You are on page 1of 26

TITULO: ERNEST MANDEL Y LA TEORIA DE LAS ONDAS LARGAS.

AUTOR: Claudio Katz.


RESUMEN: La interpretacin que propone Ernest Mandel de la teora de las ondas largas
brinda un esquema analtico para investigar la etapa actual del capitalismo. Su explicacin
subraya la influencia predominante de la tasa de ganancia de largo plazo en estos
acontecimientos, el origen extraeconmico de los perodos ascendentes y la gravitacin de
las contradicciones internas de la acumulacin en las fases declinantes.
Su enfoque es afn a la tradicin de periodizacin histrica del capitalismo
inagurada por Lenin y no a la tesis de ciclos regulares y sucesivos que plantearon
Kondratieff y Schumpeter. Puntualiza una distincin cualitativa entre el ciclo y la onda y
su principal originalidad es la conexin que establece entre la teora del valor y los
extensos perodos de contraccin y expansin econmica. Atribuye a la lucha de clases un
papel explicativo central de estos procesos en polmica con las interpretaciones
institucionalistas y hegemonistas, aunque no logar formular una demostracin satisfactoria
de la lgica peridica de este entrecruzamiento. Su enfoque incluye una teora original de
las revoluciones tecnolgicas, que reformula la concepcin shcumpeteriana en funcin de
la dinmica objetiva del proceso de valorizacin. Propone, adems, una crtica al
estancacionismo destacando que la dinmica del capitalismo es incompatible con la
paralizacin de las fuerzas productivas.
Mandel aplica un determinismo histrico-social basado en el materialismo
histrico que opuesto al anlisis puramente estadstico, habitualmente utilizado para
corroborar o desmentir empricamente la existencia de las ondas largas. El inters actual de
esta problemtica surge de la eventualidad de una cuarta etapa del capitalismo al comienzo
del nuevo siglo. Y en este plano se requieren desarrollar hiptesis que Mandel no lleg a
concebir.
ERNEST MANDEL Y LA TEORA DE LAS ONDAS LARGAS.
La teora de las

ondas largas brinda una explicacin de los procesos de

crecimiento y depresin de largo plazo en la historia del capitalismo. Fue inicialmente


concebida por autores marxistas para estudiar el auge econmico que concluy en 1914 y
luego retomada por el investigador ruso Kondratieff y por el economista austraco
Schumpeter para analizar la extensa crisis de entreguerra. Posteriormente, varios
pensadores utilizaron esta concepcin para indagar el surgimiento y el agotamiento del
boom de posguerra y en la actualidad, la teora srive para abordar el interrogante central

de la etapa: Perdura la crisis iniciada a mediados de los 70 o -por el contrario- ha


comenzado una fase de recuperacin econmica internacional ?
El replanto marxista contemporneo ms importante del problema de las ondas
largas fue realizado por Ernest Mandel. Su esquema analtico tuvo gran impacto, tanto en
el mbito acadmico cmo en el campo poltico. Revisar su original interpretacin
-comparndola con otras y despejando frecuentes incomprensiones- permite abrir un juicio
general sobre esta teora, delimitando las lneas promisorias de las pistas falsas de esta
investigacin.
En nuestra opinin, Mandel presenta un anlisis de las etapas del capitalismo que
toma en cuenta principalmente la accin de la ley del valor en el largo plazo. Su enfoque
asigna primaca a la lucha de clases en la explicacin de los acontecimientos histricos
cruciales y contiene una interpretacin de las revoluciones tecnolgicas, basada en el
reconocimiento de la dinmica discontinua del proceso de innovacin. Planta una
concepcin de la acumulacin y de la crisis radicalmente opuesta al estancacionismo y
aplica un determinismo histrico-social sustentado en el materialismo histrico. El tema
ms controvertido es cmo utilizar este modelo para el diagnstico de la fase actual del
capitalismo.
LA INTERPRETACIN EXGENO-ENDGENA.
Mandel desarroll su concepcin de las ondas largas una vez concluido su primer
texto significativo de economa en 1960-621. Pretenda caracterizar el perodo abierto con
la fase de crecimiento de posguerra, que denomin neocapitalismo en 19642 y
capitalismo tardo en su libro ms importante de 19723 . Su inters inicial por las causas
de la prosperidad se desplaz hacia los motivos de la declinacin de esta fase, cuando
corrobor su pronstico del agotamiento del boom. En 1978 analiz los rasgos concretos
de esta crisis4 y en 1979-80 conceptualiz su alcance en un texto especialmente dedicado
al estudio de las ondas largas, que incluye una diferenciacin polmica con otras
caracterizaciones del fenmeno5. En 1993 -poco antes de morir- realiz una nueva edicin
de este libro6, ratificando su interpretacin a la luz de la nueva bibliografa aparecida sobre
el tema. En esta revisin subray dos aspectos: la ausencia de cualquier automaticidad en
el pasaje de una fase a otra y la continuidad de la etapa de crisis iniciada a mitad de los 70.
Mandel rescat el origen marxista de los primeros estudios de las ondas largas para
remarcar la afinidad de esta problemtica con la atencin que puso Marx en la historicidad
del capitalismo. Tambin analiz detenidamente el principal debate sobre el tema que se
desarroll en el naciente estado sovitico y present su concepcin como una extensin de
la postura que adopt Trotsky frente a Kondratieff en estas discusiones.

Kondratieff7 haba recopilado evidencias empricas para demostrar la existencia de


sucesivos ciclos econmicos expansivos y contractivos de 25 aos, que explicaba como un
efecto del tiempo de maduracin de las grandes inversiones. Sus partidarios subrayaban la
consistencia de estos indicadores y la compatibilidad de este enfoque con la teora del ciclo
de Marx, mientras que sus crticos puntualizaban la fragilidad emprica del planto y su
familiaridad con la concepcin marshaliana del equilibrio8 .
La hiptesis de Trotsky9 fue diferente: no acept ni tampoco desech la tesis de
Kondratieff y slo indic que perodos largos de auge y declinacin econmica deban
estudiarse como curvas del desarrollo capitalista. Por eso diagram un esquema tentativo
de estas fases y aclar que la teora del ciclo no serva de explicacin, porque en los
procesos de larga duracin influyen decisivamente acontecimientos sociales e histricos de
gran envergadura, como por ejemplo, las guerras, los inventos o los descubrimientos de
oro.
Mandel hizo suya no slo esta sugerencia metodolgica de Trotsky, sino tambin
la utilizacin poltica de esta concepcin como un fundamento de la estrategia socialista.
Considera que las ondas largas constituyen perodos histricos cualitativamente
diferenciados y correspondientes a las etapas librecambista, monoplica y tarda del
capitalismo. Por eso, aunque acepta la existencia de una relacin emprica de cierta
regularidad entre fases de ascenso y descenso no las considera cmo un promedio
estadstico estricto. Presenta diversos estudios historiogrficos como prueba de la
existencia de estos perodos y estima que deben medirse priorizando el comportamiento de
la produccin y la productividad y correlacionando estos datos con la evolucin de otros
indicadores (como el uso de la energa, las tendencias de los precios y del costo del
dinero).
Mandel conecta la dinmica de las ondas largas con el surgimiento y la
estabilizacin de las revoluciones tecnolgicas, destacando que las etapas de ascenso
(1848-73, 1893-1913, 1940-67) coinciden con la introduccin de innovaciones radicales en
la actividad productiva, mientras que en los perodos econmicos declinantes se difunden
nuevas formas de organizacin del trabajo y se prepara la prxima oleada de innovaciones.
Mandel distingue su interpretacin de las cuatro explicaciones ms corrientes. La
tesis tecnologista, que atribuye el auge y la decadencia de cada onda a la aparicin y
generalizacin sucesivas de nuevas tecnologas, la tesis hegemonista que asocia estas
fases con cambios de liderazgo internacional entre las potencias dominantes, la tesis
endogenista que pone el acento en los procesos cclicos de valorizacin y desvalorizacin

