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La antigua constelacin egipcia de Mesjetiu

(UMa)
Jos Lull
Coordinador de la seccin de Arqueoastronoma
jose.lull@gmail.com

De las constelaciones creadas por los antiguos egipcios son muy pocas las que pueden reconocerse en su forma, tal y como
eran imaginadas por los antiguos. Una de stas es la constelacin de Mesjetiu, que corresponde aproximadamente con nuestra
Osa Mayor.

En los ltimos tiempos he estado estudiando diversa

tesis, que han servido para seguir ampliando nuestros

documentacin egipcia con el fn de poder identificar las

conocimientos en esta ardua tarea: el descubrimiento y

constelaciones y estrellas que mencionaron los antiguos

descodificacin del cielo de los antiguos egipcios.

egipcios en sus inscripciones. Este trabajo resulta muy


interesante desde el punto de vista del egiptlogo,

Sin embargo, en este artculo, nicamente quiero refe-

pues gracias a l podemos utilizar la informacin de

rirme a la constelacin egipcia de Mesjetiu, de la que

algunos textos egipcios para, mediante extrapolaciones

tenemos conocimiento escrito desde el Imperio Antiguo,

astronmicas, incluso hacerlos susceptibles de indicar

hace ms de cuatro milenios. Esta constelacin y alguna

una cronologa absoluta.

de sus estrellas tuvieron para los egipcios una importancia especial.

Desde el siglo XIX los egiptlogos ya tenan un


pequeo conjunto de estrellas y constelaciones egipcias

Localizacin de Mesjetiu

plenamente identificadas. Las equivalencias ms conocidas son las de

Sah con Orin, y la de

Sepedet

Los antiguos egipcios hablaban de un tipo de estrellas

con la estrella Sirio, pero dentro de este grupo tambin

que denominaban

jxmw-skj (Ijemu-seki) y

se aaden otras como

Mesjetiu, que equivale a

que literalmente significa las que no conocen el ocaso,

nuestra Osa Mayor (UMa) o, ms concretamente, al

es decir, las inmortales. Aparentemente se trata de las

Carro. Posteriormente, los trabajos de identificacin

estrellas circumpolares, aquellas que nunca se ocultan

de Renouf, Chatley, Locher, Leitz, Belmonte, y el mo

tras el horizonte. En los Textos de las Pirmides (PT), la

propio, entre otros, han ido conformando variadas hip-

composicin religiosa ms antigua del mundo, se mencionan en numerosas ocasiones estas estrellas. As, en la
frmula PT 302 ( 458: a-c) se lee:
458: a

458: b

Figura 01: la forma de Mesjetiu en cuatro atades de las


dinastas IX-XI (fuente: EAT I)

Huygens n 61

458: c

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(a) El cielo est claro, la (estrella) Seped vive, porque

referencia a la eclptica, por lo que suponiendo que en

Unas es el viviente, el hijo de Sepedet (Sirio), (b) pues

PT 520 ( 1222 c-d) el texto se refiera tambin al cruce

las dos enadas se han limpiado para l (c) en Mesjetiu,

de este canal hacia el norte, no quedara ms que asumir,

la que no conoce el ocaso (jxmw-skj)

segn l, que las estrellas jxmw-skj, es decir, las inmortales, las que no conocen el ocaso, no son nicamen-

Pero la comprensin de los textos religiosos puede

te las circumpolares sino tambin las situadas al norte

ofrecer varias interpretaciones. De hecho, este tipo de

de la eclptica. Sin embargo, respecto a esto tambin

textos es siempre abstracto, y a esto debemos sumar

hay opiniones diversas, pues, por la traduccin literal

las dificultades gramaticales y terminolgicas. Lo

del trmino jxmw-skj se puede entender que se trata de

importante, en todo caso, es observar como en PT 302

las estrellas circumpolares. Por otra parte, si traduci-

( 458: c) hallamos una relacin entre Mesjetiu y las

mos

(estrellas) que no conocen el ocaso. Debemos concluir

podra hacer referencia a la Va Lctea. En todo caso,

que las estrellas que forman la Mesjetiu egipcia son del

Mesjetiu, segn los textos, queda dentro de las estrellas

tipo jxmw-skj. Por otra parte, tambin sabemos que los

situadas en la parte septentrional del cielo.

como mr nxA canal tortuoso, ste bien

egipcios consideraban que estas estrellas representaban


a dioses. As, por ejemplo, en PT 441 ( 818 c) leemos:

