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Traducci6n

de
"iV1ARGIT

ANTONIO ALATORRE

El lenguaje
Introducci6n al estudio del habla

por EDWARD SAPIR

J u\l 0
......
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FONDO DE CULTURA ECON6MICA

Mexico-

2 3--f
LA "tUTU A IN:E'LUENCIA DE LAS LENGUAS
importancia, a saber, que casi siempre se trata
ciones superficiales, que no llegan al nucleo
gico de la lengua. Mientras los testimonios
directos con que contamos no nos ofrezcan
realmente convincentes de una profunda
morfol6gica debida a la diseminaci6n de rasgos
turales, haremos bien en no confiar demasiado
tcorias de la difusi6n.
En terminos generales diremos, pues, que las
cipales coincidencias y divergencias de las forma
giiisticas -sistema fonetico y morfologiaducto de la corriente aut6noma de
lenguaje, no de rasgos aislados y disemina
agrupan al acaso en un lugar o en otro. EI
es quiza el fen6meno social que mas se resiste
fluencias extrafias, el que mas se basta a si
mas facil suprimir del todo una lengua que
grar su forma individual.

en el alto chinook, debida evidentemente a Ia .influencia


vecinas lenguas sahaptin. Otro caso es el del takelma, que
prefijos instrumentales por influencia de las lenguas hokan
)' karo)<) qne se hablan en las inmediaciones.

X
LENGUAJE, RAZA Y CULTURA
tiene su escenario. Las personas que hauna lengua perteneeen a determinada raza ( o a
razas), es decir, a un grupo que difiere de otros
eiertas caracteristicas fisicas. Ademas, las distintas
no se dan independientemente de la cultura,
del conjunto de costumbres y creencias que
una herencia social y que determina la conde nuestra vida. Los antrop6Iogos suelen estual hombre bajo tres aspectos: raza, lengua y cui. Cuando se enfrentan a una zona natural como
Africa o como las islas de los mares del Sur, copar dividirla de acuerdo con estos tres puntas
vista. Sus estudios rcsponden a las siguientes pre: 1)
son las principales especies en que
divide el animal humano desde el punta de vista
(por ejemplo, el negro del Congo, e1 blanco
el australiano de pie! oscura, el polinesio)
se encuentran? 2)
son los grupos linticos, las "familias lingiiisticas" que abarcan mayor
tidad de lenguas, y como esta distribuida cada una
esas familias (por ejemplo, las lenguas camiticas del
de Africa, las bantl1 del Sur; las lenguas malayo:ias de Indonesia, Melanesia, Micronesia y Po)? 3)
pueden clasificarse, desde el pun to
a de la cultura, los habitantes de la zona estnEs decir,
son las principales "zonas cui, y que ideas predominan en cada una de elias
mahometana al Norte de Africa; cultura prino agrfcola, sino de cazadores, entre los bosquide Sudafrica; cultura fisicamente pobre, pero
en ceremonias rituales, entre los indigenas austra. cultura mas adelantada y mas especializada en
etc.)?
hombre de la calle no se detiene a meditar en la
LENGUAJE