del capital y la tesis institucionalista que subraya el papel determinante de las estructuras
poltico-sociales.
Integrando a su enfoque los elementos aportados por todas estas vertientes,
Mandel postula que el secreto de las ondas est en la evolucin de la tasa de ganancia de
largo plazo, porque estima que el epicentro del sistema capitalista est en el proceso de
valorizacin. Presenta datos del comportamiento de la tasa de inters en perodos
prolongados cmo ndices representativos de la tasa de beneficio, distinguiendo el carcter
de esta ltima variable en el corto y en el largo plazo. Mientras que en el primer caso, la
tasa de beneficio oscila con el movimiento valorizante y desvalorizante que genera la
propia dinmica de la acumulacin, en el segundo caso el comportamiento de la tasa de
ganancia est decisivamente influenciado por grandes acontecimientos poltico-sociales,
que imprimen un signo positivo o negativo al clima general de los negocios y la
inversin.
Mandel estima que las tasas de ganancia de largo plazo tienen incorporadas a sus
equivalentes de corto plazo de la misma forma que las ondas incluyen a los denominados
ciclos medios Juglar. Una larga expansin presupone fases de auge sostenido y recesiones
espaciadas y viceversa. En el corto plazo las tasas de beneficio generan cortes
descendentes ms profundos en el nivel de actividad en las ondas declinantes y picos ms
elevados en las fases de auge.
Luego de asignarle un papel crucial a la tasa de ganancia de largo plazo y subrayar
su condicionante extra-econmico, Mandel localiza esta ltima determinacin en el
desenlace de la lucha de clases. Destaca que cuando la clase capitalista logra estabilizar su
dominio mediante derrotas significativas de la clase trabajadora reaparece la confianza y
se crea el marco adecuado para el inicio de largos perodos de crecimiento. En la literatura
econmica se denominan shocks sistmicos a estos cambios en el contexto polticosocial, que los marxistas interpretan como resultantes de la confrontacin clasista.
En su revisin de 1993, Mandel introdujo el concepto ciclo de la lucha de clases
para ilustrar cual es la relacin histrica que existe entre las etapas de evolucin econmica
y los ascensos-reflujos de la lucha social. Destac la interaccin entre ambos procesos,
pero subrayando que la lucha de clases tiene una dinmica autnoma ms relacionada con
la tradicin poltico-sindical de la clase trabajadora, que con el rumbo de la actividad
econmica.
Mandel utiliz el trmino exgeno para definir este impacto poltico-social
determinante de la lucha de clases y denomin endgenos a los elementos econmicos
internos de las ondas, precisando cuales son las variables centrales de este ltimo proceso

(composicin orgnica, distribucin del capital en fijo y circulante, tasa de plusvala, tasa
de acumulacin, rotacin del capital y relaciones entre el sector I y II).
Para Mandel cada onda larga se explica por una combinacin singular y una
funcin diferente de los procesos endgenos y exgenos. Considera que el orgen del
ascenso es exgeno y el determinante del descenso es endgeno, afirmando que slo
grandes desenlaces en la lucha de clases favorables a la burguesa pueden impulsarla a
comandar procesos de crecimiento de largo plazo, mientras que la maduracin de los
desequilibrios de la acumulacin agotan internamente a estas etapas. En el ejemplo de la
ltima oleada ascendente describe cmo la secuela del fascismo en Alemania, el freno de
la revolucin en Europa o el maccartismo en Estados Unidos desencadenaron
exgenamente el boom de posguerra. En cambio destaca que el incremento de la
composicin orgnica del capital, las dificultades para continuar incrementando la
velocidad de rotacin del capital, el fin de la baratura de las materias primas, los lmites al
aumento de la tasa de plusvala y el encarecimiento del capital constante fueron
determinantes del agotamiento endgeno de esta fase.
Con esta interpretacin, Mandel elabor una construccin analtica completa de las
ondas largas que deslumbra por su intencin de totalidad, la complejidad de los elementos
considerados y la diversidad de los matices. Pero esta multidimensionalidad del planto
tambin indujo a diversas distorsiones en la evaluacin de su enfoque.
TEORA DE LAS ETAPAS DEL CAPITALISMO.
La principal incomprensin del enfoque de Mandel proviene de los crticos10 que
identificaron su concepcin con la de Kondratieff , interpretndola como una teora
automtica y mecanicista o cmo una visin juistificadora de la regeneracin peridica
del capitalismo12 .
Frente a estas acusaciones, Mandel respondi que su enfoque de los perodos
histricos diferenciados se limitaba a caracterizar la existencia de fases cualitativamente
distintas del capitalismo, sin postular una repeticin indefinida cada 50 aos, ni tampoco
una sucesin inexorable de fases ascendentes y descendentes. Mandel era un activo
militante socialista, rechazaba la perpetuacin del capitalismo y consideraba que la
permanencia de las ondas largas durante el siglo XX era consecuencia de la regresin del
proyecto socialista y no un simple efecto de la dinmica del capitalismo. Y estimaba que
estas fases persistiran en el futuro, mientras que el socialismo no lograra xitos
emancipatorios definitivos a escala internacional. Para Mandel el orgen marxista de la
teora -que otros investigadores13 confirmaron- era un dato indicativo del carcter
potencialmente revulsivo de esta concepcin para la economa burguesa.

Muchos crticos pierden de vista que Mandel simplemente perfeccion la teora


marxista clsica de las etapas del capitalismo que propici Lenin. Este es el centro de su
enfoque, como acertadamente destaca McDonough14 al recordar que el problema de las
fases periodizantes no apareci con Marx, sino durante la recuperacin econmica que
sucedi a la larga depresin de 1873-96. Al caracterizar este perodo Bernstein afirmaba
que las crisis tendan a desaparecer como consecuencia del nuevo funcionamiento
monoplico, mientras que Kautsky afirmaba que la tendencia a la depresin crnica se
mantena inalterable. En cambio Lenin -junto a Hilferding y Bujarin- introdujo la
caracterizacin novedosa de una nueva fase imperialista y esta nueva delimitacin del
capitalismo en etapas qued incorporada a todo el pensamiento marxista posterior.
La tesis de Mandel constituye una variante de esta herencia, pero aplicada a
dilucidar los rasgos centrales de la nueva fase de posguerra. Recurre a un procedimiento
anlogo al utilizado por los tericos del imperialismo, que caracterizaron la etapa
precedente resaltando el dominio del capital financiero (Lenin), el choque entre la
nacionalizacin e internacionalizacin del capital (Bujarin), el agotamiento de la expansin
territorial (Luxemburgo) o las nuevas formas de regulacin monoplica (Hilferding).
Mandel ampla estos criterios al periodizar la historia del capitalismo combinando
leyes de acumulacin (endgenas) con desenlaces de la lucha de clases (exgenos). Su
enfoque es ms integral que otras conceptualizaciones marxistas del problema de las etapas
del capitalismo que slo toman en cuenta el tipo de plusvala extrada (absoluta en la
acumulacin extensiva y relativa en la intensiva), la modalidad predominante del capital
(financiero, industrial, comercial), la forma del proceso de trabajo (taylorista, fordista,
toyotista), el tipo de competencia prevaleciente (libre cambio, monopolio, regulacin
pblica) o las peculiaridades de la intervencin estatal (liberalismo, keynesianismo,
neoliberalismo). La tesis de Mandel no es una extica implantacin de categoras de
Kondratieff, sino una forma de sintetizar jerarquicamente cada una de estas caractersticas
en una teora unitaria de las fases del sistema social dominante desde el siglo XIX .
La caracterizacin de las ondas largas constituye un fundamemto terico de su
visin de la tercer etapa (tarda) del capitalismo. Comparti la conceptualizacin de este
nuevo perodo con otros tericos marxistas de las ondas largas (Boccar, Fontvielle,
Rasselet) y con autores que prescindieron de este recurso conceptual (Sweezy, Dumenil).
El terreno analtico de Mandel es comn a todos estos autores -que reactualizaron la teora
clsica del imperialismo- y no a las distintas vertientes continuadoras de Kondratieff y
Schumpeter.

Lo verdaderamente original de Mandel es su desarrollo de la intuicin que formul


Trotsky sobre las curvas de desarrollo capitalista. Quines caracterizan que realiza una
inadmisible mixtura eclctica entre esta hiptesis y el esquema de Kondratieff15 no
comprenden el sentido de la discusin que se desarroll en la ex-URSS. Trotsky no objet
la existencia de las ondas largas, sino su interpretacin como simples ciclos de largo plazo
resultantes de la dinmica interna de la acumulacin. Plante que las guerras, las
revoluciones o los descubrimientos naturales eran desencadenantes de las curvas
ascendentes y Mandel complet esta reflexin, teorizndo la dinmica contempornea de
estos impactos exgenos en la configuracin de las etapas del capitalismo.
LA GRAVITACIN DE LA TEORA DEL VALOR.
La peculiaridad del enfoque de Mandel es la relacin que establece entre las ondas
largas y la teora del valor. Siguiendo a Rubn interpret que esta ltima concepcin
explica el funcionamiento del capitalismo y no slo el origen del beneficio en la
explotacin o el sustento terico de los precios en el valor16. Las conexiones entre las tasas
de plusvala, el nivel de la acumulacin o la composicin orgnica del capital con las fases
de crecimiento o declinacin de largo plazo que establece Mandel, derivan de esta
interpretacin abarcativa de la ley del valor. Su anlisis de cada perodo histrico del
capitalismo como etapas diferenciadas por la forma que adoptan las transferencias de valor
-entre regiones en el libre cambio, entre pases en el imperialismo y entre sectores en el
capitalismo tardo- surge tambin de su teora del valor.
Mandel17 incluso evalu que su principal contribucin al pensamiento econmico
marxista radicaba en la clarificacin de esta relacin y un comentarista18 -que no comparte
su punto de vista- igualmente concuerda en destacar que esta vinculacin entre la teora del
valor y las ondas largas es el rasgo original de su interpretacin.
Mandel introduce la teora del valor en tres planos. Primero cmo explicacin
ltima de los desequilibrios del capitalismo, en tanto sistema carente de planificacin y
regulado por la asignacin ex post de los recursos, luego cmo interpretacin de la
adaptacin del movimiento de los precios a la evolucin de los valores, es decir al tiempo
socialmente necesario para la produccin de las distintas mercancas en cada fase del ciclo
y finalmente cmo fundamento de los componentes endgenos de las ondas largas.
El primer nivel de anlisis esclarece el funcionamiento del capitalismo en el plano
ms abstracto y en esa medida esta explicacin constituye el basamento ms general de su
visin de las ondas largas. El segundo plano apunta a establecer las diferencias entre el
ciclo y la onda, destacando que las fluctuaciones peridicas estn totalmente gobernadas
por la lgica de premios y castigos, que la ley del valor impone a las empresas que

