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Mayo, 2007.

Las instalaciones de energa solar trmica son elementos cada vez ms presentes en
el paisaje construido y son promovidas por normativas como las ordenanzas solares o el reciente
Cdigo Tcnico de la Edificacin. Esta gua se presenta como un texto completo y prctico en el
que se desarrollan las caractersticas ms importantes de una instalacin de energa solar trmica
en una vivienda. El objetivo es hacer un poco ms conocidos estos sistemas, tanto para aquellas
personas que ya encuentran los sistemas solares en su nuevo hogar como para quienes se
plantean incorporar en sus viviendas esta energa limpia.


Instalaciones de colectores planos para captacin de energa solar trmica.
Fundamentos de la energa solar trmica y tipos de sistema
Los sistemas de energa solar trmica utilizan los rayos solares para obtener agua caliente. Unas
placas especiales, denominadas colectores, concentran y acumulan el calor del Sol, y lo transmiten
a un fluido que queremos calentar. Este fluido puede ser bien el agua potable de la casa o bien el
sistema hidrulico de calefaccin de la vivienda.
En cuanto a la generacin de agua caliente para usos sanitarios, hay dos tipos de instalaciones:
- las de circuito abierto, donde el agua de consumo pasa directamente por los colectores solares.
Este sistema reduce costos y es ms eficiente (energticamente hablando), pero presenta
problemas en zonas con temperaturas por debajo del punto de congelacin del agua, as como en
zonas con alta concentracin de sales que acaban obstruyendo los paneles. Los inconvenientes
son la dificultad para emplear materiales que no contaminen el agua, el riesgo de vaporizacin y
congelacin, el funcionamiento a la presin de la red con peligro en los colectores, el no poder
emplear anticongelante, el mayor riesgo de corrosin (aire en el agua), las posibles incrustaciones
calcreas. Tambin estn sometidos a ms restricciones legales.
- las de circuito cerrado, donde el agua de consumo no pasa directamente por los colectores
solares. Este sistema es el ms comn. Se utiliza un lquido anticongelante que recorre los tubos
dentro de los colectores y se calienta por la accin de la radiacin solar. El lquido caliente
atraviesa el circuito hidrulico primario hasta llegar al acumulador, en el interior del cual se produce
un intercambio de calor entre el circuito primario y el secundario, es decir, entre el lquido
anticongelante calentado en las placas solares y el agua que vamos a usar nosotros. En caso de
que el agua contenida en el acumulador no alcance la temperatura de uso deseada, entra en
funcionamiento automticamente el sistema auxiliar, -caldera de gas o resistencia elctrica-, que se
encarga de generar el calor complementario. Todo el proceso es automtico y vigilado por el
sistema de control.

Los sistemas tambin pueden clasificarse en funcin del tipo de circulacin del fluido. As, la
circulacin del fluido se consigue por:
- Circulacin natural, es el caso de un sistema termosifnico. En este caso el depsito debe
colocarse en un nivel superior a los colectores para permitir la conveccin por diferencia de
temperatura. Para facilitar el movimiento del agua tiene que haber una diferencia suficiente de
temperatura entre el colector y el acumulador y una altura entre el acumulador y los colectores
mayor de 30 centmetros. Para evitar el riesgo de temperaturas elevadas en el depsito este se
disea con volmenes mayores de 70 l/m
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de colector.
Los factores positivos de este sistema son de carcter econmico y de simplicidad de instalacin,
porque los equipos termosifnicos no consumen energa elctrica, ya que funcionan sin bomba.
Esta caracterstica ayuda a disminuir el consumo energtico de la vivienda y convierte a los
equipos en autnomos que siguen funcionando aunque el sistema elctrico falle. El hecho de ser
autnomo hace muy atractiva su aplicacin en aquellos lugares remotos donde no llega la red
elctrica. Los factores negativos son de carcter esttico y de resistencia del tejado, porque el
depsito tiene que estar encima de los paneles. La circulacin natural reduce tambin un poco el
rendimiento del sistema solar.