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LENGUAJE, RAZA Y CULTURA


LENGUAJE, RAZA Y CULTURA

posicion que ocupa dentro del esquema general


la humanidad. Se da cuenta de que representa
parte vigorosamente integrada del genero
-concebido unas veces como "nacionalidad" y
como "raza"-, y que todo lo que le pertenece
en cnanto representante tipico de cse grupo,
cicrto modo un conjunto bien integrado .. Si se
de un inglCs, sc considcran1 miembro de la raza
glosajona", de la cual cs expresi6n la lcngua ir
La ciencia, en cambio, cs mas fda: lo que trata de
cs si esos tres tipos de clasificaci6n -racial,
v cultural- son coherentes, si su asociaci6n
rente v forzosa 0 solo un asunto de historia
respuesta a tales interrogacioncs no favorece
los que tienen una preferencia sentimental por
za". Los historiadores y los antrop61ogos han
a la conclusion de que las razas, las lenguas y
turas no estan distribuidas en forma paralela,
zonas de distribuci6n de los tres aspectos .se
zan de 1a manera mas desconcertante, y que la
de cada uno de ellos es muy distinta de la de
mas. Las razas tienden a mezclarse en forma
ferente de como se mezclan las lenguas; estas,
parte, suelen traspasar sus fronteras primitivas
vadir el tcrritorio de otras razas y de otras
turalcs. Basta puede ocurrir que una lengua
rezca del lugar que lc di6 origen y sobreviva en
violentamente hostiles contra los individuos a
perteneda esa lengua como patrimonio
otra parte, los accidentes de la historia estan
de manera continua las fronteras de las zonas
les, sin que por eso desaparezcan forzosamente
visiones lingliisticas. Debemos convencernos,
vez por todas, de que las razas, en su (mico
coherente, que es el bio1)2gico, son
diferentes a la historia de las lenguas y de las
de que para dar una explicaci6n de estas es tan
la raza como las leyes de la flsica y de la q
asi 1legaremos a tener una perspectiva que,

237

concede cierta atenci6n a los conceptos misticos de "genio cslavo", "mentalidad anglosajona", "teutonismo",
"alma latina", etc., se niega rotundamente a caer en la
trampa de alguno de ellos. No hay mejor manera de
desinflar esos prejuicios sentimentales que ponerse a
cstudiar de cerca la distribucion de las lenguas y la historia de esa distribuci6n.
Es fncil demostrar que un grupo de lenguas no corresponde necesariamente a un grupo racial ni a una
zona cultural. Mas a(m: podemos haccr ver que una sola lengua se habla entre distintas razas y distintas
culturas. No cs una raza (mica la que habla la lengua
' . En los Estados Unidos hay varios millones
negros que no conocen .otro idioma; el ingles es su
materna, la vestidura de sus sentimientos y
pensamientos mas intimos, es tan "de cllos", les pertanto como al mismisimo rcy de lnglaterra. Y,
su parte, los hombres blancos de habla inglesa que
en los Estados Unidos no constituyen tampoco
raza {mica y bien definida, a no ser que se pueda
r eso oor contraste con la raza negra. Segl\n la
fisica, hay en Europa tres razas blancas
_
que son la baltica o del Norte de Europa,
alp ina y la mediterranea: pues bien, cada una de
razas tiene en los Estados Unidos gran numero
los cuales, por supuesto, son de habla
Sin embargo, Lno cabria decir que cl n(tcleo
t6rico de los pueblos que hablan ingles, que esos
bres relativamente "no mezclados" que aun resien Inglaterra y en sus colonias representan una
unica y pura? No hay, que yo sepa, prueba alen apoyo de semejante hip6tesis. Los ingleses
una amalgama de muchos grupos raciales
Ademas del antiguo elemento "anglosaj6n",
es, germanico del Norte, considerado por lo co
como grupo basico de la poblaci6n, la sangre inincluye elementos franco-normandos, 1 cscandina1

Que a su vez son una amalgama de elementos del Norte de


con elementos escandinavos.