respectivamente economizan y derrochan trabajo social. En el tercer nivel explica cmo en


las ondas esta regulacin es diferente, tanto por el carcter extraeconmico de los impulsos
a la prosperidad, cmo por la intervencin prioritaria de ciertas variables -cmo la
composicin orgnica- que inciden en el largo plazo. Esta inter-relacin entre el
movimiento fluctuante continuado de los ciclos y su perfil predominantemente ascendente
en la fase prspera de la onda y descendente en el perodo opuesto es un importante aporte
de Mandel.
En este tercer nivel de anlisis, el terico marxista tambin destac la centralidad
de la tasa de ganancia de corto plazo en el ciclo y de largo plazo en la onda. En este plano
contribuy a esclarecer que la tendencia decreciente de la tasa de ganancia no tiene un
carcter secular, ni puramente rectilneo. Algunos autores, como Carchedi19, analizaron
posteriormente ms detalladamente esta misma relacin y otros como Shaik20, introdujeron
una imporatnte discusin al opinar que la variable oscilante de la onda no es la tasa, sino la
masa de ganancia.
La distincin entre el ciclo y la onda que plante Mandel es cualitativa y no
meramente terminolgica. Implica que las etapas histricas del capitalismo no estn
conformadas por ciclos largos, como piensan los partidarios de la corriente marxista de
la regulacin sistmica. Autores de esta escuela endogenista, como Boccar21, presentan
una concepcin muy integral de las ondas -correlacionando variados elementos
demogrficos, econmicos, tecnolgicos, monetarios y organizacionales- pero
caracterizando que operan cclicamente como consecuencia de su dependencia de fases de
valorizacin y desvalorizacin del capital. Tambin Rasselet22 defiende esta repetitividad,
al vincular cada ciclo largo con una forma predomiante de competencia (simple,
desarrollada, monoplica-simple, monoplica de estado). Y Fontevielle23argumenta que su
previsible periodicidad surge del papel regulador que ejerce la tasa de ganancia.
Mandel objeta acertadamente que en esta visin se extrapolan las caractersticas del
ciclo a las ondas, omitiendo las diferencias entre un proceso ms regido por la lgica
espontnea de la acumulacin y otro ms guiado por las circunstancias poltico-sociales
que signan a un perodo histrico. Esta fue la crtica de Trotsky a Kondratief y subraya que
el proceso de revalorizacin-desvalorizacin del capital no se desenvuelve en el largo
plazo con la regularidad pronosticable del ciclo.
El principal problema de identificar los ciclos con las ondas radica en el cambio de
perspectiva analtica que establece para el estudio de estas fases. En lugar de investigar las
condiciones de su posibilidad se tiende a presagiar su auto-repeticin en mrgenes
definidos de tiempo. En vez de investigar la presencia del fenmeno en el pasado y

postular su eventualidad futura como movimientos largos (una denominacin adecuada


que utiliza De Bernis24) se analizan ciclos que operan con la misma periodicidad en el
corto y en el largo plazo.
Pero un error inverso a esta interpretacin mecanicista es el rechazo frontal de las
ondas, argumentando que en el capitalismo contemporneo todas las fluctuaciones de la
economa son resultantes de la instrumentacin de polticas gubernamentales. Aunque esta
observacin es tpicamente keynesiana, algunos autores como Mattick y Perez Izquierdo la
aceptan presentndolas como expresin de la inestabilidad estructural -y no del carcter
controlable- del capitalismo actual. Pero si las ondas largas no existen porque cualquier
tipo de ciclo ha cesado de actuar y es por ello manejable (o incontrolable) con instrumentos
fiscales e impositivos: A qu se debe la perdurabilidad y periodicidad -tan comprobada
en distintos estudios- de estas fluctuaciones ? A qu obedece la preocupacin de los
economistas por anticiparse a los ciclos, estimulando o enfriando la actividad econmica ?
Mandel se opone correctamente a esta crtica de las ondas, subrayando que esta
objecin ignora las races objetivas del cclo en la actividad productiva capitalista y su
dependencia de los desequilibrios que impone la ley del valor. Adems, destaca en una
interpretacin que propuso -primero en 19601 y luego en 197626- que en cada fase del ciclo
la adaptacin de los precios a las productividades sigue el movimiento de los valores y su
determinacin por el tiempo socialmente necesario para la produccin de las mercancas.
Por otra parte, Mandel contrapone la duracin imprevisible de las ondas a la
temporalidad relativamente calculable del ciclo, definida por el perodo predominante de
renovacin del capital fijo en cada etapa del capitalismo. En un primer texto2, Mandel
consider que esta duracin se haba reducido de 8-10 aos en el siglo XIX a 4-5 aos en
la posguerra, como consecuencia de la aceleracin de la innovacin y el acortamiento del
lapso que media entre el descubrimiento y la aplicacin de nuevas tecnologas y atribuy
este achicamiento a la carrera armamentista.
Pero en los ensayos posteriores25 que dedic al origen de la teora del ciclo en
Marx y a su desarrollo en EL Capital26 no profundiz esta lnea de anlisis.Y en un
artculo pstumo17 slo destaca que el carcter cclico de la produccin es una ley del
capitalismo, sin detallar cual es la temporalidad contempornea de estas fluctuaciones. En
este tema, Mandel comparti la indefinicin que parece dominar en toda teora
econmica27 .
UNA TEORA DE LA LUCHA DE CLASES.
La atencin que pone Mandel en la lucha de clases cmo proceso determinante del
giro hacia una onda larga ascendente y cmo elemento de la crisis de las fases

descendentes contrasta con la interpretacin institucionalista. Aunque este enfoque tambin


asigna gran importancia a los acontecimientos poltico-sociales focaliza sus resultados en
los cambios institucionales y no en la confrontacin clasista.
Para Gordon28 la consolidacin y decadencia previa de las estructuras sociales de
acumulacin definen el signo de las ondas y las variables sociales explican los cambios
operados en cada fase en mayor medida que cualquier otro proceso. Considera29 que el
xito del boom de posguerra obedeci a los acuerdo del capital con el trabajo y del
ciudadano con el estado, al afianzamiento de formas empresarias corporativas y al marco
internacional consagratorio de la hegemona norteamericana y planta que la erosin
posterior de estos pilares desemboc en la crisis.
Estas tesis tienen muchos puntos de contacto con el razonamiento de Mandel, pero
son ms afines a la caracterizacin de los radicals norteamericanos, que enfatizan la
determinacin institucional del capitalismo estadounidense y atribuyen sus peculiaridades
a la segmentacin (racial, sexual, generacional) del mercado de trabajo30. Este enfoque es
muy semejante al propuesto por la teora de la regulacin31, aunque en el tema de las ondas
largas existe una importante controversia con muchos autores de esta ltima corriente
francesa32 .
El planto institucionalista presenta dos divergencias metodolgicas con el enfoque
de Mandel: la sustitucin de la teora del valor por las categoras intermedias (por
ejemplo, estructuras sociales de acumulacin equivalentes al concepto regulacionista de
rgimen de acumulacin)33 en la explicacin central de las ondas largas y el
cuestionamiento de la distincin exgeno-endgena como cirterio de anlisis34. Mandel
respondi destacando que la atencin institucionalista por los hechos poltico-sociales es
insuficiente, porque conduce a presentar la sucesin de estructura social de acumulacin
como procesos tan continuados y endgenos como los postulados por Kondratieff.
Pero en realidad la principal discrepancia se ubica en la definicin del elemento
rector del signo de la etapa. Para Mandel, las denominadas estructuras sociales de
acumulacin cumplen una funcin de dominacin de clase y cambian en relacion con los
resultados (es decir, con la correlacin de fuerzas) que emergen de la lucha de clases.
Acepta -como dice Rowthorn35 -que la burguesa no domina mediante actos repentinos de
opresin, sino a travs de la paulatina construccin de mecanismos de poder. Pero destaca
que este tipo de instituciones se erige a partir de los desenlaces de la confrontacin clasista.
Gunder Frank36se equivoca cuando afirma que por su ideologa trotskista, Mandel
introduce artificial e innecesariamente la lucha de clases en las ondas largas. Al contrario,
al incorporar este enfrentamiento social en el anlsis el terico del capitalismo tardo evita

