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HEPATITIS

Qu es la hepatitis?
En el hgado se llevan a cabo numerosas funciones de suma importancia para el correcto
funcionamiento del organismo. Toda la sangre proveniente del estmago y el intestino pasa por el
hgado. All, los nutrientes y las drogas (toxinas, medicamentos, etctera) son transformados en
compuestos ms fciles de asimilar o excretar por el organismo. En este rgano tambin tiene lugar
la sntesis de la bilis, una sustancia que se almacena en la vescula biliar, y que se libera al duodeno
tras la ingesta de alimentos, para facilitar la digestin de las grasas. Estas y otras funciones del
hgado pueden verse alteradas por la aparicin de un proceso inflamatorio que recibe el nombre de
hepatitis.
La hepatitis es, por lo tanto, una inflamacin del hgado que puede ser debida a diversas causas,
aunque generalmente es un virus el responsable de la afeccin.

Causas y tipos de hepatitis


La hepatitis es una enfermedad de la que se conocen numerosas causas:

Infecciones por virus, bacterias o parsitos.


Trastornos de tipo autoinmune.
Lesiones debidas a la interrupcin de la irrigacin sangunea normal del hgado.
Traumatismos.
Presencia en el organismo de determinadas drogas, toxinas, medicamentos, etc.
Presencia de trastornos de tipo hereditario como fibrosis qustica o enfermedad de Wilson.
En el caso de las hepatitis producidas por virus podemos distinguir entre virus especficos para la
hepatitis (virus de la hepatitis A, B, C y D principalmente, aunque se conocen otros) o virus no
especficos para la hepatitis, que son aquellos que suelen manifestarse con otras patologas pero
que, en ocasiones, terminan provocando este trastorno; entre estos ltimos cabe destacar el virus
Epstein Barr (causante de la mononucleosis infecciosa o enfermedad del beso) y el citomegalovirus.

Tipos de Hepatitis
Hepatitis A
Tambin denominada hepatitis infecciosa; esta variante es producida por el virus de la hepatitis A
(VHA). Su transmisin se produce al consumir agua o alimentos contaminados por materias fecales
que contienen el virus, y tambin por contagio de persona a persona, sobre todo si las condiciones
higinicas son deficientes.
Se trata de un tipo generalmente leve de hepatitis especialmente cuando ocurre en nios; de hecho,
en numerosas ocasiones no se perciben sntomas importantes, por lo que la enfermedad no llega a
ser diagnosticada. Cuando presenta sntomas, estos consisten en cansancio, ictericia (la piel tiene un
color amarillento), inapetencia, nuseas y vmitos, y orina de color oscuro. Los sntomas suelen ser
ms graves en adultos que en nios. La afeccin no se cronifica y no daa al hgado de forma
permanente, aunque en raras ocasiones puede surgir una complicacin denominada hepatitis
fulminante, que puede ser mortal.

Hepatitis B
Hepatitis B o hepatitis srica; es producida por el virus de la hepatitis B (VHB). El contagio se
produce a travs de fluidos corporales infectados, como la sangre, el semen, las secreciones
vaginales, la saliva, las lgrimas y la orina. La transmisin suele producirse:

Al compartir jeringuillas contaminadas con la sangre de una persona infectada durante el consumo
de algn tipo de droga.
Por contacto con material infectado como agujas de acupuntura, tatuajes, piercings, etc.
Al compartir utensilios de higiene personal como maquinillas de afeitar o cepillos de dientes.
Al mantener relaciones sexuales con una persona infectada por el virus.
Al recibir una transfusin de sangre contaminada. Esta es una va poco frecuente en la actualidad,
ya que los controles y las medidas para evitar este tipo de accidentes se han incrementado mucho
en los ltimos aos.
La madre puede contagiar al beb durante el parto o la lactancia.
La hepatitis B tiende a cronificarse con facilidad, aunque algunos pacientes se curan por completo y
se vuelven inmunes al virus, por lo que no vuelven a contagiarse. La enfermedad heptica de tipo B
se considera aguda si la infeccin se mantiene durante un periodo inferior a 6 meses. Si despus de
ese periodo el virus permanece en el cuerpo del individuo, pasa a considerarse como un curso
crnico, lo cual no implica necesariamente la presencia de sntomas (los portadores asintomticos
son una fuente importante de contagio, puesto que al no ser conscientes de que presentan la
enfermedad, no toman medidas para evitar su transmisin). Se pueden diferenciar dos tipos de
evolucin en el curso crnico de la enfermedad: crnica estable y crnica persistente o activa, esta
ltima tiene peor pronstico y normalmente desemboca en cirrosis.

