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Africa en su historia

inund

TESOROS
DEL

ARTE

MUNDIAL

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Mal

Madre e hijo
Esta estatuilla de madera

(68 cm de altura) que

representa a una madre y a


su hijo es obra de un
escultor dogn del Mal. A
los dogones se deben

algunas de las ms bellas


tallas en madera de Africa.

Actualmente son 250.000 y

viven en la regin de los


acantilados de Bandiagara,
al sur de Tombuct. Sus
obras escultricas suelen

inspirarse en su complejo
sistema religioso, en el que
entra como elemento
fundamental el culto a los

antepasados.
Coleccin privada
Foto Gallimard

La Photothque Pars

pgina

ei Correo ^ k unesc

AGOSTO-SEPTIEMBRE 1979

AO XXXII

PUBLICADO EN 20 IDIOMAS

Espaol

Italiano

Turco

Ingls

Hindi

Urdu

Francs

Tamul

Cataln

Ruso

Hebreo

Malayo

Alemn

Persa

Coreano

"LA HISTORIA GENERAL DE AFRICA"

por Amadou-Mahtar M'Bow

UN CONTINENTE EN BUSCA DE SU PASADO

por Joseph K-Zerbo

12

LA PALABRA ESCRITA

TIEMPO MTICO Y TIEMPO HISTRICO EN AFRICA

por M. Bubu Hama y Joseph K-Zerbo

Arabe

Portugus

Japons

Neerlands

Swahili
17

LOS ARCHIVOS ORALES DE LA HISTORIA

por Amadou Hampt B

Publicacin mensual de la UNESCO

24

LOS HOMNIDOS AFRICANOS CONTRA UNA TEORA ERRNEA

(Organizacin de las Naciones Unidas para la


por Dmitri A. Olderogge

Educacin, la Ciencia y la Cultura)


Venta y distribucin :

Unesco, place de Fontenoy, 75700 Pars

27

LOS ARTISTAS DEL NEOLTICO,


PRIMEROS HISTORIADORES DE AFRICA

Tarifas de suscripcin :
un ao : 35 francos (Espaa : 750 pesetas)
dos aos : 58 francos.

39

DE LA NATURALEZA BRUTA A LA HUMANIDAD LIBERADA

Tapas para 11 nmeros : 29 francos.


por Joseph K-Zerbo
Los artculos y fotografas que no llevan el signo (copyright)
pueden reproducirse siempre que se haga constar "De
EL CORREO DE LA UNESCO", el nmero del que han

40

LA PREHISTORIA AFRICANA Y LA EVOLUCIN DEL HOMBRE

sido tomados y el nombre del autor. Debern enviarse a


EL CORREO tres ejemplares de la revista o peridico que los
publique. Las fotografas reproducibles sern facilitadas por la
Redaccin a quien las solicite por escrito. Los artculos firma
dos no expresan forzosamente la opinin de la Unesco o de la
Redaccin de la revista. En cambio, los ttulos y los pies de

47

ARTES Y OFICIOS DEL EGIPTO FARANICO

por Rachid El-Naduri, con la ayuda de Jean Vercoutter

fotos son de la incumbencia exclusiva de esta ltima.

55

Redaccin y Administracin :

CUANDO NUBIA FLORECIA BAJO EL REINO DE KUSH

por Jean Leclant

Unesco, place de Fontenoy, 75700 Pars


Jefe de redaccin :

58

EL GOBIERNO DE LAS CANDACES

Jean Gaudin

por Ahmed M. Ali Hakem, con la ayuda de Ivan Hrbek y Jean Vercoutter

Subjefe de redaccin :
Olga Rodel

60

EL FABULOSO IMPERIO DEL MALI

por Djibrl Tamsir Niane

Secretaria de redaccin :
Gillian Whitcomb

66

Redactores principales :

LA CIVILIZACIN SWAHILI

por Victor V. Matveiev

Espaol : Francisco Fernndez-Santos (Pars)


Francs :

Ingls : Howard Brabyn (Pars)


2

Ruso : Victor Goliachkov (Pars)


Alemn : Werner Merkli (Berna)

TESOROS DEL ARTE MUNDIAL

MALI : Madre e Hijo

Arabe : Abdel Moneim El Sawi (El Cairo)

Japons : Kazuo Akao (Tokio)


35

Italiano : Mara Remiddi (Roma)

CUATRO PAGINAS EN COLOR

Hindi : H.L. Sharma (Delhi)


Tamul : M. Mohammed Mustafa (Madras)

Hebreo : Alexander Broido (Tel-Aviv)

Persa : Fereydun Ardalan (Tehern)


Neerlands : Paul Morren (Amberes)

<
<

El presente nmero de El Correo de la Unesco ofrece como primicia a sus


lectores fragmentos escogidos de una obra de Importancia capital, realizada

Turco : Mefra llgazer (Estambul)

gracias a la labor conjunta de numerosos especialistas de diferentes pases : se

Urdu : Hakim Mohammed Said (Karachi)

trata de la Historia general de Africa, cuya preparacin y publicacin auspicia


la Unesco. La mayora de los textos han sido tomados de los volmenes I y II
y prehistoria de Africa" y "Civilizaciones antiguas de Africa",
respectivamente Esta seleccin abarca slo algunos de los mltiples temas
tratados en los primeros volmenes de la Historia, que constar de ocho en
total. Como los trabajos de esta empresa a largo plazo continan. El Correo de
la Unesco tendr ocasin de ocuparse de otros aspectos Importantes de la
historia de Africa. En particular, hemos tenido que dejar para un nmero
futuro la gran expansin del islamismo en ese continente, ya que el

Portugus : Benedicto Silva (Ro de Janeiro)

Cataln : Cristian Rahola (Barcelona)

Malayo : Azizah Hamzah (Kuala Lumpur)


Coreano : Lim Moun-Young (Seul)
Swahili : Domino Rutayebesibwa
(Dar es-Salam)

Redactores adjuntos :

Espaol : Jorge Enrique Adoum


Francs : Djamel Benstaali
Ingls : Roy Malkin
Documentacin : Christiane Boucher

Ilustracin : Ariane Bailey

Composicin grfica : Robert Jacquemin

volumen III ("Africa del siglo Vil al XI"), del cual constituye un capitulo
.1

principal, se encuentra aun en preparacin. La obra aparecer primeramente


en ingles, francs y rabe y luego en varias lenguas africanas, tales como el

swahili, el hausa, el fulani, el yoruba y el lingala. Se contempla tambin la

So

posibilidad de traducirla al espaol, portugus, alemn, ruso y sueco y de

publicarla en una versin abreviada con destino un pblico internacional ms

vasto.

La correspondencia debe dirigirse

zu

En nuestra portada, una fotografa tomada desde un satlite, en la que

al Director de la revista.

<2z

aparecen claramente los contornos del continente cuya historia entera nos
ofrece por primera vez "vista desde dentro" esta obra de la Unesco.

T
Foto

S o Hm-QuI, Pi

La "Historia general
de Africa"
por Amadou-Mahtar M'Bow
Director General de la Unesco

MITOS y prejuicios de toda laya han ocultado al


mundo durante largo tiempo el verdadero rostro
de Africa. Se consideraba a las sociedades

Todo ello realza la importancia de la Historia general de


Africa cuya publicacin en ocho volmenes est iniciando
la Unesco.

africanas como sociedades sin historia. Pese a los

importantes estudios realizados desde los primeros


decenios de nuestro siglo por precursores tales como Leo
Frobenius, Maurice Delafosse y Arturo Labriola, entre

Los especialistas de diferentes pases que han


colaborado en ella se dedicaron ante todo a sentar las

bases tericas y metodolgicas de la obra. Su

partiendo de los prejuicios originados en su propio medio,

preocupacin era impugnar las simplificaciones abusivas a


que haba dado lugar una concepcin lineal y limitativa de

que por carecer de fuentes y de documentos escritos esas


sociedades no podan constituir objeto de un estudio
cientfico. Se negaban a ver en los africanos a los

cada vez que fuera necesario y posible. Al mismo tiempo


se esforzaron por descubrir los datos histricos que

otros, numerosos especialistas no africanos sostenan,

creadores de culturas originales que se han desarrollado y


perpetuado a travs de los siglos por senderos que les son
propios y que, por lo mismo, el historiador no puede

la historia universal y restablecer la verdad de los hechos

permiten seguir mejor la evolucin de los diferentes

pueblos africanos dentro de su especificidad sociocultural.

advertir a menos que renueve sus mtodos.


Casi nunca se consider al continente africano como

una entidad histrica. Por el contrario, se pona de relieve


cuanto poda corroborar la idea de que desde siempre

En esta tarea, inmensa, ardua y compleja como resultado


de la diversidad de las fuentes y de la dispersin de los

haba existido una escisin entre un "Africa blanca" y


un "Africa negra" que se ignoran recprocamente. Se

documentos, la Unesco ha procedido por etapas. La


primera (1965-1969) abarc los trabajos de documentacin
y de planificacin de la obra: campaas de recopilacin en
el terreno (relatos de la tradicin oral y manuscritos

presentaba a menudo el Sahara como un espacio


impenetrable que haca imposible le mezcla de etnias y de

historia de Africa a partir de jjn inventario de los archivos

pueblos y el intercambio de bienes, creencias, costumbres

e ideas entre las sociedades constituidas a uno y otro lado


del desierto. Se trazaban fronteras infranqueables entre las
civilizaciones del antiguo Egipto y de Nubia y las de los
pueblos subsaharianos.

Hoy da se reconoce generalmente que las civilizaciones


del continente africano constituyen, en diversos grados y
a travs de la diversidad de lenguas y de culturas, las
manifestaciones histricas de un conjunto de pueblos y de
sociedades unidos por vnculos seculares.

Hay, adems, otro fenmeno que ha perjudicado


considerablemente al estudio objetivo del pasado africano.
Me refiero a la aparicin, con la trata de negros y la
colonizacin, de clichs raciales generadores de desprecio
y de incomprensin y tan profundamente arraigados que
corrompieron incluso los conceptos mismos de la

historiografa. A partir del momento en que se recurri a

las nociones de "blancos" y de "negros" para designar


genricamente a los amos y a los pueblos sojuzgados, los
africanos tuvieron que luchar contra una doble

servidumbre econmica y psicolgica. Reconocible por la


pigmentacin de la piel, destinado al trabajo en las minas
y en las plantaciones, convertido en una mercanca como

cualquier otra, el africano lleg a encarnar, en la


conciencia de sus opresores, una esencia racial,

imaginaria e ilusoriamente inferior, de negro. Este proceso


de falsa identificacin rebaj la historia de los pueblos
africanos al nivel de una etnohistoria dentro de la cual la

apreciacin de sus culturas no poda ser sino deformada.


En cuanto a la imagen que de s mismos daban los

colonizadores a los africanos, huelga decir que era


tambin a menudo slo una caricatura, desgraciadamente
trgica, de las civilizaciones cuyos valores supuestamente
encarnaban.

Ese estado de cosas ha evolucionado considerablemente

inditos), elaboracin de una Gua de las fuentes de la

europeos, reuniones de especialistas para tratar de


cuestiones de metodologa y trazar las grandes lneas del
proyecto. En una segunda etapa (1969-1971), dedicada a la

articulacin de la obra en su conjunto, tuvieron particular


relieve las reuniones internacionales de expertos en Pars
(1969) y en Addis Abeba (1970), que ratificaron el carcter
interdisciplinario del mtodo seguido. La tercera etapa
consiste en la redaccin y publicacin de la Historia bajo
la responsabilidad intelectual de un Comit Cientfico

Internacional integrado por 39 miembros, dos tercios de


ellos africanos.

La Historia general de Africa arroja "hueva luz sobre el


pasado del continente, concebido en su realidad propia,
porque sus autores han sabido evitar las trampas del
dogmatismo abordando con lucidez los problemas
histricos ms controvertidos, tales como la trata de
negros que determin una de las ms crueles

deportaciones en la historia de los pueblos y que vaci al


continente de una parte de sus fuerzas vivas, la

colonizacin con todas sus dramticas consecuencias, las

relaciones entre el Africa al sur del Sahara y el mundo


rabe, el proceso de descolonizacin y de conquista de la
independencia de los nuevos Estados africanos. La obra

pone de manifiesto al mismo tiempo la unidad histrica de


Africa y sus relaciones con los otros continentes,
particularmente con las Americas y el Caribe donde la
herencia africana ha dejado su impronta en la manera de

sentir, de pensar, de soar y de actuar y donde los


descendientes de africanos han contribuido en forma
activa a modelar la identidad nacional de numerosos

pases.
Estoy convencido de que el sentido del futuro extrae su

vigor de una conciencia histrica intensamente vivida y


fielmente transmitida de generacin en generacin

en particular desde el momento en que los pases de

mediante la educacin. En Africa, como en el resto del

Africa, una vez alcanzada su independencia, participan


activamente en la vida de la comunidad Internacional y en

mundo, esa conciencia es una de las condiciones

En el ejercicio de su derecho, a la iniciativa histrica, los

esenciales de la independencia, del desarrollo y de la


afirmacin de los pueblos. Es, pues, a la comunidad
internacional entera a la que sirve la Unesco

propios africanos han experimentado profundamente la

contribuyendo a dar a conocer y a situar en una

necesidad de restablecer sobre bases slidas la

perspectiva justa la contribucin de Africa al progreso de

historicidad de sus sociedades.

la Humanidad.

los intercambios que constituyen la razn de ser de sta.

Foto Maximilian Bruggmann La Spirale, Lausana

Con sus dunas movedizas de arena y polvo de roca (arriba), el Sahara


mayor desierto del
planeta se Interpone entre el Mediterrneo y el mundo tropical africano. Habitado por
nmadas y atravesado por las rutas de las caravanas, fue, a lo largo de la historia, ms que
una barrera, una suerte de filtro que contena la penetracin de las influencias mediterrneas
en las reglones meridionales. Tambin los grandes ros de Africa, pese a constituir Importantes
vas de comunicacin en sus trechos navegables, desempearon su papel en la

compartimentacin geogrfica del continente. Las cataratas del Nilo, las cascadas y rpidos
del Zambeze y el Senegal, el Orange y el Limpopo, particularmente en su curso inferior, fueron
en el pasado verdaderas barreras Infranqueables. En las cataratas Victoria (a la derecha), una
de las maravillas naturales del mundo, el Zambeze se lanza desde una altura de 100 metros al

fondo de un abrupto precipicio que llega a tener 1.700 metros de ancho; la fuerza del agua
levanta nubes de vapor que a veces pueden verse a ms de 60 kilmetros de distancia.

Un continente en busca

de su pasado
por Joseph Ki-Zerbo

AFRICA tiene su

historia.

No esta

mos ya en los tiempos en que


sobre paredes enteras empape
ladas con mapamundis o portulanos de es

te continente, marginal y siervo a la sazn,


los

conocimientos

de

los

eruditos

se

resuman en esta frmula lapidaria y con


cierto relente de justificacin : "Hie sunt le

ones" (aqu estn los leones). Despus de


los leones se descubrieron las minas, tan

lucrativas,

de

paso

las

"tribus

indgenas", que eran sus propietarias pero


fueron incorporadas a la minas como pro

piedad

de

las

naciones

colonizadoras.

Luego, tras las "tribus indgenas", fueron


los pueblos insumisos al yugo y cuyo pulso
lata ya al ritmo febril de las luchas de libe
racin.

La Historia de Africa, como la de toda la

humanidad, es, en efecto, la historia de


una concienciacin.

La Historia de Africa

hay que reescribirla porque hasta ahora ha


sido

frecuentemente

enmascarada,

ca

muflada, desfigurada y mutilada. Por la


"fuerza de las cosas", es decir por la igno
rancia y el inters. Este continente que
traumatizaron siglos de opresin ha visto
cmo generaciones de viajeros, negreros,
exploradores, misioneros, procnsules y
estudiosos de toda laya petrificaban en su
imagen el rictus de la miseria, la barbarie, la
irresponsabilidad y el caos.
Para los africanos, la Historia de Africa

no es un espejo de Narciso ni un pretexto


sutil para abstraerse de las tareas de hoy.
Por

otro

lado,

esa

diversin

alienadora

entraara el peligro de comprometer los


objetivos cientficos de la obra. Pero no
es acaso ms alienador todava el descono

cimiento del pasado propio, o sea el desco


nocimiento de una gran parte de nuestra

propia entidad ?
Todos los males que aquejan al Africa de

hoy, como tambin todas las oportunida


des que se le ofrecen, son el resultado de
fuerzas innumerables propulsadas por la i

Historia. Y as como recomponer la evolu- I

JOSEPH KI-ZERBO, de Alto

Volta. ha sido

hasta hacpoco miembro del Consejo Ejecutivo


de la Unesco. Es profesor de historia de Africa
en la Universidad de Uagadugu (Alto Volta),
despus de haber enseado en Francia y en va
rios pases de Africa. Es secretario general del
Consejo Africano y Malgache para la Enseanza
Superior ymiembro del Consejo de Administra
cin del Instituto Internacional de Planeamiento

de la Educacin de la Unesco. Ha publicado nu


merosos artculos en revistas africanas y los
libros Le monde africain e Histoire de l'Afrique
noire. Dirige el Volumen I de la Historia General
de Africa que la Unesco est preparando.

tambin se encuentran en las bibliotecas de

los notables y de los eruditos sudaneses de


las localidades del meandro del Niger y cu

UN CONTINENTE EN BUSCA DE SU PASADO

yos ttulos anticipan filones nuevos y pro


metedores. La Unesco ha creado en Tom-

cin de una enfermedad es la primera etapa

de una labor racional de diagnstico y tera

estas regiones abiertas, en estos saheles*


que disfrutaban a la vez de relativa permea

buct el Centro Ahmed Baba para promo

ver la recopilacin de esos documentos. En


los depsitos de los archivos del Irn, Iraq y

putica, la primera misin de anlisis global

bilidad interna, relativa apertura al exterior

de este continente es una misin histrica.

y contactos con las zonas africanas veci

A menos que se opte por vivir en la incons


ciencia y en la alienacin, es imposible vivir
sin memoria o con la memoria ajena. Y la

nas,

Historia es la memoria de los pueblos.

la prueba "a contrario" de que el aislamien

2. Los testimonios mudos revelados por

to ha sido uno de los factores clave de la

la arqueologa suelen ser ms elocuentes

lentitud

an que esos testigos obsecuentes que son

Aqu surge el tremendo problema de la


metodologa. En esta esfera, como en
otras, hay que andar con cuidado para no
incurrir en una excesiva singularizacin de
Africa y para no acomodarla en exceso a
normas forneas. Hay quienes sostienen

que para hablar de una verdadera Historia

de frica habra que encontrar antes los


mismos tipos de documentos, la misma pa

noplia de elementos escritos o epigrficos


que en Europa. En puridad, para ellos los
problemas del historiador son los mismos
siempre, en los trpicos como en el polo.

dotadas

de

recursos

diferentes

y.

complementarios. Tales regiones abiertas y


con un ritmo de evolucin ms rpido son

africana en

lo tocante a ciertos

Armenia, en la India y en China, para no


mencionar las Americas, muchos sectores

de la Historia de este continente aguardan

la perspicacia ingeniosa del investigador.

los autores de ciertas crnicas. La Historia

progresos.

La misma extensin de este continente,

con una poblacin diluida y propensa por


ello a la transhumancia, y con una naturale
za a la vez generosa (frutos, minerales,
etc.) y cruel (endemias, epidemias), le
impeda alcanzar ese nivel de concentra
cin demogrfica que ha sido casi siempre
una condicin previa de los grandes cam
bios cualitativos en la esfera econmica,

social y poltica. Por aadidura, el grave


empobrecimiento demogrfico que supuso

de Africa est en deuda con la arqueologa,

por sus prestigiosos descubrimientos. Los

objetos de hierro y su tecnologa, las cer


micas con sus tcnicas de produccin y sus

estilos, los utensilios y adornos de vidrio,


las escrituras y las grafas, las tcnicas de
navegacin, de pesca y de tejido, los pro
ductos alimentarios,

las estructuras geo-

morfolgicas, hidrulicas o vegetales liga


das a la evolucin del clima..., presentan

particular inters. El lenguaje de los hallaz

las dificultades espe

la trata de esclavos desde tiempos inmemo

gos arqueolgicos tiene de por s un valor

cficas de la Historia de Africa se advierten

riales y, sobre todo, desde el trfico negre


ro del siglo XV al XX, contribuy a privar a
frica del talante y de la estabilidad indis
pensables para toda creacin de talla,
incluso en el plano tecnolgico. La natura
leza y el hombre, la geografa y la historia

objetivo e irrecusable.

A decir verdad,

en cuanto se procede a observar sus reali


dades geofsicas. Continente solitario si los
hay, Africa parece volver la espalda al resto
del Viejo Mundo, con el que slo la une el

frgil cordn umbilical del istmo de Suez.

De ah que el estudio de la tipologa de


los objetos de cermica, de hueso y de me
tal en el Sahara nigerochadiano demuestre

la ligazn entre los pueblos preislmicos de


la cuenca del Chad y las reas culturales

Adentra, por el contrario, desmesurada


mente hacia las aguas australes su masa
compacta encorsetada por macizos coste
ros que los ros fuerzan a travs de desfila

no han sido amables con frica. Y es inelu

que se extienden hasta el Nilo y el desierto

dible partir de estas condiciones bsicas del


proceso evolutivo para poder plantear los
problemas en trminos objetivos y no bajo

de Libia : estatuillas de barro cocido con

deros "heroicos", los cuales son, a su vez,

la forma de mitos aberrantes tales como la

obstculos para la penetracin.

inferioridad racial, el tribalismo congnito y

El nico paso importante entre el Sahara


y los montes abisinios est obstruido por
los inmensos pantanos de Bahr el Ghazal.
Vientos y corrientes marinas bastante
violentas montan la guardia desde el Cabo
Blanco al Cabo Verde, mientras que en el
seno del continente tres desiertos se encar

gan de agravar el aislamiento exterior con


una compartimentacin interna. Al sur, el
de Kalahari. En el centro, el "desierto ver
de" de la selva ecuatorial, temible refugio

donde el hombre lucha desde siempre para

imponerse. Al norte, el Sahara, campen


de desiertos,

inmenso filtro continental,

la pretendida pasividad histrica de los afri


canos.

Hay que reconocer que, por lo que atae


a este continente, el manejo de las fuentes

es bastante difcil. Tres fuentes principales

constituyen los pilares del conocimiento


histrico :

documentos

escritos,

rillas, las formas de las vasijas y de los bra


zaletes, de los arpones y de los objetos de
hueso, de las cabezas o puntas de las

flechas y de las azagayas evocan, en virtud


de su parentesco y sobreponindose al pa
norama contemporneo, deprimido por la
soledad y la inercia, las solidaridades redivi
vas de antao.