la fetichizacin de las instituciones, cmo si fueran entes rectores de la vida social surgidos
de la natural convivencia humana.
Mandel subraya que todas las estructuras en que se apoy el crecimiento de
posguerra -desde FMI hasta el estado de bienestar- tienen sus races en la remodelacin
de formas de dominacin de la clase capitalista y destaca que la lucha de clases es el eje de
la tensin que reocorre a la sociedad contempornea. Este conflicto impide que parmetros
evolutivos -cmo, por ejemplo, el desarrollo de los hombres a travs de su calificacin
educativa- puedan operar como patrones centrales de las ondas largas, como ha sugerido
recientemente Fontivielle37.
Pero el principal problema del enfoque institucionalista no es tanto la atencin que
pone en el papel de las instituciones en la historia de las ondas largas, como su propsito
de reemplazar con este anlisis el estudio de las leyes del capital. La tesis institucionalista
ignora la tasa de plusvala, la composicin orgnica o cualquier variable econmica
objetiva derivada de la teora del valor. Y esta omisin le impide aclarar porqu ciertas
fases estructurales de crecimiento perduran y otras abortan.
La centralidad que Mandel atribuye a la lucha de clases implica, por otra parte, un
abordaje de historia por abajo opuesto a la historia por arriba, que propone la
interpretacin hegemonista. Cuando Arrighi38 asocia el ascenso de cada onda larga a un
desenlace de rivalidades entre potencias y el descenso al ocaso de un liderazgo
internacional, su foco de atencin est exclusivamente centrado en los conflictos entre
clases dominantes. Por eso su teora de los ciclos sistmicos de acumulacin vincula
principalmente fases de expansin productiva y de crisis financiera de la historia con el
dominio mundial de sucesivas potencias (Genova, Holanda, Inglaterra, Estados Unidos)39.
Este esquema inspirado en Braudel ha sido objetado por su tendencia a desplazar el
anlisis de la produccin hacia aspectos financiero-mercantiles y por su desatencin de las
races econmicas objetivas que explican el xito y la decadencia de cada potencia.40.
Tambin Mandel critica esta unilateralidad, pero su cuestionamiento pone de relieve cmo
el desenlace de las rivalidades inter-imperialistas est conectado con la lucha de clases
entre oprimidos y opresores a escala internacional. Conceptualiza de qu forma los
episodios centrales de esta confrontacin (por ejemplo, la revolucin rusa, el fascismo
aleman o la guerra de Espaa) tuvieron un impacto estratgico definitorio en la poltica
internacional.
Mandel acept otras correlaciones que ms recientemente se han planteado entre
los signos de las ondas y la evolucin de la demanda efectiva, los flujos migratorios

internacionales o la tendencia de los procesos blicos, educativos41 y de consumo42. Pero


siempre mantuvo la primaca explicativa asignada a la lucha de clases.
En su revisin de 1993, el terico marxista intent precisar cmo influyen
exactamente los impactos exgenos sobre las ondas, recurriendo a un nuevo concepto: el
ciclo de la lucha de clases, entendido como fases autnomas de intensificacin y
decrecimiento de las luchas sociales y de la accin revolucionaria de las masas. Ilustr con
un grfico de la historia europea la forma en que la curva de estos acontecimientos se
intersecta con el diagrama de las ondas largas.
Esta tesis tiene puntos de contacto con la teora de los ciclos de insurgencia, que
describe cmo cuatro procesos de rebelin popular actuaron de puntos de inflexin de
fases Kondratieff43. Pero Mandel cuestion el carcter voluntarista y fatalista de esta
interpretacin, que asocia el ascenso econmico con la cohesin social de la clase obrera y
la obtencin de conquistas y el perodo opuesto con el debilitamiento de las organizaciones
populares y la declinacin de la militancia. Su tesis del ciclo de la lucha de clases
tambin se asemeja a los trabajos que han desarrollado los investigadores del labour
unrest44, para elaborar ndices cualitativos de la resistencia de los trabajadores y analizar
su efecto en la historia contempornea. Pero estos estudios encuentran correlaciones de las
luchas populares con las guerras por la hegemona internacional de las grandes potencias y
no conexiones con procesos de crecimiento y declinacin econmicos.
Mandel destaca que la lucha de clases opera como una variable parcialmente
autnoma y dependiente del nivel de militancia y tradicin poltico-sindical de la clase
obrera gestado en la fase precedente. Seala que este proceso d lugar a ciclos que se
desenvuelven de manera desincronizada con el movimiento de la economa, aunque codeterminando los puntos de inflexin de las ondas largas. Pero aunque este esquema
analtico es potencialmente frtil, todava esta muy lejos de haber demostrado su
consistencia lgica y emprica.
Este ltimo balance traza Bensaid45, cuando seala que no se ha probado de qu
forma un elemento tan indeterminado como la evolucin de la lucha de clases desencadena
ondas largas histricamente sucesivas. Tambin Husson46, que encuentra fuertes evidencias
de estas fases para el capitalismo francs, destaca que la explicacin fundada en la
periodicidad de la lucha de clases no es completamente satisfactoria.
En realidad, el propio trmino ciclo de la lucha de clases es problemtico, porque
si bien en el lenguaje poltico cotidiano se reconocen estas etapas ( la clase obrera estn en
reflujo o en ascenso), la palabra ciclo -a diferencia de fase- sugiere la mecnica analoga
con las fluctuaciones econmicas, que Mandel tanto objetaba. Esta confusin no anula su

acierto de conceptualizar porqu en la fase de agotamiento de la onda ascendente y durante


el inicio del giro descendente se procesan conflictos centrales de la confrontacin clasista.
En su esquema existe, sin embargo, un punto oscuro en la causa de la temporalidad
de las ondas, que no parece resuelto con el concepto de ciclo de la lucha de clases. Arturo
Guillen Romo47 seala esta dificultad, cuando afirma que si acontecimientos exgenos
tan inciertos como el resultado de la lucha de clases determinan el inicio de fases
expansivas: Cal es la razn de la pendularidad del fenmeno ? Cmo se entiende su
relativa regularidad en la historia del capitalismo ?
Mandel avanz en plantear el problema y en abrir una fecunda linea de
investigacin para estudiarlo, aunque no logr resolverlo. Su punto fuerte es la explicacin
de cmo ciertas fases de la lucha de clases se combinan con tendencias econmicas
objetivas para desencadenar ondas ascendentes. Pero su punto debil radica en la
insuficiente demostracin de la lgica peridica de este entrecruzamiento.
UNA TEORA DE LAS REVOLUCIONES TECNOLGICAS.
La teora de Mandel incluye una concepcin de las revoluciones tecnolgicas,
aunque sin aceptar la interpretacin schumpeteriana de las ondas largas. Este ltimo
enfoque48 atribuye la aparicin de largos perodos de prosperidad al surgimiento de
cambios tecnolgicos radicales y explica las fases depresivas por la absorcin econmica
de las nuevas tecnologas y la preparacin de la prxima oleada. Estima que el perodo de
amortizacin de las innovaciones radicales determina la duracin y la sucesin regular de
los ciclos Kondratieff. Partiendo de esta caracterizacin se han desarrollado notables
investigaciones empricas para demostrar la coincidencia de las bandadas peridicas de
innovaciones con etapas de crecimiento prolongado49.
Mandel acepta esta correlacin, pero considera que las oleadas no se explican por
el cambio tecnolgico sino por el comportamiento de la tasa de ganancia de largo plazo.
Esta variable asciende en los perodos de prosperidad hasta el momento de la crisis,
induciendo la renovacin de la maquinaria obsoleta mediante el uso de los capitales
sobreacumulados y no invertidos en la fase precedente. Lo que Mandel rechaza son las
conclusiones tecno-deterministas de los autores schumpeterianos, que diagnostican una
inexorable sucesin de ondas largas, mecnicamente inducidas por el reemplazo de
tecnologas obsoletas. Su nfasis en el condicionamiento exgeno de las ondas es
antagnico con la identificacin de estas fases con simples extensiones de los ciclos cortos
(Kitchen) o medios (Juglar).

Kleincknecht50 polemiza con Mandel, afirmando que los capitalistas no innovan


cuando se eleva la tasa de ganancia, sino por el contrario, en los momentos en que la
retraccin del beneficio los obliga a contrarrestar las prdidas con el uso de nuevas
tecnologas. Por eso considera que la innovacin comienza en las actividades
experimentales y en pequeas series de altos costos. Pero Mandel no objeta que las
innovaciones puedan originarse en una reaccin capitalista frente a menores rendimientos,
sino que destaca correctamente que la difusin de las nuevas tecnologas se concreta
cuando esta tendencia se ha revertido.
Mandel aclar de forma contundente su discrepancia conceptual con el
tecnologismo, pero su teora de las revoluciones tecnolgicas es en cierta medida
deudora del schumpeterianismo. En primer lugar porque suscribe la tesis del carcter
discontinuo del proceso innovador, que los partidarios de esta escuela defienden frente a la
concepcin gradualista. Este enfoque rechaza tanto la distincin entre innovaciones bsicas
y radicales, como la propia existencia de revoluciones tecnolgicas y evala que las ondas
largas constituyen meros accidentes histricos51. Aunque Mandel no intervino
explcitamente en este debate, su teora se ubica en el campo de los defensores de las
bandadas innovadores, frente a quienes destacan que los cambios tecnolgicas han
seguido histricamente un patrn acumulativo de trayectorias dispares y variaciones
azarosas52 .
En segundo lugar, la periodizacin que presenta Mandel de las revoluciones
tecnolgicas es muy semejante al esquema de Ch.Freeman. Subdivide a la primera en dos
fases -1800-47 en torno a la mquina de vapor y 1847-90 en base al motor fabricado
mecnicamente- situ a la segunda (1890-1940) en funcin de la electricidad y analiza la
tercera (1940-70 en relacin al impacto general de la economa armamentista,
especialmente en la energa nuclear. Su aporte original en este plano fue asociar cada uno
de estos episodios con cambios en las modalidades de transferencia de la plusvala, desde
el sector de bienes de capital a bienes de consumo durante la primera revolucin
tecnolgica, en el sentido opuesto durante la segunda y desde empresas de baja a alta
automatizacin durante la tercera.
Con este anlisis busc demostrar que la aparicin y extincin de las rentas
tecnolgicas se vincula con formas cambiantes de apropiacin de la plusvala. Algunos
comentaristas52 opinan que sobrevalor el papel de la energa en desmedro de las mquinas
herramientas, al caracterizar la singularidad de cada revolucin. Ese sealamiento parece
acertado, por lo menos en relacin a su exagerada ponderacin del rol de la energa nuclear
durante la posguerra.

