea de conquista a los espaoles. Las capturas
de Moctezuma y Atahualpa dejaron a sus respectivos imperios en posicin sumamente
vulnerable. En comparacin, las poblaciones indgenas de las reas colonizadas al principio
por los ingleses resultaron avenirse mucho menos a un control disciplinario.

Visto en retrospectiva, hubo una tendencia persistente en las colonias inglesas a
considerar a los indgenas no como propios sino como extraos y a tratarlos en
consecuencia. Los espaoles, por otro lado encontraron en la nueva sociedad que estaban
creando un lugar para los indios, por humilde que fuera.



Captulo IX Rey y patria en el mundo hispnico

El mundo hispnico de los siglos XVI, XVII y XVIII era un mundo de mltiples lealtades. Era
una sociedad que viva en un permanente estado de expectativa de que la lealtad recibira
la recompensa merecida. La lealtad suprema, la debida por los sbditos a su monarca,
abarcaba todas las dems lealtades. En su condicin de ms alto representante de Dios
sobre la tierra, el monarca era el guardin y garante del orden de una sociedad. El rey era
presentado constantemente como una semejanza de Dios. Los sbditos, sin embargo, son
propensos a la desobediencia, y una de las artes que todo monarca deba aprender era
cmo mantener la lealtad a su real persona.

Se pueden proponer varias explicaciones a la capacidad de la monarqua espaola para
evitar la fragmentacin y superar tantos desafos internos y externos a los que tuvo que
hacer frente. La conciencia de que, tarde o temprano, el rey poda ejercer un poder
arrollador serva como obvia disuasin contra el estallido de revueltas. Con todo, la
amenaza, y en algunos casos la esperanza, de la intervencin de las fuerzas armadas era
slo uno de los muchos elementos que contribuan a mantener unida est dispersa
monarqua en contra de los desafos del tiempo y el espacio. Una explicacin general para
la supervivencia de la monarqua puede ser el paulatino desarrollo de una comunidad de
intereses (culturales y econmicos, ideolgicos y sectoriales) que mantenan unido el
ncleo de la monarqua y sus partes componentes. El mejor resumen del principio que
inspiraba el gobierno de la monarqua espaola es la conocida frmula enunciada por Juan
de Solrzano y Pereira en su poltica indiana (1647): los Reynos se han de regir, y
governar, como si el Rey que los tiene juntos, lo fuera solamente de cada uno de ellos. Si
las Indias, como conquista de Castilla, eran gobernadas fundamentalmente de acuerdo
con la ley castellana, la necesidad a finales del s. XVII de llevar a cabo una Recopilacin de
las leyes de Indias separada es una prueba de la manera en que un corpus legal se haba
desarrollado como respuesta a las circunstancias especficas de Amrica.

Como la diversidad era inherente de la monarqua, deban reforzarse los pocos elementos
internos que favoreca su unidad. En el centro se hallaba el monarca, el rey que era a la
vez rey de cada uno y rey de todos: un monarca sagrado elevado y fortalecido por una
religin que era tambin patrimonio comn de todos sus numerosos sbditos.

La monarqua puede ser vista como un vasto complejo de grupos de presin e intereses,
todos en rivalidad entre s por la atencin y el favor del monarca. El concepto de que el
rey y su pueblo constituan conjuntamente un cuerpo poltico, donde cada parte era
esencial para su correcto funcionamiento, pero cuya cabeza era el monarca. La lealtad era
componente esencial de tal concepto: la lealtad a un soberano que a su vez cuidaba con
benevolencia de la prosperidad de sus sbditos. Resulta imposible comprender la
supervivencia de la monarqua sin tener en cuenta esta lealtad profunda e instintiva hacia
la persona del monarca, guardada casi universalmente por tanto tiempo como era posible,
a pesar de todas las indicaciones de que hubiera fracasado en si deber hacia los sbditos.

La vieja frmula vasca y castellana, Obedezco pero no cumplo, que cruz inclume el
Atlntico para iniciar una nueva vida en las Indias, serva para el mismo objetivo de
preservar a la vez la apariencia de lealtad del sbdito y la imagen del rey.