3. Al lado de estas primeras fuentes de

la

la historia africana (los documentos escri

arqueologa y la tradicin oral. Su ordenada


exposicin por la lingstica y la antro
pologa permite matizar y profundizar la in
terpretacin de los datos, que suelen ser

tos y la arqueologa), la tradicin orales de


positara y vehculo del rico acervo de crea

demasiado toscos o resultar demasiado es

escritura : un autntico museo viviente. El

triles sin ese enfoque ms penetrante.

verbo histrico es un hilo de Ariadna harto

1.

los

tahales cruzados, el atuendo de las figu

Las fuentes escritas, si no son muy

ciones

pueblos

socioculturales

clasificados

acumulado

como

carentes

por

de

endeble para recorrer los oscuros pasillos


del laberinto del tiempo. Sus portadores

con la franja montaosa del Atlas, disocia

escasas, estn por lo menos mal distri


buidas en el tiempo y el espacio. Los siglos

la suerte de la zona mediterrnea de la del

ms "oscuros" de la Historia africana son

uno de ellos se rompe una fibra del hilo de

resto del continente.

los que carecen de la luz clara y precisa que

Ariadna, se torna subterrneo un fragmen

emana

to del paisaje.

ocano salvaje de dunas y pedregales, que,

Sin ser muros infranqueables, sobre to


do durante la Prehistoria, estas potencias

ecolgicas lastraron gravemente el destino


de Africa en todos los aspectos. Dieron,
por otra parte, singular valor a todas la tro
neras naturales que, de entrada, desempe
arn la funcin de pasadizos para la explo

de

los testimonios escritos:

por

ejemplo, los siglos anteriores y posteriores

La tradicin oral es, con mucho, la fuen

al nacimiento de Cristo, aunque Africa del

te histrica ms ntima y sabrosa, la mejor

Norte disfruta de una situacin privilegiada

nutrida con la savia de la autenticidad.

en ese aspecto. Pero cuando se dispone de


testimonios

escritos,

su

interpretacin

entraa con frecuencia ambigedades y di


ficultades.

del Rift Valley (o Valle de Fracturacin) que


se extiende desde el regazo de Africa hasta
el Irak, a travs del contrafuerte etope. En
un sentido ms bien transversal, el arco de

los valles del Sangha, el Ubangui y el Zaire


deba de constituir tambin un pasillo privi

En el plano cuantitativo, todava no se


han aprovechado masas considerables de
materiales escritos de carcter documental

o narrativo, como lo prueban los recientes

inventarios parciales de manuscritos indi


tos relativos a la Historia del Africa negra

Tampoco es fortuito que los primeros

rompecabezas en el que la imagen del pa

sado no aparece neta y estable como en un


buen espejo, sino como el reflejo fugaz que
cabrillea en las ondas del agua. La duracin
media de los reinos o de las generaciones

de

es materia muy controvertida en que las


extrapolaciones a partir de perodos recien

Marruecos, de Argelia y de Europa, pero

tes deben contemplarse con mucha caute

que

se

extraen

de

las

bibliotecas

la, aunque slo sea por los cambios de


mogrficos y polticos.

legiado.

reinos del Africa negra se desarrollasen en

Es claro que la fragilidad de la cadena


cronolgica constituye el verdadero taln
de Aquiles de la narracin pica ; las se
cuencias temporales trastocadas crean un

racin del mbito africano, emprendida por

los pueblos desde hace decenas de mile


nios. Citemos tan slo la gigantesca falla

son los ancianos. Cada vez que desaparece

(*) Del rabe sahil (ro). Aqu, ros del desierto,


considerado como un ocano.

Por otra parte, aislada, la tradicin es co- 1

La palabra escrita
C-3 o.

-o

Antiguos jeroglficos egipcios que muestran la transicin de la representa


Hacia fines del cuarto milenio a.C. los egipcios inventaron un sistema de escritura jeroglifica que
empleaba caracteras pictogrficos. Estos podan leerse ya sea como una designacin de los objetos,

cin pictogrfica a la utilizacin simblica de los signos. La famosa "Paleta de


Narmer" (arriba) representa al rey Narmer (hacia 3100 a. C. ), el primer monar

ya como un smbolo de ellos, pero pronto adquirieron un valor fontico independientemente de su

ca de la primera dinasta, triunfando sobre sus enemigos. El halcn (vase en

significado pictogrfico original. De todos modos se conservaron numerosos ideogramas y hubo

detalle arriba a la derecha) simboliza al dios Horus, divinidad de la casa real

que elaborar un complicado sistema que evitara los errores de interpretacin. Arriba, un texto

del Alto Egipto; aparece sosteniendo una cuerda que ata a un cautivo. Junto

jeroglfico egipcio que data de la poca de Daro el Grande (550-486) y que reza : "El pacha, el conde,

a l, repetido seis veces, un tall de papiro, signo jeroglifico que significa

el canciller real, el nico compaero, 'el que vive entre ellos', el profeta, el gran mdico Udjahorresne, hijo de Atermitis, declara : Su Majestad Darlo, rey del Alto y del Baio Egipto, que viva para

1.000. El "texto" de esta pictografa rezarla, por consiguiente, ms o menos


asi: "El rey del Alto Egipto triunf sobre sus enemigos y tom 6.000 prisione

siempre, me ordeno que regresara a Egipto mientras Su Majestad se quedaba en Elam ; en aquella

ros".

poca l era el Gran Rey de los dems pases y Soberano de Egipto.'

Alfabeto

Jeroglfico

Clave para la
computadora

Cursiva

*s
S3

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oU

fUU|

3>

J>

r=j

Se ignora el origen de la escritura nsibidi de los ekoi de Nigeria


meridional. Consta de pictogramas sumamente simplificados, utili

zados sobre todo por un sociedad secreta y como signos mgicos.


Cada signo representa un concepto o una asociacin de ideas.

Arriba, una descripcin de la situacin de cuatro parejas casadas.


De izquierda a derecha : Marido y mujer que se aman tiernamente y

se abrazan a menudo (brazos abiertos); son ricos, ya quej>oseen


tres almohadas y cada cual tiene una mesa a su lado. Ria entre
marido y mujer: se vuelven la espalda y estn separados por una

almohada. La tercera pareja pertenece a la tribu de los egbo cuyo


emblema es una pluma. Finalmente, marido y mujer separados por
un ro (hay canoas amarradas a cada orilla); las cruces indican que
ya han tenido noticias uno de otro.

Miedo

La lengua meroltica se habl en el antiguo Reino


de Meroe (vase el art. de la p. 55), desde el ano 200
a.C, aproximadamente, hasta el siglo IV d.C. El
merotico, del que slo han subsistido algunas ins
cripciones, se escriba de derecha a izquierda, utili
zando un alfabeto derivado de los jeroglficos egip
cios y una caligrafa cursiva. Se conocen hasta la
fecha slo unas pocas palabras en merotico y algu
nos elementos de su gramtica. Actualmente se es
t tratando de desentraar el misterio de la lengua
merotica con la ayuda de una computadora.

|/J Vai

Medida

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Nacimiento

0^

Loma

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J l

Kpelle

Bete

Suceso

/ \ 1 J Bassa
La escritura bamum (arriba a la izquierda) fue inventada en 1895 por el sultn Njoya de Fumbn (Camern). El Drimer silaba- .

rio contenia ms de 1 .000 signos pero las simplificaciones sucesivas los han reducido a 70. A la derecha, el sonido "ka" repre
sentado en nueve lenguas indgenas del Africa occidental.

//

Mentira

Nio

be de izquierda a derecha a diferencia de otras len


guas semticas. Aunque el ge'ez dej de hablarse en
algn momento situado entre los anos 900 y 1200, si
gue siendo una lengua literaria y litrgica. Arriba, un
retrato en madera de San Jorge, del siglo VI: el
nombre del santo aparece escrito en ge'ez.

A) Oberi
l\ v

Cocinar

Carnero

El ge'ez es una lengua semtica del mismo grupo


que el amhrico, la lengua oficial de Etiopa. Se escri

Los siete versculos de la primera sura del Corn


reproducidos en caligrafa de estilo magrebino.

"

mo esas mscaras africanas sustradas a la

devocin de los fieles para exponerlas a la


curiosidad de los no iniciados : pierde su

cuota de sentido vital. Pero por el mismo


carcter de su vida, porque la asumen ince
santemente nuevos testigos que se encar
gan de su transmisin, la tradicin se adap
ta en espera de nuevos auditorios. Y el con
tenido mismo del mensaje suele ser herm
tico e incluso esotrico.

Para los africanos, la palabra est carga

da de gravedad, es muy ambigua, puede


hacer y deshacer y acarrear maleficios. Por
eso se la rodea de aplogos, alusiones, pre
supuestos y proverbios confusos para la
mayora, pero transparentes para los que
estn provistos de las antenas de la
sabidura. Ese hermetismo de lo "dicho a

medias" marca el valor inestimable y los


limites de la tradicin oral, puesto que es

casi imposible transferir ntegramente su ri


queza de un idioma a otro, sobre todo
cuando ese otro idioma est estructural y

sociolgicamente alejado del primero. La


tradicin se aviene muy difcilmente a la
traduccin. Desarraigada, pierde su savia y
su autenticidad porque el idioma es "la mo
rada del ser". Muchos errores atribuidos a
la tradicin se deben a traductores incom

petentes o sin escrpulos.


La multiplicidad de las versiones transmi

tidas por clanes opuestos, por ejemplo por


los griots-clientes de cada noble protector
{horon, diatigui), lejos de representar un in
conveniente es una garanta complementa
ria para la crtica histrica. Y la concordan
cia de los relatos, como en el caso de los

griots bambaras y peules pertenecientes a


los dos campos adversos, confiere singular
realce a la buena ley de ese testimonio.

Mscara baul (Costa de Marfil) de madera, que representa a una


divinidad masculina. El peinado en forma de disco simboliza los
rayos luminosos de las divinidades celestes, mientras que la
sucesin de pequeos tringulos en torno al rostro representa las
gotas de la lluvia, fuente de vida para los africanos. La barba

trenzada que prolonga el mentn es smbolo de fuerza viril y


emblema del poder. Igual significado tiene la barba de la mscara
de oro macizo que cubra el rostro del joven Tutankamn
momificado (a la derecha). Al peinado baul parece corresponder
el tocado faranico con bandas y estras, coronado por las
insignias reales del buitre y del spid, smbolos de vida y de
muerte. Pero es sin duda la analoga de la concepcin, tanto
esttica como simblica, lo que da a las dos figuras hierticas la
misma expresin de serenidad y de soberana. (Vanse tambin
las pginas centrales en color y la foto de la pg. 36).

Cerrojo de puerta de los samos (Alto Volta) que representa a una mujer
con su peculiar tocado. El arte del Africa negra ha ido siempre profunda
mente unido a la vida de sus habitantes, desde los objetos ms sencillos
de uso cotidiano hasta los que les sirven en sus ceremonias y actos ri
tuales y religiosos.

10

de las culturas materiales y espirituales, es


tn jalonados por la distribucin de vo
cablos afines. Ello explica la importancia
del anlisis lingstico diacrnico y de la
glotocronologa para el historiador que
quiera captar la dinmica y el sentido de la
evolucin.

En todo caso, la lingstica, que ha pres


tado servicios valiosos a la Historia de Afri

ca, debe comenzar por desembarazarse del

desdn egocntrico que revelan opiniones


como la que sostiene que "los idiomas de la
familia indoeuropea se hallan en el vrtice

de la evolucin y las lenguas de los negros


en el punto ms bajo de la escala, si bien
ofrecen el inters
se pensaba
de
reflejar un estado prximo al estado original
del lenguaje, cuando las lenguas carecan
de gramtica, la oracin era una serie de
monoslabos y el lxico se reduca a un in
ventario elemental" (M. Houis).
Esta observacin es vlida

"a fortiori"

para la antropologa y la etnologa. En efec


to, por la fuerza de las circunstancias el m

todo etnolgico tom como punto de parti


da
unas
premisas
manifiestamente
polticas, mediando entre uno y otras un
ejercicio "cientfico" necesariamente ambi
guo. Sola ser su principal hiptesis la evo
lucin lineal, con Europa, pionera de la civi
lizacin, al frente de la caravana humana y,
a la cola, los "pueblos primitivos" de
Oceania, Amazonia y Africa.

A quin se le ocurre ser indio, negro,


papua o rabe ? "El otro", atrasado, barba*

ro o salvaje, segn los grados, es siempre


diferente y, como tal, despierta el inters
del investigador o la codicia del tratante. La
etnologa se convirti as en delegacin ge
neral del Ministerio de la curiosidad euro

pea respecto a "sus indgenas". Por su ten

dencia a saborear miserias, desnudeces y


folklores, la visin etnolgica era a menudo
sdica, lbrica y, en el mejor de los casos,
un tanto paternalista. Salvo excepciones,
las memorias y los informes que produca
justificaban el statu quo y contribuan al
"desarrollo del subdesarrollo".

Toda frica fue simbolizada, pues, por


imgenes que los africanos no podan reco
nocer como suyas, lo mismo que si al co

mienzo del siglo se hubiese identificado

Europa por la comida, la vivienda o el nivel


tcnico

Esta tradicin oral rgida, institucionaliza

da y formal resulta mejor estructurada y


sostenida cuando tiene el apoyo de la msi
ca ritual, que se funde con ella y la escande
en fragmentos de carcter didctico y
artstico. Algunos de los instrumentos utili
zados, son, por su antigedad, monumen
tos dignos de una investigacin de tipo ar
queolgico. Vectores de la palabra histri

Ms

que

una

ciencia

auxiliar,

la

lingstica es para la Historia de Africa una


disciplina autnoma, si bien la conduce en
derechura a la esencia de su propio objeto.
Desde luego, hay mucho que hacer en este
campo, empezando por la fijacin cientfica
de las lenguas.

No procede, en efecto,

sacrificar el criterio descriptivo en aras del

po con el artista, y su puesto es tanto ms

criterio comparativo y sinttico con preten


siones tipolgicas y genticas. Solamente
por medio de un anlisis ingrato y minu
cioso de cada lengua, "con su caudal de

esencial en el mensaje por cuanto merced a

ca, estos instrumentos son venerados y


sagrados. De hecho, forman un solo cuer

de

ciertas

comunidades

rurales

aisladas.

Al

embate,

en

fin,

de

una

dialctica

implacable, el objeto mismo de la etnologa


se fue desvaneciendo bajo la influencia co
lonial. Los indgenas primitivos que vivan
de frutos y races silvestres y de la caza se
convertan gradualmente en subproletarios
de los centros perifricos de un sistema
mundial de producin cuyos polos estn si
tuados en el hemisferio norte. Reducidos a

consonantes, de vocales y de tonos, con la

la funcin de objetos, los africanos resol


vieron, por tanto, iniciar una ruta autno
ma, como sujetos de la historia. Es sufi

su tonalidad la msica es directamente in

latitud de combinaciones de sus esquemas

ciente reconocer que si bien la entidad de

teligible y el instrumento se convierte en la

sintagmticos y con su significado vivido

los africanos es la

voz del artista sin que ste tenga que pro


nunciar palabra.

por

sapiens su "ser en el mundo" es diferen

En resumen, la tradicin oral no es una

fuente a la que se recurre, a falta de otra


mejor, como ltimo recurso. Es una fuente

la

respectiva

comunidad

parlante",

pueden bosquejarse extrapolaciones hacia


los orgenes, operacin que suele dificultar

te:

la falta de profundidad histrica en el cono

evolucin.

pueden

afinarse

del homo

utensilios

nuevos para apreciar la singularidad de su

cimiento de estas lenguas.

en s, cuya metodologa ya est establecida

Los estudios lingsticos muestran, por

y que confiere a la historia del continente

otra parte, que los caminos y los itinerarios


de las migraciones, as como la proyeccin

africano una poderosa originalidad.

entonces

misma

SIGUE EN LA PAG. 70

11

Tiempo mtico y tiempo


Aprimera vista y tras la lectura de
numerosos estudios etnolgicos,
se tiene la impresin de que los

africanos estaban sumergidos, casi ahoga

dos, en el tiempo mtico, vasto ocano sin


orillas y sin marcas, mientras los otros
pueblos avanzaban por la avenida de la His
toria, inmenso camino real jalonado por las
etapas del progreso.

Verdad es que el mito, la representacin


fantstica del pasado, domina a menudo el
pensamiento africano en su concepcin del
desarrollo de la vida de los pueblos. Y ello

hasta tal punto que a veces la eleccin y el


sentido

de

los

acontecimientos

reales

tenan que obedecer a un "modelo" mtico


que predeterminaba hasta las acciones ms
prosaicas del gobernante o del pueblo. As
el mito, oculto bajo "costumbres" inme
moriales, gobernaba la historia y sta en
contraba en l su justificacin. En tal con
texto

se

encuadran

dos

caractersticas

extraordinarias del pensamiento histrico

africano: su intemporalidad y su dimensin


esencialmente social.

Para el africano, en efecto, el tiempo no

es la duracin que impone un ritmo al desti


no individual, sino el ritmo respiratorio de la
comunidad. No es un ro que fluye en una
sola direccin desde una fuente conocida
hasta

una

desembocadura

conocida.

El

tiempo tradicional africano abarca e incor


pora la eternidad en ambas direcciones.
Las generaciones pasadas no estn perdi
das para el presente: a su manera siguen
siendo siempre contemporneas y tanto o
ms influyentes que cuando vivan.
En tales circunstancias la causalidad ac

ta, evidentemente, de atrs hacia adelan

te, del pasado al presente y del presente al


porvenir, no slo mediante los hechos y los
acontecimientos sino tambin por una in

tervencin directa que puede obrar en cual

quier direccin. Cuando Kanku Mussa, em


perador del Mal (1312-1332), envi un em
bajador al rey de Yatenga para pedirle que
se convirtiera al islamismo, el jefe mossi
respondi que deba consultar primero a
sus antepasados antes de tomar semejante
decisin. Puede verse en ello cmo el pasa

do, por intermedio del culto, tiene una rela


cin directa con el presente, erigindose
los antepasados en administradores direc
tos y privilegiados de los asuntos que sur- w

gen siglos despus.

M.

BUBU

HAMA,

historiador nigerino,

es

autor de diversas obras sobre los reinos del valle

del Niger, para escribir las cuales se bas funda


mentalmente en la tradicin oral. Ha sido presi
dente de la Cmara de Diputados de Niger y es el
instigador de una campaa nacional destinada
a coleccionar y preservar los antiguos manuscri
tos en rabe y en ajami (textos en lenguas africa
nas escritos con caracteres arbigos).

histrico en Africa
por M. Bubu Hama y Joseph Ki-Zerbo

Asimismo, en la corte de numerosos re

ver entonces que en el pensamiento tradi

terpretar los sueos tenan una influencia

cional el tiempo percibido por los sentidos


no es sino un aspecto de otro tiempo vivido

considerable en la accin poltica: esos ex-

por otras dimensiones del individuo.

yes

los funcionarios

encargados de

in

getas del sueo eran, al fin y al cabo, mi


nistros del porvenir.

El momento en que, llegada la noche, el


hombre se tiende a dormir sobre su estera o

En un tiempo as "suspendido" incluso el

su cama es el que escoge su doble para

presente puede actuar sobre aquello que se

partir, para rehacer el camino que aqul re

considera como pasado pero que en reali

corri durante el da, frecuentar los mismos

dad sigue siendo contemporneo. La


sangre de los sacrificios de hoy reconforta

lugares que l y repetir los gestos y los tra

diurna. En el curso de esas peregrinaciones


el doble encuentra a las fuerzas del Bien y

los

antepasados

de

ayer.

aun

en

nuestros das exhortan los africanos a sus


familiares a no descuidar las ofrendas en

honor de los difuntos, ya que quienes nada


reciben forman la clase pobre de ese mun

bajos que hizo conscientemente en su vida

del Mal, a los genios benficos y a los bru


jos que se comen a los dobles ("cerko" en
las lenguas songai y zarma). Es en su

do paralelo de los muertos y se ven obliga


dos a vivir de la caridad de los privilegiados

doble

en cuyo nombre se han hecho "sacrificios"

guien que su doble o "bia" es pesado o li


viano, quieren significar que su personali

generosos.

donde

reside

la

personalidad

del

hombre. Cuando los songais dicen de al

dad es fuerte o dbil, y la finalidad de los

De una manera aun ms profunda, algu

nas cosmogonas atribuyen a un tiempo


mtico progresos alcanzados en un tiempo
histrico que, al no ser percibido como tal
por cada individuo, es suplantado por la
memoria ahistrica del grupo. Tal sucede

con la leyenda giyuku sobre la aparicin de


la tcnica del hierro. Mogai (Dios) haba
distribuido los animales entre los hombres

amuletos es proteger y fortalecer al doble.


El ideal consiste en llegar a confundirse con
el propio doble, a fundirse en l hasta for
mar una sola entidad que adquiere as un
grado sobrehumano de sabidura y de fuer
za. Slo el gran iniciado, el maestro, alcan
za ese estado en el cual el tiempo (al igual
que el espacio) deja de constituir un obst
culo.

y las mujeres. Pero stas eran tan crueles

que sus animales escaparon y se volvieron


salvajes. Los hombres intercedieron ante

Mogai en favor de sus mujeres diciendo:


"Queremos sacrificar en tu honor un corde

ro, pero no quisiramos hacerlo con un

cuchillo de madera para no correr el mismo

riesgo que nuestras mujeres." Mogai les fe


licit por su cordura y les ense a fundir el
hierro a fin de que dispusieran de armas
ms eficaces.

Esta concepcin mtica y colectiva del

El tiempo social

Historia as vivi

do por el grupo, acumula un poder que el


patriarca, el jefe del clan o el rey transmite a
su

sucesor.

Puede ser

una

bola

de

oro'

guardada en un "tobal" o tambor de guerra


junto con partes arrancadas al cuerpo de
un len, de un elefante o de una pantera.

Entre los songai-zarma es una varilla de


hierro afilada por una punta. Entre los sorkos del antiguo imperio de Gao era un dolo
en forma de un pez grande con un aro en la
boca.

Entre los herreros,

es una fragua

tiempo haca de ste un atributo de la

mtica que a veces emite durante la noche

soberana. El rey Shiluk era el depositario


mortal de un poder inmortal ya que abarca

resplandores rojos para expresar su clera.


La transferencia de tales objetos constitua

ba en s el tiempo mtico (l era la encarna

la transmisin legal del poder.

cin del hroe fundador) y el tiempo social


considerado como fuente de la vitalidad del
grupo.

Pero hay que elevarse hasta la concep

cin general del mundo para comprender la


visin del tiempo de los africanos y la signi
ficacin profunda que para ellos tiene. Se

El caso ms sorprendente es el de los sonianks, descendientes de Sonni Ali, que

poseen cadenas de oro, plata o cobre, cada


uno de cuyos eslabones representa a un
antepasado y el conjunto la lnea dinstica

que va hasta Sonni el Grande. Durante Las

ceremonias mgicas, los celebrantes vom?

En la cosmologa de numerosos pueblos africanos existe un dios creador al que se invoca


por intermedio de divinidades secundarias o de los antepasados mticos, mediadores entre
el hombre y el mundo Invisible. Estos ltimos, genios tutelares de la tribu o de la aldea,

aparecen en la estatuara africana representados en una actitud que corresponde a lo que


cada uno de ellos significa o que es propia para recordar un episodio mitolgico. As, esta

estatuilla de madera (13 cm) representa probablemente a Dyong Ser, antepasado mtico
de los dogn del Mal, ocultando su rostro tras haber violado una serie de prohibiciones,
reflejo de la falta cometida por Ogo, ser primordial creado por Amma (Dios). En la pgina
de la izquierda, figura de madera (48 cm) de un antepasado femenino de los songos de
Angola.