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LENGUAJE, RAZA Y CULTURA

vos, "celticos" 2 y pre-celticos. Si entre los


incluimos tambien a los escoceses y a los
estamos aplicando el termino "celta" a dos
raciales muy diversos, si es que no a mas: el tipo
de baja estatura y piel morena, y el tipo de los
lands y de varias partes de Inglaterra, que es mas
mas rubio y a menudo pelirrojo. Aun
al elemento sajon, que, por supuesto, nunca
forma "pura", nos topamos con dificultades.
sin ningun afan de precision, podemos
con el tipo racial que hoy predomina en
ridional de Dinamarca y en las regiones
la Alemania septentrionaL Si esta iden
acertada, tendremos que resignarnos a admitir
las tres lenguas historicamente emparentadas
ingles, la menos cercana es el escandinavo
proxima es el rison, y le siguen los demas
germanicos occidentales: el bajo sa jon o P
el holandes, el alto aleman), y que el tipo
pedficamente "sajon" que invadio a Inglaterra
siglos v y vr coinciaia a grandes rasgos con el
presentado en nuestros dias por los daneses, que
una lengua escandinava; la poblacion de la
2 La sangre "celtica" de los hombres que viven en
ahora cs Inglaterra y Gales no se encuentra unicamente
regiones de habla celtica (Pais de Gales y, basta hace
nualles). Todo parcce mostrar que las tribus germanicas
(anglos, sa jones, jutos) no exterminaron a los
de Inglaterra ni los forzaron a emigrar a Gales y Cornuanes
totalidad (los manuales de historia se empefian
terrar a los pueblos vencidos a los reductos de las
los rincones mas apartados), sino que se mezclaron
se limitaron a imponerles su lengua y su gobierno.
s De hecho, no hay manera de separar del todo a
escoceses e irlandeses. Estos terminos tienen un valor
mental que proP\amente racial. Ha habido mezcla
rante siglos, y solo en las regiones apartadas encontramos

..

"de los

LENGUAJE 7 RAZA Y CULTURA

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central y meridional que habla el alto aleman 4 tiene,


en cambio, un caracter muy distinto.
Ahora bien, zque ocurre si hacemos caso omiso de
tan sutiles distinciones y damos por averiguado que la
distribucion del tipo racial "teutonico" o baltica o europeo septentrional coincidio con la de las lenguas germanicas? zAcaso no estamos pisando terreno seguro?
No: la situacion se nos complica ahora mas que nunca.
Por principia de cuentas, la mayor parte de ]a poblacion de habla alemana (Alemania central y meridional,
la Suiza Alemana, la Austria alemana) no pertenece a la
raza "teut6nica", alta, rubia y de cabeza alargada, 5 sino
.a la raza alpina, de menor estatura, de piel mas morena
y de craneo mas bien redondo/ representada tambien
por los habitantes del centro de Francia, por los suizos
de habla francesa y por muchos grupos eslavos del Occidente y del Norte (por ejemplo, los bohemios y los
polacos). La distribucion de esas poblaciones "alpinas"
corresponde en parte a la de los antiguos "celtas" del
continente europeo, cuya Iengua cedio en todas partes
a la presion italica, germanica y eslava. Lo mejor sera
. no emplear para nada la expresion "raza celtica", pero,
si se nos forzara a darle un contenido, quiza deberiamos aplicarla en terminos generales a los pueblos aldel Occidente y no a los dos tipos islefios antes
,mencionados, aunque estos ultimos, es cierto, se asimi'laron a los celtas en lengua y tambien, parcialmente,
en sangre, del mismo modo como siglos mas tarde casi
toda Inglaterra y parte de Escocia se "teutonizaron"
por influencia de los anglos y de los sajones. Desde el
punta de vista lingiiistico, los "celtas" de hoy (los gaelicos irlandeses, los galeses, los bretones) son celtas, y
la mayor parte de los alemanes de hoy son germanos,
4 El alto aleman que se habla hoy en el Norte de Alemania
no es muy antiguo; es produeto de 1a difusi6n del alem3a o6Dal,.
basado en un dialecto alto aleman (el alto sajOO}, a
ilel Plattdeutsch.

240
LENGUAJE, RAZA Y CULTURA
cxactamente del mismo modo como los negros
americanos, los judios americanizados, los suecos
l\1innesota y los germano-americanos' son "ingleses".
A todo esto hay que afiadir que la raza baltica
sc compone ahora ni se ha compuesto nunca
sivamente de gentes de habla germanica. Los "celtas"
las regiones mas septentrionales, como los
de los Highlands, son con toda probabilidad una
particular de esa raza. Nadie sabe que idiomas
ban esos pueblos antes de asimilarse a los celtas,
no hay testimonio alguno que nos incline a pensar
su lengua fuera gcrmanica; puede haber diferido
de todas las lenguas indoeuropeas conocidas como
fieren actualmente de ellas e1 vascuence y el turco.
otra parte, al Este de la
habitada por los
dinavos hay pueblos no germanicos de raza baltica,
fin1andeses y otros pueblos afines, cuyos idiomas, a
que se sabe, no parecen tener relaci6n alguna con
indoeuropeo.
Y no cs esto todo. La situaci6n gcografica de
1enguas germanicas 7 hace pensar que, con mucha
babilidad, proceden de un dialecto indoeuropco
de un prototipo celto-italico) que en epoca
fue trasplantado a un pueblo baltica cuyo
grupo de idiomas no estaba emparentado con el
europeo. 8 Esto equivale a decir que el ingles no s61o
1