Esquema de funcionamiento de un sistema de acumulador, captadores para agua caliente
sanitaria.
- Circulacin forzada, es el caso de un sistema con electrocirculador. Esta instalacin evita los
defectos propios de los sistemas de circulacin natural. Como inconvenientes se encuentran las
necesidades de energa elctrica y de regulacin y control de la circulacin. Cuando el
intercambiador est a una altura inferior a los colectores, el electrocirculador es imprescindible. Hay
que incluir adems una vlvula antirretorno para evitar el posible efecto termosifnico nocturno.
Los factores positivos de este sistema son de carcter esttico y de rendimiento del sistema. Es
posible colocar el acumulador en el interior de la vivienda, y entonces el tejado no tiene que
soportar el peso del acumulador (que puede ser de hasta 300 - 500 Kg. ). La circulacin forzada
ofrece un rendimiento superior al de un sistema de circulacin natural, porque el fluido
anticongelante circula de manera ms rpida que el agua. Los factores negativos son de carcter
econmico y de gestin del sistema: la inversin inicial es ms alta y tambin el sistema utiliza
energa para el funcionamiento de la bomba. Sin embargo, este uso de energa va a ser
compensado por una mayor produccin de agua caliente en comparacin con el sistema
precedente.

Especialmente populares son los equipos domsticos compactos, compuestos tpicamente por
un depsito de unos 150 litros de capacidad y dos colectores de aproximadamente 1 m
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cada uno.
Estos equipos, disponibles tanto con circuito abierto como cerrado, pueden suministrar el 90% de
las necesidades de agua caliente anual para una familia de 4 personas, dependiendo de la
radiacin y el uso de agua que se realice. Cualquiera de estos sistemas de energa solar trmica
domstica evita la emisin de hasta 4,5 toneladas de emisiones de gases nocivos para la
atmsfera. El tiempo aproximado de retorno energtico (tiempo necesario para ahorrar la energa
empleada en fabricar el aparato) es de un ao y medio aproximadamente.


Esquema de funcionamiento con circulacin forzada.
Los colectores. Tipos y principio de funcionamiento
Los colectores solares ms empleados a nivel domstico son los colectores planos, seguidos cada
vez ms por los colectores solares de vaco.
Un panel solar plano se compone de una caja con aislamiento en el fondo y en los costados y
sobre este aislamiento se monta la placa absorbedora, una plancha metlica a la que se
encuentran soldados los tubos por los que circula el lquido a calentar. Los tubos que entran y
salen del costado de la placa permiten que se pueda conectar el sistema a la instalacin de agua.
La carcasa, normalmente metlica, es la estructura que rodea el aislamiento posterior y soporta el
vidrio, y debe ser totalmente estanca para evitar prdidas de calor. La tapa frontal es de vidrio
templado resistente a impactos y a las oscilaciones trmicas o bien de determinados plsticos.
El principio de un panel solar es utilizar la energa solar al permitir el paso de los rayos del sol a
travs de esta tapa hasta la placa absorbedora, donde los rayos de luz (de onda corta) son
transformados en calor. El lquido anticongelante especial circula dentro de la placa absorbedora y,
como se ha dicho anteriormente, se convierte en el medio de transporte del calor desde la placa
hasta el depsito.
Los colectores solares de tubos de vaco incluyen una innovacin: se ha hecho el vaco en el
espacio que queda entre el cristal protector y la superficie absorbente. Con este cambio se
consigue eliminar las prdidas por conveccin interna, porque internamente no hay aire que pueda
transferirlas, y aumentar as la temperatura de trabajo y el rendimiento de la instalacin. La forma
de estos captadores no es plana, sino cilndrica, porque permite efectuar mejor el vaco en su
interior. Adems, los colectores de tubos de vaco integran concentradores cilndrico-parablicos
con los que se consigue mejorar el rendimiento durante las estaciones en que los rayos solares no
inciden en el ngulo ptimo.
Tambin permiten adaptarse mejor a aquellos casos en que no es posible una instalacin en la
inclinacin o direccin ideal, donde los paneles planos tendran muy poco rendimiento. Esta
propiedad hace que los captadores de tubos de vaco puedan integrarse an mejor en la
arquitectura. En general, los colectores deben estar homologados y presentar las garantas
pertinentes.

Otros componentes de la instalacin solar trmica
Depsito de agua caliente
La funcin del depsito es conservar caliente el agua producida por los paneles solares durante un
tiempo limitado, normalmente entre 1 y 4 das en el caso de sistemas pequeos. Un buen depsito
debe tener una alta capacidad calorfica, un volumen adecuado, responder de manera rpida a la
demanda, integrarse bien en el edificio, ser accesible econmicamente, ser seguro, y tener larga
duracin.
Suelen tener forma cilndrica lo cual facilita el fenmeno de estratificacin. Se construyen en acero,
acero inoxidable, aluminio, fibra de vidrio reforzado y plsticos. El tamao del depsito deber ser
de 30 a 60 litros por m
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de panel solar en sistemas pequeos. En este tipo de sistemas no es
factible conservar la produccin de agua caliente del verano para el invierno, por cuyo motivo
solamente se habla de depsitos con capacidad diaria.
En el caso de que se desee instalar un depsito mixto para A.C.S. (agua caliente sanitaria) y
calefaccin, se necesita hacer el clculo considerando de 50 a 75 litros por m
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de panel solar. Para
sistemas unifamiliares es posible utilizar la siguiente regla: 50 litros de depsito por persona + 50
litros. Es decir que, en la gran mayora de los casos, el depsito estara en aproximadamente 200-
300 litros.