13

tan esas magnficas cadenas ante un pbli

fico del poder. La sabidura popular recoge

cin por generaciones ( en nmero de 5,

co atnito; y cuando va a morir un patriarca

esta nocin en numerosos cuentos cuyos

cada una de las cuales "reina" 9 aos) si

soniank, ste expulsa por ltima vez de su

gue en vigor, incluso cuando se trata de ta

boca la cadena que hace tragar, por el otro

protagonistas son jefes despticos al final


castigados sacando de ello la correspon

extremo, a aqul que ha escogido para su-

diente moraleja.

cederle. Una vez pasada su cadena a quien


debe continuar la sucesin, muere inme

Esta visin del mundo segn la cual las


exigencias y los valores ticos forman parte
integrante de la ordenacin misma del
mundo puede parecer mtica. Mas tal visin
ejerce una influencia real en el comporta^

viva entre los africanos. Ese tiempo que pe

miento de los hombres y particularmente

sos proverbios. La concepcin del tiempo,

en el de muchos dirigentes polticos africa


nos. En este sentido puede decirse que si la
historia es frecuentemente una justificacin

tal como se advierte en las sociedades afri

del pasado tambin es una exhortacin pa


ra el porvenir.

diatamente.
Este tipo de testamentoaccin ilustra elocuentemente la fuerza que
tiene la

concepcin africana del tiempo

mtico y del tiempo social.


Ha podido pensarse que semejante vi
sin del proceso histrico era esttica y es
tril , en la medida en que, al situar la per

reas de tipo moderno, como la construc


cin, los festejos por la obtencin de un
ttulo o por un ascenso, etc.

La conciencia del tiempo pasado era muy

sa sobre el presente pero que no destruye


su dinamismo, como lo atestiguan numero

canas, no es inherente ni consubstancial a

una especie de "naturaleza" africana. Es la

peticin mecnica de los gestos y de la ges

En los sistemas preestatales la autoridad


moral que garantiza o, en caso necesario,

marca de una etapa del desarrollo econmi


co y social. Ah estn para probarlo las dife
rencias flagrantes que se advierten incluso
hoy da entre el tiempo-dinero de los africa

ta del antepasado. No sera el mito el mo

corrige la direccin de las cuestiones pbli

nos de la ciudad y el tiempo tal como lo

tor de una Historia inmvil? De todos mo

cas la asuman sociedades especiales, a ve


ces secretas, como el Lo de los senufos o el

comprenden sus contemporneos y herma

Poro

constituan a menudo poderes paralelos a

Lo esencial es que est presente la idea


de desarrollo a partir de los orgenes. Aun

feccin del arquetipo en el pasado, en el


principio de los tiempos, parece asignar co
mo ideal a las generaciones sucesivas la re

dos,

como

veremos

ms

adelante,

no

puede el pensamiento histrico de los afri


canos limitarse a esta sola concepcin.

de

la

Alta

Guinea.

Esos

grupos

nos de las aldeas del interior.

Hay que reconocer que la concepcin

los cuales se poda apelar al margen del sis

bajo la cascara de los cuentos y leyendas o

mtica se encuentra en el origen de la Histo

tema establecido. Pero terminaban a veces

la escoria de los mitos, hay un esfuerzo por

ria de todos los pueblos. Toda historia es,

por substituir clandestinamente al poder


constituido. Entones aparecan a los ojos
de la gente como centros ocultos de deci
sin que arrebataban al pueblo el control de

racionalizar el desarrollo social. A veces se

al comienzo, una historia sagrada.

Pero

puede considerarse el tiempo africano co


mo un tiempo histrico? Algunos lo han

negado, sosteniendo que el africano no


concibe el mundo sino como una reproduc

su propia historia.

cin de lo que fue. As pues,

africana de la Historia le confiere una di

organizacin de grupos de edad es de pri


mera importancia para establecer la historia
del pueblo. Esa estructura, en la medida en
que se atena a una periodicidad conocida,
permite remontarse en la historia de los
pueblos hasta el siglo XVIII. Pero tambin
desempeaba un papel especfico en la vi

mensin histrica indiscutible, puesto que

da de las sociedades. En efecto, incluso en

no sera ms

que un incorregible discpulo del pasado


que justificara todos sus hechos y gestos
diciendo: "As lo hicieron nuestros antepa
sados".

El propio carcter social de la concepcin

Dentro del mismo tipo de sociedades, la

la Historia es la vida en expansin del gru

las colectividades rurales sin grandes inno

po. A este respecto puede decirse que para

vaciones tcnicas y, en consecuencia, bas

el africano el tiempo es dinmico. Tanto

tante estables, los conflictos entre genera

para la concepcin tradicional como para la


frica, el hombre no es un ser condenado a

ciones no dejaron de presentarse. Haba


pues que asumirlos, por as decir, ordenan
do el flujo de las generaciones y estructu

la inmovilidad ni a repetir siempre los mis

rando sus relaciones para que no degenera

mos gestos.

ran en enfrentamientos violentos ni en un

concepcin islmica que iba a influir sobre

Es evidente que en ausencia de la nocin


del tiempo matemtico y fsico contabiliza
do mediante la suma de unidades homog

neas y medido con

instrumentos espe

ciales, el tiempo sigue siendo lo vivido, lo


social. Pero no se trata, en tal sentido, de

un elemento neutro e indiferente. Segn la


concepcin global del mundo de los africa
nos el tiempo es el lugar donde el hombre
puede siempre luchar contra el agotamien
to y por el aumento de su energa vital. Tal
es el primer rasgo del animismo africano en
el que el tiempo es el espacio cerrado y el
mercado en el que disputan o se armonizan
las fuerzas que habitan el mundo. El ideal
tanto de los individuos como de los grupos
es

defenderse

contra

toda

disminucin,

mejorar su salud y su estado fsico, aumen


tar el tamao de sus tierras, la importancia

de su ganado, el nmero de sus hijos, de


sus mujeres, de sus aldeas. Y esta concep
cin es indiscutiblemente dinmica.

En el Africa negra, para designar el poder


se emplea a menudo una palabra que signi
fica fuerza. Pero no se trata simplemente
de

la

fuerza

material

bruta

sino

de

la

energa vital integrada por una pluralidad


de fuerzas que van desde la integridad
fsica hasta la suerte y la integridad moral.
Se considera que el valor tico es una con
dicin indispensable para el ejercicio ben

14

cambio brusco. La generacin

que se en

carga de la accin social delega a uno de


sus miembros ante la generacin que le si

gue. La misin de ese adulto no consiste en


calmar la impaciencia de los jvenes sino
en canalizar su fogosidad irreflexiva a fin de
que no resulte nefasta para la sociedad en
su conjunto ni impida la preparacin de los
jvenes para asumir sus responsabilidades
pblicas. Por ejemplo, entre los aladianes
de Moosu (cerca de Abidjan)., la organiza

han realizado incluso esfuerzos ms positi

vos para tratar de calcular el tiempo histri


co. Este puede estar relacionado con el es
pacio, como cuando se habla del tiempo de
dar un paso para significar una duracin
mnima. Puede tambin relacionarse con la

vida biolgica, como cuando se habla del


tiempo de una inspiracin o de una expira
cin. Pero a menudo la relacin es con fac

tores exteriores al individuo, hacindose re


ferencia a fenmenos csmicos, climticos

y sociales, particularmente cuando stos se


repiten. En la llanura sudanesa los adeptos
a las religiones tradicionales africanas
cuentan generalmente la edad por el nme
ro de estaciones de lluvia. Para indicar que

alguien es de edad avanzada, se seala el


nmero de esas estaciones que ha vivido o,

de manera ms elptica, se dice que "ha be


bido mucha agua".
A veces se han elaborado sistemas de

cmputo

ms

perfeccionados.

As,

los

akan (frantis, ashantis, etc.) disponan de

un calendario complejo, con la semana de


siete das, el mes de seis semanas y el ao
de nueve meses, reajustado peridicamen
te al ciclo solar segn un mtodo que hasta
ahora no ha sido completamente elucida
do. Pero el paso decisivo en esta materia
no se dar sino con la utilizacin de la escri

tura. Aunque la existencia de una clase ins- w


truida no garantiza en modo alguno que to- r

Del tiempo y del ro


A lo largo de una evolucin de cerca de ocho siglos, los songais, establecidos en el curso
medio del Niger, erigieron en el siglo XVI un Estado poderoso, el Imperio de Songai, que
unific gran parte del Sudn occidental y fue el centro de una brillante civilizacin. Los
songais y dems pueblos que constituan el imperio vivan de la agricultura. Incluidos los
pescadores del Niger, particularmente los sorkos, que se dedicaban a las labores agrcolas
en invierno. Las ciudades comerciales eran musulmanas, pero la gran mayora de la
poblacin campesina conserv las creencias ancestrales del terruo, rindiendo culto a los
"hole" o dobles y a los genios de la naturaleza cuyo favor haba que ganarse. Los sorkos,
por su parte, siguieron profesando su animismo e Invocando a los espritus del aire, de la
tierra y del ro. El gran antepasado de los sorkos del clan farn es el gigante glotn Faran
Maka, que en cada comida devoraba un hipoptamo entero y vaciaba de un solo sorbo las
charcas adyacentes al ro. La patrona de los sorko es Harak, hermosa muchacha de
cabellos claros. Al atardecer suele salir de las aguas profundas y sentarse en las rocas del
Niger a esperar a su amante, a quien conduce bajo las aguas del ro a un mundo fabuloso
en el que brillan esplndidas ciudades y donde celebra sus bodas al son de tantanes y de
balafones. En la foto, un trecho del Niger, angostado por una enorme muralla de arena y
lodo.

\
*f.

i>m

( do un pueblo tome conciencia de una his


toria colectiva, por lo menos permite jalo
nar el flujo histrico con puntos de referen
cia que organicen mejor su curso.

Adems, la introduccin de las religiones


monotestas, enraizadas en una determina

da historia, ha contribuido a duplicar la


representacin del pasado colectivo con

"modelos" que frecuentemente aparecen


en filigrana en los cuentos. Por ejemplo, se
han

relacionado

arbitrariamente

las

dinastas con las fuentes del Islam cuyos


valores e ideales servirn a los profetas
negros para cambiar la situacin reinante
en sus propios pases'.

Pero la transformacin radical del tiempo


se realiza sobre todo con la entrada en el

universo del rendimiento econmico y de la


acumulacin monetaria. Solamente enton

ces el sentido del tiempo individual y colec


tivo se modifica con la adopcin de los es
quemas mentales que rigen en los pases
que influyen econmica y culturalmente
sobre los africanos.

Estos descubren en

tonces que a menudo el dinero hace la his

toria. El hombre africano, que estaba tan


cerca de su historia hasta el punto de tener
la impresin de que era l mismo quien la
forjaba en sus microsociedades, se enfren

ta as al mismo tiempo con el riesgo de una


gigantesca alienacin y con la ventaja de
ser coautor del progreso global.
M. Bubu Hama y
J. Ki-Zerbo

<

Por su condicin privilegiada de madre,


esposa, hija o hermana de reyes, la mujer
ha desempeado en la evolucin histrica
de Africa un papel tan importante como el
que se le atribuye en el mundo mtico. En

la fotografa, una estatua de madera (57


cm) que representa al antepasado
femenino del pueblo kongo cuya vida
tribal est enteramente vinculada al culto

de los antepasados. Adems de la


importancia esencial de la cabeza y de la

expresin de "vida Interior" del rostro,


cabe notar que el personaje arrodillado
reproduce una tradicional actitud
femenina de respeto y sumisin.

16

Los archivos orales


de la historia
por Amadou Hampat Ba

IMPOSIBLE comprender a fondo la historia y el alma africanas si


no nos apoyamos sobre ese legado de conocimientos de todo
tipo pacientemente transmitido de boca en boca y de
maestro a discpulo a lo largo del tiempo que llamamos tradicin

oral. Ese legado no se ha perdido aun: vive en la memoria de la lti


ma generacin de los grandes depositarios, a los que cabe consi
derar como la memoria viva de Africa.

El problema que se plantea a ciertos investigadores es saber si


puede concederse a la oralidad la misma confianza que al docu
mento escrito como testimonio del pasado. A nuestro juicio, se
trata de un planteamiento equivocado. El testimonio, tanto escrito
como oral, slo es en fin de cuentas un testimonio humano y, co
mo tal, vale lo que vale el hombre. Lo que tras el testimonio mismo
cuenta es el valor del hombre que lo da, el valor de la cadena de

transmisin de la que depende, la fidelidad de la memoria indivi


dual y colectiva y la importancia que a la verdad se da en una deter
minada sociedad. En resumen, el vnculo del hombre con la Pa
labra.

Pues bien, es en las sociedades de tradicin oral donde no slo

la memoria est ms desarrollada sino que es ms fuerte ese

vnculo entre el hombre y la Palabra. All donde la escritura no exis

te, el hombre depende de su expresin oral, de su palabra. Ella le


vincula y le compromete. El es su palabra y su palabra da fe de lo
que l es. La cohesin misma de la sociedad descansa en el valor y
^

-^

el respeto de la palabra.
En las tradiciones africanas

al menos en las que conozco, es

decir, las de la zona de sabana al sur del Sahara


la palabra
revesta, adems de un valor moral fundamental, un carcter

sagrado vinculado a su origen divino y a las fuerzas ocultas en ella


depositadas. Como agente mgico por antonomasia y principal
vehculo de las "fuerzas etreas", haba que manejarla con pruden
cia.

As pues, eran muchos los factores, religiosos, mgicos o so


ciales, que contribuan a preservar la fidelidad de la tradicin oral.
A continuacin vamos a hacer un breve estudio para poder situar

mejor la tradicin oral africana en su contexto e iluminarla en cierto

El poder de la palabra
Cualquier adjetivo resultara dbil para calificar la

importancia que en las civilizaciones y culturas africanas


tiene la tradicin oral. En ellas es mediante la palabra
hablada como se transmite de una generacin a otra
todo el patrimonio cultural de un pueblo: la suma total

de conocimientos sobre la naturaleza y la vida, los

valores morales de la sociedad, la concepcin religiosa


del mundo, el dominio de las fuerzas ocultas del hombre,
los secretos de la iniciacin en los diferentes oficios, el

modo desde dentro.

Si a un autntico tradicionalista africano se le preguntara qu es


la tradicin oral, seguro que se le pondra en un grave aprieto. Tal
vez, tras un largo silencio, respondiera : "Es el conocimiento
total", y no pasara de ah.

Qu es, pues, lo que engloba la expresin "tradicin oral" ?


Qu realidades pasan a travs de ella ? Qu conocimientos v

transmite ? Qu ciencias ensea ? Quines son sus transmiso- f


res ?

relato de los sucesos pasados o contemporneos, el

canto ritual, la leyenda, la poesa... Son los antepasados


o mayores esos depositarios de la memoria colectiva,
verdaderos modeladores del alma africana y archiveros
de su historia. Por eso ha podido decirse de ellos que

"cada anciano que muere es una biblioteca que se


quema". De ahi que toda historia verdadera de Africa

deba recurrir a la tradicin oral, tan digna de fe como


cualquier fuente escrita. Y es el poder de la palabra

AMADOU HAMPATE BA, escritor y diplomtico maliano, fue miembro


del Consejo Ejecutivo de la Unesco de 1962 a 1970. Actualmente se dedica
a investigarla historia, la literatura y la etnologa de Africa, en particular de
los pueblos del meandro del Niger. Fundador y Director del Instituto de
Ciencias Humanas de Bamako (Mal), es autor de numerosos artculos y
libros, entre los que cabe destacar L'empire peul de Macina, Les religions
africaines traditionnelles, Kaidara (rcit iniciatique peul) y L'trange destin

hablada lo que se ha querido simbolizar en esta hacha

de Wangrin, obra que obtuvo en 1974 el Gran Premio de Literatura del

ceremonial esculpida del pueblo lele, de Zaire.

Africa Negra.

17

Contra lo que algunos pudieran pensar, la tradicin oral africana

Sntesis de todo lo que existe, receptculo por antonomasia de

no se limita a una serie de cuentos, leyendas o incluso relatos


mticos o histricos ; y los "griots" estn muy lejos de ser los ni

la Fuerza Suprema al mismo tiempo que punto de confluencia de


todas las fuerzas existentes, Maa, el Hombre, recibi como heren

cos conservadores y transmisores patentados de ella.

cia una parte de la potencia creadora divina, el don del Espritu y de

La tradicin oral es la gran escuela de la vida, todos cuyos as


pectos abarca y engloba. Puede parecer un caos a quien no es ca
paz de penetrar su secreto y desconcertar al espritu cartesiano
acostumbrado a dividir todo en categoras bien definidas. En ella,
efectivamente, lo espiritual y lo material no estn disociados.
Pasando de lo esotrico a lo exotrico, la tradicin oral sabe po

la Palabra.

Maa Ngala ense a Maa, su interlocutor, las leyes segn las


cuales se formaron y continan existiendo todos los elementos del

cosmos. Le nombr guardin de su Universo y le encarg que ve


lara por el mantenimiento de la Armona Universal. Por eso repre
senta tan pesada carga el hecho de ser Maa.

nerse al alcance de los hombres, hablarles segn su entendimiento

Iniciado por su creador, Maa transmiti despus a su descen

y desarrollarse en funcin de sus aptitudes. Es a la vez religin, co


nocimiento, ciencia de la naturaleza, iniciacin a los oficios, histo

dencia la suma total de sus conocimientos. Se inici as la larga ca


dena de la transmisin oral inicitica, uno de cuyos continuadores
afirma ser la orden del Komo (como las del ama, del Kor, etc.,

ria, diversin y recreo.


Basada en la iniciacin y la experiencia, afecta al hombre en su
totalidad y, en tal sentido, cabe decir que ha contribuido a crear un
tipo de hombre peculiar, a esculpir el alma africana.

en el Mal).

Cuando Maa Ngala hubo creado a su interlocutor Maa, le habl


y, al mismo tiempo, le dot de la facultad de responder. As se en-

Vinculada al comportamiento cotidiano del hombre y de la co


munidad, la "cultura" africana no es una materia abstracta que

pueda aislarse de la vida. Al contrario, implica una visin particular


del mundo o, mejor dicho, una actitud particular ante el mundo,
concebido como un Todo en que todas las cosas se vinculan entre
s y reaccionan unas sobre otras.
Voy a tomar mis ejemplos de las tradiciones de la sabana al sur
del Sahara (lo que en otros tiempos se conoca con el nombre de
Bafur).

La tradicin bambara del Komo (una de las grandes escuelas de


iniciacin del Mand, en Mal) ensea que la Palabra, Kuma, es
una fuerza fundamental y que emana del mismo Ser Supremo,

Maa Ngala, creador de todas las cosas. La Palabra es el instrumen


to de la creacin : "Lo que Maa Ngala dice, es", proclama el can
tor del dios Komo.

El mito de la creacin del universo y del hombre, tal como lo en


sea el Maestro Iniciador (que es siempre un herrero) a los jvenes
circuncisos, nos revela que, cuando Maa Ngala sinti nostalgia de
un interlocutor, cre al Primer Hombre : Maa.
Antao el Gnesis se enseaba durante los 63 das de retiro im

puesto a los circuncisos al cumplir los 21 aos ; luego haba que pa


sar otros 21 aos estudindolo a fondo.

A la vera del bosque sagrado, morada del Komo, el primer cir

cunciso recitaba las siguientes palabras :


/ Maa Ngala I Maa Ngala I
Quin es Maa Ngala ?

Donde est Maa Ngala ?


El cantor del Komo responda :
Maa Ngala es la Fuerza Infinita.
Nadie puede situarle en el tiempo
ni en el espacio.

Es "Dombal" (Incognoscible)
"Dambal" (Increado-lnfinto).

Luego, tras la iniciacin, comenzaba el relato de la gnesis pri


mordial :

No haba nada salvo un Ser.

Este ser era un Vaco Viviente,

que incubaba las existencias posibles.


El tiempo infinito era la morada de este Ser-Uno.
El Ser- Uno se dio a s mismo el nombre de Maa Ngala.
Y entonces cre "Fan",
un Huevo maravilloso con nueve divisiones,

y en l introdujo los nueve estados fundamenta/es


de la existencia.

Cuando ese Huevo primordial se abri, dio nacimiento a veinte


seres fabulosos que constituan la totalidad del universo, la totali
dad de las fuerzas existentes del conocimiento posible.

"Pero, por desgracia, ninguna de esas veinte primeras criaturas


mostr aptitud para convertirse en el interlocutor (Kuma-nyon)
que Maa Ngala deseaba para s.
"Entonces tom una parte de cada una de las veinte criaturas
existentes, las mezcl e, insuflando en esa mezcla una chispa de su

propio soplo gneo, cre un nuevo ser, el Hombre, al que dio una
parte de su propio nombre : Maa. De modo que el nuevo ser
contena, en virtud de su nombre y de la chispa divina en l intro
ducida, algo de Maa Ngala mismo".

18

"La puerta del Gnesis" podra con toda propiedad llamarse esta
puerta de granero dogn (Mal). La visin cosmolgica de su
pueblo ha guiado al escultor africano al tallar en la madera la
compleja geometra de su obra. En ella se representan los
sistemas del mundo. Las hileras de personajes simbolizan a los
hombres y mujeres del mundo entero nacidos de los primeros
antepasados. La cerradura es el altar de estos hombres
primigenios. Los dos cabrios o maderos escuadrados a ambos

lados del panel central simbolizan el fluir del agua y de la


palabra. Las tortugas de los laterales evocan al patriarca de cada
familia, al que sustituyen durante sus ausencias.

Los artesanos africanos tradicionales acompaan su trabajo con


cantos rituales o palabras rtmicas sacramentales; y los gestos de
cada oficio reproducen el misterio de la creacin primordial
vinculada al poder de la Palabra. As, se dice: "El herrero forja la

Palabra / el tejedor la teje / el zapatero la alisa curtindola".


El tejedor africano de casta (vase la foto) es depositario de los
secretos de su telar. El armazn de ste se compone de 8
maderos principales : 4 verticales que simbolizan los cuatro

elementos (tierra, agua, aire, fuego) y los cuatro puntos


cardinales, y 4 transversales que simbolizan los cuatro puntos
colaterales. El tejedor representa al Hombre primordial, Maa,
situado en el centro de las 8 direcciones del espacio. Antes de

comenzar, debe tocar cada pieza pronunciando palabras o


salmodias correspondientes a las fuerzas de la vida que
encarnan. El vaivn de sus pies levantndose y bajando al
accionar los pedales recuerda el ritmo original de la Palabra
creadora.

tabl un dilogo entre Maa Ngala, creador de todas las cosas, y


Maa, simbiosis de todas las cosas.

Al descender de Maa Ngala hacia el hombre, las palabras eran

divinas porque aun no haban entrado en contacto con lo material.


Tras su contacto con la corporeided, perdieron un poco de su divi
nidad pero se cargaron de carcter sagrado. Sacralizada as por la
Palabra divina, la corporeidad emiti a su vez vibraciones sagradas
que establecieron la relacin con Maa Ngala.
La tradicin africana concibe, pues, la palabra como un don de
Dios. Es a la vez divina en el sentido descendente y sagrada en el
ascendente.

A imagen y semejanza de la palabra de Maa Ngala, de la que es


un eco, la palabra humana pone en movimiento las fuerzas laten
tes, las despierta y suscita, como cuando un hombre se levanta o
se vuelve al or s nombre.

La palabra puede crear la paz, pero tambin destruirla. Es a ima


gen y semejanza del fuego. Una sola palabra inoportuna puede de
sencadenar la guerra, como una brizna encendida puede provocar
un gran incendio.