7 Si sacamos conclusiones retrospectivas de los datos


nemos a la mano, resultara que probablemcnte esas
limitaban en un principio a una zona mas o menos
Norte de Alemania y de Escandinavia. Es eviclente que
queda al margen de Ia zona total ocupacla por los
habla inclocuropea. Parece que hacia el afio 1000 antes
era su centro de gravedad se situaba al Sur de Rusia.
s Es cierto que esto no pasa de ser una teoria, pero los
son mas vigorosos de lo que
timonios tt:cnicos que liJ.
drfa suponerse. Es asombrosa la canticlad de palabras
comunes y caracteristicas que no pueclen asociarse con
mcnto radical indoeuropeo conocido; es posible que se
vcstigios de la hipotetica lengua pre-germanica. Entre esas
bras se cuentan, por ejemplo, las inglesas house

LENCUAJE, RAZA Y CULTURA

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hoy patrimonio de diversas razas, sino que parece probable que su prototipo haya sido en un principia una
lengua extrafia a la raza con la .cual se asocia preponderantemente. No nos hagamos ilusiones: el ingles, lo
mismo que el grupo de lenguas a que pertenece, no es
en modo alguno expresi6n de la raza; no encarna cualidades que reflejen e1 temperamento -el "genio"de un tipo especial de seres humanos.
Aun poddamos aducir, si tuvieramos espacio para
ello, muchos otros ejemplos, todavia mas notables, de
esa falta de correspondencia entre la raza y la lengua.
Bastenos citar un caso mas. Las lengu:as malayo-polinesias constituyen un grupo bien definido, localizado
en el extremo meridional de la Peninsula Malaya y en
el vastfsimo archipielago que se extiende hacia el Sur
y e1 Oriente (con excepci6n de Australia y de la rna
yor parte de la Nueva Guinea). En esta enorme zona
encontramos nada menos que tres razas diferentes: los
papues, raza negroide que habita 1a Nueva Guiflea y
la Melanesia, 1a raza malaya de Indonesia y la taza
polinesia de las islas perifericas. Los polinesios y los
malayos hablan lenguas del grupo malayo-polincsio, y
las lenguas de los papues pertenecen en parte a ese
mismo grupo ( idioma melanesia) y en parte a las lenguas
emparentadas con 61.:....... de la Nueva Guinea
(lenguas "papues") .9 A pesar de que las
que mas
difieren una de otra en esta regi6n son la papa y la poHnesia, la principal divisi6n lingiilstica esta entre el ma"
layo, por una parte, y el melanesia y el polinesio, por
la otra.
Con la cultura ocurre lo mismo que con la taza.
En un nivel de vida ptimitiva, en el cual no interviene
el poder unificador de
"na:cional"?0 que es el que

['piedra'), sea ['mar'], wife ['mujer'] y sus correspondientes alema:


nes H<1ris, Stein, See y W eib,
_ 9 S6lo en la ;zona mas oriental de esta isla hay papues de
habla melanesia.
10 Una "nacionalidad" constitu:ye un gran grupo sentimental
mente unificado. Los factores hist6ricos que produ:cen el senti-