Pero un aporte indudable de Mandel fue su pionera atencin a la funcin


reorganizadora del proceso de trabajo que cumplen las revoluciones tecnolgicas. Del
intenso debate que existe entre los expertos sobre la fase de aparicin de las innovaciones
radicales -prosperidad para Ch. Freeman53 y depresin para Mensch54 -y en torno a la
forma en que se combinan las innovaciones de producto y proceso en cada onda larga55,
Mandel retuvo un aspecto de especial inters poltico-social. Estudi cmo los capitalistas
aprovechan los perodos depresivos de aumento de la desocupacin para generalizar la
instauracin de normas racionalizadoras de la actividad laboral (generalizacin del
taylorismo en 1914-40, desregulacin laboral en las ltimas dos dcadas).
Coombs56 opina que bajo la influencia de Braverman, Mandel incorpor esta problemtica
del proceso de trabajo en su esquema, que inicialmente estaba ms centrado en la temtica
schumpeteriana de la innovacin.
Si esta influencia reforz su atencin en el proceso de trabajo, la caracterizacin de
Lange de la revolucin industrial cmo un acontecimiento histrico nico, lo llev a
corregir la denominacin inicial de nueva revolucin industrial por el adecuado trmino
de revoluciones tecnolgicas. En este terreno, Mandel se diferenci ntidamente del
planto de la revolucin cientfico-tcnica, postulada por los tericos del ex bloque
socialista57 .
Distingui implcitamente entre revoluciones cientficas -descubrimientos claves
reconocidos por la comunidad cientfica- de revoluciones tecnolgicas -innovaciones
radicales que impactan en el conjunto de la actividad productiva. Y tuvo en cuenta esta
diferenciacin para caracterizar que la ciencia est sometida en el capitalismo al filtro de la
rentabilidad y no opera como una fuerza productiva autnoma y rectora de la
civilizacin actual, como planteaban los tericos pro-soviticos. Partiendo de esta
comprensin, Mandel destac correctamente que las ondas largas estn vinculadas a las
revoluciones tecnolgicas y no a los ciclos del conocimiento cientfico teorizados por
esos autores.
LA CRITICA AL ESTANCACIONISMO.
Con su teora de las ondas largas, Mandel se apart de la tradicin dogmtica de
repetir conceptos de marxistas ordodoxos como si fueran sentencias bblicas. Esta postura
lo indujo a replantear crticamente la tesis de la declinacin histrica del capitalismo de
Lenin y del estancamiento de las fuerzas productivas de Trotsky.
Mandel59 acepta que la etapa progresiva del capitalismo concluy en 1914, pero
nicamente en el sentido de una creciente preeminencia posterior de los aspectos ms
negativos de este sistema. Este predominio no implica estancamiento econmico, ni

descomposicin del capitalismo de forma semejante al padecido, por ejemplo, por el modo
de produccin esclavista. Destaca que la guerra, los genocidios, la explotacin se
multiplicaron en el siglo XX, socavando los pilares del progreso de la civilizacin. Pero
considera que estas tendencias no eliminan el sustento objetivo del capitalismo en el
crecimiento, la competencia y la innovacin. Por esta razn este sistema econmico no
puede detener, regular, ni tampoco atemperar las crisis de sobreproduccin.
Mandel explic mediante las ondas largas cmo una nueva etapa histrica del
capitalismo haba irrumpido en el mismo siglo de la proclamada fase final y agnica de
este rgimen social. Frente a este hecho, reformul la definicin de etapa declinante
identficndola con la prdida de fuerzas espontneas de este sistema y con el creciente
auxilio extra-econmico a la continuidad del proceso de acumulacin. Por eso asign tanta
importancia al shock exgeno en el inicio de una onda expansiva. Es sorpredente que a
pesar de esta caracterizacin, algunos autores60 acusen a Mandel de economicismo y
subestimacin de la poltica.
La teora de las ondas largas fue caratulada de pro-capitalista en la prensa de
varios partidos trotskistas, que le dirigieron crticas bastante semejantes a las planteadas en
los aos 30 contra Kondratieff en la ex URSS. Este cuestionamiento generalmente
desconoci que las tesis de Mandel se oponen explcitamente a la interpretacin de las
ondas largas como etapas de recreacin eterna del capital. Sus crticos continuaron
destacando que la decadencia, el parasitismo y el rentismo financiero impedan el
desarrollo de una tercer etapa del capitalismo, cmo si la historia hubiera predeterminado
que este rgimen social deba atravesar slo por dos fases delimitadas por el ao 1914. Los
objetores tambin eludieron caracterizar el significado de los todos los indicadores de
posguerra de incremento de la productividad, mejora del salario real y expansin de los
mercados.
Mandel61 polemiz especialmente en los aos 70 contra la tesis expuestas por el
dirigente trotskista Lambert y desarrolladas por el terico Fourgueyrollas62. Este ltimo
enfoque invalidaba la existencia de ondas largas ascendentes contemporneas,
argumentando que en el siglo XX las fuerzas productivas cesaron de crecer. Pero como
cualquier evidencia econmica refutaba esta afirmacin, sustituyeron la caracterizacin
objetiva de las fuerzas productivas por una definicin romntica del desarrollo del hombre
en tanto fuerza productiva por excelencia. En lugar de analizar las fuerzas productivas
sociales en sus componentes humanos (potencialidad del trabajo materializada en la
capacitacin laboral de los asalariados) y materiales (instrumentos de trabajo) describan
cmo el desenvolvimiento del ser humano se ha frustrado en las ltimas dcadas. Este

argumento se desvaneci al poco tiempo, porque las observaciones casi religiosas sobre el
grado de realizacin o desgrarramiento del hombre, no tienen ninguna relacin con el
anlisis objetivo de una etapa del capitalismo.
Algunos resabios de esta argumentacin contra las ondas largas perdura
actualmente, aunque sin la anterior justificacin en la opresin del hombre. Este
insostenible enfoque ha sido sometido a una revisin excelente y a una crtica demoledora
por parte de otros analistas64. Aunque en este caso cabe recordar, que con todas sus
insuficiencias la teora de las ondas largas le permiti a Mandel anticiparse en varias
dcadas a este acertado balance, subrayando las distorsiones del razonamiento
estancacionista.
DETERMINISMO HISTRICO-SOCIAL.
Mandel elabor su teora de las ondas largas aplicando un tipo de determinismo
histrico-social basado en el materialismo histrico. El criterio endgeno-exgeno que
propuso para esquematizar estas fases expresa acabadamente esta metodologa. Tom el
trmino exgeno de la teora convencional del ciclo, que asocia este concepto con el
impacto de factores extraeconmicos (como el clima, la psicologa de los agentes o las
expectativas) sobre las etapas de auge y prosperidad de corto plazo65. Pero aclar66 que su
caracterizacin se inspir conceptualmente en la tesis del shock sistmico de Forrester67.
Mandel re-elabor esas nociones dentro de su modelo de leyes del capital operando
en el largo plazo en combinacin con variables parcialmente autnomas. Esta mixtura es
su principal aporte metodolgico, ya que planta concebir la reproduccin capitalista
como una sntesis de tendencias que determinan cierta direccin y velocidad del proceso
de acumulacin, en funcin de impactos polticos, sociales e histricos cruciales.
Considera que este proceso contradictorio e inestable est socavado por los desequilibrios
intrnsecos del capitalismo y est sujeto, adems, a una desincronizacin temporal que
Bensaid45 ha bautizado la disonancia del tiempo.
Esta forma de anlisis es diametralmente opuesta al determinismo naturalista de los
crticos neoclsicos, que desacreditan la teora de las ondas largas presentndola como una
elucubracin de ciencia ficcin y afirmando que el ciclo est cientficamente
comprobado, mientras que las ondas largas son pura especulacin68. Acostumbrados a
abordar el problema del ciclo en el horizonte del corto plazo y con la metodologa
walrasiana del equilibrio, los economistas marginalistas son incapaces de entender la
periodizacin histrica de un sistema que consideran natural y eterno.
El transfondo metodolgico de la objecin neoclsica es la concepcin fisicalista
del equilibrio. Con este fundamento Avramov69 opina que la teora del ciclo inspir