As pues, la tradicin confiere a Kuma, la palabra, no slo un po


der creador sino adems una doble funcin de conservacin y de

destruccin. De ah que sea, por antonomasia, el agente activo de


la magia africana.

Debe tenerse muy presente que, en general, todas las tradi


ciones africanas postulan una visin religiosa del mundo. El univer
so visible es concebido y experimentado como el signo, la mate
rializacin o la corteza de un universo invisible y viviente consti
tuido por fuerzas en perpetuo movimiento. Dentro de esta vasta
unidad csmica todas las cosas se relacionan y son solidarias entre
s, y el comportamiento del hombre para consigo mismo y para con

el mundo que le rodea (mundo mineral, vegetal y anrhal y sociedad humana) ser objeto de una reglamentacin ritual muy de
tallada, cuya forma puede variar segn las etnias o las regiones.

Considerbase que la violacin de las leyes sagradas originaba


una perturbacin del equilibrio de las fuerzas cuyo resultado era to
da una serie de perturbaciones subsidiarias. De ah que la accin
mgica, es decir la manipulacin de las fuerzas, intentara en gene
ral restablecer el equilibrio perturbado, restaurar la armona de la
que el hombre fue nombrado guardin por su Creador.

En Europa se toma siempre en mal sentido la palabra "magia",


mientras que en frica designa solamente el manejo de las fuerzas,
es decir algo neutro en s mismo y que puede resultar til o nefasto
segn la direccin que se le d. Hay un dicho que reza : "Ni la ma
gia ni la fortuna sort malas en s mismas. Es su utilizacin lo que las
hace buenas o malas".

La buena magia, la de los iniciados y los "maestros conocedo


res", intenta purificar a los hombres, los animales y los objetos pa
ra que las fuerzas recobren su orden. En este punto es decisiva la
fuerza de la palabra.

En efecto, igual que la palabra divina de Maa Ngala vino a ani


mar las fuerzas csmicas que reposaban, estticas, en Maa, asi
mismo la palabra del hombre viene a animar, a poner en movimien
to y a suscitar las fuerzas que se mantienen estticas en las cosas, i
Mas, para que la palabra produzca plenamente su efecto, debe re- r

19

, citarse rtmicamente porque el movimiento necesita del ritmo, que


a su vez se basa en el secreto de los nmeros. Es preciso que la pa

labra reproduzca ese vaivn que es la esencia del ritmo.


As, en los cantos rituales y en las frmulas de encantamiento la
palabra es la materializacin de la cadencia. Y si se considera que

puede actuar sobre los espritus es porque su armona crea movi


mientos, movimientos que generan fuerzas, las cuales actan
sobre las mentes que son a su vez potencias de accin.
Segn la tradicin africana, la palabra, al extraer de lo sagrado
su poder creador y operativo, se relaciona directamente bien con el
mantenimiento, bien con la ruptura de la armona, tanto en el
hombre como en el mundo que le rodea.

De ah que la mayora de las sociedades orales tradicionales con


sideren la mentira como un verdadero cncer moral. En el frica

tradicional, aquel que falta a su palabra mata su persona civil, reli

giosa y oculta, se separa de s mismo y de la sociedad. En tales


condiciones, tanto para l como para los suyos, mejor es que se
muera.

El cantor del Komo Dibi, de Kulikoro (Mal), canta en uno de sus

poemas rituales :
La palabra es divinamente exacta,
conviene ser exacto con ella.

La lengua que falsea la palabra


vicia la sangre del que miente.

La sangre simboliza aqu la fuerza vital interior cuya armona es


perturbada por la mentira. "El que estropea su palabra se estropea
a s mismo", dice un proverbio. Cuando alguien piensa una cosa y
dice otra, se separa y aisla de s mismo. Rompe la unidad sagrada,

reflejo de la unidad csmica, creando de tal modo la inarmona tan


to en s mismo como en torno a s.

Podr as comprenderse mejor en qu contexto mgico-religioso


y social se inscribe el respeto a la palabra en las sociedades de tra
dicin oral, particularmente cuando se trata de transmitir las pa
labras heredadas de los antepasados o de los mayores. Expre

siones como "Lo s por mi Maestro", "Lo s por mi padre" o "Lo


mam en el seno de mi madre" expresan ese apego religioso al
patrimonio transmitido.

Los grandes depositarios de ese legado oral son los llamados


"Tradicionalistas". En ellos encarna la memoria de Africa, de la

que son los mejores testigos. Quines son esos maestros ?


En bambara se los llama Doma o Soma, los "Conocedores", o

Donikeba, "Hacedores de conocimiento". En peul, segn las re

giones, se les llama Silatigui, Gando o Chorink, palabras que en


cierran el mismo sentido de "conocedor".

Pueden ser Maestros iniciados (e iniciadores) de una determina

da rama tradicional (iniciacin del herrero, del tejedor, del cazador,

del pescador, etc.) o bien poseer el conocimiento total de la tradi


cin en todos sus aspectos. As, hay Domas que conocen la cien
cia de los herreros, la de los pastores, la de los tejedores, y hay

tambin grandes escuelas iniciticas de la sabana, como, por


ejemplo, el Komo, el Kor, el ama, el Do, el Dya, en el Mal.
Pero no hay que equivocarse. La tradicin africana no divide la
vida en sectores, en capas, y el Conocedor rara vez es un "espe
cialista" ; lo normal es que sea un "generalista". Por ejemplo, el

campo plantado ni en barbecho". De ah que la iniciacin se refu

mismo anciano tendr conocimientos tanto en materia de. ciencia

giara generalmente en el campo y abandonara las grandes ciuda

de las plantas (cules son las buenas y las malas propiedades de las

des, llamadas Tubabudugu, "ciudades de blancos" (es decir, de

plantas) como de "ciencia de la tierras" (propiedades agrcolas o

los colonizadores).

medicinales de las distintas especies de tierra), de "ciencia de las

aguas", de astronoma, cosmogona, psicologa, etc. Se trata de


una ciencia de la vida cuyos saberes pueden dar siempre lugar a
aplicaciones prcticas.

Conservador de los secretos de la Gnesis csmica y dejas cien


cias de la vida, el tradicionalista, en general dotado de una memo
ria prodigiosa, suele ser tambin archivero de los acontecimientos
pasados transmitidos por la tradicin o de los sucesos contempo
rneos.

Una historia que quiera ser esencialmente africana tendr pues


que apoyarse necesariamente en el insustituible testimonio de los
africanos calificados. "No se peina a una persona en su ausencia",
dice el adagio.

Sin embargo, todava existen en los distintos pases de la sabana


africana que constituyen el antiguo Bafur
y seguramente tam
bin en otras regiones
"Conocedores" que continan transmi
tiendo el sagrado depsito a aquellos que consienten en aprender y
en escuchar y se muestran dignos de recibir su enseanza por su
paciencia y su discrecin, reglas bsicas exigidas por los dioses.
Dentro de diez o quince aos habrn desaparecido probable
mente todos los ltimos grandes doma, todos los ltimos ancianos
herederos de las distintas ramas de la tradicin. Si no nos apresu

ramos a recoger su testimonio y su enseanza, todo el patrimonio


cultural y espiritual de un pueblo se hundir con ellos en el olvido,
dejando abandonada a s misma a una juventud sin races.
Ms que todos los dems hombres, los tradicionalistas-o'oma,

En general, los tradicionalistas fueron marginados, cuando no


perseguidos, por el poder colonial, que naturalmente se esforzaba
en desarraigar las tradiciones locales para poder sembrar sus pro

grandes o pequeos, estn obligados a respetar, la verdad. Para


ellos, la mentira no es slo una tara moral sino un tab ritual cuya
violacin les impedira ejercer su funcin. En lo que se me alcanza,

pias ideas, porque, como dice el dicho, "no se siembra ni en un

ese tab ritual existe en todas las tradiciones de la sabana africana.

20

Un oficio de primordial importancia para la cultura oral


africana es el del herrero, el "Seor del Fuego",
depositario del secreto de las transmutaciones. Sus
conocimientos, como los del tejedor, se remontan a

Maa, el primer hombre, al que su creador Maa Ngala


ense los secretos de la forja. De ahi que la fragua se
llame en bambara Fan, nombre del Huevo Primordial del

que sali todo el universo y que fue as la primera fragua


sagrada. En el extremo izquierdo, un nio dogn acciona,
casi como jugando, el rudimentario fuelle de una fragua;
la fragua, como el hogar mismo o los otros lugares de
trabajo, sirve para que los mayores transmitan a los
nios, a menudo mediante el juego, los valores culturales

del grupo. A la izquierda, otro fuelle de fragua, de


Gabn, autntica obra de arte en madera con una cabeza

humana tallada en lo alto. Abajo, una

original muestra de la artesana africana del hierro

forjado: un bculo para sacerdote de Ife (Nigeria), con


sus dos aves estilizadas en la parte superior.

En mayor grado que cualquier otro individuo, los doma estn su

jetos a esta obligacin, ya que, en cuanto Maestros iniciados, son


los grandes depositarios de la palabra, principal agente activo de la
vida humana y de las mentes. Son los herederos de las palabras
sagradas y mgicas transmitidas por la cadena de los antepasados

y cuyo origen se sita en las primeras vibraciones sagradas emiti


das por Maa, el primer hombre.

Citar el caso de un Maestro del Cuchillo dogn, del pas de Pignari (crculo de Bandiagara) al que conoc en mi juventud y que un
da minti para salvar la vida de una mujer perseguida a la que
haba escondido en su casa. Tras la mentira, dimiti espontnea
mente de su cargo, considerando que no reuna las condiciones ri

tuales para ejercerlo de una manera vlida.


Si al tradicionalista, o Conocedor, se le respeta tanto en Africa
es porque primero se respeta l a s mismo. Interiormente en or
den, puesto que no debe mentir nunca, es un hombre "en perfec
tas condiciones", dueo de las fuerzas que en l habitan. En torno
suyo las cosas se ordenan y la agitacin se aquieta.
Esto ayudar a comprender la importancia que la educacin tra
dicional africana da al dominio de s mismo. Hablar poco es seal
de buena educacin y de nobleza. El muchacho aprender muy
pronto a dominar la expresin de sus emociones o de su sufrimien

to, a contener las fuerzas que en s lleva, siguiendo el ejemplo del

Maa primordial que contena en s mismo, sumisas y ordenadas,


las fuerzas del Cosmos.

No hay que confundir a los tradicionalistas-cfo/ra, que saben en


sear divirtiendo y ponindose al alcance de sus oyentes, con los

trovadores, narradores y animadores pblicos, que en general son w


de la casta de los Dieli (griots) o de los Wo/oso ("cautivos de caba- r

21

, a")*. Estos no estn sometidos a la disciplina de la verdad y la tra


dicin les reconoce el derecho de disfrazarla o de embellecerla,

incluso de manera tosca, siempre que logren distraer o interesar a

sus oyentes, como veremos ms adelante. "AI griot le est permiti


do

se dice

tener dos lenguas".

En cambio, a ningn africano de formacin tradicional se le


pasara por las mientes poner en duda la veracidad de las palabras
de un tradicionalista-o'oma, particularmente cuando se trata de

Autorizados a tener "dos lenguas en su boca", pueden en caso ne


cesario desdecirse sin que nadie se lo reproche, cosa que no podra
hacer un noble a quien no se permite volverse inopinadamente de
la palabra dada o cambiar de decisin. Ocurre incluso que los
griots asuman una falta que no han cometido con el fin de poner
remedio a una situacin comprometida o dejar a salvo el prestigio
de los nobles.

Su nombre en bambara, dieli, significa "sangre". En efecto,

transmitir conocimientos hrederados a travs de la cadena de los

igual que la sangre, circulan por el cuerpo de la sociedad a la que

antepasados.

pueden curar o poner enferma, segn que atenen o viven sus

Antes de hablar, el doma se dirige con deferencia a las almas de


los antecesores para pedirles que vengan a ayudarle a fin de que no
se le trabe la lengua o tenga un fallo de memoria que le haga olvi
darse de algo.

Por ejemplo, un tradicionalista-cfoma que no sea herrero de naci


miento pero que conozca las ciencias relativas a la forja dir, antes
de hablar de ella : "Debo esto a Fulano, que se lo debe a Menga
no, etc.". Rendir homenaje al antepasado de los herreros mante
nindose, como signo de sumisin, en cuclillas y con el codo de
recho apoyado en el suelo y el antebrazo levantado.

Siempre hay una referencia a la cadena en la que el doma mismo


es slo un eslabn.

conflictos con sus palabras y sus cantos.

Apresurmonos a decir,

de todos modos,

que stas son

caractersticas generales y que no todos los griots son necesa


riamente cnicos y desvergonzados. Por el contrario, entre ellos
existen hombres a los que se llama diel-faama, o griots-reyes, que

en modo alguno les van a la zaga a los nobles en materia de valor,


moralidad, virtudes y prudencia y que no abusan nunca de los de
rechos que les otorga la costumbre.
Los griots participaron en todas las batallas de la historia junto a
sus seores cuyo valor aguijoneaban recordndoles su genealoga
y las hazaas de sus padres : tan grande es el poder de la evoca
cin del nombre para el africano, a quien justamente se le saluda y
alaba con la repeticin del nombre de su linaje.

En todas las ramas del conocimiento tradicional la cadena de

transmisin reviste una importancia fundamental. Si no hay trans

misin normal, no hay "magia" : slo charla o cuento. En tal caso


la palabra resulta inoperante. La palabra transmitida por la cadena
lleva en s desde la transmisin original una fuerza que la hace ope
rante y sacramental.

Es esta nocin de "respeto de la cadena" o de "respeto de la


transmisin" lo que hace que, en general, el africano no aculturado tienda a repetir un relato en la forma misma en que lo ha odo,

ayudado en esto por la prodigiosa memoria de los analfabetos. Y si


le contradicen, se limitar a contestar : "Fulano me lo ha contado
as", citando siempre su fuente.

Aparte del valor moral propio de los tradicionalistas-cfo/na y de


su sumisin a una "cadena de transmisin, hay una garanta de
autenticidad suplementaria que proporciona el control permanente
ejercido por sus padres o por los ancianos que les rodean, los
cuales velan celosamente por la autenticidad de lo que transmiten
y los corrigen al menor error.

Los iniciados y los nefitos que acompaan al tradicionalista


aprenden las nuevas palabras, de modo que todos los cantos del
Komo son conocidos y se conservan en las memorias.

El secreto del poder y de la influencia de los dieli sobre los horon


(nobles) radica en el conocimiento de su genealoga y de la historia
de su familia. De ah que algunos de ellos hayan convertido ese co
nocimiento en una autntica especialidad. Este tipo de griots no
suelen pertenecer a ninguna familia y recorren el pas a la bs
queda de informaciones histricas cada vez ms vastas.

As, los griots genealogistas, especializados en el conocimiento


de la historia de las familias y dotados a menudo de una memoria

prodigiosa, han podido convertirse naturalmente de alguna mane


ra en los archiveros de la sociedad africana y, a veces, en grandes

historiadores. Pero recordemos que no son los nicos que poseen


tales conocimientos. As pues, cabe en ltima instancia llamar

"tradicionalistas" a los griots-historiadores, pero con la salvedad


de que se trata de una rama puramente histrica de la tradicin,
que engloba otras muchas ramas.

El hecho de nacer griot (dieli) no convierte necesariamente a un


individuo en historiador, pero le predispone a serlo ; tampoco hace
de l, ni mucho menos, un sabio en materias tradicionales, un

"Conocedor". En general, la casta de los dieli es la ms ajena a las


cuestiones iniciticas, ya que stas exigen silencio, discrecin y
dominio de la propia palabra.

patrimonio de los

De todos modos, a los dieli, como a cualquier otra persona, no

"maestros del cuchillo" y de los cantores de los dioses, la msica,

les est prohibido, convertirse en "Conocedores". As como un

la poesa lrica y las narraciones que animan las diversiones popula

tradicionalista-c/oma (el "Conocedor tradicional" en el autntico

res, as como tambin a menudo la historia, son asunto de los

sentido de la palabra) puede ser al mismo tiempo un gran genealo

griots, especie de trovadores o de ministriles que recorren el pas o

gists e historiador, un griot, como cualquier miembro de cualquier


categora social, puede igualmente llegar a ser tradicionalista-

Si las ciencias ocultas y esotricas son

que se hallan vinculados a una familia.

Quines son los griots ? Cabe dividirlos en tres categoras : los

griots msicos, los griots "embajadores" y cortesanos, y los griots


genealogistas, historiadores o poetas (o las tres cosas a la vez),
que suelen ser tambin narradores y grandes viajeros.
La tradicin les confiere un estatuto particular en el seno de la
sociedad. En efecto, al contrario que los horon (nobles), tienen de
recho a mostrarse cnicos y desvergonzados y gozan de una

grandsima libertad de palabra. Pueden dejar de lado toda clase de


conveniencias, y a veces ocurre que bromeen con las cosas ms
serias o sagradas sin que ello se les tenga en cuenta. No estn so
metidos ni a la discrecin ni al respeto absoluto de la verdad.
Pueden en ocasiones mentir con aplomo y nadie tiene derecho a

reprenderlos por ello. "Es un dicho del dieli. Por tanto, no es la ver
dad autntica, pero lo aceptamos tal cual". Esta mxima muestra
claramente hasta qu punto admite la tradicin las fabulaciones de
los dieli que, se aade, "tienen la boca rasgada".

doma si sus aptitudes se lo permiten y si ha pasado por las corres

pondientes iniciaciones (con la excepcin, sin embargo, de la ini


ciacin del Komo, que le est prohibida).

El griot que es al mismo tiempo tradicionalista-o'oma es una


fuente de informacin digna de plena confianza, ya que su cuali
dad de iniciado le confiere un alto valor moral y le somete a la

prohibicin de mentir. Se convierte as en otro hombre. Es ese


"griot-rey" de que antes hablaba, al que se consulta por su pru
dencia y sus conocimientos y que, aun sabiendo distraer, no abusa
nunca de sus derechos consuetudinarios.

Cuando un griot cuenta una historia, se le suele preguntar :


" Es historia de los dieli o de los doma ?" Si se trata de "historia
de los dieli', se contesta : "Es dicho de los dieli", y en tal caso es

normal que se produzcan algunos retoques de la verdad para em


bellecerla, ponindose de relieve el papel de esta o aquella familia,
cosa que no haria un tradicionalista-r/oma, cuya principal preocu
pacin es la transmisin verdica de sucesos y conocimientos.

Basndose fundamentalmente la sociedad africana en el dilogo

entre los individuos y entre las comunidades o etnias, los dieli o


griots son los agentes activos y naturales de ese intercambio oral.

En este punto hay un distingo que hacer. Cuando estamos ante

un griot historiador, debemos saber si es un griot ordinario o un


griot-crbma. No obstante, hay que reconocer que raramente se
transforma la base de los hechos, sino que esa base sirve de

(*) Los Woloso (literalmente "nacidos en la casa") o "cautivos de cabana" eran sir

vientes o familias de sirvientes que de generacin en generacin dependan de la mis


ma familia. La tradicin les reconoca una libertad total de gestos o de palabras, as co
mo amplios derechos materiales sobre los bienes de sus amos.

22

trampoln a una inspiracin potica o panegrica que, si no falsea


realmente aqulla, al menos la "adorna".
En general, no se convierte uno en tradicionalista-dbma quedn
dose en su aldea. El hombre que viaja descubre y vive otras ini-

ciaciones, observa las diferencias o las similitudes, ensancha el

campo de su comprensin. All por donde pasa, participa en las


reuniones, oye los relatos histricos, pasa largos ratos con un
transmisor experimentado en iniciaciones o en genealoga y, de es
te modo, toma contacto con la historia y las tradiciones de los

pases que recorre.


Cabe decir que la persona que llega a ser tradicionalista-cfo/na ha
sido toda su vida alguien que busca y que pregunta constantemen
te, y que nunca deja de hacerlo.

El africano de la sabana viajaba mucho. Resultado de ello era el


intercambio y la circulacin de los conocimientos. De ah que en
Africa la memoria histrica colectiva se limite raramente a un solo

territorio : lo normal es que se halle vinculada a las etnias o a los li


najes que han emigrado a travs del continente.
Numerosas caravanas surcaban el pas a lo largo de una red de
rutas especiales tradicionalmente protegidas por los dioses y los re

yes, en las cuales se tena la seguridad de no ser objeto de asaltos o

razzias. Al llegar a un pas o comarca desconocido, los viajeros


iban a "confiar su cabeza" a un notable que de este modo se
converta en su garanta, ya que "tocar al husped de una persona
es tocar a esta misma persona".

El gran genealogista es siempre necesariamente un gran viajero.


As, Molom Gaolo, el ms importante genealogista peul que he
conocido en mi vida, posea la genealoga de todos los peules del
Senegal. Como su avanzada edad ya no le permita viajar, envi a
su hijo, Mamadu Molom, a que continuara su investigacin entre
las familias peules emigradas al Sudn (Mal) con El Hadj Ornar.
Por la poca en que conoc a Molom Gaolo, haba podido reunir y
aprenderse la historia pasada de unas cuarenta generaciones.
Acostumbraba Molom Gaolo a asistir a todos los bautismos o

funerales de las familias importantes para tomar nota de las cir


cunstancias de los nacimientos y de las muertes, que aada a las

listas depositadas en su fabulosa memoria. Por ello poda declarar


a cualquier peul : "Tu eres el hijo de Fulano, nacido de Mengano y
descendiente de Perengano..., muertos en tal lugar, por tal razn,
enterrados en tal lugar, etc." ; o bien : "Fulano fue bautizado tal
da, a tal hora, por este o aquel morabito". Naturalmente, todos
estos conocimientos eran, y siguen siendo, transmitidos oralmente
y conservados por la sola memoria del genealogista. Es difcil ha
cerse una dea de lo que la memoria de un "analfabeto" puede al
macenar. Un relato odo una sola vez queda grabado como en una

matriz y volver a surgir desde la primera a la ltima palabra cuan

do la memoria lo pida.
Molom Gaolo muri a los 105 aos, segn creo hacia 1968. Su

hijo, Mamadu Gaolo, que hoy tiene 50 aos, vive en el Mal donde
prosigue la labor de su padre, por los mismos medios puramente
orales (tambin l es analfabeto).

Por su parte, Wahab Gaolo, contemporneo de Mamadu Gaolo

y que tambin vive aun, ha realizado una encuesta sobre las etnias
fulfuldfonas (peul y tucolor) en Chad, Camern, Repblica
Centroafricana y hasta en Zaire, para informarse sobre la
genealoga y la historia de las familias emigradas a esos pases.
Esta es la razn de que en Africa cada individuo sea siempre un

poco genealogista y capaz de remontarse hasta muy lejos en su


propio linaje. Si no, se sentira como privado de "tarjeta de identi
dad". Antao, no haba en el Mal persona que no conociera por lo
menos diez o doce generaciones de sus antepasados. Entre todos
los viejos tucolores llegados al Macina con El Hadj Ornar, no haba
uno solo que no conociera su genealoga en el Futa-Senegal (pas
de origen) y que no supiera como vincularse con las familias que
all se haban quedado.