Es sistema de consejos y el establecimiento de virreinatos, gobernaciones y audiencias de
una parte a otra de la monarqua contribuan a mantener la ilusin de que el rey en
persona estaba presente en cada uno de sus reinos y en persona se ocupaba de sus
problemas y necesidades. Fuera de la corona de Castilla, el gobierno real era un gobierno
absentista ejercido a distancia. En lo que se refiere a la administracin, el absentismo real
en las Indias estaba contrarrestado por la compleja estructura institucional.

El valioso refuerzo del poder real que suministraba una Iglesia subordinada (por medio del
Patronato Real se poda acudir al apoyo y a los recursos de lo que en la prctica era una
Iglesia estatal, sin riesgos de interferencia por parte de los nuncios papales) se vea
acompaado por un despliegue impresionante de smbolos de majestad. Las imgenes de
la realeza se ostentaban en Nueva Espaa: esplendorosas cortes virreinales que imitaban
a distancia la core real de Madrid, la ostentacin de las entradas de los virreyes en las
villas y ciudades en la ruta de Veracruz a Mxico, la pompa y el boato de las ceremonias
para celebrar noticias de nacimientos, bodas y funerales reales. Todas estas
representaciones pblicas y ceremoniosas de majestad indican cmo la realeza invisible se
haba elevado al rango de arte sublime en la monarqua espaola.

El principal motor de cambio a lo largo de toda la monarqua de los Austria fue la
fiscalidad real. Los onerosos gastos en que incurra la corona, con sus esfuerzos por
defender sus dominios en varios continentes y seguir una serie de directrices cuyos costos
guardaban escasa relacin con los recursos que poda movilizar, provocaron una cadena
interminable de medidas fiscales concebidas para aliviar sus problemas financieros. Los
constantes esfuerzos de la corona por movilizar con mayor eficacia los recursos
financieros y humanos de sus dominios introdujeron inevitablemente tensiones en su
relacin.

En propiedad, naturalmente, la patria era una entidad constituida por el rey y el pueblo
unidos. La patria era una comunidad tan imaginada como idealizada. Como comunidad,
era para empezar local: el lugar donde uno haba nacido o vivido siempre. En las Indias la
nocin de patria tena que empezar desde cero, pero a pesar de eso se desarroll con
rapidez. La patria en el Nuevo Mundo iba as a adquirir, al menos en las mentes de los
pobladores, una firme base constitucional, en este caso las leyes y derechos de que
disfrutaban los sbditos castellanos del rey. El orgullo del lugar iba a ser la piedra angular
del edificio cada vez ms complejo del patriotismo criollo. Lo ms complicado iba a ser
dotar con una dimensin histrica las patrias del Nuevo Mundo, pero esto iba a lograrse
insertndolas en una historia divina y providencialista (leyenda de misin de santo Toms,
Virgen de Guadalupe, santa Rosa de Lima). Existan obvios problemas para las lites
criollas respecto a la incorporacin de las sociedades indgenas en su percepcin de patria.
En su determinacin de guardar distancias con sus poblaciones indgenas, los criollos se
vieron obligados a desarrollar su propia forma distintiva de patriotismo, ms jerrquica y
ms exclusivista que su equivalente en la Espaa metropolitana.
El resultado del constante desprecio por parte de los espaoles metropolitanos iba a
reforzar el deseo de los criollos de identificacin con el mundo americano que haban
hecho propio.

De forma instintiva las lites criollas buscaron un contrapeso a Madrid en la patria, una
entidad que era ahora mucho ms rica emocional y conceptualmente que cien aos antes.
Su respuesta estaba caracterizada adems por un creciente resentimiento hacia la madre
patria que empujaba cada vez ms a las lites a afirmar el componente americano de su
identidad dual.

Fueron los acontecimientos de 1808 y la crisis constitucional que provocaron lo que
rompi fatalmente el delicado equilibrio entre rey y patria. En ausencia del un rey, el
poder volvi al pueblo y las juntas formadas en el Nuevo Mundo se vieron a s mismas
como iguales a la nacin espaola en su lucha contra los franceses. Entre 1810 y 1830 el
republicanismo iba a triunfar sobre la monarqua, y las patrias criollas se iban a embarcar
en un proceso lento y vacilante de transformacin en estados-nacin.