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LENGUAJE, RAZA Y CULTURA

suele trastornar el curso de lo que podriamos


las distribuciones naturales, es particularmente facil
mostrar que la lengua y la cultura no se encuen
ligadas por una asociacion forzosa. En una misma
tura entran a menudo lenguas disimiles, y otras
ocurre que lenguas muy emparentadas -o ann una
lengua- pertenezcan a esferas culturales distintas.
pueblos aborigenes de la America del Norte nos
muchos y excelentes ejemplos. Asi, las
baskas constituyen uno de los grupos mas ll
de estructura mas peculiar de que tengamos
Los pueblos que se sirven de estas lenguas _
a -cuatro zonas culturales distiutas: en e1 Oeste
Canada y en el interior de Alaska (indios loucheu
chipewyanos) predomina una cultura simple, de
do res; en las Llanuras (indios de raza sarcee), los
bitantes se dedican a la cria del blifalo; en el
(indios navajos) hay una cultura de marcado
mo, y en ei Noroeste de California (indios de
hupa), una cultura peculiarmente especializada.
capacidad de adaptaci6n cultural de los pueblos
habla athabaska contrasta de manera curiosa con
renuencia a aceptar influjos extranos en su
Los indios hupas son tipicos representantes de la
cultural a que pertenecen. Los indios yurok y los
mien to de unidad nacional son de Indole muy diversa:
politicos, culturales, Jingiilsticos, geograficos, y en algunos
religiosos. A veces entran tambicn en juego factores raciales,
que el acento que se carga sobre Ia "raza" tiene por lo comun .
valor mas bien psicol6gico que estrictamente biol6gico. E1
regiones dominadas por el sentimiento nacional, Ia Jengua"
cultura tienden a uniformarse y a partiq1larizarse: de ahf
cuando menos las fronteras lingiilsticas y culturales suelen
cidir. Pero aun en eJ mejor de los casos Ia unificaci6n
nunca llega a ser absoluta, y, por su parte, Ia unidad
muchas veces superficial, de canlcter mas bien politico,
fundo ni significativo.
,.
11 Ni siquiera las lcnguas semlticas, por peculiares
nos ofrecen sefiales mas caracterlsticas que las que encontraq
en este grupo.
12 Vease supra, p. 223.

LENGUAJE, RAZA Y CULTURA

243

dios karok, que habitan en las cercanias, tienen la misma cultura que los hupas; hay entre las tres tribus un
intenso intcrcambio, a tal grado que cuando en una
de cllas se celebra una ceremonia religiosa asisten las
otras dos. Es dificil decir que elementos de su cultura
com(m proceden de una tribu o de otra, pues han
Ilegado a una identificacion total de sus sentimientos,
de su modo de pensar y de su acci6n comunal. Y, sin
embargo, sus lenguas no s6lo no tienen parentesco alguno entre si, sino que cada cual pertcnece a un grupo
lingiiistico distinto, entre los tres principales que existen en la America del Norte, y que se extienden por
vastas zonas del continente. El hupa, como ya hemos
visto, pertenece a las lenguas athabaskas, y en cuanto
tal se relaciona tambien, remotamente, con el haida
(is las de la Reina Carlota) y con el tlingit (Alaska
meridional). Por su parte, el ynrok es una de las dos
lcnguas californianas aisladas de Ia familia de idiomas
algonquines, cuyo centro de gravedad se localiza en
la region de los Grandes Lagos. El karok, finalmente,
cs Ia lengua mas septentrional del grupo hokan, que se
extiende muy bacia el Sur, mas alla de los Hmites del
Estado de California, y que es pariente Iejana de algunas Ienguas de las costas del Golfo de Mexico.
Volviendo al ingles, creo que casi todos los norteamericanos estarfan dispuestos a reconocer que si entre
Ia Gran Bretafia y los Estados Unidos hay comunidad lingi.ifstica, hay
una comunidad cultural. Se suele decir, en efecto, que ambos paises tie
nen en comun una herencia cultural "anglosajona"; y
hay acaso una serie de importantes
sin embargo,
diferencias en el modo de vivir y de sentir, que no se
tienen lo bastante en cuenta justamente por esa ten"
dencia de los hombres "cultos" a partir del supuesto
de Ia herencia comun? Si los Estados Unidos siguen
siendo "ingleses", Io son solo por la huella o los vestigios de la epoca colonial. Su cultura tiende ante todo
a una evolucion autonoma y particular, y, por otra parte, se orienta bacia una fusion con la cultura europea

