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Bulletin de la Socit des Enseignants Neuchtelois de Sciences, n 41, Janvier 2012, Lu pour vous

Compte-rendu douvrage
Rfrence : Smolin, Lee (2007). Rien ne va plus en physique ! Lchec de la thorie des
cordes. Paris : Dunod. Prface dAlain Connes.
Titre original : The Trouble with Physics. The Rise of String Theory, the Fall of a Science, and
What Comes Next.
Prsentation
Bien que lauteur, physicien de renomme mondiale, estime avoir crit un livre destin au
grand public, il faut prciser quune partie de louvrage ne sadresse pas au nophyte en
physique. Une lecture complte demande une bonne familiarit avec la relativit (restreinte et
gnrale), la physique quantique, entre autres thories. Toutefois, le lecteur intress par la
dmarche scientifique pourra se permettre de sauter quelques aspects trop spcialiss et
trouvera nombre de rflexions extrmement intressantes de ce point de vue. Cest sur ce
point que ce compte-rendu insistera.
Ltat de la science
Tout dabord, lauteur prcise que la physique est en qute dune unification de diffrentes
thories qui ont merg la fin du XIXe et dans la premire moiti du XXe sicle. Cette qute
se rsume en cinq problmes rsoudre :
1 - Problme de la gravit quantique : Runir la relativit gnrale et la thorie quantique
dans une thorie unique, qui pourrait prtendre tre la thorie complte de la nature.
2 - Problme des fondements de la mcanique quantique : Donner un sens la thorie telle
quelle existe actuellement, ou alors inventer sa place une nouvelle thorie, qui aura un sens
clair.
3 - Problme dunification des particules et des forces : Dterminer si des particules et des
forces diffrentes peuvent tre unifies dans une seule thorie qui les expliquerait toutes en
tant que manifestations dune seule entit fondamentale.
4 - Problme du paramtrage du modle standard (datant de 1970) : Expliquer comment sont
choisies dans la nature les valeurs des constantes libres du modle standard de la physique des
particules.
5 - Problme de la constitution de lunivers : Expliquer la matire noire et lnergie noire. Ou,
si elles nexistent pas, dterminer comment et pourquoi la gravit est modifie grande
chelle. A ce propos, il est rappel quen ltat des connaissances, lunivers serait compos de
70% de matire sous forme dnergie noire, 26% sous la forme de matire noire et seulement
4% de matire ordinaire.
A propos de ces problmes, lauteur fait un dtour sur lunification comme science. Il note
que toutes les avances en physique sont lies lunification de notions permettant la
rsolution de conflits ou de paradoxes (nergie et matire, acclration et gravitation, etc.)1.
La thorie des cordes, en bref
La thorie des cordes, la fois sujet et prtexte de louvrage, nest pas vraiment dcrite dans
louvrage. Un dtour par wikipedia2 permet de rappeler que cette thorie propose que les
particules ponctuelles comme briques fondamentales de lUnivers sont remplaces par des
sortes de cordelettes vibrantes possdant diverses caractristiques (tension notamment). Les
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Cela rejoint dailleurs la thorie de linvention (Koestler, Altshuller, etc.) (les notes sont du lecteur)
http://fr.wikipedia.org/wiki/Thorie_des_cordes
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caractristiques des particules (masse, charge lectrique, etc.) seraient remplaces par
diffrentes vibrations.
Dfinition videmment simplifie puisque cette thorie ncessite un espace est 10 ou 11,
voire plus, dimensions (la plupart invisibles parce que enroules des chelles
microscopiques1). Elle est ne vers 1960, motive par lunification des particules et des forces
(problme 3). Elle a connu son ge dor au milieu des annes quatre-vingt.
Lauteur ne cache pas son admiration pour les prouesses techniques (dont il fut partie
prenante) accomplies par les thoriciens de la thorie des cordes. Toutefois, et cest le thme
et une partie de la conclusion du livre, malgr tous les efforts consentis cette thorie nest pas
la bonne. En gros, elle ne permet pas dexpliquer des phnomnes nouveaux et surtout elle
na pas permis de gnrer des hypothses falsifiables diffrentes de celles que d'autres
thories ont dj mises, mme si elle permet de rsoudre le problme 3 et partiellement le
problme 1.
Cest dans la discussion de cet aspect avec des rappels historiques intressant sur les
dcouvertes qui fondent la physique actuelle (notamment les travaux dEinstein) que le
lecteur intress par la dmarche scientifique en gnral trouvera sujet rflexion.
Pour situer ltat actuel de la science, bloqu selon lauteur, un parallle est tabli avec
lpoque o les astronomes singniaient rajouter aux mouvements circulaires des plantes
de nouveaux picycles et ajustaient les rouages du systme au fur et mesure que les mesures
montraient un dcalage entre ralit et modle thorique.
De faon plus abrupte, il estime que la thorie des cordes na pas de crdibilit en tant que
candidate une thorie physique. Llgance de son
dveloppement mathmatique
nimplique pas sa crdibilit comme loi de la nature (il rappelle ce propos que la recherche
de llgance na pas toujours abouti des thories viables, penser Kpler et ses solides
platoniciens)2.
On apprend de fait que ce nest pas une thorie mais toute une famille de thories rduite
cinq candidats. En 1995, le physicien Edward Witten a suggr que ces diffrentes
alternatives sont la contrepartie dune thorie plus fondamentale, appele thorie M (qui
constitue la seconde rvolution des cordes) runissant de faon continue les diffrentes
thories des cordes qui sont alors obtenues pour certaines configurations de son espace de
paramtres. Mais lexistence de cette super-thorie est elle-mme une conjecture. Une sorte
de Graal thorique3.
Lauteur note encore que toutes les thories majeures ont en gnral abouti au bout de 10 ans
des ides neuves, alors que, aprs 35 ans, la thorie des cordes na pas propos de nouvelles
faons de penser. Ce quil dplore surtout est que les agences et les universits continuent
investir une grande partie des fonds4 destins la physique thorique dans les recherches lies
cette thorie au dtriment dautres voies alternatives.
Cette persvrance dans une seule voie est en partie lie un phnomne social : sommes
investies, cration de nombreux laboratoires ddis cette thorie, autorit de quelques
patrons prestigieux, etc.
Bizarre, ce besoin dexpliquer linvisibilit de dimensions. Elles pourraient trs bien tre de nature non
perceptible nos sens.
2
Une partie du discours fait penser celui qui a lieu en conomie o la thorie financire ne correspond plus
lconomie relle.
3
Hawking et Mlodinow (Pour la Science, No 400, fvrier 2011, p 67) voquent galement cette thorie comme
un rseau de thories (selon le principe de ralisme dpendant). Ils notent que ce nest pas ce que les physiciens
attendent dune thorie de la nature et ce nest pas lide que lon se fait de la ralit, mais lUnivers est peut-tre
ainsi fait.
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Cela concerne lAmrique du Nord quen est-il en Europe
2 ?
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Construire sur Einstein