Representacin y Mitologa de Mesjetiu


Las primeras menciones conservadas de Mesjetiu
datan, en los Textos de las Pirmides, del reinado del

818: c

faran Unas (ca. 2347-2297 a.C.), pero las primeras


representaciones de esta constelacin se remontan a

(c) Que t puedas ir hacia aquel[los] dioses


septentrionales, los que no conocen el ocaso

son circumpolares. De hecho, a partir de algunos pasajes


de los Textos de las Pirmides se podra deducir que
stas comprenden todas las estrellas al norte de la eclptica, entre las que estn las circumpolares. Si consideramos la frmula PT 520 ( 1222 c-d) se indica que hay
que cruzar un lado del cielo para llegar a las estrellas del
tipo jxmw-skj.

ejemplos muy interesantes. En estos, Mesjetiu aparece


representada en forma de pata de toro, y en ella se
indican siete estrellas, otorgndole una forma que nos
hace recordar al Carro. En la figura 1 podemos ver los
ejemplos de Jt-jb (Itib), Jdy (Idy), aASyt (Aashyt) yqAt
(Heqat), de las dinastas IX-XI.
Por otra parte, en un texto del atad de Idi, se lee:
.

1222: c

.
(...)

1222: d
(c) Quiera l cruzar hacia el lado en el que estn las
que no conocen el ocaso (b) para que l est bajo ellas
En los Textos de las Pirmides se cita en numerosas
mr n xA canal

de Ja, respecto al que se dice que se puede cruzar a su


lado norte o sur. Segn Krauss, este canal debe hacer
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Medio, es decir, a los siglos inmediatos. As, en


algunos atades caractersticos de esta poca, tenemos

Sin embargo, no todas las estrellas del tipo jxmw-skj

ocasiones un canal llamado

finales del Primer Perodo Intermedio y al Imperio

Ofrenda que debe ser dada para Ra, seor del cielo en
todos sus lugares. Ofrenda funeraria compuesta de pan,
cerveza, carne y ave para este Idi. / Ofrenda que debe
ser dada a Mesjetiu en el cielo boreal; ofrenda que debe
ser dada a Nut (...)
Mesjetiu est en el cielo boreal, pero adems a esta
constelacin se le ofrece una ofrenda funeraria. Por

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un texto ms antiguo que coment con anterioridad es

Esta imagen se puede apreciar mejor en algunos techos

evidente que las estrellas jxmw-skj, entre las que se

astronmicos, como el de Seti I (fig. 2) o Pedamenope

encuentran las propias de Mesjetiu, simbolizan a dioses.

(fig. 3). En estos techos fueron representadas

Por eso, adems, es un deseo del difunto faran el poder

constelaciones boreales, entre ellas Mesjetiu (esta vez

viajar hacia ese lado del cielo, pues es all donde se

en forma de toro o toro ovalado, en vez de en forma de

reunen los inmortales, los dioses.

pata como era usual en el Imperio Medio), y a otra en


forma de hipoptamo que sostiene en sus manos los dos

Qu significa para los egipcios la pata de toro en

postes de amarre o norays (bien perfilados en el ejemplo

la forma de Mesjetiu?. Una primera explicacin la

de Pedamenope), hacia los que se dirijen las cadenas o

podemos encontrar en el Libro del da, escrito mil aos

cuerdas desde Mesjetiu.

despus de los Textos de las Pirmides. Estos textos


formaron parte del programa epigrfico de muchas

En el papiro Jumilhac, de poca ptolemaica, encontramos

tumbas del Valle de los Reyes:

an ms explicaciones complementarias sobre el origen


de Mesjetiu en el cielo boreal:

(8)

Despus de que l (Horus) cortase su pierna (la de

(9)

Seth), lo levant en la mitad del cielo, estando las

(10)

divinidades all para guardarlo, la pierna-msxt del cielo

(11)

septentrional, y la gran hipoptamo-rrt wrt lo sostiene


de modo que no pueda viajar entre los dioses

(8) Es la pierna (Mesjetiu) de Seth la que est en el


cielo (9) septentrional unida a dos norays de piedra

Tanto en ste como en otros documentos de la poca

(10) por una cadena de oro. Est confiada a Isis, como

ptolemaica, Seth haba sido derrotado por Horus y

hipoptamo, (11) su custodia.

desmembrado. Tras esto, Horus coloc la pierna de Seth


en el cielo boreal dejando que la gran hipoptamo lo

Figura 02: detalle del techo astronmico de Seti I, din. XIX (fuente: EAT III, 188 fig. 31)