-durante todo el siglo XX- un slido programa de estudios economtricos y fructferas


orientaciones de poltica econmica, mientras por las ondas largas ni siquiera lograron
estabilidad epistemolgica o consistencia emprica.
Pero lo que este crtico no logra distinguir es el cariz principalmente econmico del
ciclo e histrico de la onda, porque en su concepcin el capitalismo es un sistema sujeto a
los vaivenes naturales de la euforia y la depresin de los negocios y no un modo de
produccin histricamente transitorio y por esta razn, delimitado en etapas de
funcionamiento muy diferentes.
Al ignorar las ondas largas, la visin neoclsica no puede comprender los cambios
de modalidades del ciclo en cada fase del capitalismo. En primer lugar, porque razonan
siguiendo la metfora walrasiana del lago, que compara las fluctuaciones de corto plazo
con transitorios vientos perturbadores de la tranquilidad natural de la economa. En
segundo trmino, porque suscriben el enfoque de la sntesis neoclsico-keynesiana de
posguerra, que identific a los ciclos con impactos exteriores sobre una estructura estable
que se balanca pendularmente (rocking horse) absorbiendo estos efectos.
Louca70 explica de manera contundente porqu esta concepcin mecnica -que se basa en
la extrapolacin de los conceptos ingenieriles de fuerzas impulsoras y mecanismos del
propagacin al anlisis econmico- no permiti avanzar en la comprensin del ciclo y es
inservible para el estudio de las etapas del capitalismo.
Pero el mayor problema radica en que esta teora es la referencia conceptual de las
distinitas mediciones que se han hecho para demostrar o refutar empricamete la existencia
de las ondas largas.Y aqu aparece otra diferencia central con el enfoque de Mandel, que
no particip en la discusin emprica -actualmente irresuelta- del problema, sino que
enfatiz el carcter histrico de estos acontecimientos.
Mandel planta la necesidad de recurrir a un amplio mrgen de flexibilidad para la
periodizacin exacta de las fases, en oposicin a los investigadores instrumentalistas que
buscan slamente corroborar o refutar la existencia de las ondas. Esta inclinacin empirista
se observa, por ejemplo, entre los autores que intentan correlacionar las ondas largas con
fases de novedad, maduracin y standarizacin del ciclo de vida de los productos
(Glubler y Nakiceovic71 para el transporte, la energa y la produccin de acero,
Brooks72 para curvas S de otros productos).
Mandel apunta a demostrar la coherencia de las ondas con la especificidad
histrica del capitalismo y por eso se diferencia de investigadores como Goldstein73, que
sitan el centro de esta problemtica en la corroboracin emprica. El terico marxista se
limit a puntualizar que las variables de la produccin deban priorizarse en el clculo,

pero no particip en la controversia sobre cual es el mtodo economtrico ms adecuado


(descomposicin clsica de series de tiempo, espectral, filter design) para estimar las
ondas74.
Al jerarquizar la dimensin cualitativa del problema, Mandel se mantuvo fiel al
programa poltico-social inicial de estudios de estos procesos. Aplic un mtodo histrico,
que acertadamente Louca75diferencia del metodo economtrico, porque este ltimo
procedimiento exige un tipo de estabilidad de los datos estructurales que resulta inviable
para el anlisis de las ondas largas.
Louca considera, adems, que el determinismo paramtrico con variables semiautnomas utilizado por Mandel presenta dos mritos metodolgicos: es opuesto al
fatalismo mecanicista del marxismo de la II Internacional y asimila toda la tradicin
heterodoxa de incluir variables cualitativas (como la expectativa keynesiana o la
innovacin schumpeteriana) en el anlisis econmico. Esta evaluacin es apropiada,
aunque es ms correcto caracterizar que la ptica de Mandel se asemeja al nuevo
materialismo histrico (desarrollado entre otros por Perry Anderson) y que expuso con
nitidez en sus ensayos propiamente historiogrficos76 .
Su modalidad de aplicacin del determinismo histrico-social es no slo opuesta al
hiperdeterminismo walrasiano y endogenista, sino tambin al indeterminismo heteroxodo
que se basa en cuestionar la existencia de leyes del capital. Tanto los autores keynesianos
-que jerarquizan el anlisis de las expectativas de corto plazo- como los evolucionistas
-que describen la interaccin entre individuos y su medio ambiente- no prestan gran
atencin a las fases de crecimiento o decrecimiento de largo plazo, porque rechazan la
caracterizacin marxista de un cierto devenir del proceso de acumulacin capitalista. Este
desinters desemboca en hostilidad abierta, cuando se caracteriza a las tesis de las ondas
largas como un ejemplo consumado del teleologismo marxista.
Pero esta crtica resulta inaplicable a Mandel, que se ubic en las antpodas de
cualquier fatalismo al insistir en la gravitacin de las variables autnomas. El terico
marxista precis tambin cuales son las leyes rectoras de la reproduccin y de la crisis del
capitalismo y demostr asi contra la heterodoxia, porqu el rumbo del capitalismo no es
puramente contingente, azaroso ni imprevisible.
LA IMPORTANCIA ACTUAL DE LA TEORA.
Es evidente que la teora de las ondas largas es una gran referencia para todos los
estudiosos interesados en evalar la hiptesis de una cuarta fase del capitalismo al
comienzo del nuevo siglo. La teora binda el marco analtico para formular este
diagnstico y la interpretacin de Mandel define cuales son los elementos a tomar en

cuenta para esta caracterizacin. Pero frente a este problema el propio juicio de Mandel
parece insuficiente por dos razones: han pasado siete aos muy ricos en acontecimientos
cruciales desde el estudio que realiz antes de morir y adems, su ltima reflexin presenta
varios inconvenientes.
Mandel6 rechaz tajantemente la idea de una nueva fase ascendente insistiendo en
la continuidad de todos los aspectos que caracterizaron a la crisis iniciada a mitad de los
70: declinacin de la tasa de ganancia de largo plazo, estrechamiento de los mercados,
indefinicin en el liderzgo mundial y descontol financiero. Pero enfatizaba dos elementos
centrales: el empate social de la clase obrera y la burguesa y las grandes limitaciones del
proceso de restauracin capitalista en Rusia, China y Europa Oriental. Reconoci77 que se
estaban procesando transformaciones de gran envergadura -como la privatizacin de la
emisin monetaria y un gran avance en la internacionalizacin de la economa- pero
opinaba que estos cambios tenan un efecto agravante de la crisis. Consideraba, adems,
que el peso social creciente de la clase trabajadora obstrua sensiblemente la posibilidad de
una nueva etapa del capitalismo.
Pero este diagnsico no se puede mantener invariable ante a los cambios
vertiginosos que se estn produciendo en la escena internacional. Si al comienzo de los 90
estas transformaciones slo eran perceptibles, al finalizar este decenio se han tornado muy
evidentes. Continuar afirmando que perdura la onda larga decreciente sin considerar
estas modificaciones conduce a congelar e inutilizar el modelo analtico de Mandel. La
utilidad de este esquema radica en su oposicin a la tesis catastrofista de una crisis
interminable de pudrimiento prolongado del capitalismo(que de hecho parece dominar
entre la mayora de los economistas marxistas y en gran parte de la heterodoxia) y al
planto opuesto de reversin automtica de la crisis (que defienden los neoliberales).
Esta falsa polaridad puede superarse siguiendo tres sugerencias metodolgicas.
Primero evitar razonar por mera oposicin (si la derecha dice que concluy la crisis,
nosotros repetimos que subsiste), segundo recordar que una onda larga ascendente no es
inexorable (como estiman los schumpeterianos que diagnostican desde aos la existencia
de un 5to ciclo Kondratieff), pero tampo es imposible. Finalmente, hay que apartarse del
modelo omnipresente de la posguerra y estudiar otros perodos ms frtiles para interpretar
para la situacin actual, como por ejemplo la etapa de 1890 a 1914.
En varios textos que presentaremos prximamente ilustraremos cuales son los
aspectos de reorganizacin que estn modificando el funcionamiento general del
capitalismo y que delinean una nueva etapa, an embrionaria y coexistente con la crisis de