Pour introduire ces alternatives lauteur consacre un chapitre qui fait tat de possibles
irrgularits dans la thorie de la relativit restreinte. Ces dfauts en cours dobservation
impliqueraient un ajustement ou une extension de la thorie pour les hautes nergies (ce qui
pourrait impliquer une volution de la vitesse de la lumire au cours du temps). Il prsente
aussi certains paradoxes qui ncessiteraient de repenser lespace, et le temps la manire
dEinstein. Un des paradoxes provient de la mise en prsence de la plus petite distance
possible (distance de Planck) et du fait que la mesure des longueurs dpend de lobservateur.
La thorie DSR (thorie de la relativit doublement restreinte) serait un ajustement la
thorie de la relativit restreinte.
Il oppose la thorie des cordes mathmatiques (thorie dpendante du fond) des rflexions
beaucoup plus physiques et moins mathmatiques : quest-ce qui fait lespace, par exemple ?
Il propose des mta-rgles de constructions de thories, par exemple : ne commencez pas par
un espace donn, ni par quelque chose qui se dplace dans lespace (structure quantique plutt
que spatiale). Dans cette rflexion, lespace est peru comme un phnomne mergent 1. Une
autre mta-rgle redonne une importance de la causalit2.
Dans un ton un peu polmique, il prolonge cette opposition entre thorie des cordes et des
alternatives en analysant les voies que prend la science pour se dvelopper.
La science dans sa composante sociale
Du point de vue sociologique, lauteur distingue deux communauts autour des problmes
actuels de la physique. Celle de la gravit quantique dont le style est hrit de la communaut
de la relativit (lves et associs dEinstein, puis leurs lves). Les valeurs en taient le
respect des ides individuelles et des programmes de recherche, un soupon pour tout ce qui
tait la mode, la confiance donne aux arguments mathmatiques rigoureux et la conviction
que les problmes clefs sont lis aux questions fondamentales, parfois de nature
philosophique, poses par la nature de lespace, du temps et du quantique. Le style de la
communaut de la thorie des cordes est tout autre. Il provient de la culture thorie des
particules lmentaires qui affiche plus deffronterie et dagressivit et desprit de
comptition en se mfiant des questions philosophiques.
Il nest pas trs clair de comprendre ce que lauteur veut dvelopper lorsquil prtend que le
style de recherche adopt actuellement en physique nest pas adapt la thorie des cordes.
Par contre, on peut mieux comprendre dautres arguments qui montrent un changement
gnral du contexte de la production scientifique. Plus de comptition due laugmentation
du nombre de chercheurs (sans remettre en cause les qualifications) qui ont moins loisir de
dvelopper des ides personnelles tant pays par des agences qui financent des recherches
dans des thmatiques fixes par de grands programmes internationaux. Il note galement la
croissance remarquable du nombre et du pouvoir des administrateurs dans les universits qui
se sont professionnalises ! Le management y a remplac le leardership dans des
structures de plus en plus hirarchises.
Il note aussi une approche plus monolithique et discipline des approches dans les
communauts scientifiques o un style et un point de vue (la sociologie) sont trs
contraignants. Il est difficile de sen carter au risque dtre exclu du systme (le phnomne
de pense de groupe est voqu en relation au dogme des armes de destructions massives
dtenues par lIrak avant lentre en guerre en Irak des USA). Lauteur passe en revue cette

Comme lintelligence merge de structures neuronales.