Mesjetiu, pues, representa la pierna de Seth, dios que,

mantuviera atado, confinado a esa zona del cielo. Sin

como asesino de su hermano Osiris, presenta un aspecto

embargo, aunque estos textos sean tardos, el origen de

maligno. Es su hermana Isis, en su forma de hipoptamo,

esta historia se remonta, sin duda, al Imperio Antiguo,

quien tiene la misin de custodiar esa pierna en el cielo

pues en los Textos de las Pirmides (PT 61 42) se dice:

boreal. Para ello, la tiene atada por cadenas de oro a dos

Oh, Osiris, el rey, toma la pierna de Seth que Horus

amarres.

ha cortado. El dios Horus, en su forma de Harendotes,

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occidental / como las estrellas decanales, (ellas) viajan


al revs en la noche as como en el da. / Ellas estn tras
la gran hipoptamo del cielo boreal como tu pierna-msxt
cuando va al cielo meridional cerca de los bau de los
dioses que estn en Orin-%AH.
Segn este ltimo texto, pues, la pierna de toro sera
una forma de Osiris, algo completamente incoherente
con los textos anteriores. Pero, an el autor clsico
Plutarco, en De Iside et Osiride, nos relata que (los
egipcios dicen) que el alma de Isis es llamada por los
griegos la Estrella del perro, y Sothis por los egipcios;
que la de Horus se llama Orin, y que la de Tifn es

Figura 03: detalle del techo astronmico de Pedamenope, din. XXVI


la Osa Mayor. Tifn, por su puesto, es el dios griego
(fuente: R.H.Wilkinson, JARCE 28 (1991), fig. 4)

recibe el apelativo de

rw-nD-jt.f , es decir,

correspondiente al egipcio Seth.

Horus, el vengador de su padre. Fue el dios Horus,


pues, el responsable de que esta pierna fuera al cielo

Las estrellas de Mesjetiu

septentrional, y descuartizando as a su to Seth, es como


veng a su difunto padre (que tambin aparecer en el
cielo en su forma de %AH, que corresponde con Orin).

En los atades del Imperio Medio es donde mejor se


ha representado la forma de Mesjetiu y el nmero de
estrellas que formaban la pata de toro (fig. 1). Marcaron

La mitologa egipcia es una fuente importante para

siete estrellas, las siete estrellas del Carro. Por otra

entender cmo explicaban los egipcios la existencia

parte, los egipcios tambin estaban interesados en obser-

de esta constelacin. No obstante, a veces los textos

var el movimiento de esta constelacin y su cambio de

mitolgicos egipcios parecen contradictorios. As, en

posicin durante los meses del ao. El mejor ejemplo

un sarcfago de toro procedente de Kom Abu Yasin,

procede del sarcfago de Kom Abu Yasin (fig. 4), cuya

dinasta XXX, encontramos la siguiente inscripcin:

inscripcin acabo de comentar. En dos registros aparece


la pata de toro cambiando de orientacin. Estos registros

debemos empezar a leerlos desde el primero que queda

[...] (...)

en la parte superior derecha. Dicha casilla corresponde

.
.

al primer mes de akhet (primera estacin del calendario

civil egipcio). A partir de ah hay que seguir hacia la


izquierda, de modo que esas tres primeras casillas se
refieren a la posicin que adopta la pata de toro en el

Saludos a Osiris, primer toro, t eres Osiris toro del

cielo, al comienzo de la noche (

cielo [...] (...) / Las estrellas del cielo boreal, ellas

noche (

son tu pierna-msxt , ellas nunca se ocultan en el cielo

primer mes de akhet. Siguiendo ms hacia la izquierda

Hrj-jb grH) y al alba (

wxA), a media
HD tA) durante ese

Figura 04: posiciones de Mesjetiu a lo largo del ao, en un sarcfago de la dinasta XXX (fuente: EAT III, pl. 24)