Captulo X: Mundo parecidos, mundos distintos

Una tensin continua ha caracterizado las relaciones entre Europa y Amrica: la tensin
entre la presuncin de semejanza y el reconocimiento de la diferencia. Los procesos que
utilizaron los europeos para imaginar, colonizar y organizar el mundo americano se
desarrollaron a partir del supuesto de que este mundo deba, y poda, obedecer a los
modelos y expectativas europeos.

En el proceso de comprender y asimilar en su conciencia los paisajes y las gentes de lo que
era una regin desconocida de la Tierra, los europeos, como todos los que se enfrentan a
lo desacostumbrado, lo hicieron forzosamente mediante los principios de organizacin de
sus propios mundos mentales. La estructura del molde conceptual de los europeos de
finales del siglo XV y XVI haba sido determinada por la yuxtaposicin de la tradicin
judeocristiana y la herencia de la antigedad grecolatina. Los primeros expedicionarios a
la Indias vieron al nuevo Mundo en base a las expectativas derivadas de imgenes bblicas
y clsicas, amplificada por la informacin (y desinformacin) de aquellos pueblos de fuera
de Europa y la cristiandad.
El resultado evidente de este proceso de situar lo desconocido dentro de la gama de lo
conocido fue borrar diferencias y encontrar semejanzas donde no existan apenas o en lo
absoluto. Ejemplo de esto encontramos en las Cartas de Corts, en las que recurre
reiteradamente a la experiencia natal para referirse a las cosas de Amrica, describiendo
los templos de Mxico como mezquitas y a los indios como moros.

A pesar de ello, ya desde los primeros das haba una incmoda conciencia de que Amrica
era algo diferente, lo que abri la posibilidad a que fueran asumidos como parte de la
humanidad cristiana. Tal aceptacin no fue inmediata, y slo recibira el sello de la
autoridad en 1537 con la declaracin de Pablo III en Sublimis Deusde que los indios eran
verdaderamente hombres. No obstante, Gonzalo Fernndez de Oviedo no dudaba en
afirmar que el medio americano era nuevo y extrao, pero sus habitantes podan
identificarse como humanos y, en consecuencia, eran comparables a los del resto del
mundo. La misma insistencia en la novedad del medio y, en contraste, la humanidad
fundamental de sus habitantes se repite en Fco. Lpez de Gmara, quien en la dedicatoria
a Carlos V de su Historia General de las Indias (1552) afirma que se justifica que el Nuevo
Mundo sea llamado como tal por ser todas sus cosas diferentsimas de las del nuestro
Empero prosigue- los hombres son como nosotros, fuera del color; que de otra forma
seran bestias y no vendran, como vienen, de Adn

El principio cristiano de singularidad de la Creacin y el linaje comn de la raza humana
quedaba as preservado. Este habra sido ms difcil de mantener si la civilizacin europea
no hubiera absorbido ya el concepto de una diversidad esencial dentro de un marco
general de unidad. Los orgenes de la diversidad humana podan remontarse al arca de
No y la torre de Babel, todo lo cual haca ms fcil asumir la existencia de diferencias
entre los pueblos de la Tierra, y tambin ayudaba a amortiguar el impacto de este extrao
Nuevo Mundo.

As, la naturaleza y hombre americanos se introdujeron en un molde mental europeo
preexistente, quizs con una facilidad excesiva que prescindi de un esfuerzo intelectual
profundo. Incluso lo autnticamente nuevo poda verse desprovisto de mucha de su
punzante novedad con el hallazgo de algn punto de referencia dentro de la herencia
cristiana y clsica. Ejemplo de esto encontraos en la obra de Toms Lpez Medel De los
tres elementos. Tratado sobre la naturaleza y el hombre del nuevo mundo (1570), en el
que por ejemplo, explica la inexistencia en Indias de animales como el caballo, elefantes y
camellos, afirmando que quizs la naturaleza se estaba conteniendo para que pudiesen
ser introducidos ah a la llegada de los espaoles (aweonao 77).

Slo quizs con Jos de Acosta, ya muy a finales del siglo XVI, encontramos un intento
profundo y sistemtico por aprehender la extraeza del mundo americano. No
encontramos en su obra los parecidos que Corts descubre con tanta facilidad, y si Acosta
halla alguno busca una razn para l: La tierra que ms se parece a Espaa y a las dems
regiones de Europa es el reino de Chile por ser fuera de la Trrida y Trpico de
Capricornio su asiento.