la fase anterior. Estos elementos pueden resumirse de manerar telegrfica y encajada con el
esquema de Mandel en los siguientes rasgos.
En primer lugar, la gran ofensiva del capital sobre el trabajo ha modificado
drsticamente la relacin de fuerzas con los trabajadores. Persiste un retroceso, que no es
irreversible ni satisface las exigencias de valorizacin del capital, pero que ha creado un
paisaje muy regresivo del trabajo en el plano social a partir de la expansin del desempleo,
la pobreza y la precarizacin laboral. Este cambio tiene un impacto tan importante, cmo
la crisis del proyecto socialista sobre el nivel de conciencia de los trabajadores.
En segundo trmino se est registrando una gran expansin del capitalismo en el
plano geogrfico -con la penetracin masiva en los ex pases socialistas- y tambin en la
esfera sectorial, con la generalizacin de las privatizaciones y la mercantilizacin de la
salud, la educacin y la cultura. Existe un salto cualitativo en la mundializacin,
especficamente basado en la internacionalizacin productiva que comandan las empresas
transnacionales y esta transformacin modifica la accin de la ley del valor en varios
planos.
En tercer lugar una nueva revolucin tecnolgica, basada en la difusin de la
microelectrnica y las nuevas tecnologas de la informacin, se est desenvolviendo
aceleradamente con creciente incidencia en la productividad y la organizacin del trabajo.
El imperialismo norteamericano ha logrado una recuperacin hegemnica no slo en su
liderazgo poltico-militar, sino tambin en el campo econmico. La desregulacin
financiera expresa y acenta las grandes transformaciones en curso en la esfera productiva.
En cuarto trmino es indiscutible la recuperacin de la tasa de ganancia de corto
plazo, aunque no parece resuelta la crisis de valorizacin por la limitada depuracin de
capitales obsoletos, que son rescatados mediante auxilios estatales ante cada amenaza seria
de crack bancario. La crisis de realizacin ha pasado a primer plano como resultado de la
contraccin de la demanda solvente, a su vez derivada de la sucesin de ajustes
neoliberales y de la gran polarizacin de ingresos a nivel mundial. La funciones garantes
de la acumulacin por parte del estado ocupan un papel primordial, deteriorando la
legitimidad poltica de la dominacin capitalista.
La teora de las ondas largas permite orientar el anlisis de estas transformaciones,
que delinean una nueva etapa en condiciones de crisis no completamente zanjada y con
modalidades de crecimiento muy novedosas. Mandel no lleg a estudiar estos cambios y
en cierta medida se resisti a abordarlos, pero desarrroll la concepcin ms adecuada para
llevar adelante este desafo intelectual.
UN TERICO DEL MARXISMO MILITANTE.

La teora de las ondas largas forma parte de la excepcional produccin terica que
desarroll Mandel. En esta concepcin estn presentes todos los rasgos de su marxismo
simultneamente ortodoxo y abierto, tan elogiado por varios comentaristas78. En su
enfoque de las ondas largas aparece su peculiar fusin del corpus tradicional del marxismo
con los principales aportes de las ciencias sociales contemporneas, el rechazo de la
simplificacin vulgar y del dogmatismo estril y la bsqueda de una explicacin
totalizadora del funcionamiento de la sociedad contempornea. Este abordaje
multidimensional lo convirti en una referencia obligada de todos los marxistas
contemporneos.
Su concepcin de las fases del capitalismo resume tambin otro rasgo general de su
pensamiento: el ensamble de la teora con la prctica poltica socialista. Cmo destacan los
reseadores de su intensa vida79, Mandel fue un terico del marxismo militante. Cada
pgina que escribi estuvo conectada con su batalla de revolucionario por construir una
sociedad emancipada de la explotacin. Gran parte de sus admiradores y crticos estiman
que el motor de este compromiso fue un desmesurado optimismo. Y se podra atribuir a
este rasgo su resistencia a considerar la eventualidad de otra fase ascendente del
capitalismo. Sin embargo, si se contextualizan sus caracterizaciones -comparndolas
especialmente con los planteos de otros marxistas de su generacin- sus anlisis no
padecen de falta de realismo, dentro del mrgen de errores que inevitablemente conlleva la
accin poltica.
El optimismo de Mandel expres su conviccin en el socialismo y esta confianza
es un componente central de este proyecto emancipatorio. Actualizarlo requiere clarificar
la etapa actual del capitalismo y utilizar esta caracterizacin para renovar la lucha en favor
de una sociedad liberada de la miseria y de la explotacin.
Marzo 2000.

BIBLIOGRAFIA.

-Mandel Ernest. Trait d'Economie Marxiste. Maspero, Paris, 1969.


-Mandel Ernest. "La economa del neocapitalismo" en Ensayos sobre el neocapitalismo. Era,
Mxico, 1969.
3
-Mandel Ernest. El capitalismo tardo. Era, Mxico, 1979.
4
Mandel Ernest. La crise 1974-1978, Flamarion, Paris, 1978.
5
-Mandel Ernest. Las ondas largas del desarrollo capitalista. La interpretacin marxista. Siglo XXI,
Madrid, 1986.
6
-Mandel Ernest. Long waves of capitalist development (cap 5 y 6), Verso, London, 1995.
7
-Kondartieff N.D. "Los ciclos econmicos largos", en Los ciclos econmicos largos, Akal,
Madrid, 1979.
8
-Gavry G. "La teora de los ciclos largos de Kondartieff", en Los ciclos econmicos largos, Akal,
Madrid, 1979.
9
-Trotsky Len. "La curva del desarrollo capitalista", en Los ciclos econmicos largos, Akal,
Madrid, 1979.
10
Boyer Robert. La crise actuelle: une mise en perspective historique. Critiques de lEconomie
Politique n 7-8, Paris, 1979.
12
-Mattick Paul. Crtica a la teora econmica contempornea (Cap 6 punto
8 ). Era, Mxico, 1980.
-Izquierdo Perez, Manuel. Presentacin en Los ciclos econmicos largos, Akal, Madrid, 1979.
13
-Delbeke Jos. "Recent long waves theories", in Freeman, Christopher. Long
waves in the world economy, Butterworths, Norfolk, 1983.
-Tinbergen J. "Kondartieff cycles and so called long waves" in Freeman, Christopher. Long waves
in the world economy, Butterworths, Norfolk, 1983.
14
-Mc Donough Terrence. "Lenin, el imperialismo y las etapas del desarrollo capitalista".
Cuadernos del Sur, n 24, Buenos Aires, mayo 1997.
15
-Day Richard. "La teora de los grandes ciclos", en Los ciclos econmicos largos, Akal, Madrid,
1979.
16
-Mandel, Ernest. "Introduction", in Mandel Ernest; Freeman, Alan, Ricardo, Marx, Sraffa. Verso,
London, 1984.
17
-Mandel Ernest. "Variables partiellement indpendantes et logique interne dans l'analyse
economique marxist clasique". Le capitalisme tardif, Nouvelle Edition, La Pasion, Paris, 1998.
18
-Mc Donough Terrence. Longwaves, structures and regimes: the ecumenics of marxian stage
theory. Congres Marx International II Paris, 30 septembre-3 octobre 1998.
19
-Carchedi Guglielmo. Frontiers of political economy, (cap 5), Verso, London, 1991.
20
-Shaik Anwar. Valor, acumulacin y crisis (cap 5 y 6) Tercer Mundo, Bogot, 1991.
21
-Boccara Paul. "Pousses periodiques de la pense sur les cycles longs". Economie et Societ, n
7-8, Ismea, Paris, 1993.
22
-Rasselet Gilles."Contradictions du procs de reproduction elargie". Economie et Societ, n 7-8,
Ismea, Paris,1993.
23
-Fontvielle Louis. "Les debats theoriques a propos des mouvements longs".
Economie et Societ, n 7-8, Ismea, Paris, 1993.
-Fontvielle Louis. "Long cycle theory" Review vol 14, n 2, spring , New York, 1991.
24
-De Bernis Gerard. "L'incertitude est elle compatible avec le cycle long?. Economie et Societ, n
7-8, Ismea, Paris, 1993.
25
-Mandel Ernest. La formacin del pensamiento econmico de Marx, (cap 5), Siglo XXI,
Mxico,1968.
26
-Mandel Ernest. Cien aos de controversia en torno al Capital, (P II. 1 a 5). Siglo XXI, Madrid,
1985.
1

25

-Mandel Ernest. La formacin del pensamiento econmico de Marx, (cap 5), Siglo XXI,
Mxico,1968.
26
-Mandel Ernest. Cien aos de controversia en torno al Capital, (P II. 1 a 5). Siglo XXI, Madrid,
1985.
27