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hacen de sus estrellas. Un ejemplo claro es


el que nos proporciona el techo astronmico
de Senenmut(fig. 5), de la poca de la reina
Hatshepsut (ca. 1479-1458 a.C.), de la dinasta XVIII. Siguiendo un modelo tpico del
Imperio Nuevo, la pata de toro se ha transformado en un toro en forma de ovoide apuntado con cuatro pequeas patitas. Sin embargo,
lo interesante en esta representacin es ver
como la cola del toro est formada por tres
estrellas, la ltima de las cuales fue coloreada en rojo, circundada por un crculo en rojo
e incluso indicada por un objeto puntiagudo.
Esto slo puede ser explicado si entendemos
que esta estrella de Mesjetiu tena una significacin especial para los egipcios. En mi
opinin, dicha estrella es 85- UMa Alkaid
(Benetnash).
Es posible que este objeto apuntado no
represente una constelacin egipcia sino un
instrumento de observacin. Esto se ve con
ms claridad en el techo astronmico de
Pedamenope, de la dinasta XXVI (fig. 3).
En l podemos apreciar como este objeto
Figura 05: Mesjetiu en el techo astronmico de Senenmut, din. XVIII (fuente: foto del autor)

apuntado se ha transformado en una especie


de poste, y no debe ser casualidad que la

encontramos la orientacin de Mesjetiu para esos mis-

primera de las divinidades que se sitan a su izquier-

mos momentos de la noche hasta el segundo mes de

da alza su brazo derecho y sujeta lo que podra ser un

peret (2 estacin del ao egipcio). La serie continua en

bay, es decir, un instrumento tipo mira. Si asociamos el

el segundo registro, en la casilla del extremo derecho,

bay, el poste y la estrella marcada en rojo en la tumba

completando as el resto del ao. Un simple vistazo

de Senenmut, parece an ms evidente que esta estre-

nos ayudar a entender que hay considerables errores

lla, Alkaid, sirvi para que los egipcios estableciesen

en la representacin de los cambios de orientacin de

orientaciones o mediciones de trnsito por el meridiano

Mesjetiu, el Carro, a lo largo de la noche. No obstante,

central, etc.

no se trata de un documento de uso plenamente astron-

Hemos visto cules son las siete estrellas que forman

mico, pues, se encuentra en un ambiente funerario. De

la pata de toro pero, durante el Imperio Nuevo la forma

todos modos, el mero hecho de que se haya representado

de representar esta constelacin cambi. Esto podra

la evolucin de Mesjetiu a lo largo del ao demuestra

indicar que otras estrellas se aadieron para dar forma

que esta constelacin tena una importancia especial

de toro a lo que inicialmente es slo una pata del mismo.

para los antiguos egipcios.

Dado que una de las caractersticas principales de este

La importancia de Mesjetiu queda patente en que ya

animal son sus cuernos, es probable que a la pata de toro

es mencionada en los Textos de las Pirmides, desde

se le aadiesen estas prominencias, lo que podra dar

la V dinasta, pero tambin en el modo en que fue

como resultado esa forma ovoide del cuerpo del toro,

representada y en las indicaciones concretas que se

producto de la fusin iconogrfica de la pata con lo que

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Estos textos van acompaados de representaciones


(fig. 7) en las que se observa como el faran y la diosa
Seshat sujetan largas varas, unidas por una cuerda, al
tiempo que agarran por el mango un instrumento de
tipo mira, un bay. En realidad, esto forma parte de un
antiqusimo ritual denominado

pD-sS, es decir,

el estiramiento de la cuerda. Una acuerda estirada,


orientada o no astronmicamente, serva para trazar
los ejes maestros del templo que deba construirse.
Ahora, si volvemos a la imagen ya comentada del techo
de Pedamenope, podemos ver como parecen repetirse
Figura 06: Posible reconstruccin de Mesjetiu como pata de
toro y toro (fuente: dibujo del autor)

los elementos ms importantes del ritual: un personaje


con un bay, una larga vara y la orientacin astronmica

pretenda ser el cuerpo del animal. En todo caso, en

hacia Mesjetiu.

algunos techos, como el de Pedamenope, la cornamenta

El texto de Edf no deja lugar a dudas. La constelacin

del toro aparece marcada por una serie de estrellas que

de Mesjetiu, formada por las estrellas principales de

le dan forma. Esto podra ser casual, pues en este sentido

nuestra Osa Mayor, era empleada para orientar el

los egipcios no fueron muy afortunados en la represen-

templo. Por las mediciones realizadas recientemente

tacin de estrellas sobre sus constelaciones, pues com-

por Belmonte dentro del proyecto Orientatio ad

probamos como de forma casi unnime estas no son ms

sidera, sabemos que el templo ptolemaico de Horus de

que objetos decorativos.

Edf tiene un orientacin de 1 45 N, por lo que esta

No obstante, suponiendo que la cornamenta del toro

desviacin puede deberse a varios factores: a) que se

tenga un valor real en el cielo, y dada la orientacin

haya realizado una orientacin aproximada al norte, o b)

de la pata del toro, lo ms probable es que sta tenga

que se haya buscado el orto de una estrella de Mesjetiu

que formarse con las estrellas 1, 23, 29, 30, 25 y 9, 12

(que por entonces ya no era totalmente circumpolar).