La urgencia entre tanto, consista convertir y gobernar a los indgenas segn las normas y
expectativas europeas y cristianas. Pronto se hizo evidente que ello no era tan fcil. El
reconocimiento de las distintas naturalezas de los indgenas de Amrica daba cabida a dos
situaciones, como un arma de doble filo. Por una parte, abra la posibilidad a trazar una
tajante lnea entre los espaoles y los indios, a los que podra considerarse en ciertos
aspectos deficientes por naturaleza. Por otro lado, daba pi a la realizacin de una
investigacin concienzuda por parte de los frailes sobre la mayor o menor disposicin de
ciertos pueblos a la conversin. Sin embargo, a pesar de que la inherente diversidad de
pueblos sugera a los observadores una diversidad de modos de aproximacin a ellos, las
presiones que emanaban de Espaa y de las sociedades coloniales en desarrollo
impulsaban hacia la reduccin de esta heterognea poblacin indgena a una uniformidad.
La dramtica transformacin de sus vidas a medida que emigraban a las ciudades tena el
efecto de borrar algunas de las viejas distinciones y reforzar la imagen tpica del indio.

Conforme avanzaba el siglo XVII, esta imagen se fue haciendo cada vez ms negativa, lo
que sugera ejercer una tutela sobre gentes que, en el mejor de los casos, eran pocos ms
que nios. Se lleg a creer que la empresa de llevar a los indgenas a los niveles espaoles
de civilizacin estaba condenada al fracaso, pero Qu era lo que impeda a los indios
transformarse en espaoles? Las explicaciones ms serias apuntaron a explicar las
diferencias fsicas y psicolgicas, por ejemplo, el color de piel. Aunque la negritud posea
una serie de connotaciones negativas en el pensamiento europeo del siglo XVI, el color de
los indios no los condenaba de por s a una condicin de inferioridad natural, pues era
considerado como el resultado de la exposicin a los rayos de un sol ardiente, por lo que
apenas representaba un motivo de discriminacin. En el siglo XVI era el cristianismo y la
civilidad, antes que el color, lo que diferenciaba principalmente al espaol del indio. A
media que avanzaba el siglo, al tratar de explicar por qu la mayora de los indios no
lograba adaptarse a las normas espaolas, se recurra cada vez ms a una teora de
carcter esencialmente determinista: la teora climtica, segn la emboz Bodin en 1565 y
que conoci una amplia difusin a fines del siglo XVI.

Esta teora pronto se transform en dogma, y desde mediados del siglo XVI iba a tener
cada vez mayor influencia el moldear los juicios de los espaoles respecto a los indios,
pero tambin respecto a los espaoles nacidos en Amrica. Los oficiales peninsulares que
llegaban a las Indias comenzaban a trazar diferencias entre ellos mismos y aquellos. Lope
Garca de Castro, gobernador provisional del Per, se referira a ellos como espaoles
decados. Qu otra causa poda tener esta decadencia sino el medio americano? Ya a
una fecha temprana (1574) Juan Lpez de Velasco haba argumentado que los espaoles
nacidos y criados en las Indias eran como indios a causa del clima.

As pues, los criollos se vieron enfrentados a un agudo dilema. Estaban a la vez contentos
de ver confirmada la opinin que tenan de los indgenas por las explicaciones
medioambientales, a la vez que estaban ansiosos de no ser metidos en el mismo saco que
ellos. A este dilema debe agregarse los agravantes que supone en contexto: en el cambio
del siglo XVI al XVII los criollos comenzaron a desarrollar su propio concepto de una patria
distintiva (el paraso mexicano). Cmo podan conciliar el incipiente sentimiento de
patriotismo con el estigma de los efectos corruptores que ese mismo paraso con el que
comenzaban a identificarse?