Foto Naud A A.A. Photo, Paris

Este griot africano canta una de sus


historias acompandose con la kora

malink tradicional. El griot es uno


de los transmisores principales de la
tradicin oral, esa "herencia de los

odos" que forma el meollo mismo de

As pues, la genealoga era a la vez sentimiento de identidad,


medio para exaltar la gloria familiar y recurso en caso de litigio. Por
ejemplo, un conflicto sobre un terreno poda resolverse gracias al
genealogista, el cual sealaba qu antepasado haba roturado y
luego cultivado el terreno, a quin se lo haba dado, en qu condi
ciones, etc.
A. Hampat Ba

la historia africana. Pero, a diferencia

del tradicionalista-t/o/na, que encarna


la solemnidad y la dignidad intangible
de la palabra, el griot es
esencialmente un artista popular:
narrador, poeta, msico, se permite
con la palabra unas libertades que al
doma le estn rigurosamente
prohibidas.

23

Los homnidos africanos contra


una teora errnea
por Dmitri A. Olderogge

DURANTE mucho tiempo los histo

pecto material de las culturas. Para esos

Egipto, y a los habashats y los mehris que

riadores tuvieron la conviccin de

autores, la difusin de los adelantos cultu

penetraron en las tierras altas de Etiopa.

que

haban desarrollado una historia autnoma

rales se efectu principalmente por medio


de las migraciones. Sus teoras sobre fri

el siglo Vil. Todos esos pueblos habran

en el marco de una evolucin especfica.

ca se resumen as:

introducido

los

pueblos

africanos

no

Todo cuanto constitua un logro cultural de


esos pueblos lo consideraban como una
aportacin extranjera trada por las olas
migratorias provenientes de Asia. Esa tesis
predomina en numerosas obras europeas
del siglo XIX. Basndose en ellas, los lin

gistas inventaron la teora hamtica segn


la cual el desarrollo de la civilizacin afri
cana se debe a la influencia de los hamitas

originarios de Asia.

Los ltimos en llegar fueron los rabes, en

nuevos

Los pueblos enanos

y san

constituan las poblaciones autctonas ms

antiguas de frica y prcticamente no

en

el

elementos

continente
de

africano

civilizacin

entera

mente desconocidos por las poblaciones


aborgenes.
Partiendo

de

tales

hiptesis

aparece,

posean cultura alguna. Luego llegaron los


negros de piel oscura y cabello crespo, en
olas migratorias provenientes del interior
del Asia sudoriental. Los negros se disemi

que

naron a travs de la llanura sudanesa, pe

que los antepasados de los san eran el

netraron en la selva ecuatorial e introduje

pueblo autctono ms antiguo de Africa.

pues, en lingstica un conjunto de teoras


forman

la

llamada

teora

hamtica.

Meinhef, que fue su iniciador, consideraba

ron all una agricultura rudimentaria el

Constituan

cultivo del banano y de la colocasia , el

una

raza

claramente

diferen

de las tesis de Hegel que divida el mundo

empleo de herramientas de madera, el arco

ciada y hablaban lenguas con consonantes


clicks (fonemas pronunciados por medio de

en "pueblos histricos" y "pueblos no his

y la flecha, as como las cabanas redondas


o cuadradas. Esos pueblos hablaban len

so de la lengua y por los labios, y que seme

Se advierte en tal hiptesis la influencia

tricos": los primeros habran sido los mo

tores de la historia mientras que la pasivi

una doble oclusin producida por el rever


jan un ruido de succin). En cuanto a los

dad de los segundos les habra mantenido

guas aislantes (aquellas en que las frases


estn formadas por palabras invariables,

al margen del desarrollo espiritual de la hu

generalmente monosilbicas, y en que las

la zona tropical y sudanesa, hablaban len

manidad.

relaciones gramaticales no estn indicadas


sino por el lugar que ocupan los trminos).

guas aislantes con tonos y radicales mono

Segn Hegel no hay ninguna evolucin


histrica
dicha:

real

en

la franja

el

Africa

propiamente

norte del continente se

adscribira al destino de Europa; Cartago,

A esos pueblos siguieron los protohamitas, tambin originarios de Asia, pero de re

no

giones situadas al norte de la cuna de los


negros. Los recin llegados hablaban len

ms que apndice de Asia,

guas aglutinantes nominales y ensearon a

mientras que Egipto sera extrao al espritu

los autctonos la agricultura con azada, el

en

su

condicin

constituira

de

colonia

fenicia,

africano.

cultivo de la zahina y de otras gramneas y

se difundi a partir de Asia donde, segn

la cra de ganado menor. El mestizaje de los


protohamitas y de los negros habra dado

l, haba comenzado la historia humana.

origen a los pueblos bantes.

Para Hegel, en realidad, la luz del espritu

Para los cientficos europeos era indiscu


tible la idea de que Asia, cuna de la huma

nidad, fue l vivero de los pueblos que inva


dieron Europa y Africa.

negros, considerados como autctonos en

silbicos.

Luego

vienen

los

pueblos

de

raza

hamtica procedentes de Arabia y llegados


al Sudn por Africa del Norte. Dado que

hablaban lenguas flexivas (aquellas que es


tablecen sus relaciones gramaticales por
modificaciones o flexiones de la parte va
riable

de

la

palabra)

practicaban

la

ganadera, debieron de ser culturalmente

muy superiores a los negros. Una parte de


la invasin hamita que lleg a las llanuras
del Africa oriental se habra mezclado con

los pueblos autctonos en un mestizaje

Despus se produjeron las invasiones de


los hamitas de piel clara que llegaron bien

que dio origen a los pueblos de habla ban

por el istmo de Suez, bien por el estrecho

tu.

de Bab-el-Mandeb. Ellos seran los antepa

Podra resumirse esta evolucin ascen

Las concepciones hegelianas impregna


ron durante el siglo XIX casi toda la investi
gacin cientfica sobre Africa. Los partida

sados de los peules, masis, baris, gallas,

dente en cuatro etapas: al comienzo, las

somales y joi-jois y habran introducido

lenguas con consonantes clicks, luego las

nuevos elementos culturales como el gana

rios de la escuela de orientacin histrico-

cultural se negaban a admitir la idea de un

do mayor, las mltiples utilizaciones del


cuero, la lanza, el escudo... Stuhlmann si

lenguas aislantes habladas muy rudimenta


riamente por los negros de Sudn y que,

desarrollo uniforme de la humanidad en su

ta el lugar de origen de los hamitas en las

hamticas, dan nacimiento a las lenguas

conjunto. Por el contrario, proclamaban la

estepas del Asia occidental.


La ola siguiente habra trado a los semi

bantes aglutinantes, o sea ms nobles; y,


finalmente, las lenguas flexivas, netamente

tas, quienes echaron las bases de la civiliza

superiores, aportadas por los conquistado

existencia de crculos de civilizacin dife

renciados, identificables a partir de criterios

intrnsecos que se refieren sobre todo al as-

cin egipcia antigua y aportaron el cultivo


de los cereales, el empleo del arado y la uti

mezcladas posteriormente con las lenguas

res hamitas.

Numerosos

lingistas

defendieron

la

DMITRI A. OLDEROGGE, sovitico, miembro

lizacin del bronce. Luego les lleg el turno

teora hamtica que se impuso a partir de v

correspondiente del Instituto de Etnografa de la

a los hiksos y a los hebreos que alcanzaron

Alemania en toda Europa occidental y aun f

Academia de Ciencias de la URSS, se ha espe


cializado en historia y antropologa social y cul

tural de Africa y en egiptologa. Se le deben gran

Este Hermes con cabeza de africano, de mediados del siglo II

cantidad de estudios y libros; entre ellos "El

d.C, procede de Cartago, junto a la actual Tnez.

Sudn Occidental", "Pueblos de Africa",

"La

cuestin hamtica en los estudios africanos",


etc.

24

Foto W. Hugentobler Museo de Etnografa de Neuchtel


Antiquanum, Cartago

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>

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fuera

de ella.

Pero esa teora

iba a des

moronarse entre las dos guerras mundiales.

El descubrimiento del australopiteco en

Sahara aportan una demostracin del m


ximo alcance.

del Magreb y contemporneo del de la


Europa meridional y del de Cirenaica
(Libia).

1924 en la provincia del Cabo dio la seal

En cuanto a la antigedad de los vesti


gios arqueolgicos, no cabe ni la sombra

Ms notables aun son las conclusiones

para el ataque contra ella. Vinieron luego

de una duda ya que a la cronologa relativa,

que se desprenden del anlisis de los restos

otros descubrimientos, tanto en el norte

relacionada con la fabricacin de los obje

como en el sur de Africa, y particularmente

orgnicos
encontrados
en
solares
neolticos de la Baja Nubia. Se calcula que

en el este, en Tanzania, Kenia y Etiopa.

tos y con su ubicacin en el interior de los


estratos geolgicos, se aade hoy da la

Todos esos hallazgos establecen de mane


ra irrefutable que, incluso en el interior del

cronologa absoluta, fundada en mtodos

continente,

bono 14 y del potasio-argn. El panorama


de la evolucin cultural de los pueblos afri

vestres.

rrollo del hombre y de todos los tipos ra


ciales desde sus orgenes. La teora de las

canos qued as totalmente transformado.

olas migratorias provenientes del extranjero

Por ejemplo, se ha advertido que en las lati

Es posible que haya que reajustar algu


nos esquemas cronolgicos en virtud de las

quedaba as completamente destruida.

tudes saharianas y sahelianas el Neoltico

hay

huellas

del

desa

cronomtricos cientficos como los del car

13.000 aos antes de la era cristiana se

practicaba ya en esa regin la recoleccin y


la preparacin de semillas de gramneas sil

precisiones que se obtengan en los aos


prximos. Pero desde ahora puede afirmar

Africa es, en efecto, el nico continente

data de una poca ms antigua de lo que se

donde se encuentran, en una lnea de evo

crea, lo que altera el cuadro del desarrollo

lucin sin solucin de continuidad, todas

africano en relacin con el mundo medite

las etapas del desarrollo humano; australo

rrneo y, particularmente, con el Cercano

hasta ahora, han quedado superadas. En

pitecus, pitecntropos, neandertalenses y


homo sapiens se suceden all con sus herra

Oriente.

su lugar hay que reconocer que frica fue

mientas correspondientes, desde las po


cas ms remotas hasta el Neoltico.

Esos descubrimientos probaban de ma


nera palpable cuan absurdo era negar a
Africa un desarrollo cultural endgeno. A
este respecto, las pinturas y grabados ru
pestres del Atlas, del Africa austral y del

Este retrato de una joven con un pato


en una mano y un papiro en la otra,
pintado en un muro de la tumba de
Upuy (Tebas), data de hace ms de

3.000 aos. Los mismo rasgos


negroides son frecuentemente

dtectables en las efigies egipcias de


individuos de todas las capas
sociales, incluso de faraones como

Ramss III, Kefrn, Zoser y Tutms


III.

Foto Museo del Louvre, Pars

26

Los vestigios descubiertos en Tassili


n'Ajjer as como en Tadrart-Acacus, en los

se que las hiptesis sobre la manera como


se fue poblando el Viejo Mundo, expuestas

el foco de propagacin de los hombres y de


las tcnicas manuales en el periodo ms an

confines de Argelia y de Libia, constituyen


la prueba concluyente: el anlisis de los ho

tiguo de la historia humana (el Paleoltico


inferior). Y no es sino en pocas muy pos
teriores cuando van a producirse corrientes

gares y de los restos de cermica revela el


empleo de la alfarera hace 8.000 aos. De

migratorias en sentido inverso, de retorno a


su continente de origen, el africano.

ah que el Neoltico en Tassili n'Ajjer y en


Ennedi parezca ser ms antiguo que el

D.A. Olderogge

'ir

Foto Maxlmlllen Bruggmann Ediciones La Spirale, Lausana

Caballos y, posiblemente, antlopes retozan


en esta pintura rupestre prehistrica de

Jabbaren, Tassili n'Ajjer (Argelia). En las


ocho pginas siguientes se reproduce una
seleccin de obras maestras grabadas o
pintadas en la roca viva por artistas
africanos de los tiempos prehistricos. La
mayora de esas ilustraciones son detalles

Los artistas del Neoltico

primeros historiadores

de frescos enigmticos descubiertos a partir


del siglo pasado en centenares de solares
arqueolgicos del Sahara. En esos frescos

de Africa

se ha plasmado la visin de una sociedad y


de su entorno natural tal como eran muchos

miles de aos antes de que los cambios

por Joseph Ki-Zerbo

climticos volvieran en gran parte


inhabitable esa regln.

EN cuanto aparece el hombre, hay he


rramientas, pero tambin una pro
duccin

artstica.

Homo

faber,

homo artifex. Esto se aplica, por supuesto,


a la prehistoria africana.
En general, el arte prehistrico africano

corresponde al Africa de las mesetas y de


las cordilleras y esta localizado esencial
mente en los acantilados que limitan las
tierras altas. Los dos focos principales son
el

Africa

sahariana

el

Africa

austral.

Entre el Atlas y el bosque tropical, por un


lado, y el mar Rojo y el Atlntico, por otro,

se han localizado centenares de lugares


que contienen decenas o quizs cientos de
miles de grabados y pinturas. Algunos de
ellos son ya mundialmente conocidos gra

cias a los trabajos de los prehistoriadores


franceses, italianos, anglosajones y, en n

prehistrico en secuencias temporales inte

mero creciente, africanos : en Argelia, el

rio geolgico y econmico, ya que lo que

Oranesado

meridional y Tassili n'Ajjer


(Jabbaren, Sefar, Tissukai, Djanet, etc.), el

sur de Marruecos, el Fezzan (Libia), Air y


Tener (Niger), Tibesti (Chad), Nubia, el
macizo abisinio, Dhar Tichitt (Mauritania) y
Mocamedes (Angola).
El segundo epicentro importante est si
tuado

en

el

cono meridional

de Africa,

entre el ocano Indico y el Atlntico, abar

ligibles, hay que recurrir primero a un crite


constitua e impona el marco general de
existencia era precisamente el medio am

biente) mucho ms determinante que hoy


para unos pueblos que entonces estaban

tambin tcnicamente peor dotados. El ar


te rupestre africano es muy posterior. Si
bien

ciertos

autores

piensan

que

sus

orgenes se remontan al epipaleoltico, lo


cierto es que caracteriza esencialmente al
neoltico.

cando Lesotho, Botswana, Malawi, Ngnane, Namibia y la Repblica de Sudfrica,

singularmente el Estado Libre de Orange, la


regin del Vaal y del Transvaal, etc.
Para

clasificar

los

elementos

del

arte

Se suele bautizar los grandes periodos


del arte rupestre con el nombre de un ani

mal, que sirve de referencia tipolgica ; as


se han definido cuatro secuencias en fun-

27

> cin del bbalo, el buey, el caballo y el ca


mello.

El bbalo era una especie de bfalo gi

gantesco que, segn los paleontlogos,


data de comienzos del

Cuaternario.

Est

representado desde los principios del arte


rupestre (hacia 7000 a.C.) hasta el ao
4000, aproximadamente. Los animales que
caracterizan este periodo son el elefante y
el rinoceronte. En cuanto al buey, se trata

del Bos ibericus o brachyceros, de cuernos

cortos y gruesos, o bien del Bos africanus,


que tiene unos cuernos magnficos en for
ma de lira. El buey aparece hacia el ao
4000.

El caballo, que a veces tira de un carro,

para ello grandes capacidades atlticas. En


el Wad Djerat, hay un techo pintado de la
poca caballar con una fuerte inclinacin
que tiene 9 metros de extensin. En ciertos
puntos
de Tassili
(por ejemplo,
en
Tissukai), las pinturas estn a ms de
cuatro metros de altura, como si se hubiera

querido evitar que las zonas inferiores


quedaran al alcance del hombre, lo que exi
gi ciertamente el empleo de escaleras rs
ticas e incluso de andamios.

Se han encontrado vestigios de talleres.


En l-n-ltinen, por ejemplo, se han exhuma

do pequeas muelas planas con minscu


los trituradores, para moler la roca, as co
mo pequeos cubiletes de pintura. La ga

hace su aparicin hacia el ao 1500, es de

ma, relativamente rica, se basa en varios

cir cuando estamos ya desde hace mucho

colores bsicos : el rojo y el marrn, proce

tiempo en la era histrica, en la cual desa

dentes de ocres obtenidos con xido de

parece el hipoptamo de las representa


ciones rupestres, lo que significa segura
mente el final de las aguas perpetuas'. El ca

hierro ;

el

blanco

obtenido

partir

del

caoln, o de excrementos de animales, ltex


u xido de cinc ; el negro extrado del car

mello cierra este desfile histrico. Fue intro

bn de lea, de huesos calcinados y moli

ducido en Egipto hacia el ao 500 a.C, con


la conquista persa, y es muy frecuente ha

dos o de humo y grasa quemada. A ellos se


suman el amarillo, el verde, el violeta, etc.

cia el comienzo de la era cristiana.

Estos ingredientes, finamente pulveriza


dos en un mortero, eran luego integrados

En general, los grabados son anteriores a


las pinturas, cuando existen estas ltimas,
y su tcnica ms admirable corresponde a
los periodos ms remotos. Han sido realiza

en

un

lquido

quizs

la

leche,

cuya

casena es una excelente argamasa

bien en clara de huevo, miel o tutano coci

dos en una roca arcillosa menos dura, pero

do ; de ah la viveza de unos tonos que se

Algunas de las pinturas rupestres

tambin en granitos y en cuarcitas, con una

han mantenido inclumes durante miles de

africanas ms antiguas representan

piedra arenisca aguzada con un percutor

aos. El color se aplicaba con los dedos,

animales tropicales que existieron, en una

neoltico, y algunos de sus ejemplares han

con plumas de pjaro o con esptulas de


paja o de madera mascada, con pelos de
animales fijados en un bastoncillo mediante
tendones y tambin "a presin", es decir
pulverizando el lquido con la boca. Este l
timo procedimiento es el que da las manos

poca de clima hmedo, cuando el Sahara

en negativo que todava se ven en las pare


des de las rocas y que constituyen una es
pecie de firma original de esas obras

(nombre de una especie de bfalo hoy

sido encontrados cerca de las pinturas.


Con esta nica herramienta mnima se

logr una gran precisin tcnica. El elefan


te de Bardai fue dibujado con unos rasgos

ligeros y simples ; es casi un esbozo pero

que indica lo esencial. El elefante de In Gal-

jeien (Mathendous) se esculpi, en cambio,


de un modo a la vez pesado y vivo. Las en
talladuras se hicieron con una hachuela de

piedra o bien con un palo muy duro, utili


zando quizs arena hmeda como abrasi
vo. La realizacin de estos grabados re

era una regin de lagos y de ros


bordeados por una vegetacin lujuriante,
en la que abundaban la caza y la pesca,
con prados en los valles y bosques en las

laderas de las montaas. Los especialistas

modernos han llamado Bubalus antiquus


extinguida) al estilo del periodo ms
antiguo de ese arte, aunque solan
representarse tambin otros animales,

maestras.

tales como elefantes y rinocerontes

Las reproducciones rupestres han recibi


do el calificativo de petroglifos. En efecto,

(vanse las dos pginas siguientes). Los

ms que en nungn otro sitio, el arte ru

Ued Mathendous (Libia) tienen 72 cm de

punta a punta ; entre ellos aparece un

metros de altura y el esbozo de un rinoce

pestre constituye en Africa un signo, es de


cir un puente entre la realidad y la dea. Se
trata de un smbolo grfico que requiere

ronte de ocho metros de largo.

una interpretacin. De hecho, el descono

quiri innegables dotes fsicas. En el Wad

Djerat, por ejemplo, hay un elefante de 4,5

En el Africa central y austral, los graba

dos, de contorno muy marcado, se rela


cionan

tal

vez

con

consideraciones

reli

cimiento

de

las

condiciones

sociales

de

produccin de este arte es el obstculo


principal para poder explicado correcta
mente. Por ello, no hay que apresurarse a

giosas. Ciertas superficies interiores, va


ciadas y pulimentadas con viveza, sirven
para representar el color del pelaje de los
animales o los objetos que llevan. Se trata

formular interpretaciones, saltando la etapa


de la descripcin del smbolo propiamente
dicho, es decir del anlisis formal.

de una prefiguracin de los bajorrelieves


del Egipto faranico. En efecto, se puede
ver a veces la figura como relieve en hueco,

pia descripcin entraa ya una interpreta

en la roca vaciada con este fin (camafeo).

Ahora bien, con harta frecuencia, la pro

cin. De ah que la descripcin de las pintu

La roca madre se utiliza con mucha habili

ras rupestres africanas recurriendo a fr


mulas o ttulos como "los jueces de paz, la

dad. Por ejemplo, hay una jirafa represen

dama blanca, el sacamuelas, Josefina ven

tada en un bloque oblongo de diabasa,

dida por sus hermanas, los marcianos" sea

aprovechando perfectamente la forma de


ste (Transvaal occidental). Anlogamen

te, en la regin de Leeufontein puede verse


un rinoceronte en una roca rugosa y de
aristas angulosas que reproducen exacta
mente el caparazn del animal.
En cuanto a las pinturas, los esbozos

grabados en ciertas paredes permiten su


poner que los artistas grababan antes de
pintar. Tambin en este caso se requeran

28

bastante empobrecedor porque transfiere y

enajena automticamente un bloque cultu


ral al leerlo a travs de la interpretacin de
un solo observador o de otra civilizacin.

Cabe formular como principio general la


necesidad de interpretar el arte prehistrico
africano partiendo ante todo de las referen
cias autctonas. nicamente cuando no se

haya encontrado la respuesta a un proble-

ma en el entorno espacial, temporal y cul-l

"

cuernos de la figura grabada en la roca en

avestruz. La distancia entre los cuernos de

un bbalo de tamao natural poda llegar


a ser de tres metros. 2) La jirafa, animal
que solamente en Africa se encuentra en
estado natural, est tan frecuentemente

representada que los especialistas piensan

que debi prolifrer en el Sahara durante


el Neoltico. El autor de esta obra maestra

de Enneri Blaka (Niger) puso especial


cuidado al reproducir el pelaje del animal

una intrincada representacin realista de

pequeas incisiones en la roca para


diferenciarlo de los dems. 3) Grcil figura
de un caballo, tambin de Enneri Blaka. La

pintura de caballos, antlopes y ovejas


salvajes parece pertenecer a una etapa
posterior al estilo bbalo. La oveja salvaje

de poderosa cuerna (5) de Tin N'Zumaitak


(Argelia) est rodeada de curiosas figuras,
entre ellas una que recuerda a una

medusa y un extrao animal con nariz

humana (a la izquierda). 4) Hacia la poca

en que se pint esta plcida escena

pastoril en Sefar (Argelia), el hombre


prehistrico dominaba ya la ganadera en
las aldeas y campamentos del Sahara.

ftSW

(Advirtase la vivienda representada a la


derecha)

Fotos Maximilien Bruggmann '-

La Spirale, Suiza

(
A
'

- .

/ *"\->

'

Hn -,
yUJP'
29

>tural local, regional o continental, habr


que buscar las causas en otro sitio.

saheliano". En la poca del caballo y de los

esa caza no se libraban animales gigantes

carros

como el elefante, de lo que da fe la gran es

encontramos

ciones

En qu sentido puede decirse que el ar


te prehistrico africano es la edicin ilustra
da del primer libro de Historia de Africa ?

palmeras

de

algunas

representa

ejemplo,

cena de caza del Alto Mertutek. En casi to

que indican indudablemente la

das partes las trampas van asociadas a los


signos de los cazadores en un bloque cultu
ral muy original, que ha cubierto casi toda

rboles

por

existencia de oasis.