244

LENGUAJE, RAZA Y CULTURA

general, de la cual la cultura de Inglaterra no constituye sino un solo aspecto. No hemos de negar que el
hecho de tener .una lengua com lin sigue facilitand()
y facilitara aun durante mucho tiempo la mutua cornprensi6n cultural entre Inglaterra y los Estados Unidos,
pero es imposible no ver que existen otros factores (y
algunos de el1os se multiplican con gran rapidez) que
trabajan con todas sus fuerzas por contrarrestar esa
influencia uniformadora. Ninguna lengua comun es
capaz de garantizar para siempre una cultura cornurr
cuando los factores geograficos, politicos y econ6micos
de esa cultura dejan de ser iguales en toda la zona
abarcada por ella.
No existe necesariamente una correlaci6n entre la:
lengua, la raza y la cultura. Esto no quiere decir que
no la haya nunca. De hecho1 las divisiones raciales y
culturales tienden en cierta medida a coincidir con las
demarcaciones lingiiisticas, aunque puede ocurrir
estas ultimas no tengan la misrna importancia que
otras dos. As!, hay una frontera bastante clara
las lenguas, la raza y 1a cultura polinesias, por una
y las lenguas, la raza y la cultura de los
por la otra, y esto a pesar de toda una sene de
cidenciasY Pero la divisi6n racial y la cultural
todo la primera- son de gran importancia,
que la division lingiifstica tiene escaso alcance,
to que las
polinesias i10 constituyen mas
subdivisi6n dialectal del grupo mixto
nesio.
Pueden encontrarse coincidencias aun mas
La lengua, la raza y la cultur<l de los esquimales
ren en muy gran medida de las de los pueblos
13 Los habitantes de Fiji, por ejernplo, son de raza
(negro ide), pero por sus afinidades culturales y lingiiisticas
mas polincsios que melanesios..
14 Aunque tam bien en este aspecto hay . irnportantes
dencias: los esquirnales que habit.an al Sur de Alaska
la cultuta de sus vecinos tlingit. A su vez, en el N oteste
beria no hay una fronteta cultural clararnente delineada entre
esquirnales y los chukchi.

L.ENGUAJE, RAZ4 Y CULTUM

245

y en el Sur de Africa la lengua, la raza y la cultura de


los bosquimanos contrastan aun mas con las de sus vecinos de raza bantu. Tales coincidencias tienen, por
supuesto, enorme importancia, pero no porque haya
una relaci6n psicol6gica inherente entre los tres factores, entre raza, lengua y cultura. Cuando llegan a coinciclir las divisiones, es porque ha habido una asociaci6n
hist6rica facilmente discernible. Si los africanos de
raza bant{I difieren tanto de los bosquimanos desde todos los puntos de vista, esto se debe al simple hecho
de que los primeros llegaron hace relativamente poco
al Sur de Africa. Los dos pueblos se desarrollaron en
total aislamiento uno del otro; su actual vecindad es
demasiado reciente para que haya podido actuar poderoS<!mente en el siempre lento proceso de asimilaci6n
cultural y racial. Es de suponer que durante muchfsimo tiempo habia extensos territorios habitados por
poblaciones relativamente reducidas, y que el contaoto
con otms masas de poblaci6n no era tan intenso y
prolongado como lleg6 a serlo mas tarde. El aislamiento geografico e hist6rico que produjo las diferenciaciones raciales favoreci6 tambien, claro esta, la aparici6n
de importantes variaciones en la lengua y en la cultura.
El hecho mismo de que, con el tiempo, las razas y las
culturas que llegan a tener contacto hist6rico tiendan
a asimilarse unas a otras, mientras que l<1s lenguas de
una misma zona geognlfica s6lo se asimil<1n una a otra
de modo casual y en aspectos puramente
viene a demostrar que no existe una relaci6n causal profunda entre el desarrollo del lenguaje y el desarrollo
espedfico de la raza y de la cultura.
El lector avisado nos objetara que debe de haber
alguna relaci6n entre el lenguaje y la cultura y entre
el lenguaje y, por lo menos, ese aspecto intangible de
la raza que se suele llarnar "temperamento". lNo es
acaso inconcebible que las cualidades colectivas del espiritu que han forjado una cultura no sean exactamente
15 Cuando una Iengua suplanta a
de un caso de asirnilaci6n lingiibtica.