La respuesta radicaba en la combinacin de la explicacin climtica y el concepto
aristotlico de naturaleza. Juan de Crdenas argumentaba que a pesar del impacto del
medio, la naturaleza original segua siendo predominante. Por otro lado, Gregorio Garca
examina la hiptesis de que los indios de Amrica fueron cartagineses que haba
atravesado el Atlntico en una de sus expediciones comerciales, sin embargo, los
indgenas eran barbilampios, pues, como explicara el autor, los cartagineses poco a poco
habran dejado de ser peludos debido a la influencia del aire y el cielo, y temperamento
de aquella tierra. No obstante, el mismo Garca seala que si as fuera, los hijos de
espaoles que nacen en aquella regin sufriran la misma consecuencia; a lo que l mismo
rebate diciendo que los espaoles eran ms peludos, por lo que menos peligro corran de
quedar pelados, adems, la templanza y la virtud que los espaoles heredaban la van
conservando con buenas comidas y manjares. En otras palabras, la gastronoma
contrarresta el clima.

A partir de las obras de Crdenas y Garca, los escritores criollos del siglo XVII
desarrollaron un conjunto de teoras a fin de defenderse de las calumnias
medioambientales. Hacia el siglo XVIII, si bien haban establecido la diferencia entre ellos y
los indios, haban fracasado en convencer a los peninsulares de que no eran menos
autnticamente espaoles que ellos.

Para los peninsulares no eran nicamente los paisajes y hombres de las Indias lo que la
diferenciaban del Viejo Mundo: era tambin la mezcla de razas y el carcter y
comportamiento de los que all se hallaban en la cima de la jerarqua social. A los
peninsulares les pareca extrao que los criollos con presencia de sangre indgena en sus
venas, fueran tratados por todos en las Indias como espaoles puros. El problema no
recaa slo en una cuestin de mestizaje: estas gentes haban adoptado como propias
conducta indias, se alimentaban de comida india y tomaban baos al modo indio
(homologado a los hbitos de limpieza moros). Ah la prueba de la degeneracin que se
apoder de los espaoles al asentarse en las indias.

La reaccin de los criollos fue insistir cada vez ms, en su derecho como descendientes de
conquistadores y en su hispanidad inalienable. Con todo, esta insistencia iba acompaada
de una creciente exaltacin criolla de la patria: una patria mexicana o peruana idealizada.
Conforme avanzaba el siglo XVIII los criollos se vieron forzados a defenderse adems, del
asalto poltico de la corona espaola bajo la nueva dinasta borbnica. Los criollos se
haban aprovechado demasiado de las debilidades de la metrpoli para infiltrarse en los
puestos administrativos de alto nivel, adems, a los ojos de Madrid tambin se estaban
distanciando emocionalmente de la madre patria. Por otro lado, el intento borbnico de
recuperar el control sobre las Indias fue visto por los criollos como una traicin a los
principios segn los cuales haban sido gobernados durante los dos siglos de la Casa de
Austria. En su lucha contra Madrid se vieron a s mismo como los guardianes autnticos de
la comunidad hispnica, defendiendo los ideales y prcticas tradicionales. Sin embargo,
este discurso de uniformidad se vio rebajado por el simultneo discurso de diferencia.
Eran Espaa y las Indias una nica y misma entidad o eran ms diferentes? La respuesta
de los criollos llegara en 1815 con Simn Bolvar, quien en su Carta Jamaicana dejara bien
claro que los habitantes del Nuevo Mundo no eran espaoles, ni espaoles americanos,
antes bien, americanos, ni ms ni menos.

Cap. XI: Empezando de nuevo?
El ocaso de los imperios en las Amricas britnica y espaola

Durante las ltimas dcadas del siglo XVIII y las iniciales del XIX, los imperios coloniales
conocieron su ocaso y los estados-nacin soberanos salieron a la luz. Tanto Gran Bretaa
como Espaa perdieron sus respectivos imperios americanos casi por completo: Gran
Bretaa entre 1776 y 1783, con excepcin de Canad y las Antillas; Espaa entre 1810 y
1825, con excepcin de Cuba y Puerto Rico. Los cincuenta aos que transcurrieron entre la
rebelin de las colonias britnicas y la emancipacin hispanoamericana presenciaron
cambios fundamentales no slo en el Nuevo Mundo, donde tambin Portugal perdi su
imperio (1822), sino tambin en el Viejo Continente.