Ce qui va lencontre de lide dfendue lpoque par Hawking que le temps est juste une dimension
supplmentaire.
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sociologie de la communaut de la thorie des cordes. Il en note que larrogance nen


nest pas la moindre caractristique1.
La complexit de la situation mne finalement lauteur se poser la question : Quest-ce que
la science ? Dans cette rflexion plutt constructive se retrouve le titre de louvrage en anglais
plus nuanc que son adaptation franaise.
Tout dabord, il propose dabandonner une ide trop romantique de lactivit scientifique.
Comme dans toute activit humaine chaque acteur lutte pour ces ides selon son systme de
valeur. Certains agissent par amour de la vrit dautres par opportunismes. Kpler tait aussi
astrologue et Newton alchimiste.
Il propose toutefois pour distinguer actuellement une communaut scientifique comme une
communaut thique imaginative
Lthique se rsume en deux points que lauteur rsume en deux points :
- Si une rponse une question est propose par des personnes de bonne foi appliquant une
argumentation rationnelle des indications exprimentales publiquement accessibles alors
cette question doit tre tenue pour momentanment rsolue.
- Si au contraire largument rationnel construit sur la base de preuves publiquement
accessibles ne russit pas mettre les gens de bonne foi daccord sur la question donne alors
la socit doit permettre, et mme encourager, que les personnes en tirent des conclusions
divergentes.
Par ailleurs, une communaut imaginative est une communaut croyant en linvitabilit du
progrs et louverture vers lavenir.
Il rappelle galement la dfinition de Richard Feynman : La science est le scepticisme
organis dans la fiabilit de lopinion experte .
Lauteur distingue deux types de scientifiques, les matres artisans et les visionnaires (on peut
tre les deux). Les premiers ont mis au point le modle standard, mais nont pu progresser audel, les autres devraient explorer des alternatives pour la suite.
Lauteur mentionne quelques-uns de ces visionnaires qui ne sont pas des farfelus, parfois
mme des prix Nobel. Par exemple :
- R. Penrose et G. t Hooft : remise en cause de la thorie quantique
- H. B. Nielsen : les lois fondamentales sont alatoires
- J. Barbour : le temps est une illusion (phnomne mergent)
- P. Feyerband : dni de l'existence de rgles mthodologiques universelles2
Le problme selon lauteur est que lon manque de visionnaire. Ou alors, ils sont peu couts.
Le systme fait que lon ne les engage pas facilement. Il est vrai quils produisent peu et que
leur profil nest pas facile valuer. Dailleurs J. Babour ne suit pas une carrire universitaire
sans compter le parcours atypique dEinstein.
Finalement, le systme de recrutement en vigueur en thorie des cordes nest quun avatar
dans un systme domination. Lauteur note quil fut une poque o, une universit hsitait
engager un thoricien des cordes alors que maintenant elle nengage pas en dehors de cette
spcialit. Beaucoup de domaines scientifiques creusent des ornires de plus en plus
Dans un ton semi-srieux, il relate les propos de physiciens : sil y a quelque chose au-del de la thorie des
cordes, on lappellera thorie des cordes . Il fut un temps o certains informaticiens disaient la mme chose du
langage FORTRAN (dIBM).
2
Clbre pour sa vision anarchiste de la science et son opposition au travail de Popper. Deux de ses ouvrages
sont souvent cits : Contre la mthode. Esquisse dune thorie anarchiste de la connaissance (1975) et Science in
a Free Society (1979).
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profondes ce qui est d, selon lauteur, lmergence de hirarchies administrativoscientifiques de plus en plus prgnantes.
Il nest pas facile de suivre lauteur dans cette analyse des voies de la science. Dune part
parce que les arguments font rfrence des rsultats et dveloppement mathmatiques qui ne
sont videmment pas directement vrifiables, loin sen faut, par le commun des mortels.
Dautre part, certains aspects thoriques et rsultats valoriss dans la prsentation de la thorie
sont remis en cause dans ltude sociologique. Evidemment, les choses ne sont pas simples,
limage de la dmocratie et cest finalement bien de cela quil sagit : du fonctionnement
dmocratique de la science et de lusage de la science dans les dmocraties. (LOP)
2011, SENS & Lauteur