UMa. De ese modo podemos imaginar cmo vean los


egipcios a Mesjetiu en su forma de pata de toro y en su
forma de toro (fig. 6).
Orientaciones astronmicas a Mesjetiu
Si atendemos a textos tardos, encontramos menciones a orientaciones de templos hacia la constelacin de
Mesjetiu. As, por ejemplo, en el templo ptolemaico de
Edf, fundado por Ptolomeo III en el ao 237 a.C., leemos (Edf II, 31):
.

.
Yo sujeto la vara y cojo el mango del palo. Mido con
Seshat. Vuelvo mi cara hacia el curso de las estrellas y
hago que mis ojos se dirijan a Mesjetiu / en que %k-aHa
(el indicador del tiempo: Thot) est junto a su merhyt.
Yo fijo las cuatro esquinas del templo.
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Figura 07: Seshat y el faran durante el estiramiento de la


cuerda (fuente: R.H. Wilkinson, The Complete Temples of
Ancient Egypt (Londres, 2000), 38)

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Respecto al primer caso, sabemos que en ocasiones los

concretas, pues se seala un objetivo especfico en

egipcios realizaban orientaciones siguiendo las de otros

Mesjetiu:

edificios o, sin buscar precisin, por los mtodos ms


simples. En el segundo caso, sin embargo, nos vemos

(...), el rey de las Dos Tierras ha estirado la cuerda con

obligados a suponer que elegan una de las estrellas de

satisfaccin, y con su vista hacia el Ax de Mesjetiu, ha

Mesjetiu para establecer la alineacin.

establecido la casa de la diosa, la seora de Denderah

Despus de ver cmo en el techo astronmico de

Como queda dicho en este texto, el ritual del estiramiento

Senenmut sealaron tan descaradamente la ltima de

de la cuerda en el templo de Hathor (la seora de

las estrellas de la cola de Mesjetiu (fig. 5), que debe

Denderah) tuvo como objetivo su alineamiento hacia

corresponder a Alkaid (Benetnash), nuestro primer

el Ax (aj) de Mesjetiu, pero no sabemos exactamente

objetivo debera ser esta estrella. Sin embargo, en el ao

como traducir Ax (aj) en este contexto. La palabra


Ax (aj) puede traducirse como brillante, idneo,
excelente o transfigurado. Si optamos por la
brillante de Mesjetiu, deberamos pensar en su estrella
ms luminosa. Las ms brillantes de la Osa Mayor son
Dubhe (50- UMa) y Allioth (77- UMa), de magnitud
1,8 cada una, y Alkaid (85- UMa), de magnitud 1,9.
Dado que la orientacin del templo es de 18 N, no queda
ms que comprobar qu estrella de Mesjetiu apareca en
esa posicin. Y, no casualmente, esta estrella no es otra
que Alkaid, que en esta poca no era circumpolar. Es
casi tan brillante como la ms luminosa de UMa, pero
an no ocupando esta primera posicin en el ranking
de brillo poda ser la idnea para los egipcios, tal y
como parece entenderse por el techo de Senenmut. Al
fin y al cabo era la estrella del extremo de la pata o de la
cola del toro. Por tanto, en Denderah s parece que los

Figura 08: Orientacin del templo de Hathor al orto


de Alkaid en el ao 54 a.C. (fuente: dibujo del autor).
237 a.C. Alkaid alcanzaba una altura de 2 (debemos
considerar la extincin atmosfrica) a casi 18 de
azimut, si bien Mizar apareca en un azimut similar al
de la orientacin del templo cuando alzanzaba una altura
cercana a 220. Por tanto, si en Edf no se hubiera
hecho una orientacin aproximada hacia Mesjetiu (hacia
el norte), sino una orientacin concreta al orto de una de
sus estrellas, la mejor candidata de las siete hubiera sido
Mizar y no Alkaid. Sin embargo, como hemos visto, no
se indica en los textos de Edf que el objetivo sea una
estrella en concreto.
En el ao 54 a.C., Ptolomeo XII fund el templo de
Hathor en Denderah. Aqu las inscripciones son ms
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egipcios alinearon su templo principal observando el aj


de Mesjetiu, es decir, la estrella Alkaid (fig. 8).
Bibliografa
R.

Krauss,

Astronomische

Jenseitsvorstellungen

in

den

Konzepte

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Pyramidentexten

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