En el ocaso de los imperios americanos britnico y espaol hubo importantes diferencias,
y tambin similitudes, as como las haba habido en el mismo carcter de ambos imperios,
las que influyeron en las respuestas de ambas potencias ante la prdida de sus posesiones
ultramarinas y en el carcter de los nuevos estados americanos.

Tanto en la Amrica britnica como en la espaola la crisis del imperio se vio precipitada
por los programas reformistas de sus respectivos gobiernos. Los gravosos costes de la
Guerra de los Siete Aos que finalizaba en 1763 hicieron surgir en ambas administraciones
medias fiscales que condujeron a ambos a casos a la rebelin. As, ambos casos pueden
ser caracterizados como crisis de la monarqua compuesta.

El imperio mundial levantado por los Habsburgo espaoles en el siglo XVI era una
monarqua compuesta consistente en la aglomeracin de distintos reinos y territorios,
adquiridos algunos por herencia, otros por conquista; con una estructura poco rgida, las
distintas partes que la componan diferan ampliamente en su relacin con el monarca
segn las condiciones en las cuales haban pasado a formar parte de su dominio. Pero con
el advenimiento de la dinasta borbnica en 1700 la situacin dio un vuelco. Se introdujo
un mtodo de gobierno mucho ms centralizado y autoritario. La consecuencia fue que las
lites criollas, que haban aprovechado los aprietos fiscales de la corona para hacerse con
el poder local, se vieron pronto relegadas a la condicin de mera colonias, cuando haba
llegado a concebirse a s mismas como reinos diferenciados dentro de una monarqua
compuesta. Las revueltas de principios de 1780 fueron, al menos en parte, una reaccin a
lo que se perciba como una disminucin de estatus.

Desde el siglo XVI tambin Inglaterra era una monarqua compuesta, aunque habra de
evolucionar de manera distinta a la espaola. La Revolucin Gloriosa de 1688 haba
establecido la soberana del rey en el parlamento, dando origen a una monarqua
compuesta parlamentaria. Irlanda y las colonias americanas quedaron al margen de esta
unin parlamentaria y mantuvieron sus propias asambleas, asimetra que condujo
inevitablemente al conflicto constitucional cuando el parlamente de Westminster
comenz a legislar nuevas medidas fiscales sin su consentimiento.

Los colonos vieron al principio en esta guerra una lucha por la conservacin de sus
libertades inglesas, que consideraban amenazadas por un parlamente tirnico. Sin
embargo, cuando se hizo evidente que Jorge III estaba decidido a aplastar la revolucin
con las armas para muchos norteamericanos se haban roto los ltimos vnculos de
lealtad. En 1776 la nueva repblica norteamericana declara su independencia y categora
de estado.

Era natural que el gobierno britnico recurriera en primero lugar a la fuerza, lo que resulta
sorprendente en cambio, es la relativa rapidez con que el gobierno decidi dejar la lucha y
abandonar las colonias. A la tenacidad de la resistencia norteamericana y a la intervencin
de Espaa y Francia, hay que agregarle la seria duda, albergada hace mucho tiempo,
acerca del valor para Gran Bretaa de su imperio americano y de las nacientes
perspectivas de un imperio alternativo en Oriente.

Espaa, a diferencia de Gran Bretaa, no tena ningn imperio alternativo evidente. Su
supervivencia como potencia europea dependa de los recursos que afluan desde sus
posesiones americanas. Por eso, cuando se encontr con la amenaza de la prdida de sus
posesiones, su reaccin natural fue luchar hasta las ltimas consecuencias.