no se trata propiarnente

246

LENGUAJE, RAZA Y CULTURA

las mismas que han dado lugar al desarrollo


morfologia lingiiistica particular? Esta pregunta
lleva a la medula de los problemas mas dificiles de la
psicologia social. Es poco probable que nadie haya:
llegado hasta ahora a aclarar lo bastante la
del proceso historico y de los factores psicolo
damentales que han dcterminado las corrientes
ticas y culturales para poder responder de
teligentc a esa pregunta. Por mi parte, no podre
exponer brevemente mis propios puntos de vista, o
bien mi actitud general. Seria muy dificil probar
el ''temperamento", la disposici6n afectiva general
un pueblo,1 6 sea la causa determinante del curso y ,
corriente de una cultura, por mas que se
en el tratamiento que cada individuo da a los
de esa cultura. Pero aun suponiendo que el
menta influya en cierta medida en la con
la cultura ( aunque es dificil precisar de _
no se sigue de ello que influya del mismo modo en
configuracion de la lengua. Es imposible mostrar
la forma de un idioma tenga la menor relacion con
temperamento nacional. El curso de sus variaciones;
corriente de su transformaci6n, fluye
por el cauce creado por sus antecedentes hist6ricos;
tan independiente de los sentimientos y emociones'
sm hablantes como lo es el curso de un rio con
a la cambiante atmosfera del paisaje. Estoy
de que es inMil buscar en la estructura lingiiistica
16 La palabra "temperamento" no ayuda a aclarar las
Muchas de las mani.festaciones que se atribuyen, en forma
imprecisa, al "temperamento" nacional no son en realidad
aetas habituales, efecto de los ideales de conducta recibidos
Ia tradici6iL As!, en una cultura que no vea con buenos oj
expresi6n de los sentimicntos personales, la tendencia
dar salida a las emociones se refrena mas que en
Seria err6neo deducir que e'Stil inhibici6n normal de
que no constituye sino un hecho cultural, es un rasgo
tal del pueblo. Par lo com(m s6lo podemos considerar Ia
ta bumana a traves de sus modificaciones culturales. ,El
ramento, en cuanto tal, es sumamente diflcil de captar.

LENGUAJE, RAZA Y CULT\Ji>..\

247

fcrencias yue correspomlan a las variaciones tc!llperamen tales que, s'egtm se dice, son inheren tes a la raza.
A este prop6sito conviene recordar que cl aspccto emotivo de nucstra vida psiquica influyc muy poco en la
configuracion del lenguaje.H
El lcnguaje csta intimamcnle ligado con nuestros
habitos de pensamiento; en cierto sentido, ambas cosas
no son sino una sola. Como nada nos indica que cxistan profundas difcrencias raciales en la conformacion
primordial del pensamiento, la inagotablc riqueza de
la forma lingi.iistica, o sea Ia infinita variabilidad del
vercbdcro proccso del pensamiento, no pucde clecirnos
nada acerca de tales difcrencias raciales profundas. Esto
parecc una paradoja, pero s6lo lo es a primera \'ista.
El contenido latente de todos los idiomas es sicmprc cl
mismo: la ciencia intnitiva de Ia expresi6n. Es una forma externa que nunca se rcpite exactamente del mismn
modo; pues esa forma qtte llamamos morfologia lingiiistica no es ni mas ni menos que un arte colectivo del
pensamiento, un arte librc de toclas las incongruencias
del sentimiento individual. En tiltimo analisis, cl lenguajc no puede, pues, brotar de la raza, tal como no
puede brotar de ella cl soneto.
Y no crco tampoco que exista una verdadera rebcion causal entre la cultura y el lenguaje. La cultura
puede definirse como aquello que una sociedad haec y
piensa. El lenguaje, en cambio, es un ccSmo peculiar
del pensamicnto. Es dificil comprcndcr que rclacione;;
causalcs concretas pucden existir entre el selccto caudal
de expcriencias ( cultura: selcccion significativa hccha
por la socicdad) y cl modo caracteristico como la socicdad cxprcsa todas las cxpericnc'ias. El curso de la
cultura, o sea la historia, sc compone de una seric com
pleja de cambios dcntro del sclecto patrimonio de b
sociedad; adicioncs, perdidas, cam bios de en fa sis y de
rclaci6n. Por su parte, la corriente del lenguaje nada
tiene que vcr con los cambios de contenido: s6lo con
los cambios de la expresion formal. En teoria, es posible
17