Ver: -Sherman Howard. The bussines cycle", Princenton University Press, News Jersey, 1991.
-Gordon David. "Etapas de acumulacin y ciclos econmicos largos" Cuadernos de CIDE,
Mxico, primer semestre 1980,
29
-Gordon David. "Inside and Outside the long waves" Review vol 14, n 2, , New York., spring
1991.
30
-Bowles Sam, Weisskopf Tom. David Gordon. Review of Radical Political Economics. Vol 31,
n 1, winter 1999.
31
-Kotz David. "Long waves and social structures of accumulation". Review of Radical Political
Economics, vol 19, n 4, winter, 1987.
32
Ver: -Escudier, Jean. "Kondartieff et l'histoire economique francais". Annales n 2, vol 48, Paris,
mars 1993.
33
-McDonough Terrence. Gordons accumulation theory. Review of Radical Political Economy
vol 31, n 4, fall 1999.
34
-Rosier Bernard; Dockes Pierre. Rythmes economique, La Decouverte, Paris, 1983.
35
-Rowthorn Bob. "O capitalismo tardio" Opiniao, n 14, outubro 1979, Sao Paulo.
36
-Frank Andre Gunder. "The exogenity-endogenity debate" Review, 1, vol XVII, Binghamton,
N.York Winter 1994.
37
-Fontvieille Louis. Transformation des rapports de production capitalistes et construction de
leur dpassement. Congres Marx International II. Paris, 30 septembre-3 octobre 1998.
38
-Arrighi Giovanni. "Costumbre e innovacin en el capitalismo". Zona Abierta, n 43-44, Madrid,
abril-setiembre 1987.
39
-Arrighi Giovanni. "Financial expansions in world historical perspective". New Left Review, n
224, London, july-august 1997.
40
-Pollin Robert. "Contemporary economic stagnation in world historical perspective". New Left
Review, London, n 219, october 1996.
41
-Yakovets Y. V. "Scientific-tecnhnological and educational" in Vasko, T. Life cycles and long
waves, Springer-Verlag, Laxenburg, 1990.
42
-Moscoso Leopoldo; Babiano Jos. Ciclos en poltica y economa. Ed Pablo Iglesias, Madrid,
1992.
43
-Screpanti Ernesto. "Ciclos econmicos largos e insurrecciones proletarias recurrentes". Zona
Abierta, Madrid, n 34/35, enero-junio 1985.
44
-Silver Beverly. "Labour unrest and world-systems analysis". Review, 18, 1, Winter 1995.
-Silver Beverly. "World-scale patterns of labor capital conflict". Review, 18, 1, Winter 1995.
45
-Bensaid Daniel. Les discordance des temps. (cap 3). Les editions de la Passion, Paris, 1995.
46
-Husson, Michel. "Capital, fin de siecle". Critique Comuniste, n 143, 1995.
-Husson, Michel. Misere du capital. (cap 1), Syros, Paris, 1996.
47
-Guillen Romo Arturo. "La teora de las ondas largas en la explicacin de las crisis econmicas".
Problemas del Desarrollo n 92, Mxico, enero 1993.
48
-Freeman Chrisptopher. "Long waves of economic development", in The
information technology revolution, MIT Press, Massachussets, 1985.
-Freeman, Christopher; Clark, John; Soete, Luc. "Long waves, inventions and innovations" in
Freeman, Christopher. Long waves in the world economy, Butterworths, Norfolk, 1983.
49
-Kleinknecht Alfred. "Are there schumpeterian waves of innovations"
Cambridge Journal of Economics, n 14, London, 1990.
-Taylor James. "Long waves in six nations" Review vol 11, n 3, New York.
summer 1988.
-Taylor James. "The trouble with cycles" Review vol 11, n 3, New York.,
summer 1988.
28

-Glismann Hans; Rodemer Horst; Wolter Frank. "Long waves in economic


developement" in Freeman, 0Christopher. Long waves in the world economy,
Butterworths, Norfolk, 1983.
-Tylecote Andrew. "Long waves, long cycles, and long swings". Journal of economic issues, vol
XXVIII, n 2, june 1994.
50
-Kleinknecht Alfred. "Innovation, Accumulation, and crisis" Review vol 4, New York,. spring
1981.
51
-Rosemberg Nathan; Frischtak, Claudio. "La innovacin tecnolgica y los ciclos largos", en
Papeles de Economa Espaola, n 28, Madrid, 1986.
52
-Solomou Solomos. "Innovation clusters and kondartieff long waves in
economic growth". Cambridge Journal of Economics, London, june 1986
-Solomou Solomos. "Kondartieff long waves in economic growth, 1850-1913". Review, vol 10, n
3, New York, winter 1987.
52
-Corona Leonel. "Crisis, ciencia y tecnologa en Amrica Latina" en Lopez Diaz, Pedro.
Economa poltica y crisis. UNAM, Mxico, 1989
-Dos Santos Theotonio. Revolucao cientifico-tcnica e capitalismo contemporaneo, (cap 1). Voces,
Rio Janeiro, 1983.
53
-Freeman Christopher; Clark, John; Soete, Luc. Desempleo e innovacin tecnolgica (captulos
2, 3 y 4). Ministerio Seguridad Social, Madrid, 1985.
54
-Mensch Gerhard; Coutinho, Charles; Kaasch, Klaus. "Changing capital value and the
propensity to innovate" in Freeman, Christopher. Long waves in the world economy, Butterworths,
Norfolk, 1983.
55
-Duijn Jacob Van. "Fluctuations in innovationes over time" in Freeman,
Christopher. Long waves in the world economy, Butterworths, Norfolk, 1983.
-Rojas Mauricio. "Notas para el estudio del cambio social" Trimestre Econmico, n 229, Mxico,
enero 1991.
56
-Coombs Rod. "Long waves and labor process change". Review, vol 7, n 4, New York., Spring
1984.
57
-Richta Radovan. La civilizacin en la encrucijada. Siglo XXI, Mxico,
1971.
-Kedrov M.B, Spirkin A. La ciencia. Grijalbo, Mxico, 1969.
59
-Mandel Ernest. "Une modele socio-economique alternative". Le capitalisme tardif, Nouvelle
Edition, La Pasion, Paris, 1998.
60
Castillo Christian. Debate sobre el capitalismo de fin de sigloRevista Estrategia, n 9 , Buenos
Aires, julio -agosto 1998.
61
-Mandel Ernest. El capitalismo tardo. (cap 6 y 18), ERA, Mxico, 1978.
62
-Fougeyrollas Pierre. Ciencias sociales y marxismo (cap 15 a 18) Fondo de Cultura Econmica,
Mxico, 1981.
64
-Astarita Rolando. "Sobre las fuerzas productivas y su desarrollo". Debate Marxista, n 8, Buenos
Aires, noviembre de 1996.
65
-Estey James. Tratado sobre los ciclos econmicos. (Cap 1 a 6), FCE, Mxico, 1960.
66
-Mandel Ernest. "The exogenity-endogenity debate" Review, 1, vol XVII, Binghamton, N.York.,
Winter 1994.
67
-Forrester Jay. "Innovations and economic change" in Freeman, Christopher. Long waves in the
world economy, Butterworths, Norfolk, 1983.
68

Ver: -Mansfield Erwin. "Long waves and technological innovation" American Economic Review,
Nashville, may 1983.
69
-Avramov Roumen. Los ciclos Kondratieff: el contexto histrico y los desafos
metodolgicos. Ciclos n 10 , Buenos Aires, Ier. semestre 1996.
70
-Louca Francisco. Turbulence in economics. (Cap 7 y 8), Edward Elgar, London, 1997.
71
-Nakicenovic Nebojsa; Grubler Arnulf. "Long waves, technology diffusion
and substitution" Review, vol 14, n 2, New York. , spring 1991.

-Nakicenovic Nebojsain; Lee Thomas."Technology life cycles and bussines decisons", in Vasko, T.
Life cycles and long waves, Springer-Verlag, Laxenburg, 1990.
72
-Brooks Harvey. "Role of the technological life cycle in technology and global industry" in
Vasko, T. Life cycles and long waves, Springer-Verlag, Laxenburg, 1990.
73
-Goldstein Jonathan. The existence, endogeneity and synchronizarion of Long Waves. Review
of Radical Political Economy vol 31, n 4, fall 1999.
74
Adems de Goldstein ver : Brill Howard. Stepeise polynomial regression: royal road or detpur ?
Review, vol 11, n 3, New York., summer 1988.
75
Louca Francisco. Ernest Mandel et la pulsation de lhistoire.Le marxisme dErnest Mandel,
Actuel Marx, Puf, Paris 1999.
76
-Mandel Ernest. El significado de la segunda guerra mundial, Fontamara, Mxico, 1991.
77

-Mandel Ernest. "Capitalismo internacional en crisis. Qu sigue ?. Hojas Econmicas, n 5, ao


4, Bogot, febrero de 1996.
78
-Shaik Anwar. "Un marxista optimista y apasionado". Razn y Revolucin,
n 2, Buenos Aires. Primavera 1996.
-Lowy Michel. Lhumanisme revolutionnaire de Ernest Mandel. Le marxisme dErnest
Mandel, Actuel Marx, Puf, Paris 1999.
-Husson Michel. Aprs lage dr: sur Le troisieme age du capitalisme Le marxisme
dErnest Mandel, Actuel Marx, Puf, Paris 1999.
-Albarracin, Jesus; Montes, Pedro. "Mandel's interpretation of contemporary capitalism". Ernest
Mandel Seminar. IIRE, Amsterdam, July 4-6-1996.
79
-Achcar Gilbert. Ernest Mandel: Un portrait intellectuel. Le marxisme dErnest Mandel,
Actuel Marx, Puf, Paris 1999.
-Blackburn Robin. "Notes on Mandel's politics". Ernest Mandel Seminar. IIRE, Amsterdam,
July 4-6-1996.
-Tarcus Horacio. "Ernest Mandel: el ltimo de los marxistas clsicos". El Rodaballo, n 3,
Buenos Aires, verano 1995-96.
-Gilly Adolfo. Ernest Mandel: recuerdos del olvido.Cuadernos del sur n 29, Buenos Aires,
diciembre 1995