Hepatitis C
Causada por el virus de la hepatitis C, se transmite por contacto directo con la sangre de una
persona infectada. Sus principales formas de transmisin suelen ser:

Agujas o jeringuillas infectadas.


Transfusiones sanguneas.
Hemodilisis.
Mediante material infectado: sanitario, material para tatuajes, piercings, etc.
Durante el parto; transmisin madre-hijo.
Al igual que la hepatitis B, la forma C de esta enfermedad tiene un curso agudo y un curso crnico,
siendo este ltimo el que suele desarrollarse con mayor frecuencia (85% de los casos). En la
mayora de los casos el paciente permanece asintomtico, aunque la enfermedad puede progresar
lentamente, por lo que existe riesgo de aparicin de cirrosis y cncer heptico.

Hepatitis D
Es la forma de hepatitis vrica ms grave. El virus de la hepatitis D (VHD), tambin llamado
hepatitis delta, se transmite por las mismas vas que el virus de la hepatitis B. Es un virus muy
especial, pues necesita la existencia de una infeccin por el virus de la hepatitis B para poder
sobrevivir en el ser humano. Por ello, cuando alguien est infectado por el VHD tambin est
infectado con toda seguridad por el VHB. Esto se debe a que se envuelta externa del VHD est
formada por parte del VHB. Se estima que el 5% de los pacientes con hepatitis B estn coinfectados
por el virus de la hepatitis D.
Cuando se produce la infeccin simultnea por VHB y VHD el paciente sufre sntomas agudos
(ictericia, fiebre, malestar general, etctera) que pueden llegar a ser muy graves. Si supera la fase
aguda lo ms probable es que consiga controlar ambas infecciones y, por lo tanto, cure las dos
enfermedades. En caso de que el VHD infecte a una persona que ya tiene la infeccin por el VHB la
evolucin es diferente. No suele existir un cuadro con sntomas agudos graves pero la infeccin por

el VHD tiende a cronificarse con mucha frecuencia. La coinfeccin por VHB y VHD adquirida de
esta manera desemboca muchas veces en una cirrosis heptica en unos pocos aos, y se asocia a un
riesgo alto de aparicin de un cncer heptico.

Sntomas de la hepatitis
La hepatitis puede manifestarse de forma aguda o crnica. La forma aguda supone que la patologa
comenzar y desaparecer rpidamente; si, por el contrario, se cronifica, la enfermedad perdurar en
el tiempo, pudiendo desembocar en una insuficiencia heptica e, incluso, en la aparicin de cncer.
La gravedad depender de diversos factores, entre ellos el agente desencadenante de la patologa
(causa), o la presencia de otras enfermedades previas en el paciente.
Los sntomas que pueden percibirse en los primeros momentos de la enfermedad (primeros 5-7 das
tras la infeccin) son fcilmente confundibles con los de una gripe o cualquier otra enfermedad
comn; se observa:

Malestar general, cansancio y falta de concentracin.


Febrcula (dcimas) o fiebre de hasta 39C.
Dolor muscular y articular.
Dolor de cabeza.
Fotofobia (fobia a la luz).
Sntomas digestivos, falta de apetito, nuseas, vmitos y diarreas.
Tras esa primera semana en la que se aprecian sntomas poco especficos, comenzarn a aparecer
otros que empiezan a ofrecer pistas sobre el origen de la patologa:

Ictericia, apariencia amarillenta de la piel y las mucosas, fcilmente apreciable en la esclertica del
ojo. La ictericia ocurre por un aumento de bilirrubina en la sangre. En un hgado inflamado se
producir una alteracin en las funciones enzimticas, entre las cuales est la de disolver la
bilirrubina para permitir su excrecin como parte de los jugos biliares.
Orina de color oscura y heces decoloradas o teidas, como consecuencia de un trastorno en la
circulacin heptica.
Mal aliento, sabor amargo en la boca.
En ocasiones se produce dolor abdominal, en el lado derecho o en el izquierdo, dependiendo de si
este dolor proviene del hgado o del bazo.
Cirrosis, fibrosis del tejido heptico (depsito de fibras de colgeno), que tiene como consecuencia
una alteracin en la morfologa del rgano y en la irrigacin sangunea del mismo.
La inflamacin puede desaparecer por s sola, pero si, por el contrario, perdura y se cronifica,
puede originar un fallo heptico:

Agudo o fulminante: caracterizado por la disminucin de la produccin de determinadas protenas


(como la albmina y algunas protenas implicadas en la coagulacin), y por el desarrollo de
encefalopata heptica, que implica cambios en los patrones de sueo, confusin, alteraciones en la
motilidad, e incluso coma.
Crnico: suele darse previa aparicin de un cuadro cirrtico.