En el Africa austral, el estilo nrdico (lla


Tenemos, para empezar, una especie de

mado rhodesiano) abunda en dibujos de r

pelcula documental sobre la infraestructu


ra de las primeras sociedades que vivieron
entorno ecolgico. En un yacimiento de

boles, algunos de los cuales pueden identi


ficarse. Hay, pues, una fauna muy rica y
variada en los refugios de lugares hoy de
siertos, con lo que se produce una especie

Adrar Bus, fechado hace 5.140 aos con el

de resurreccin del Arca de No, un jardn

carbono

huesos de hipoptamo. Esto confirma, por

zoolgico petrificado : peces grabados,


animales salvajes, hirsutos y poderosos,

ejemplo, la autenticidad histrica del grupo


de hipoptamos representado en Assadjen

como el antiguo bfalo con sus grandes

en este continente, por ejemplo, sobre su

14,

H. Lhote

ha

encontrado

Uan Mellen. Ahora bien, este animal es un

cuernos

(hasta

tres

metros de distancia

verdadero indicador ecolgico, ya que ne

entre uno y otro), felinos como la onza y la


cinhiena, monos cercopitecos o cinocfa

cesita

aguas

los, avestruces, buhos, etc. Por doquiera

ocurre

con

perpetuas.

el . elefante,

Algo
que

parecido

consume a

diario cantidades enormes de productos

vegetales. Quiere ello decir que el Sahara

pueden verse escenas de caza que repre

sentan el gran enfrentamiento


entre el hombre y el animal.

original

de las pinturas prehistricas era un gran

Africa durante decenas de miles de aos

hasta muy entrada ya la era histrica, como


indica la leyenda de Sunyata. (Vase el art.
de la p. 60).

Estas representaciones nos indican tam


bin el paso gradual de la vigilancia o
"cautiverio" de los animales a su domesti

cacin y ms tarde a su aprovechamiento.


As, puede verse un hombre armado con
un arco y que lleva un animal atado con
una cuerda, y en Tissukai se caza el mus
mn utilizando perros. El perro, dibujado
en plena accin en Sefar, con su rabo re
torcido,

ha

atravasado

los

siglos

como

compaero del hombre del desierto. Tam


bin hay ovinos, caprinos, etc. Existe inclu
so un esbozo de embarcaciones, con un

parque de vegetacin mediterrnea, algu


nos de cuyos vestigios han sobrevivido

Esta profusin de cuadros cinegticos,


que va desde el Nilo hasta el Atlntico pone

hasta la fecha. Esta ecologa ceder cada

claramente de manifiesto la existencia de

perfil que recuerda los barcos de papiro de


los lagos y ros del Sudn chadiano y de

vez ms el sitio a un biotopo "sudans y

una autntica civilizacin de cazadores. De

Nubia.

"El arte rupestre constituye en Africa un

signo... Se trata de un smbolo grfico que


requiere una Interpretacin", escribe el
profesor Joseph Kl-Zerbo. Las
ilustraciones de estas pginas
corresponden a algunas de las
enigmticas pinturas con que se enfrentan
los especialistas al tratar de interpretarlas
y de explicar la accin recproca de sus
estilos, tcnicas e influencias. 1) Silueta

de mujer con un cuenco (Sefar, Argelia),


cuyas lneas curvas expresan,
posiblemente, la intensidad del
movimiento. 7) Siluetas de bailarines de

un solar prehistrico del Barranco de


Tsisbab (Africa del Sur), en las que parece
advertirse el parentesco que une al arte

rupestre del Sahara con el del Africa

meridional, cuyos artistas mantenan


tambin la tradicin de una pintura
figurativa. En el estado actual de nuestros
conocimientos resulta imposible saber si
esas tradiciones artsticas evolucionaron

independientemente o si hubo Influencias


entre las dos regiones mencionadas.
8) Uno de los ms clebres frescos
sudafricanos (tambin del Barranco de

Tsisbab) que representa a la llamada


"Dama blanca" junto a otras figuras de
color amarillo, marrn o negro. Se cree

que la pintura blanca indica un maquillaje


ritual. 2, 3 y 4) Tres figuras de rinocerontes
que son al mismo tiempo ejemplos tpicos
de tres tcnicas distintas : en el de la foto

2, el cuerpo del animal est indicado con


un trazo grueso y fuerte, que contrasta a
primera vista con las finas incisiones con

que se lo delinea en el de la foto 4 (Ued


Djerat, Tassili n'Ajjer, Argelia) ; 3)
rinoceronte pintado de Umet el Ham
(Mauritania). Estas pinturas, en las cuales

los pigmentos estn aplicados con gran


maestra sobre la roca, parecen ser
posteriores a los grabados. Pese a la
diferencia de tcnicas, cada imagen revela
un conocimiento directo del animal y un
peculiar sentido de observacin.
Finalmente, dos figuras enigmticas que
han desafiado hasta la fecha todas las

tentativas de Interpretacin : son la vaca

con dos cabezas (Sefar) de la foto 5 y la


aun ms intrigante representacin de una
vaca con dos cuartos traseros y sin cabeza
(Ued Mathendous) de la foto 6.

30

En l-n-ltinen hay pinturas de hombres

agachados, manejando herramientas aco


dadas que recuerdan las escenas de reco
leccin con hoces de los bajorrelieves fa

tan los bueyes bicfalos o provistos de un

cuales pueden verse muebles y tambin es

cuerpo doble hermafrodita y una sola cabe

cenas familiares.

za del Wad Djerat ? Qu significan las es

ranicos.

Delante

En Battle Cave, unas jvenes san van a

recoger frutos llevando al hombro un bas


tn para cavar. En todo caso, simplemente
la profusin de objetos de arte rupestre o

mobiliario

descubiertos

en

grandes

re

giones de Africa, particularmente en las


que son hoy desrticas, nos da una idea in
teresante de la densidad demogrfica de
esas regiones. Por su enorme tamao su
gieren
a veces producciones semiindustriales.

de

las

chozas

estn

sentadas

con sus hijos mujeres de formas opulentas


y bien alimentadas de leche : se ven terne
ros cuidadosamente atados en

lnea

con

una cuerda, y los hombres se dedican a or


dear las vacas. Se trata de una escena del

atardecer, de gran serenidad pastoral.

de los hombres de entonces. Gracias a l

sabemos que, como suele ocurrir al princi


pio, los hombres llevaban un atuendo ms
rico que el de las mujeres, hasta la poca
bovidiana, momento en el cual parece in
vertirse esta tendencia.

En cuanto al habitat, se halla a menudo

pirales esplndidamente grabadas que lle


van numerosos animales, por ejemplo, el
bbalo del Wad Djerat ? A juicio de algu
nos, la espiral simboliza la continuidad de la
vida. En cuanto al vnculo umbilical que se
observa

en

todos

los

personajes,

por

ejemplo a partir de la interseccin de los


muslos de una mujer para llegar al ombligo

En el grandioso fresco del refugio de Ihe-

de un arquero cazador, parece significar un

ren, que es una de las cumbres de la pintu

flujo mstico que va de la madre en oracin,

ra prehistrica, pueden verse unos bueyes

con las manos alzadas al cielo, a su hijo,

finamente enjaezados, llevando en su lomo

que se halla en situacin peligrosa.

odres de agua y mujeres ricamente ata

viadas. Hay animales que se inclinan hacia

El arte prehistrico africano es muy elo


cuente tambin respecto de la vestimenta

en el misterio de los mitos. Qu represen

figurado en forma esquemtica mediante


semiesferas que representan chozas en las

el

abrevadero

mientras avanza apacible

mente un inmenso hato. Unas mujeres con


adornos

delante

estn

de

su

instaladas

choza,

indolentemente

unos

cuantos

hombres, tocados con plumas, parecen ha


berse detenido a saludarlas.

Anlogamente, en el Africa meridional


(en Botswana) puede verse un animal propiciador de la lluvia, conducido con una

cuerda por una procesin de personajes de


mirada

viva.

Los

motivos solares corres

ponden a ese mismo fondo religioso. La


clave de ciertas pinturas que siguen siendo

En cuanto a la magia y la religin, preciso

enigmticas slo puede obtenerse en rela


cin con el contexto de la cultura y del cul

es reconocer que muchas pinturas siguen


conservando su secreto por estar inmersas

to propiamente africanos. Esto es lo que


occurri cuando A. Hampat Ba reconoci

si

LOS ARTISTAS DEL NEOLTICO

en una escena de Tin Tazarift, conocida


hasta

entonces

con

el

nombre

de

Es cierto que Egipto ejerci una influen

"los

cia extraordinaria, si bien probablemente li

bueyes esquemticos" (se supona que es

mitada, hacia el interior de Africa ; pero

taban agachados porque sus patas parecen


reducirse a simples muones), un grupo de

ms evidente todava es la anterioridad de

animales que van a beber en la ceremonia


del lotori, para celebrar el origen acutico

igual que el hecho de que entonces la dis


tancia era el nico obstculo que separaba

del ganado bovino.

a los pueblos del Hoggar, Tassili y Fezzan

Debe rechazarse la tendencia a explicar


todas las caractersticas de las culturas afri

canas a partir de influencias exteriores. Es

to no significa que haya que negar las rela


ciones, sino ms bien que es preciso defi
nirlas con circunspeccin. El arte rupestre

francocantbrico, que tiene unos 40.000

aos, es paleoltico y, por consiguiente, an


terior al arte prehistrico africano. En cam
bio,

el neoltico saheliano es anterior al

europeo. De ah que la tentacin de pensar

que la inspiracin de los artistas del conti


nente africano viene del norte haya sido

la civilizacin del Sahara prehistrico, al

del valle del Nilo que, durante mucho tiem


po (hasta la desecacin del Sahara), fue
ms bien una zona repulsiva y pantanosa.
Tan slo a partir de la era "histrica" ad
quiri Egipto ese esplendor debido al cual
se propende hoy a atribuirle todo, segn el
principio de que slo se presta a los ricos.
Pero, en materia de arte y de tcnica, los
polos estaban situados primitivamente en

el Sahara, en el Sudn jartumiano, en el


Africa oriental y en el Cercano Oriente. Por
lo dems, el propio Sahara prehistrico de
be mucho ms a los focos del sudeste que
al Cercano Oriente.

muy fuerte. Se ha llegado incluso a hablar


de un arte euroafricano cuyo foco estaba

A juicio de algunos autores, el periodo


bubaliano del arte rupestre se debi a indi

en Europa, surgiendo con ello una especie


de teora hamtica del arte prehistrico afri

viduos de tipo "mediterrneo" mal defini

cano. (Vase el art. de la p. 24).

do, blancos segn algunos y mestizos se

Esto no es cierto. Prescindiendo de que

hay por lo menos 15.000 aos de distancia


entre los dos movimientos histricos, hoy

se reconoce que el Levante espaol, que


debera ser el eslabn intermedio de una

posible influencia, no tiene nada en comn


con el arte original del Oranesado meri

gn otros. El llamado periodo de las "cabe


zas redondas" correspondera, en tal caso,

a tipos "negroides", y hay quienes afirman


que se haban cruzado con pueblos del Cer

cano Oriente y que constituyen el neoltico


de tradicin sudanesa.

Se dice que el periodo bovidiano fue

arte

obra de los antepasados de los peules y,

prehistrico ha florecido verdaderamente a


partir del Atlas, y sus polos o epicentros

por ltimo, que la llamada tradicin guinea,


ms al sur, se manifest hasta en los edifi

son realmente africanos.

cios del acantilado de Tichitt (Mauritania).

dional,

de

Tassili

y de

Fezzan.

El

Se ha pensado tambin que este arte se


adentr en el continente a partir del este, es
decir del valle del Nilo. Ahora bien, es evi

dente que el auge artstico del valle egipcio


del ro es muy posterior al del Africa saheliana

sudanesa.

Las

representaciones

sahelianas de bovinos con discos entre los

cuernos son muy anteriores a las de la vaca


celeste Hathor. El esplndido carnero esfe
roide de Bel Alem es muy anterior en el

tiempo al de Amn, que no apareci en

Egipto hasta la XVIII dinasta.

Preciso es reconocer que todas estas re

construcciones son muy frgiles y que con


ceden una importancia excesiva a las apor

taciones extraafricanas. Se llega incluso a


hablar de "clara influencia africana" en una

pintura rupestre del Sahara... Pero, sobre


todo, tales reconstrucciones tienden a es
tablecer una equivalencia entre conceptos

tan diferentes como los de raza, grupo tni

co, modo de vida y civilizacin.


Todas las

damas blancas" de las pintu- w

ras rupestres africanas, al igual que la de

Gracias a una hbil estilizacin y al aprovechamiento de la


superficie tosca de la roca, los artistas del Sahara neoltico

lograron sutiles y expresivos efectos en la representacin de la


figura humana. Al Igual que muchas otras pinturas rupestres, la
del llamado "Abisinio de Jabbaren" (1), de Tassili, Argelia, se ha
conservado en magnficas condiciones debido a la resistencia del
pigmento a la accin del tiempo. Los movimientos dinmicos y
giles de un corredor y de dos arqueros han sido captados en
estas figuras de Jabbaren (5), Sefar (6) y Tafilalet (4), en Argelia.

La figura de una mujer corriendo (4)


se reproduce aqu por
primera vez pertenece a uno de los solares de arte rupestre
prehistrico descubiertos en aos recientes por el etnlogo
francs H.-J. Hugot y el fotgrafo suizo Maximilian Bruggmann.
(2) Curioso esbozo de un "buey unicornio". Los artistas solan
pintar las astas de los bueyes con particular esmero: a menudo
representaban la cabeza del animal de perfil y los cuernos de
frente. En algunos solares prehistricos del Sahara se han

descubierto pequeas figuras esculpidas de liebres, carneros y


qtros animales, como esta miniatura de granito pulido (3), de Ued
Amezar, Argelia, que posiblemente representa a un rumiante
tumbado.

32

CS?

Fotos Maximilian Bruggmann La Spirale, Suiza

33

PAGINAS EN COLOR

Pgina de la derecha
Este arquero que parece surgir
fantasmalmente de la roca fue

pintado con ocre rojo por un artista


prehistrico del Sahara en Tin

Tazarift, en el Tassili n'Ajjer. Este


macizo rocoso y desrtico de la

Argelia meridional es uno de los


principales santuarios del arte

rupestre de Africa y sin duda de todo


el mundo; en l los artistas del

Neoltico alcanzaron una perfeccin


en muy pocos sitios igualada. La
presencia numerosa de cazadores en

el Sahara (ste, perteneciente a la


llamada "fase" o "civilizacin de los

bvidos", cazaba tal vez

hipoptamos, animales que viven en

aguas estancadas) se explica porque


durante el Neoltico (del quinto
milenio a fines del primero a.C.) lo

que hoy es un casi inhabitable


desierto constitua una regin frtil,
de clima mediterrneo, con fauna y
flora abundantes. Las especies de
antenas que presenta la cabeza del

de Tin Tazarift pudieran ser


dos plumas o bien otro tipo de
tocado difcil de identificar.

Foto Maximilian Bruggmann La Spirale, Lausana

Pginas centrales
Como un saludo que nos hiciera el hombre prehistrico, aun
pueden verse las huellas de sus manos impresas en la roca en
Jabbaren, en el Sahara argelino. La impresin se obtena

La similitud, o el paralelismo, en el
espritu y el estilo de las dos

soplando con la boca un pigmento blanco sobre las manos


apoyadas en la pared de' piedra.

indiscutible. Y, sin embargo, miles de


kilmetros y casi treinta siglos las
separan en el espacio y en el tiempo.
En la pgina de la izquierda, una

cabezas aqu reproducidas parece

cabeza de barro cocido procedente

de Owo (Nigeria), probablemente del

, Africa del Sur, en la cual slo es blanca la

Valdra la pena volver a introducir este

cara, y que recordaba a Breuil los frescos

arte, al menos a travs de los planes d

dios Amn con los rasgos de

de Knossos, con el "paso de columnas de

estudio escolares, en la vida de los africa

Tutankamn (hacia 1350 a.C), cabeza

prospectores procedentes del Golfo Pr

nos, que estn separados de l por una dis

sico", representan seguramente sacerdo


tes, cazadores o jvenes africanas que

tancia que solamente pueden recorrer los


especialistas y los expertos de los pases

salen de las ceremonias de iniciacin, tal

ricos.

como pueden verse todava hoy pintadas

con caoln blanco, ya que este color simbo


liza la muerte de la personalidad anterior
para pasar a un nuevo estado.

En el mbito esttico propiamente dicho,


este arte es una de las fuentes del arte afri

cano actual. Todava hoy se encuentran

sus colores caractersticos en la paleta cro

mtica de las mscaras y de los ornamen


tos de los danzantes. El arte prehistrico
africano no ha muerto. . Sigue siendo
actual, siquiera sea en los nombres topon
micos, que todava perduran. Un valle del
afluente del Wad Djerat, llamado Tin Tehed
es decir el lugar de la burra
se carac
teriza efectivamente por un bello grabado
con un burro.

Y habra que protegerlo celosamente


contra los deterioros de todo tipo que le
amenazan constantemente, porque consti
tuye un patrimonio inestimable.
En la medida en que el arte prehistrico
es un testimonio completo del nombre afri
cano de los orgenes, desde su medio eco
lgico hasta sus emociones ms altas, en la

de arenisca rosa de un clasicismo y


una serenidad admirables. Desde la

ms remota antigedad, aun antes


del establecimiento del Imperio

faranico, profundas corrientes


tnicas, comerciales y culturales han
unido Egipto no slo con el Africa del
Norte (cosa sta manifiesta sobre

todo a partir de la expansin del


Islam) sino tambin con el Africa

negra o subsahariana. Ello echa por


tierra la idea que algunos han

expresado de que Egipto pertenece


histricamente ms bien al mundo

mediterrneo que al de Africa.

medida en que la imagen es un signo a ve


ces tan elocuente como la escritura, cabe

Foto Andr Held, Lausana. Museo Nacional

afirmar que el arte rupestre africano es el


primer libro de historia de este continente.

de Lagos, Nigeria

Pero se trata, por supuesto, de un testimo

de El Cairo

nio ambiguo e insondable, que hay que res


paldar con otras fuentes de informacin,

tales como la paleontologa,

la climato
loga, la arqueologa, la tradicin oral, etc.
J. Ki-Zerbo

34

siglo XV d.C. En la de la derecha, el

Foto Arpag Mekhitarian, Bruselas. Museo

. If

*-v

:**

\
V

N-rVA

i.V t

O O 0<><l
O O 9 9

De la naturaleza

bruta a la

humanidad liberada
por Joseph Ki-Zerbo

Pgina en color
La forma suprema del arte africano
es sin duda alguna la escultura y,
dentro de ella, la talla de mscaras.

excava

sobre todo, frica a causa de su importan

ciones estn slo empezando y a

te penetracin en el hemisferio sur, escapa

PESE a

que

en

frica

las

que la acidez de los suelos devora

ban a las condiciones climticas prohibiti

gran nmero de restos fsiles, los hallazgos

vas de las zonas boreales. Las latitudes tro

efectuados hasta ahora hacen de este con

picales

utilizado en las ceremonias mstico-

tinente uno de los principales, si no el prin

"templado" favorable a la vida animal y a

Instrumento sagrado o ritual,

gozaban

entonces

de

un

clima

religiosas, en las danzas o en otras

cipal foco del fenmeno de la hominiza-

su desarrollo. Y, en efecto, el motor de la

actividades sociales, la mscara

cin. As ocurre ya con el keniapiteco (Ke-

aparicin del hombre hay que buscarlo en

presenta en Africa una infinidad de

nyapithecus Wichen': 14 millones de aos

primer lugar en el medio geogrfico y eco


lgico,
teniendo luego en cuenta la
tecnologa y, finalmente, el medio social.

formas. He aqu slo dos ejemplos.


(Vase tambin El Correo de la

Unesco de mayo de 1977, pg. 16). A

de antigedad), que para algunos es el ini


ciador de la especie humana. Pero tal aser

to se confirma sobre todo con el australopi-

La adaptacin al medio fue uno de los

decorada con conchas de cauri, de la

teco (Australipithecus Africanus o Afaren-

factores que ms poderosamente contribu

sociedad inicitica juvenil del

sis), que es sin discusin posible el primer

yeron

N'Domo, "imagen del hombre tal

homnido, bpedo explorador de las saba

orgenes. Los rasgos morfosomticos de

como sali de las manos de Dios". En

nas de Africa oriental y central en el que la

cuanto a la de la derecha, se trata de

superficie endocraneana

muestra un de

una mscara-yelmo atribuida a los

las poblaciones africanas hasta nuestros


das fueron elaborados en ese periodo capi

sarrollo de los lbulos frontales y parietales

tal de la Prehistoria. As, la piel sin vello, su

del cerebro que dan fe del nivel ya elevado

color moreno, cobrizo o negro, su riqueza

la izquierda, mscara bambara

ttelas, etnia de la regin centromeridional de Zaire. Encima de los

dos rostros que miran a izquierda y

de sus facultades intelectuales. Vienen des

hombre

desde

sus

en glndulas sudorparas, la nariz y la boca

amplias y carnosas de gran nmero de afri

primer hombre, que representa un nuevo

canos, ms el cabello rizado, ondulado o

salto adelante en la larga marcha hacia el

crespo, son rasgos que provienen de las

las cuatro direcciones. Abajo, un

hombre moderno.

recipiente (una lmpara de aceite?)

modelar al

pus los zinjntropos y el Homo habi/is, el

derecha hay otros dos ms pequeos


orientados hacia adelante y hacia
atrs, con lo que la mscara mira en

de bronce en forma de caracola,

condiciones tropicales. Por ejemplo, la me-

A continuacin hay que situar a los ar-

lanina y el pelo crespo protegen contra el


calor.

procedente de Igbo Ukwu (Nigeria),

cantrpidos (pitecntropos y atlntropos),

que data del siglo IX. Lo corona un

los paleoantrpidos o neandertalenses y,

Por otro lado, la postura vertical o de pie

animal moteado, probablemente un

por ltimo, el Homo sapiens sapiens


(hombre de Elmenteita en Kenia y de Kibish
en Etiopa), respecto del cual son muchos

que constituy una etapa tan decisiva del


proceso de hominizacin y que suscit o
supuso una nueva organizacin de la

los autores que han sealado sus rasgos a

economa de los huesos de la cintura pel

menudo negroides en el primer auriaciense. Todos los especialistas reconocen que

viana est ligada, segn algunos prehisto


riadores, a la adaptacin al medio grogrfi-

es en Africa donde se encuentran reunidos

co de las sabanas de altas hierbas de las

los eslabones de la cadena que nos une a

mesetas de Africa oriental : haba que po

los
ms
antiguos
prehomnidos.

de las hierbas y poder saltar sobre la presa

leopardo.
Foto Museo del Hombre, Pars

Foto Jos Oster Museo del Hombre, Pars

Foto Andr Held, Suiza. Museo Nacional


de Lagos, Nigeria

Justamente,

en

homnidos

Africa , encontramos

todava a los "antepasados" o, ms bien, a


los presuntos primos del hombre. Segn
W.W.

Howells,

"los grandes monos de

Africa, el gorila y el chimpanc, estn inclu

nerse en pie para poder mirar por encima


o huir de las fieras amenazantes.