Bombas o electrocirculadores
Estos elementos facilitan el transporte del fluido caloportador desde los colectores hasta el
almacenamiento y luego al punto de consumo. Son accionados por un motor elctrico que
suministra al fluido la energa necesaria para transportarlo por el circuito a una determinada
presin. Hay tres tipos de electrocirculadores centrfugos:
- Rotor sumergido: son silenciosos, requieren un bajo mantenimiento y se montan en lnea con la
tubera y el eje horizontal.
- Monobloc: con el eje en cualquier posicin.
- Acoplamiento motor: electrocirculador de ejes distintos, son ms ruidosos.
Con el paso del tiempo, en las tuberas se producen precipitaciones y corrosin, por lo que la
prdida de carga aumenta con el tiempo. Adems los clculos se realizan como si en la instalacin
slo hubiese agua, mientras que muchas veces se aade anticongelante, por esta razn en la
prctica la bomba que se elige debe estar un poco sobredimensionada.
Las bombas suelen tener varias velocidades y el fabricante lo indica en sus grficas. Lo
aconsejable es que se trabaje en una velocidad intermedia para as poder subir o bajar la velocidad
si nos hemos quedado cortos o bien si hemos sobredimensionado la bomba, respectivamente. El
circuito va precedido de un filtro para evitar que entren impurezas procedentes de las soldaduras y
del resto de la instalacin hasta la llegada a la bomba.

Vlvulas y otros componentes
Para evitar que el lquido anticongelante circule en la direccin opuesta cuando el sistema est
apagado, se monta una vlvula de paso de sentido nico o una electro-vlvula. Esta vlvula
antirretorno evita retrocesos del fluido caloportador desde el colector a la bomba causados por la
conveccin natural.
Si se escoge una vlvula de paso nico, es aconsejable montarla en una parte horizontal del tubo
y nunca en el fondo, ya que partculas de suciedad podran interferir en el funcionamiento de la
vlvula. La experiencia ha demostrado que es recomendable comprar una vlvula de buena
calidad. La solucin con una vlvula electromotriz que se abre en paralelo con el arranque de la
bomba, es ms segura que una vlvula de paso sin retorno.
Otro elemento muy importante del sistema es el vaso de expansin que absorbe las dilataciones
del agua en las instalaciones de agua caliente sanitaria. Cuando crece la presin en la instalacin
debido a la dilatacin del fluido calor portador (aumento de temperatura), el fluido sobrante entra en
el vaso y empuja la membrana. El gas utilizado (nitrgeno, que no oxida ni estropea la membrana)
se comprime, evitando as variaciones de presin en el circuito.
Las instalaciones tambin disponen de un purgador que extrae el aire que se pueda formar dentro
de las conducciones, as como de un grifo mezclador a la salida del acumulador para permitir la
mezcla de agua fra con la procedente del colector, para evitar el riesgo de quemaduras en
momentos en que el colector alcance temperaturas muy elevadas.

Lquido anticongelante
Un lquido ideal para transportar el calor en una instalacin solar trmica debera ser
anticongelante, no hervir, no corroer, ser atxico, tener una alta capacidad calorfica y un gran
coeficiente de transmisin de calor, no se debe gastar y debe ser econmicamente accesible. Este
lquido ideal "no existe", lo ms cerca que se ha llegado a los parmetros ideales es un porcentaje
del 60% de agua y un 40% de glicol (Etilenglicol o Propilenglicol).
Para que el perodo de garanta de la instalacin siga vigente solamente debe emplearse el lquido
recomendado por el fabricante, pues de lo contrario experimentando con otros lquidos se corre el
riesgo de cargar con grandes costos en reparaciones del sistema por parte del instalador o usuario.

Aislamiento
El aislamiento de colectores y conducciones, incorporado por el fabricante, es necesario para
reducir tanto como sea posible las prdidas de calor y mantener la temperatura del agua calentada
por el sol. Pero por otro lado, los tubos suelen ponerse muy calientes, especialmente si el sistema
est parado, por lo que es necesario que el aislamiento de los tubos pueda soportar temperaturas
de hasta 150 C.