Diagnstico de la hepatitis
Cuando acude a la consulta un paciente con una sintomatologa que pueda hacer sospechar de la
presencia de un trastorno de origen heptico, se procede, en primer lugar, a estudiar su historial
clnico para comprobar si sigue algn tipo de tratamiento farmacolgico, si presenta antecedentes
familiares de enfermedades hepticas, etctera. Adems, se someter al paciente a una serie de
preguntas destinadas a conocer sus hbitos de vida, o las actividades que desempea que puedan ser
consideradas factores de riesgo para la adquisicin de la enfermedad.

El mdico solicitar a continuacin una analtica para comprobar los niveles de transaminasas; la
presencia de niveles elevados de estas protenas en sangre se debe a su liberacin al exterior por la
ruptura de los hepatocitos (clulas que forman el hgado) y, por tanto, indica el grado de necrosis
heptica. Los mayores niveles de transaminasas se observan en los casos de hepatitis aguda
mientras que, en la hepatitis crnica, las cifras no son tan altas, pero su concentracin flucta.
Tambin se analizarn los niveles de bilirrubina srica, fosfatasa alcalina y -glutamiltranspeptidasa; esto permite conocer el estado de la funcin heptica.
Para descartar o confirmar una hepatitis de origen viral se realizan pruebas que detectan la presencia
de anticuerpos especficos para cada tipo de virus. Con algunas de estas pruebas, adems, el
mdico puede averiguar la cantidad de virus que hay en el organismo del paciente y en qu
momento desaparecen tras el tratamiento antiviral, por ejemplo.

Tratamiento de la hepatitis
Tanto la hepatitis de tipo A, como la de tipo B, pueden curarse sin intervencin mdica. Si no es as,
el facultativo establecer un tratamiento u otro segn la causa del trastorno, edad del paciente,
sensibilidad a determinados frmacos, etctera. No existe un tratamiento especfico para la hepatitis
A; suele recomendarse dieta pobre en grasas, evitar el consumo de alcohol y otros txicos y
descanso. Para los tipos B, adems de la recomendacin de seguir las indicaciones anteriores,
existen algunos medicamentos disponibles entre los que se encuentran el interfern alfa,
lamivudina, telbivudina, adefovir y, ms recientemente, entecavir o tenefovir. El interfern alfa es
un tratamiento que se administra en forma de inyecciones subcutneas y puede eliminar el virus de
la hepatitis B, pero en un porcentaje pequeo de casos. El resto de los medicamentos mencionados
se administran va oral y no curan la infeccin, aunque pueden mantener el virus bajo control
durante muchos aos. Hay que tener en cuenta que muchos pacientes infectados por el VHB pueden
tener la enfermedad inactiva y, por lo tanto, no requieren ningn tratamiento.
En la actualidad, se considera que el tratamiento farmacolgico ms efectivo contra la hepatitis C es
la combinacin de ribavirina (un antiviral que se toma por va oral) con interfern pegilado
alfa (que se administra por va subcutnea). El tratamiento dura entre 24 y 48 semanas, y presenta
ciertos efectos secundarios que a veces no son bien tolerados por los pacientes. La respuesta al
tratamiento depende de la etapa en que se encuentre la enfermedad, del tipo de virus por el que se
est infectado y de la cantidad de virus en la sangre, entre otros factores. Sin embargo, el empleo de
estos medicamentos puede curar la enfermedad en muchos pacientes.

Prevencin de la hepatitis
Estas son algunas cuestiones a tener en cuenta si quieres prevenir un contagio de hepatitis:

Mantener hbitos de higiene adecuados, evitar condiciones de hacinamiento e insalubridad.


Fomentar la potabilizacin del agua de consumo, y evitar beber agua en zonas donde las
condiciones sanitarias sean deficientes y no exista un control adecuado.
Evitar compartir agujas, jeringuillas, etc.; los toxicmanos pueden acudir a los centros sociales
para recibir material esterilizado.
No someterse a intervenciones estticas (piercings, tatuajes, cirugas menores, etc.) en centros que
no estn homologados.
Mantener relaciones sexuales con proteccin