El medio tecnolgico, creado por ellos,


fue el segundo factor que permiti a los ho
mnidos africanos dominar la naturaleza y,

para empezar, distinguirse de ella.

so ms cerca del hombre que ninguno de


los tres lo est del orangutn de Indonesia"
{El Correo de la Unesco, agosto-septiembre
de 1972, p. 5). i Y no poda ser de otra ma
nera I Asia en sus latitudes inferiores y.

SIGUE EN LA PAG. 42

39

LA PREHISTORIA DE AFRICA Y

INDUSTRIAS (procedencia de los objetos reproducidos)

LA EVOLUCIN DEL HOMBRE

PRINCIPALES SITIOS

HOMNIDOS (procedencia de los restos encontrados)

Neoltico
(de izq. a der. :

Niger, Africa central,


Senegal)

ARQUEOLGICOS

Hombre

Africa

de Atar

central

(Mauritania)

Iberomaurusiano
(ext. izq. : Magreb)

Afalu

Capsiano

(Argelia)

(cent, e izq. : Argelia)

00

el

Ateriense

Dar es-Soltan

(ext. izq. : Niger;

(Marruecos)

cent, e izq. : Argelia)

Musteriense

Djebel Irhud

(Tnez)

(Marruecos)

sigue en la pg. 44

41

frica

es

un

entrelazamientos que

Sin negar que haya habido casos de


autocracia sanguinaria, la autoridad estatal
en el Africa negra adopta casi siempre la
forma de una monarqua templada, apoya
da en una serie de cuerpos constituidos y

continente

en

que

los

hombres han viajado en todas las direc


ciones, como aspirados por los inmensos

VIENE DE LA PAG. 39

horizontes de tan vasta tierra.

cable embrollo

de

El inextri

Porque fue faber (artesano), el hombre

hoy presenta el mapa tnico de Africa es el

en un substrato de costumbres, verdaderas

se convirti en sapiens (inteligente). Las

resultado de este movimiento browniano

constituciones

manos del hombre, liberadas, descargan a

de los pueblos que ha durado varios mile


nios. Por lo que se nos alcanza, las prime

surgidas de la organizacin o de la estratifi

bajos. De donde una liberacin y un creci

ras pulsaciones migratorias parece que par


tieron de los "bantes" del este y del no

perios prestigiosos y eficaces como el del


Mal, descrito con admiracin por el viajero

miento de la

caja craneana en que los

reste para extenderse hacia el oeste y el

y gegrafo rabe Ibn Batuta en el siglo XIV,

centros sensitivo-motores de la corteza ce

norte. Luego, a partir del Neoltico, la ten


dencia general parece ser descender hacia
el sur como bajo un efecto de repulsin del

abarcaban inmensos territorios, su delibe

gigantesco desierto, terrible faja ecolgica


que atraviesa y domina soberanamente el
continente. Este reflujo hacia el este y el sur

autonoma muy autntica.

los msculos, as como a los huesos de los


maxilares y del crneo, de numerosos tra

rebral se van desarrollando.

Tras la talla tosca de la piedra propia de

la llamada "pebble culture" (cultura de las


guijas) del hombre de Olduvai, los hombres
prehistricos africanos pasaron a una fase
ms consciente del trabajo creador.
El dominio del hombre prehistrico sobre
las herramientas experimenta un progreso
constante. Desde los primeros pasos, reco
nocemos en el cambio de materiales, en el
ajuste de los utensilios y de las armas, esa

preocupacin por conseguir una eficacia


cada vez mayor y ms exacta y por adaptar
se a unos fines cada vez ms complejos
que es la marca misma de la inteligencia y
que permite al hombre apartarse de los es
tereotipos del instinto.
El conjunto de esos progresos, caracteri

zado por intercambios e imitaciones ml

tiples, se presenta ms bien en forma de


olas de inventos de gran alcance histrico,

que se entremezclan a veces y se sitan en


una curva ascendente general, cuyo de
senlace es el periodo histrico de la Anti

gedad, una vez que el hombre africano ha


dominado las tcnicas agrcolas y ganade
ras y que ha inventado la alfarera. El culti
vo del trigo, la cebada y las plantas textiles
como el lino de Fayum se propagaba por
Africa, as como la cra de animales doms
ticos.

(sudaneses,

bantes,

nilotas,

etc.) va a

continuar durante el periodo histrico has

ta el siglo XIX en que las ltimas olas


venan a morir en las costas del mar austral.

Esas migraciones, consecuencia del xi


to (o del fracaso) en el medio originario, da

rn finalmente resultados ambiguos. Efecti

Dos focos principales de seleccin y de


agrcolas

ejercieron

segura

mente una influencia notable desde el sex

to o el quinto milenio antes de Cristo : el

valle del Nilo y el meandro del Niger. Se


cultivan entonces por primera vez el sorgo,

el mijo, ciertas variedades de arroz, el ssa


mo y, ms al sur, el ame, la palmera de
aceite y, quiz, una cierta variedad de algo
dn. El valle del Nilo se benefici adems

de los hallazgos efectuados en Mesopota

mia, como el "emmer" (trigo), la cebada, la

cebolla, las lentejas y el guisante, el meln


y los higos, mientras que de Asia llegaban
tambin la caa de azcar, otras variedades

de arroz y el banano, ste seguramente a


travs de Etiopa. En este ltimo pas se de
sarroll asimismo el cultivo del caf.

Numerosas plantas domesticadas duran

escritas,

casi

siempre

cacin social anterior. Incluso cuando im

rada descentralizacin permita a las comu


nidades

de

base

funcionar

con

una

En todo caso, como en general se utiliza

ba poco la escritura y las tcnicas y medios


de desplazamiento se hallaban poco de
sarrollados, el imperio de las metrpolis
quedaba siempre atenuado por la distancia.
Gracias a ella la amenaza permanente por

parte de los subditos de sustraerse por la


huida a una eventual autocracia resultaba
muy concreta.

vamente, por un lado crean el progreso


porque sus olas sucesivas y convergentes

permiten poco a poco la toma de posesin,


si no el dominio, del continente y, gracias a
los intercambios a que dan lugar, exaltan
las innovaciones por una especie de efecto

Por otro lado, el producto excedentario


de las comunidades de base africanas pare

ce que era modesto, salvo cuando exista


un monopolio de Estado sobre materias o
artculos preciosos como el oro en Ghana o
en Ashanti, el marfil, la sal, etc. Pero ni si

acumulativo.

Pero, por otro lado, al diluir la densidad

de la poblacin en un espacio inmenso, las


migraciones impiden a los grupos humanos
alcanzar el nivel de concentracin a partir

del cual el hormiguero humano se ve obli

gado a inventar para sobrevivir. La disemi


nacin en el medio geogrfico incrementa
la influencia de ste y tiende a retrotraer a

los

primeros clanes africanos hacia los


orgenes oscuros en que el hombre se abra
penosamente un camino a travs de la cor
teza opaca de un universo sin inteligencia.
Si fechamos el comienzo de la Historia a

explotacin

no

quiera

en

este

caso

debe

olvidarse

la

contrapartida de los servicios prestados por

los jefes locales (seguridad, justicia, merca


dos, etc.) ni minimizar el hecho de que una

buena parte de las contribuciones y cno


nes se redistribua durante las fiestas tradi

cionales de acuerdo con el cdigo del ho

nor aplicable a quienes deben vivir noble


mente. Ello explica la esplndida generosi
dad de Kanku Mussa el Magnfico, empera
dor del Mal, durante su fastuosa peregri
nacin

de

1324.

(Vase el

artculo de la

p. 60.)
Por su parte, existi en Africa el siste

partir del empleo de los objetos de hierro,


puede decirse que la Prehistoria se prolon

ma de produccin esclavista ? Tambin en

g en numerosas regiones de Africa hasta

este punto hemos de responder negativa

los alrededores del ao 1000. Todava en el

mente. En casi todas las sociedades al sur

siglo XIX, muchos grupos africanos que no


eran solamente "paleonigrticos" posean
unas fuerzas productivas y unas relaciones
socioeconmicas que en lo sustancial no

del Sahara la esclavitud slo desempe un

eran distintas de las de la Prehistoria, salvo

a un hombre al estado de propiedad pura y

en lo que concierne a la utilizacin de los

simple tal como lo defini el romano Catn.

papel marginal. Los esclavos o, mejor, los


cautivos son casi siempre prisioneros de

guerra. Ahora bien, la cautividad no reduce

de

El esclavo africano tambin gozaba a me

caza de los pigmeos reproducen en pleno

nudo de un cierto derecho de propiedad ;

instrumentos

metlicos.

Las

tcnicas

siglo XX, a travs de los milenios, las tcni

no se le explota como un instrumento o un

cas mismas de los africanos de la Prehisto

animal.

ria.

En Ashanti, para reforzar la integracin

Ms all de la cima resplandeciente que

"nacional" se hallaba rigurosamente prohi

representa la civilizacin egipcia y de las

bido aludir al origen servil de alguien. De

eminentes o gloriosas realizaciones de tan


tos reinos e imperios africanos, la realidad

ser jefe de aldea. "La condicin de cautivo,

modo que un antiguo cautivo poda llegar a

te la prehistoria subsisten aun en formas a

profunda es sa, la que presta su cuerpo y

veces mejoradas y sirven hasta nuestros

su textura a la lnea de desarrollo de las so

aunque general en Africa, no entraaba el


papel determinado en la produccin que

das de alimento a los africanos. Ellas origi

ciedades africanas y que vamos a examinar

caracteriza a una clase social" (J. Suret-

naron la fijacin y la estabilizacin de los

como conclusin.

Canale).

hombres, sin las cuales no hay civilizacin

En la etapa de la comunidad primitiva,


contrariamente a las formas europeas (anti

progresiva. El verdadero Neoltico, que en


Europa occidental slo se desarroll entre
3000 y 2000 a.C, se inici tres mil aos an
tes en Egipto. Ahora bien, la alfarera de Elmenteita (Kenia), que data seguramente de
hace 5.000 aos, es uno de los elementos

gua y germnica) que se distinguen por el


hecho de que en ellas la apropiacin priva
da del suelo se desarrolla ya en el seno de la

propiedad comn, la realidad africana no


muestra trazas de tal apropiacin. Efectiva

que permiten deducir que el conocimiento

mente,

de esa artesana, innovacin revoluciona

Africa, la autoridad superior, el Estado, no

ria, lleg al Sahara y a Egipto a partir de las

es ms propietario del suelo que los parti

altas mesetas del Africa oriental.

culares.

42

en las comunidades aldeanas de

All donde la esclavitud adquiere un ca

rcter masivo y cualitativamente diferente


como en Dahomey, Ashanti y Zanzbar en
los siglos XVIII y XIX, se trata de estructu

ras propias ya del modo de produccin do


minante, el capitalismo, y generadas en
realidad por la influencia de economas ex
teriores.

Por ltimo, deben tenerse en cuenta cier


tas estructuras socioeconmicas como el

HISTORIA

sistema familiar matrilineal que tan vigoro

A causa de los obstculos naturales, el

samente caracteriza a las sociedades africa

trfico comercial de largo alcance no adqui


ri nunca suficiente importancia y tuvo por

nas, al menos en su origen, antes de que


otras influencias como la del Islam, la civili
200 000

limitaban

poco el sistema patrilineal. Esta estructura


social, tan importante como base del papel
destacado de la mujer en la comunidad,

palacios. Pero, cada vez que se suprimie


ron total o parcialmente obstculos ecol
gicos, como en el valle del Nilo y, en menor
escala, en el del Niger, la dinmica social se
puso en marcha aprovechando el aumento

tena

asimismo

consecuencias

econmi

cas, polticas y espirituales, por la funcin


notable que ejerca tanto en la transmisin

'500.000-

concomitante de la densidad humana y el

desarrollo de la propiedad privada.

As pues, cabe decir que, en general, en


el Africa (negra) no hubo ni etapa escla
vista ni etapa feudal como en Occidente. Ni

Neoltico realz las

siquiera puede afirmarse que los modos de


produccin africanos sean modalidades de

funciones domsticas de la mujer hasta el

esos sistemas socioeconmicos, pues fal

punto de convertirla en el elemento central

tan

del cuerpo social.

esenciales.

alarse en primer lugar que, durante ese


periodo, Africa desempe en las rela
ciones entre continentes un papel tanto de
foco central de invencin como de difusin

de las tcnicas. Pero esta preclara situacin


se transform con bastante rapidez en es
tatuto subordinado y marginal a conse

cuencia de la exportacin de bienes y servi


cios africanos sin contrapartida suficiente a

menudo

elementos

constitutivos

En resumen, en Africa observamos una

notable permanencia de un modo de pro


duccin sui generis emparentado con los
otros tipos de comunidades "primitivas"

pero con diferencias importantes, en parti


cular esa especie de alergia a la propiedad
privada o estatal.
Viene despus una transicin gradual y

espordica hacia formas estatales que


durante mucho tiempo viven sumergidas
en la red de las relaciones preestatales de la

Esta explotacin de frica durante varios

base pero que van escapando progresiva


mente por su propio impulso interno a la
ganga del colectivismo primitivo desorgani
zado para estructurarse, sobre la base de la
apropiacin privada y del robustecimiento

milenios pas por tres momentos principa

del Estado, en un modo de produccin

les. Primero, la Antigedad, cuando, tras el

capitalista que acaba siendo monopolista.

favor del continente, por ejemplo en forma


de transferencia equivalente de capitales y
de tcnicas.

declinar de Egipto, el valle del Nilo y las


provincias romanas del resto de Africa del

Norte quedan sometidas al poder de Roma

y se convierten en su granero. Adems de


los productos alimentarios, el Imperio im
port de Africa una cantidad enorme de
animales salvajes, de esclavos y de gla
diadores para el ejrcito, los palacios, los
latifundios y los sanguinarios juegos del cir
co. En el siglo XVI comienza la siniestra
poca de la trata de negros. Por ltimo, en

En efecto,

el

Estado colonial se cre

como gestor de las factoras perifricas del


capital antes de ser sustituido por un
Estado capitalista independiente a media
dos del siglo XX. A menos que, siguiendo
un camino distinto, se produzca una transi
cin de la comunidad original dominante a

la sociedad capitalista colonial y, despus,


a la va socialista de desarrollo.

De todos modos, hay un hecho que se

el siglo XIX queda consagrada la depen

impone brutalmente en Africa : por razo

dencia del continente mediante la ocupa

nes estructurales que no han cambiado en

cin territorial y la colonizacin. Fenme

lo esencial desde hace por lo menos qui

nos simtricos y complementarios, la acu

nientos aos, y habida cuenta del creci

mulacin del capital en Europa y el de

miento demogrfico, hay un estanca


miento de las fuerzas productivas, que por

sarrollo de la revolucin

industrial seran

impensables sin esta contribucin forzada

2.000.000

los oasis econmicos de los

la sucesin real (por ejemplo, en Ghana).


Ahora bien, el parentesco uterino parece
haber surgido de las profundidades de la
prehistoria africana en el momento en que

Cmo cabra caracterizar la lnea de


evolucin propia de las sociedades africa
nas moldeadas por la Prehistoria ? Debe se

1.500.000

de los bienes como en la de los derechos a

la sedentarizacin del

1.000.000

objeto productos de lujo que a menudo se

zacin occidental, etc., impongan poco a

de Asia, Amrica y, sobre todo, Africa.

lo dems no excluye ciertas zonas de creci


miento espordico y localizado sin autn
tico

Paralelamente, aun durante los siglos de

desarrollo.

Ese

estancamiento

no

excluye tampoco el extraordinario floreci

desarrollo interior sin exceso de rapacidad

miento artstico ni el refinamiento de las

exterior (desde la Antigedad hasta el siglo


XVI), un gran nmero de contradicciones

relaciones interpersonales. Parece como si

internas

del

sistema

africano

mismo

los africanos hubieran dedicado a ello lo

esencial de su energa creadora.

constituan un freno estructural endgeno


sin suscitar por ello, en virtud de una pre

sin interna, el paso a estructuras ms

progresistas. El Africa de los clanes y de las


aldeas aun vivos, poco inclinada a la apro

Homohabilis

2.500.000

piacin privada del suelo, ignor durante


largo tiempo ese motor histrico-social que
es la dinmica antagonista de los grupos

Cuanto ms aumentan las fuerzas pro

ductivas, ms se agudizan los antagonis


mos basados en el inters y la voluntad de

poder. Las luchas de liberacin que aun


sacuden

ciertos territorios de Africa son

como el revelador y la negacin de esa

empresa de domesticacin del continente

sociales. Pero no fue sa la nica causa del

en el marco de un sistema al que cabra lla

Los recientes descubrimientos de

"arcasmo" de las fuerzas sociales obser

mar el modo de subproduccin africano.

herramientas de piedra tallada, en Africa

vable en Africa. En virtud de una especie de

En definitiva, la creacin o, mejor, la

oriental, permiten anticipar la aparicin

crculo vicioso, el bajo nivel de las tcnicas

autocreacin del hombre iniciada hace mil

y de las fuerzas productivas era a su vez la

lones de aos en frica est aun a la orden


del da en ese continente.

a veinticuatro horas, la Historia (5.000

causa y la consecuencia de la diseminacin


demogrfica en un espacio incontrolado

aos, aproximadamente) representara

por casi ilimitado.

del Homo habilis, cuya antigedad se


calcula ahora en unos 2.500.000 aos. Si

comparamos la duracin de la Prehistoria

J. K-Zerbo

solamente tres minutos.

43

LA PREHISTORIA DE AFRICA Y LA EVOLUCIN DEL HOMBRE

( viene de la pg. 41)

Hachas de mano
de 200.000

a 1.500.000 de artos

(Tachenghit, Argelia)

Hachas
(Tihodaine, Argelia)

de 1.500.000
a 2.500.000 de anos

J Guii
Guijarros
desbastados
(Ain Hanech y Aulef,
Argelia)

de 2 a 3 millones

de anos

Astillas de cuarzo
(Orno, Etiopa)

<;
de 3 a 4 millones

de anos

Fotos (de izquierda a derecha y de arriba a abajo) :


Marcel Bovis - Henri J. Hugot - Museo nacional de Kenia - J.E.G. Sutton - Marcel Bovis -

Henri J. Hugot- J. Oster - Museo National de Kenia - Yves Coppens- M. D. Leakey, Cambridge

44

University Press - J. Oster


Yves Coppens -Michle Bertoncini - Christian Zubber - Museo del
Hombre, Pars - Maurice Taieb.
El Correo de la Unesco en colaboracin con Y. Coppens, Museo del Hombre, Pars

Homo Erectus

Ca '

y*^^' '-ir

Olorgesaiiie

-'-

(Kenia)

(Lago Turkana, Kenia)


f ~J

Australopithecus
Boisei

Olduvai

(Orno, Etiopia)
(Tanzania)

Homo Habilis

* ;^av-

(Lago Turkana, Kenia)


(

V:-A4

i*^.^''

1-

Australopithecus
Africanus
(Taung, Botswana)

Australopithecus
Afarensis
(Hadar, Etiopia)

Cuadro Taller Philippe Gentil

~s

Orno
(Etiopa)

Una cronologa difcil


En el vasto continente africano las

diversas tcnicas evolucionaron

diferentemente segn las distintas

regiones, lo que hace difcil determinar


con exactitud las etapas cronolgicas de
su desarrollo. El trabajo del hierro, por
ejemplo, que en algunos lugares del
continente aparece hacia el ao 1000 de la
era cristiana, en otros era conocido ya en

el siglo I a. C. Asimismo, en la primera


mitad del siglo XVI los artesanos del
antiguo reino de Benin fabricaban bronces
admirables mediante la refinada tcnica

de la "cera perdida", mientras que en

pintura l tradicin del arte rupestre


segua a veces cultivndose todava en el
siglo XIX. A la izquierda, un busto de
bronce de una reina-madre del antiguo

Benin, que data del siglo XVI. A la


derecha, un herrero del Camern junto a

un horno de fundicin tradicional. Abajo,


una piedra de moler granos y un triturador
prehistricos; encontrados en el Sahara,
su presencia nos recuerda que hace miles

de aos el desierto era una regin frtil y


habitable.

Foto Museo Britnico, Londres

*EA--Foto Maximilien Bruggmann La Spirale, Lausana

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El aprovechamiento del papiro constituy en Egipto una autntica industria. El uso de esta
planta acutica no se limitaba a la fabricacin de cables, de barcos y, sobre todo, del
"papiro", papel ligero y flexible pero frgil que iba a convertirse en el mejor soporte para
la escritura en la Antigedad. Adems, los tallos de papiro se utilizaban en arquitectura
para formar pilares, reunindolos en haces. Los arquitectos clsicos se inspiraron en esas
formas vegetales para erigir sus columnas de piedra, como lo demuestran estos capiteles
de las columnas del deambulatorio del templo de Isis, en Filae. El mismo motivo se repite

a menudo en los objetos de uso cotidiano. A la izquierda, imitando una umbela de papiro,
el mango de un espejo principesco adornado con oro y turquesas (Imperio Medio).

Artes y oficios

del Egipto faranico


por Rachid S. El-Nadury, con la ayuda de Jean Vercoutter
UNO de los rasgos ms notables de
la

civilizacin

faranica

es

su

continuidad. As, las tcnicas del

clebre cuchillo de Gebel-el-Arak no es sino


una muestra entre cientos de otras.
Este dominio de la materia volvemos a

RACHID S. EL-NADURI, egipcio, es profesor

Neoltico se transmitieron y enriquecieron

encontrarlo

de historia antigua y vicedecano de la Facultad

en la poca predinstica (3500-3000 a.C),


mantenindose despus en pleno periodo
histrico. La contribucin del antiguo Egip

piedra. En este caso tambin la tcnica pa


sa del Neoltico a la poca predinstica, y

de

Artes

de

la

Universidad

de

Alejandra

(Egipto). Se ha especializado en el estudio de las


comunidades prehistricas y protohistricas del
valle del Nilo y de Africa del Norte. Entre sus
obras pueden citarse una "Historia antigua del
Magreb" y un "Estudio comparativo de las cul

to se manifiesta particularmente en el tra


bajo de la piedra, del vidrio, del papiro, de
la madera y de otros muchos materiales.

talla

de

los

vasos

de

luego al Antiguo Imperio para continuar


hasta el final de la historia egipcia. El escul
tor egipcio utiliza todas las piedras, incluso
las ms duras : el basalto, la brecha, la

para l ms dificultades que los materiales

del Asia sudoccidental".

Herederos del Neoltico del valle del Nilo,

to y Sudn), es director del Instituto Francs de

los egipcios utilizaron principalmente los


yacimientos del valle de Tebas, y desde

Arqueologa Oriental de El Cairo.

3500 a.C. tallaron pedernales de los que el

historia de la arqueologa del valle del Nilo (Egip

la

diorita, el granito y el porfirio no ofrecen

turas prehistricas y protohistricas de Egipto y

JEAN VERCOUTTER, francs, especialista en

en

ms

blandos

como

los alabastros calc

reos, los esquistos, las serpentinas o las es

teatitas.
|
Las tcnicas de la talla de piedras duras I

47

( pasaron de Egipto al mundo mediterrneo.