Orientacin e inclinacin de los captadores
Los colectores se deben situar de tal forma que a lo largo del perodo de utilizacin el equipo solar
aproveche da a da el mximo posible de la radiacin incidente. Por ello, preferentemente se
orientarn hacia el Sur geogrfico, no hacia el Sur magntico (definido mediante una brjula). Para
localizarlo se observar, por ejemplo, la direccin de la sombra proyectada por una varilla vertical a
las doce horas o medioda solar. En la prctica, desviaciones de un 15% hacia el SE o SW, con
respecto a la orientacin Sur preferente, no afectan al rendimiento ni a la energa trmica til
aportada por el equipo solar.
Adems de la orientacin, el ngulo de inclinacin que forman los colectores con el plano
horizontal es un factor importante en la eficacia del equipo solar. Los colectores deberan inclinarse
de modo que los rayos del Sol incidan perpendicularmente en su superficie al medioda solar. El
ngulo de inclinacin de los colectores depender del uso del equipo solar:
- Utilizacin a lo largo de todo el ao (A.C.S.): ngulo de inclinacin igual a la latitud geogrfica.
- Empleo preferentemente durante el invierno (calefaccin): ngulo de inclinacin igual a la latitud
geogrfica + 10.
- Uso preferente durante el periodo de verano (calentamiento de agua de piscinas descubiertas):
ngulo de inclinacin igual a la latitud geogrfica - 10.
- Variaciones de 10 con respecto al ngulo de inclinacin ptimo prcticamente no afectan al
rendimiento y a la energa trmica til aportada por el equipo solar.

En una cubierta plana, sin sombras y sin limitaciones de tipo esttico, normalmente se podr
adoptar la inclinacin y orientacin ideal, al igual que en instalaciones en jardines o similares. Otra
posibilidad es la integracin de paneles en prgolas con el doble objetivo de generar energa y
aprovechar un espacio sombreado.

Colectores solares con depsito integrado.
Por otro lado, en algunos casos, como el de los tejados a dos aguas, los criterios de integracin
arquitectnica que no permiten mantener la orientacin e inclinacin ideal de los captadores, con lo
que las prdidas se deberan compensar incrementando la superficie de colectores. Sin embargo,
las desviaciones de orientacin e inclinacin superiores a las especificadas no representan
variaciones de rendimiento exageradas, y menos an en el caso de los colectores de vaco, que ya
incluso se colocan en vertical.
Finalmente, respecto a la situacin de los colectores en cubiertas, conviene asegurarse de que la
cubierta o soporte ser capaz de sostener el peso de los colectores, o de los colectores y el
depsito en el caso de los sistemas termosifnicos.

Conexin con la instalacin de agua caliente sanitaria (ACS)
El sistema de captacin de energa solar trmica se integra normalmente dentro de una instalacin
convencional de agua caliente, que sigue siendo necesaria en los momentos en los que no es
posible proveer toda la energa necesaria tan slo con el Sol.
Los dos sistemas deben acoplarse de modo que en el funcionamiento de la instalacin se d
prioridad al aporte del sistema solar frente al equipo auxiliar, que debe funcionar slo como apoyo,
ya sea ste un calentador, una caldera de ACS y calefaccin, un termo elctrico, o una resistencia.
La regulacin del paso a la energa auxiliar puede ser automtica o manual, segn las dimensiones
del sistema.
Por otro lado, es importante que la entrada de agua caliente aportada por el equipo activo de
apoyo, se produzca por la parte superior del acumulador, para permitir que la zona inferior
permanezca ms fra y quede as preparada para recibir la aportacin de calor cuando salga el sol
(es el llamado fenmeno de estratificacin).