Para Gran Bretaa la emancipacin de sus trece colonias americanas no significo una
reduccin inmediata de su dependencia respecto a las manufacturas britnicas, mientras
el mercado hispanoamericano, inmensamente provechoso de cara a los productos
europeos, haba cado desde haca mucho tiempo en manos de Francia y Gran Bretaa.
Gracias a su hegemona naval y a su rpido crecimiento como potencia industrial, Gran
Bretaa consigui mucho ms que sobrevivir a la prdida de sus colonias en Amrica. A
medida que luchaba hacia la victoria en la Guerras Napolenicas, consegua refundir su
imperio con un molde que prometa servir mejor a la intereses de la metrpoli que el
viejo.
Por otro lado, los recin creados Estados Unidos emprendieron su curso independiente
bajo la bandera de la innovacin. La nueva repblica estaba a favor del rechazo del
pasado, identificado con una Europa construida sobre privilegios corporativos y la
desigualdad de estatus. Haba llegado el momento de crear otra forma de comunidad que
encarara los elevados ideales de la Ilustracin. Sin embargo, los fundadores de la nacin
norteamericana estaban imbuidos de las ideas inglesas de libertad e imperio de la ley, y su
ideal sigui siendo el mixto y equilibrado sistema constitucional ingls, pero con la
extirpacin de aquellos defectos que lo haban hecho propenso a la subversin. Esto se
explica porque los colonos nunca haban dejado de sentirse orgullosos de pertenecer al
imperio britnico hasta la poltica adoptada por Jorge III, lo que produce la desilusin.

El reto real que enfrentaban era el forjar una repblica coherente y duradera a partir de
trece estados con inclinaciones independentistas, cada uno con su propia asamblea
representativa. Al esbozar una constitucin, James Madison y sus colegas, debieron hacer
un brillante ejercicio de equilibrismo, que se logr slo gracias a una serie de
compromisos, incluido un arreglo sobre la polmica situacin de la esclavitud. Los
compromisos que dieron a Estados Unidos una Constitucin le brindaron un respiro de 70
aos, vital para transformar el estado en una nacin. Los hombres que escribieron el
borrador de la Constitucin lograron hacer realidad el sueo de los colonos de
participacin plena y en pie de igualdad, en una autntica federacin de estados en la que
todos participaban equitativamente a la vez que depositaban sus poderes en un gobierno
nacional el pro del bien comn.

Aun reconociendo el talento de estos gestores, hay que reconocer que la forja de esta
nacin fue enormemente favorecida por la buena fortuna. La nueva repblica tuvo la
suerte de encontrar, en la persona de George Washington, un candidato universalmente
aceptado como primer presidente. Adems, las guerras napolenicas y revolucionarias
habas desviado el inters de los europeos.
Al mismo tiempo el imperio americano de Espaa estaba a punto de embarcarse en su
propio viaje a la categora de estado, pero en circunstancias muy diferentes a las que se
haban enfrentado las colonias britnicas. Aunque la declaracin de independencia
estadounidense y la revolucin francesa inspiraron a un puado de radicales, Espaa
perdera su imperio americano como resultado no de las presiones de la periferia sino del
colapso del centro.

La invasin por Napolen de la Pennsula Ibrica en 1808 y la abdicacin forzosa de los
borbones espaoles originaron un vaco de poder. Segn la tradicin constitucional
castellana, cuando la realeza caa en crisis la soberana reverta en el pueblo. Tanto en
Espaa como en Amrica se juzg que este principio sancionaba la creacin de juntas, que
pretendas ejercer la autoridad en nombre del depuesto Fernando VII. De este modo, la
teora constitucionalista tradicional coincida con el concepto revolucionario de soberana
popular.

Con los liberales en auge la junta central convoc cortes en Cdiz en 1810 para concebir
una nueva constitucin. El primer acto de la asamblea legislativa fue proclamar el
principio revolucionario de la soberana de la nacin. Tras un siglo de gobierno borbnico
autoritario, el mundo hispnico se embarcaba as en un experimento constitucional de
primera magnitud en circunstancias que a duras penas podran haber sido menos
propicias.

Desde el principio los territorios americanos se implicaron profundamente en el proceso y
sus representantes fueron invitados a participar en la cortes, los que llegaron a Cdiz
animados por la esperanza de hacer realidad el viajo sueo criollo de participar de una
autntica monarqua compuesta que les diera iguales derechos que a los reinos
peninsulares.

A pesar de sus buenas razones a favor de los principios liberales, los diputados espaoles
de las cortes eran en muchos aspectos herederos de las ideas borbnicas de una nacin
unitaria ms que de una monarqua pluralista y continuaban pensando en trminos de
subordinacin provincial. El desencanto hacia las deliberaciones de las cortes increment
el mundo de hispanoamericanos que se inclinaban por seguir el ejemplo norteamericano
de independencia.