Vease supra, pp. 48-49.

248

249

LENGUAJJ<;, RAZA Y CULTURA

LENGUAJE, RAZA Y CULTURA

altttrar todos los sonidos, vocablos y conceptos concretes


de una lengua sin que por eso se modifique en lo mas
minima su realidad interna: dentro de un molde determinado puede verterse agua, yeso u oro derretido. Si
se pudiera llegar a demostrar que la cultura tiene una
forma innata, una serie de rasgos absolutamente independientes del contenido de cualquier descripci6n, contariamos con un
de comparaci6n entre la cultura y el lenguaje, y quiza con una manera de re}acionar
las das casas. Pero mientras no se descubran y expongan tales esquemas puramente farmales de la cultura,
la mejar que podemos hacer es mantener separadas la
carriente del lenguaje y la de la cultura, como procesos
disimiles y no susceptibles de comparaci6n. Es decir
que son del todo inutiles los intentos de relacionar cjertos tipas -le morfologia lingliistica con deterrninadas
etapas paralelas de desarrollo cultural. Bien visto, esos
paralelismos no existen. Basta una ojeada para confirmar nuestro argumento. En todos los grados de desarrollo cultural se encuentran infinitos tipos de lenguas,
simples y complejas. Por lo que toea a la forma lingliistica, Plat6n camina rnano a mano con el ultimo porquerizo de Macedonia, y Confucio con el salvaje cazador de cabezas de Assam.
No hace falta decir que el contenido mismo del
leng_uaje esta intimamente relacionado con la cultura.
Una sociedad que no conozca la teosofia no necesita
tener un nombre pzra designarla; los aborigenes que
nunca hablan vista un caballo ni lo habian oido
cionar se vieron farzados a inventar una palabra
adaptar una extrafia para referirse a ese animal
lo vieron con sus propios ojos. Es muy cicrto
historia del lenguaje y la historia de la cultura
par cauces paralelos, en el sentido de que el
lario de una lengua refleja con mayor o menor
lidad la cultura a cuyo servicio se encuentra. Pero
forma superficial y externa de paralelismo tiene
para el lingiiista, excepto en la medida en _
el desarrollo o el prestamo de nuevas palabras ayuda

aclarar de paso las tendencias formales de la lengua.


El lingiiista no debe cometer el error de identificar
una lengua con su diccionario.
Los argumentos expuestos en el presente capitulo
y en el que le pr.ecede han sido, en su mayor parte,
de orden negativo, pero creo que esas negaciones son
saludables. Quiza no haya mejor manera de conocer
la naturaleza esencial del habla que ver lo que no es
y lo que no hace. Las relaciones superficiales del lenguaje con otros procesos hist6ricos son tan estrechas,
que es necesario liberarlo de elias si queremos examinar
el lenguaje por lo que es en si mismo. Todas las verdades que hemos ido descubriendo acerca del lenguaje
nos revelan que se trata de la obra mas importante y
mas monumental que ha llegado a crear el espiritu humano: es nada menos que la forma acabada con que se
expresan todas las experiencias susceptibles de cornu
nicaci6n. Esta forma puede sufrir infinitas variaciones
en cada individuo, sin que por eso pierda sus contornos
caracteristicos. Como todo arte, el lenguaje se esta
remodelando incesantemente. El lenguaje es el arte
de mayor amplitud y solidez que conocemos, es la obra
y an6nima de inco11tables generaciones.