Estrategias de control de sistemas de energa solar para agua caliente
sanitaria y calefaccin
El control inteligente de instalaciones de energa solar trmica debe disponer de proteccin contra
sobrecalentamientos, control automtico del caudal en los paneles solares e indicacin extensiva
de alarmas.
El control diferencial de temperatura que se recomienda utilizar en sistemas unifamiliares debe
funcionar automticamente, debe ser programable por el usuario y adems debe controlar el
funcionamiento de la caldera de apoyo (elctrica, de gasleo, de gas) o sistema elctrico auxiliar
de tal manera que siempre sea la energa solar la predominante.
Cuando el depsito de agua se encuentra por debajo de los paneles solares y el sistema no es
autocirculante, es necesario intercalar una bomba de circulacin. El termostato diferencial tiene la
misin de arrancar la bomba cuando la temperatura en los paneles solares es mayor que en el
depsito, y parar la bomba cuando la temperatura en el panel y en el depsito es la misma. Para
conseguir esto, el termostato diferencial tiene 2 sensores trmicos, uno montado en la parte
superior del ltimo panel solar y el otro montado en la parte inferior del depsito, cerca del
serpentn.
Como mnimo el sistema de control debe incluir las siguientes indicaciones e informaciones
accesibles al usuario a travs de su pantalla:
- Temperatura en los paneles solares.
- Temperatura en la parte superior del depsito de agua caliente.
- Temperatura en la parte inferior del depsito de agua caliente.
- Horario de programacin diaria y semanal (timer) de actuacin del apoyo elctrico, de caldera de
gas o de gasleo.
- Programacin de las temperaturas de agua caliente sanitaria y calefaccin.
- Activacin manual o automtica de la bomba de circulacin. Alarmas: fallo de sondas de
medicin en paneles, en la parte superior e inferior del depsito.
- Control automtico e indicacin de la velocidad de la bomba de circulacin primaria en funcin de
la temperatura de los paneles solares.
- Control automtico e indicacin de enfriamiento de los paneles solares y del depsito en caso de
produccin excesiva o bajo consumo de agua caliente.
As, el control debe tener 3 sondas de medicin de temperaturas: una se instala en el panel solar
(sonda 1), la otra en la parte superior del depsito de agua caliente (sonda 2), y la ltima se instala
en la parte inferior del mismo depsito o entrada de agua fra (sonda 3).

Clculo de amortizacin de un sistema de energa solar para produccin de
agua caliente sanitaria y calefaccin
Muchas veces las acciones medioambientalmente positivas no son valoradas hasta que aparece
en perspectiva un ahorro o beneficio econmico. El dimensionamiento de la instalacin (y con ello
su coste) depende de los usos para los que se querr utilizar la energa solar (A.C.S., A.C.S. +
calefaccin, otros), la temperatura habitual del agua fra que deber ser calentada, la disponibilidad
de sol, la orientacin e inclinacin disponibles, etc. Es recomendable consultar al instalador o tratar
de conocer los parmetros que se han utilizado para calcular las necesidades de captadores de la
instalacin solar trmica.
En el caso de querer calcular el perodo de recuperacin de la inversin en una instalacin solar
trmica para A.C.S. y calefaccin, se realiza en primer lugar un anlisis del almacenamiento de
calor que se requiere para satisfacer las demandas calorficas del edificio durante el periodo
nublado ms largo previsto, segn registros de datos meteorolgicos, suponiendo que la carga de
calefaccin tuviera que provenir totalmente de la energa solar. La carga de calefaccin del edificio
determinar el tamao del colector y el nmero de unidades de almacenamiento necesarias. Por
otro lado, se considera el anlisis del tiempo solar y los costes de combustible que se ahorran.

Instalacin con tubios de vaco.
Este ahorro se debe incluir en el clculo porque al disponer de energa solar, el mantenimiento y
consumo de la caldera o quemador de apoyo de energa fsil se reduce considerablemente porque
se puede mantener completamente apagado durante 7 u 8 meses del ao. En cambio, no se debe
incluir en el clculo de amortizacin el coste de un acumulador de agua caliente porque siempre se
recomienda instalar un acumulador de agua caliente, tambin en el caso de calderas con
quemadores de energa fsil.
La amortizacin del sistema solar es inversamente proporcional al consumo, es decir, cuanta ms
agua caliente se consuma, ms rpido se amortiza la inversin, y es importante recordar que del
20 al 25 % del gasto anual de una vivienda se emplea en la produccin de agua caliente.
El resultado de los clculos habitualmente es un perodo de amortizacin por debajo de 5 aos,
aunque, naturalmente, el ahorro energtico como contribucin a la reduccin de la contaminacin
ambiental todava no se contempla como un parmetro de ahorro econmico. La vida til de los
sistemas de captacin solar trmica es de 20 aos, tras los cuales necesitaran una actualizacin
para su funcionamiento a pleno rendimiento.

Una instalacin solar trmica puede proveer de agua caliente domstica, pero tambin es
altamente eficiente como fuente de energa para calefaccin con sistemas radiantes como zcalos
o suelos radiantes, en los que incluso puede proveer de refrigeracin radiante si se incluye una
bomba de calor. Las instalaciones pueden ser individuales o comunitarias, que an resultan ms
eficientes. Cabe destacar, finalmente, la necesidad de un buen control y mantenimiento de la
instalacin, para garantizar su buen funcionamiento y el aprovechamiento mximo de la energa
limpia en detrimento de la fsil. Una instalacin solar trmica permite cubrir el 65 70 % del
consumo anual de energa para agua caliente, tan slo por aprovechar la energa no contaminante
e inagotable del sol.