Pero el regreso de Fernando VII fue seguido por la disolucin de las cortes en primavera
de 1814 y la restauracin del absolutismo borbnico. Fernando se lanz a socavar los
movimientos de emancipacin, pero lleg demasiado tarde. Un territorio americano tras
oro haba proclamado ya su independencia o estaba a punto de hacerlo: Mxico se
declar independiente en 1821 y Per en 1824.

Mientras que las colonias britnicas habas conseguido levantar un estado nacional bajo
las ruinas imperiales, el imperio de la Amrica espaola se fragmento en 17 estado
diferentes. En ellos, la creacin de las instituciones propias de un estado y el desarrollo de
un sentimiento de identidad nacional se revelaron ms problemticas de lo que haban
sido en las antiguas colonias britnicas Por qu hubo de ser as? La superficie del imperio
espaol de las Indias era de unos 13 millones de km2, en contraste con los 824 mil de las
colonias continentales britnicas. Una vez suprimido el control de la metrpoli no haba
ninguna posibilidad de mantener ntegra tan inmensa rea como una sola unidad. Ello no
elimin las aspiraciones de unidad (Simn Bolvar), pero los intentos de unin federal
segn el modelo de Estado Unidos fueron insuficientes para impedir una fragmentacin
en unidades polticas menores. Despus de tres siglo de gobierno imperial, las divisiones
territoriales introducidas por los espaoles se haban interiorizadas e intensas lealtades
locales se haban consolidado.

El consiguiente sentimiento de patria parece haber estado ms hondamente arraigado en
la Amrica espaola de lo que haba estado en las colonias britnicas en el momento de la
Independencia. Las tensiones entre las diferentes nuevas patrias fueron exacerbadas por
la incertidumbre sobre los lmites exactos de las antiguas unidades territoriales espaolas,
adems, los frgiles estados nacidos de las ruinas del imperio resultaban demasiado
propensos a caer a merced de caudillos locales o regionales. La consecuencia inevitable
fue la militarizacin de la poltica y la consiguiente debilitacin de las nacientes
instituciones.
Los nacientes Estados Unidos tambin haban sufrido serias disputas sobre las antiguas
fronteras coloniales, pero su estructura federal y su tendencia implcita a favorecer el
compromiso en la resolucin de conflictos, contribuy a solventar tales conflictos sin el
recurso de la guerra raticida. Las probabilidades de estabilidad se vieron incrementadas
adems, por la circunstancia de la relativa brevedad de la guerra de independencia
estadounidense, que gener menos posibilidades para la aparicin de caudillo con
partidarios locales fuertemente organizados, como ocurri en Hispanoamrica.

La constitucin de 1812 llev instituciones representativas a la Amrica espaola, pero
estas llegaron demasiado tarde. Al contrario que la Amrica colonial britnica, las
posibilidades de participacin poltica eran muy limitadas. Mientras que cada colonia
britnica haba tenido su propia asamblea, la corona espaola se haba opuesto desde el
principio a la transferencia de cortes o asambleas a Amrica. Su ausencia no slo privaba a
la elite y a amplios sectores de la poblacin de oportunidades de ganar experiencia en las
artes de autogobierno, sino que tambin significaba que no exista ningn cuerpo
intermedio, equivalente al nivel provincial, entre los ayuntamientos y las instituciones del
gobierno real.

La existencia de las asambleas representativas durante el periodo colonial podra haber
contribuido a mediar en tales disputas internas y tambin habra estimulado la prctica de
llegar a consenso. Dadas las circunstancias, cada ciudad actuaba por cuenta propia.
Finalmente, el proceso de construccin del estado en el antiguo imperio espaol fue
obstaculizado por la estructura social y tnica de las sociedades. A pesar de que hubo de
hecho una movilidad social considerable durante el perodo colonial, las divisiones sociales
haban tendido a endurecerse con el tiempo siguiendo pautas raciales. El colapso del
gobierno real priv a las comunidades indgenas de su protector natural contra la
depredacin de sus tierras.

En tales circunstancias, nunca iba a ser fcil moldear estados y naciones con cohesin a
partir de entidades con tanta diversidad tnica, mucho mayor que la de los recientes
Estado Unidos, con su fundamental lnea divisoria entre blancos y negros.