En efecto,

resulta difcil pensar que no

fuera en Egipto

o por lo menos en un

medio profundamente impregnado de cul


tura
egipcia
como
la
franja
siriopalestina
donde los talladores de vasos
cretenses aprendieron su oficio ; las formas

ganancias en razn de la calidad del trabajo


apreciar concretamente una de las maneras

faranicos pasan a los artesanos de la po


ca helenstica que inventan el vidrio "sopla
do". Alejandra de Egipto se convierte en

como se transmiti el "legado egipcio".

tonces en el centro de fabricacin ms, im

Entre las otras contribuciones de Egipto


a la civilizacin mundial figuran las tcnicas
del vidrio. Es cierto que Mesopotamia y las

tan hasta China ; el emperador Aureliano

de los tejedores egipcios. Podemos aqu

portante de objetos de vidrio, que se expor

civilizaciones del Indo tambin conocieron

impondr un gravamen a los vidrios egip


cios importados por Roma. El Imperio

muy temprano la tcnica del esmaltado que


se sita en el origen de la del vidrio, pero no

Alejandra, pero adoptar sobre todo las

pasar a los escultores. Aquella se mani

es menos cierta

tcnicas de fabricacin y las difundir en el

fiesta en la gran escultura egipcia en piedra

muy pronto por los vidrieros egipcios. Des-

mismas del vaso que esculpen en la antigua


Minos delatan su origen egipcio.
La habilidad del tallador de piedras duras

la

habilidad manifestada

Merotico importar objetos de vidrio de

alto valle del Nilo.

Como medidas de longitud,


existan en Egipto e! codo

pequeo (450 mm) y el codo


real (525 mm). El codo real de

madera que aqu se reproduce,


verdadera regla de clculo, era
un instrumento de gran
precisin utilizado por los

albailes y los artesanos


egipcios.
Foto Museo del Louvre, Pars

Esta fina y larga mano de


cermica sostiene un cubilete

o vasija para beber de los


obreros de la construccin. El

ocre rojo de que aun conserva

vestigios serva para indicar los


ejes y las lneas directrices de
los edificios que estaban
construyndose.
Foto Museo Metropolitano de Arte, Nueva
York. Tomada de Grandes villes de l'Egypte

antique, de Genevive See, Editions Serg,


Paris

dura, desde el Kedrn del Cairo, en diorita,

de la poca predinstica (hacia 3500 a.C.)

Una de las industrias ms importantes de

hasta los grandes sarcfagos en basalto

parece comprobarse la existencia en Egipto

negro de los toros Apis ; se transmitir pri

de objetos de vidrio
cuentas
aunque
no se tenga la seguridad de que sean resul

los antiguos egipcios fue la del papiro, que


ellos inventaron. No hay planta que haya
desempeado un papel ms importante en

mero a los escultores ptolomeicos, y luego


a la estatuaria del Imperio Romano.
El cultivo temprano del lino hizo que los
egipcios adquirieran muy pronto una gran

habilidad en el hilado y en el tejido. Este l


timo ya se conoce en el Neoltico, hacia
1500 a.C, y su origen se confunde enton
ces con la aparicin de la civilizacin en el
valle del Nilo. Son las mujeres las que hilan
el lino, y de manera muy hbil, puesto que
a menudo manejan dos husos a la vez.
Para
uno

de

los faraones
los

medios

telas,

el

no. El vidrio en cuanto tal, conocido en la V

Egipto. Sus fibras servan para fabricar los


barcos, para hacer mechas destinadas a las

dinasta (hacia 2500 a.C), se difunde a par

lmparas de aceite, esteras, cestos, cuer

tir del Nuevo Imperio (hacia 1600 a.C). Es

das, cables. Los cables que sirvieron para

utilizado entonces no solamente para fabri

amarrar el puente de barcos que Jerjes in

car cuentas sino tambin vasos cuyas for

tent lanzar a travs del Helesponto haban

mas varan mucho, desde el elegante cliz


con pie hasta los vasos en forma de pez.
Muy a menudo son polcromos y siempre
opacos. El vidrio transparente aparece bajo
Tutankamn (hacia 1300 a.C). A partir de

sido trenzados en Egipto con fibras de pa

piro. Reunidos en haces, sus tallos haban


servido como pilares en la arquitectura pri
mitiva, antes de que los arquitectos clsi
cos se inspiraran en ellos para sus colum

las telas constituan

aproximadamente 700 a.C, los vasos de

nas fasciculadas o simples, con capiteles

de

vidrio
egipcios
del
tipo
llamado
"alabastro", polcromos, se difunden en

en forma de flores cerradas o abiertas. La

todo el Mediterrneo. Son copiados por los


fenicios quienes hacen de ellos una de sus

del "papiro", de donde proviene nuestra

intercambio

ms

apreciados en el extranjero. La ms fina de


esas

tado de una creacin voluntaria del artesa

bissus,

fabricado

en

los

templos, era objeto de particular estima

planta serva sobre todo para la fabricacin


palabra "papel".

cin. Los ptolomeicos vigilaban los talleres


de tejido y controlaban la calidad de la

industrias.

fabricacin ; su administracin central, sin

En el Bajo Imperio se engarzan en la ma


dera o la piedra signos jeroglficos moldea
dos en vidrio y en colores, para constituir

planta, las cuales, despus del prensado y


secado, permitan producir una hoja gran

inscripciones. Las tcnicas de los vidrieros

de.

duda siguiendo la costumbre de los farao


nes autctonos, organizaba la venta en el
extranjero que procuraba al rey enormes

48

El papiro se fabricaba cruzando capas su


cesivas de finas tiras extradas del tallo de la

Estas caas que surgen en la


base de las poderosas

columnas del templo de Edf


recuerdan a la vez el pantano

primitivo de la cosmogona
egipcia y las orillas del Nilo
tutelar. El templo de Edf,
situado en el Alto Egipto, es el
mayor y mejor conservado de

todo el pas. Pertenece a uno


de los ltimos periodos de la

civilizacin egipcia, la poca

ptolomeica (siglos IV a I a.C),


y es, por la perfeccin de su
estilo, la riqueza de su

decoracin y el nmero de sus


inscripciones, una autntica
suma del arte faranico.

Foto Henri Stierlin, Suiza

Veinte hojas reunidas entre s cuando

rios, sus bibliotecas, lo cual representa cen

fosas cavadas en plena roca y cubiertas de

an estaban frescas constituan un rollo cu

tenares de kilmetros de papiro, que sin

enormes losas de piedra caliza. En las fosas

ya longitud variaba entre tres y seis metros.

duda alguna existieron a pesar de que slo

se haban colocado

Era posible adosar varios rollos : algunos


papiros miden 30 y hasta 40 metros de lon

se han encontrado unos cuantos centena

completos,

res de metros.

nes los barcos mismos que haba utiliza

gitud.

El papiro, utilizado en Egipto desde la pri

con

desarmados pero

remos,

cabinas y timo

do Keops. Uno de los barcos fue sacado de

El rollo constitua el "libro" egipcio. Se

mera dinasta, es decir desde aproximada

la fosa y vuelto a armar. El otro sigue espe

sostena con la mano izquierda y se iba

mente 3000 a.C, hasta el final de la historia

rando ser extrado de su "tumba".

desplegando a medida que avanzaba la lec


tura. El "volumen" de la Antigedad clsi

faranica, ser adoptado por los griegos,


los romanos, los coptos, los bizantinos, los

te en un museo especial, ha sido vuelto a

ca es su heredero directo.

rameos y los rabes. Gran parte de la lite

armar. Est compuesto de 1 .224 piezas de

ratura helenstica y latina ha llegado hasta


nosotros en papiros. Los rollos de papiro

sarmadas y colocadas en trece capas su

De- todos los soportes utilizados para


escribir en la Antigedad, el papiro resulta

El barco de Keops, instalado actualmen

madera que parcialmente haban sido de

ciertamente el ms prctico. Es flexible y li


viano ; su nico inconveniente es su fragili
dad. A la larga resiste mal a la humedad y

constituan una de las exportaciones impor

perpuestas en la fosa. Mide 43,40 m de lar

tantes de Egipto ; indiscutiblemente es uno

go, 5,90 m de ancho y pesaba ms o me

de los legados ms importantes del Egipto

nos

es de fcil combustin.

faranico a la civilizacin.

tienen de 13 a 14 cm de espesor. El barco

Se ha calculado

40

toneladas.

Las

tablas

de

borda

que para tener al da las listas de materiales

La maestra de los egipcios en el trabajo

no tiene

quilla

de un pequeo templo egipcio, hacan falta


10 metros de papiro por mes. Los notarios

de la madera se afirma de manera notoria

estrecho.

Lo ms notable es que fuera

en la construccin naval. Las necesidades

construido sin la ayuda de un solo clavo.

de provincia, en la poca ptolomeica, utili

mismas de la vida cotidiana en el valle del

Desde la V dinasta, y seguramente des

zaban de seis a trece rollos, o sea de 25 a 57

Nilo, donde la nica va de comunicacin

de antes, los egipcios supieron adaptar sus

metros por da : de 750 a 1 .600 metros por

cmoda era el ro, hicieron de los egipcios

naves a la navegacin de altura. Los barcos

mes. Ahora bien, toda propiedad o finca

expertos en navegacin desde el alba de la

de Sabur demuestran que para la navega

importante,

historia. En 1954, a lo largo del flanco sur

cin martima se disminuy sobremanera la

de la gran pirmide, se descubrieron dos

altura de la pro3 y de la popa que superan I

el

palacio

real

y todos los

templos tenan sus registros, sus inventa

y su

fondo es

plano y

49

comendaban que se dejara actuar a la natu


raleza.

El examen de las momias ha permitido en


algunos casos descubrir las huellas del tra
bajo de los cirujanos, como esa mandbula

del Antiguo Imperio que tiene dos agujeros


practicados para drenar un absceso, o ese
crneo

cuya

fractura

producida

por

un

hachazo o una estocada fue reducida y el


paciente curado. Por otra parte, los dentis

tas efectuaban emplomaduras con un ce


mento mineral, y en una momia se ha halla
do un intento de prtesis (un hilo de oro
que una dos dientes oscilantes).
Por su

espritu de mtodo,

el

Papiro

Smith demuestra el dominio adquirido por


los cirujanos egipcios antiguos. Dominio
que, es natural pensarlo, fue transmitido de

mdico a mdico n Africa y en Asia, as


como a la Antigedad clsica, sobre todo
por los mdicos que siempre acompaaban
a las expediciones egipcias en territorio
extranjero. Por otra parte, se sabe que al
gunos soberanos extranjeros, como el
prncipe asitico de Bajtan, Bactriano o el
propio Cambises, llamaban a mdicos egip
cios, y que Hipcrates tena "acceso a la
biblioteca

del

templo

de

Inhotep

en

Menfis", siguiendo otros mdicos griegos


su ejemplo.
El conocimiento de la medicina puede
considerarse

como

una

de

las

contribu

ciones ms importantes de los antiguos


egipcios a la historia de la humanidad. Los
documentos indican de manera detallada

los ttulos de los mdicos egipcios y sus di


ferentes campos de especializacin. Las ci

vilizaciones del Cercano Oriente antiguo y


del mundo clsico han reconocido las capa
cidades y la reputacin de los antiguos
egipcios en los campos de la medicina y de
la farmacologa.
Entre las enfermedades reconocidas y

claramente descritas por los mdicos egip

cios, e incluso tratadas por ellos, figuran :


los trastornos gstricos, la dilatacin esto
macal, los cnceres cutneos, la coriza, la

laringitis, la angina de pecho, la diabetes, el


Ya en el siglo XXV antes de la era cristiana, los mdicos egipcios gozaban de prestigio por
la precisin de su diagnstico y por la eficacia de sus mtodos para el tratamiento de
numerosas enfermedades. Adems, ejecutaban operaciones de muy variados tipos.
Conocan, por ejemplo, la ciruga de los huesos cuyas fracturas reducan utilizando vendas
de lino empapadas en resina o en asfalto (arriba a la izquierda) y haban descubierto la
naturaleza y las causas de la hernia oue claramente afecta a este segaaor barbudo (foto
superior). Arriba a la derecha, detalle de un bajorrelieve del Templo de Kom Ombo, en el

estreimiento, las enfermedades del recto,

la bronquitis, la retencin y la incontinencia


de orina, la biliosis y las oftalmas.

En sus tratamientos los mdicos egipcios


utilizaban supositorios,

ungentos,

elec-

tuarios, pociones, unciones, masajes, ene

Alto Egipto, que a juicio de los egiptlogos representa algunos instrumentos quirrgicos

mas, purgantes, cataplasmas, e incluso las

que se utilizaron bajo la dinasta ptolomeica (323-30 a.C).

inhalaciones que ensearon a los griegos.


La
farmacopea
comprende
muchos

> marcadamente la lnea de flotacin en el


barco

de

Keops.

En

efecto,

tal

carac

terstica constitua una desventaja cuando


el navio tena que hacer frente al oleaje del
Mediterrneo o del mar Rojo. Por otra par
te, los ingenieros navales egipcios supieron
dar gran solidez al conjunto del navio gra
cias a un "cable de torsin" que una, por
encima del puente, la parte anterior con la
posterior. Ese cable desempeaba el papel

La contribucin faranica en el campo de

la ciencia constituye una herencia preciosa.


Fueron seguramente los conocimientos del
cuerpo humano adquiridos gracias a la mo
mificacin los que permitieron a los egip
cios desarrollar tcnicas quirrgicas desde
una poca muy antigua. En efecto, la
ciruga egipcia se conoce bastante bien de
bido al "Papiro Smith", copia de un origi
nal compuesto en el Antiguo Imperio, entre

de una verdadera quilla pues aseguraba la

2600 y 2400 a.C. Es un verdadero tratado

rigidez del conjunto y disminua el peligro

de ciruga sea y de patologa externa en el

de una rotura por el medio.

que se examinan sistemticamente cuaren


ta y ocho "casos".

Modificada de este modo, la nave egip


cia
permita
establecer
los contactos
martimos

ms

lejanos

que

hubieran

emprendido los faraones, ya sea en el Me

Varios tratamientos indicados en el Papi


ro Smith siguen aplicndose en nuestros

diterrneo hacia Palestina, Siria, Chipre y


Creta, ya en el mar Rojo hacia el lejano pas

das. Los cirujanos egipcios saban cerrar


las heridas mediante puntos de sutura y re
ducir las fracturas por medio de tablillas de

de Punt.

madera o de cartn. Por ltimo, a veces re

50

"simples",

cuyos

nombres

desgraciada

mente no sabemos traducir. De este modo,

gracias a su mtodo y a los recursos de que


dispona su farmacopea,

podemos com

prender el prestigio de que gozaba en la


Antigedad la medicina egipcia, prestigio
cuyo eco nos ha sido transmitido por Herodoto.

Gracias

los

textos

conocemos

los

nombres de casi un centenar de mdicos

egipcios antiguos. Entre ellos figuran ocu


listas y dentistas como Hesy-Re, que vivi

bajo la IV dinasta, hacia 2600 a.C, y que


puede ser considerado como uno de los

ms antiguos. Tambin haba veterinarios.


Los escritores griegos, desde Herodoto
hasta Estrabn, estn de acuerdo en admi

tir que los egipcios inventaron la geometra.


Al parecer les impuls a ello la necesidad de
calcular cada ao la superficie de las tierras

WMM
m

llevadas o tradas por la crecida del Nilo. En

Aparte unos cuantos vestigios, nada nos queda de las casas del Egipto faranico.

realidad, al igual que las matemticas, la

Construidas con materiales poco resistentes, no estaban hechas para "sobrevivir"


a sus propietarios. Slo los planos de las antiguas ciudades desenterradas y
diversos documentos y objetos hallados en las excavaciones dan hoy fe de la
calidad de los urbanistas y de la tcnica de los arquitectos civiles egipcios. 1) En

geometra egipcia es emprica. En los trata


dos antiguos se procura ante todo propor

cionar al escriba la "receta" para hallar rpi

damente la superficie de un campo, el volu


men de los granos contenidos en un silo, el
nmero de ladrillos necesarios para la cons
truccin de un edificio.

Para lograrlo el

escriba jams sigue un razonamiento abs


tracto sino que presenta los medios prcti
cos para llegar a la solucin : da cifras. De
todos modos, comprobamos que los egip
cios saban calcular perfectamente la su
perficie del tringulo y del crculo, el volu
men del cilindro, de la pirmide, del tronco
de pirmide y seguramente de la semiesfe-

la ciudad de Kahun, construida por orden de Sesostris II (1897-1879 a.C), en la


regin de Fayum, haba, adems de la residencia real, las de numerosos escribas,

empleados de oficina, obreros y artesanos. Este plano de los vestigios de la


ciudad pone de manifiesto la existencia de viviendas realizadas en serie y
correspondientes a las diversas categoras de la poblacin. La morada principesca
(la "Acrpolis" del plano) cuenta con unas 70 habitaciones o vestbulos, pero su

concepcin y su estilo son los mismos que los de las casas de importancia
intermedia, de dos a nueve habitaciones (a la derecha, foto 2), que forman una
verdadera ciudad obrera en el ngulo noroeste de la ciudad. 3) Esta "casa de

alma" descubierta en una tumba de la XVIII dinasta (1570-1320 a.C.) representa


una casa rural o, al menos, una vivienda de suburbio, situada en medio de un

jardn. A la terraza, donde por la noche se reuna la familia, se llega por una
escalera interior protegida por un pequeo edculo. 4) Corte de una casa de varios

pisos de la ciudad de Tebas (pintura de la XVIII dinasta). El "piso noble", ms

ra. Procedan sustrayendo una novena par

alto, estaba iluminado y ventilado por ventanillos abiertos en lo alto de los muros.

te del dimetro y elevando ese resultado al

En las terrazas se alinean los silos para el grano, accesorio indispensable en la

cuadrado, lo cual equivale a dar a 7t el va

casa urbana. La planta baja parece estar destinada a los trabajos domsticos.

lor de 3,1605, muy superior al valor 3 que le


atribuan

los otros

pueblos de

la Anti

gedad.

El aporte egipcio en el campo astronmi


co debe deducirse de las aplicaciones prc
ticas efectuadas a partir de observaciones.

SIGUE EN LA PAG. 54

51

Rostros

del Egipto
faranico
Esculpidos en piedra o en madera, cuatro

faraones y un gran sacerdote han conservado


a lo largo de los siglos la fuerza expresiva que
les comunicara la estatuaria egipcia antigua.
1) Kefrn, cuarto soberano de la IV dinasta,

que rein a fines del siglo XXVI a.C. Fue el


constructor de la segunda de las tres grandes
pirmides de Giza. Algunos especialistas
sostienen que la cabeza de la esfinge tiene
sus rasgos faciales. 2) Sesostris III, de la XII
dinasta. Rein de 1878 a 1843 a.C. y fue el
conquistador de Nubia. 3) Amenofis IV, que
rein de 1379 a 1362. Fue quizs el primer
monotesta que recuerda la historia : renunci
a los antiguos dioses de Egipto, adopt el
nombre de Akenatn y ador solamente a
Atn, el dios solar. 4) Kaaper, gran sacerdote
de Saqqarah, de la V dinasta (2494-2345),
esculpido en madera de sicmoro. Los
excavadores que descubrieron su estatua

observaron que tena un asombroso parecido


con uno de los notables de la ciudad e

inmediatamente la llamaron Cheik el-Beled.

5) Tutmosis III (1504-1450), estadista, soldado

y atleta, el ms glorioso de todos los


faraones, cuyas victorias condujeron a Egipto
a la cumbre de su prestigio y prosperidad.
1 y 4 - Fotos Jacques Marthelot Ediciones Serg (Pars,
Naissance de rurbanisme dans ta valle du Nil de Genevieve See.
Museo de El Cairo

2 - Foto Museo de El Cairo. Tomada de Naissance de

l'urbanisme dans la valle du Nil de Genevive See, Ediciones Serg,


Paris

3 - Foto Unesco

5 - Foto Jacques Marthelot Ediciones Serg (Paris), Grandes


villes de rEgypte antique de Genevive Se. Museo de El Cairo

^^lJ

53

gunda dinasta se utiliz la piedra caliza pa

influencia en el desarrollo de la arquitectu

ra construir los muros de las tumbas.

ra. Por ejemplo, los antiguos egipcios to

Una

VIENE DE LA PAG. 51

nueva

fase

arquitectnica

se

maron la idea de columna de los atados de

inaugur durante la tercera dinasta. Fue un

plantas silvestres como la caa y el papiro.

evento capital de la historia de Egipto ya

Tallaron los capiteles de la columnas en for

que se trataba de la construccin del primer


edificio totalmente de piedra : la pirmide

ma de flores de loto, de papiro y de plantas.

El ao civil egipcio estaba dividido en tres


estaciones, de cuatro meses de treinta das

escalonada

cada uno ; a estos 360 das se aadan cin

una parte del gran complejo funerario del

forma de loto,, de papiro y de palma son


tambin innovaciones arquitectnicas que

co das al final del ao.

rey Djeser.

Este aspecto est lejos de ser desdeable.

Este ao de 365

de

Saqqara,

que constituye

constituyen una contribucin a la arquitec

das, el ms exacto que conoci la Anti

Es a Imhotep, arquitecto y sin duda visir

gedad, es el origen de nuestro ao, pues

del rey Djeser (hacia 2580 a.C.), a quien de


bemos este complejo de la pirmide escalo
nada donde aparece por primera vez la
piedra de sillera que entonces tiene pe

to que sirvi de base a la reforma juliana de


47 a.C. primeramente y luego a la reforma

gregoriana de 1582. Adems del calendario


civil, los egipcios utilizaban tambin un ca

queas dimensiones. Parece como si fuera

lendario litrgico lunar y saban prever las

una imitacin en piedra caliza del ladrillo

fases lunares con una aproximacin sufi

crudo,

ciente.

quitectura funeraria. De igual manera, las


columnas entregadas y las vigas maestras
del cielo raso son copias en piedra de los
haces de plantas y de las vigas utilizadas en
la construccin primitiva. Todo indica que
es a Egipto a quien debemos la primera ar
quitectura de sillares en hiladas regulares.

Desde
Egipto,

la
los

expedicin
europeos

de
se

Bonaparte

han

mostrado

sorprendidos por la exactitud de la orienta

cin de los edificios faranicos, y particu


larmente por la de las Pirmides, cuyas ca

ras estn vueltas hacia los cuatro puntos


cardinales.

En efecto,

utilizado

anteriormente

en

la

La arquitectura civil hasta la poca de la

respecto al verdadero norte de las grandes

conquista romana permanece fiel al ladrillo

pirmides siempre es inferior al grado. Tal


precisin slo pudo obtenerse mediante la

crudo que incluso se emplea para los pala

Los antiguos Egipcios aplicaron sus co


nocimientos matemticos a la extraccin,

al transporte y a la colocacin de los enor


mes bloques de piedra que utilizaban para
sus empresas arquitectnicas. Posean una

larga tradicin del empleo del ladrillo crudo

cios reales. Los edificios anexos del Rames.-

sn de Tebas, as como las grandes fortale


zas de Nubia, nos dan una dea de los re

cursos ofrecidos por ese material, que per


mite alcanzar un refinamiento extremo, co
mo lo demuestra el Palacio de Amenofis IV

en Tell-el-Amarna, con sus pavimentos y


cielos rasos decorados con pinturas.

o adobe y de diversos tipos de piedras, que

Otra contribucin de Egipto en el campo

databa de una poca muy antigua. Comen

de la arquitectura es la invencin de la co

zaron a utilizar el pesado granito a comien


zos del tercer milenio antes de nuestra era,

lumna. Primero fue la columna entregada,


la cual fue seguida por la columna libre.

para cubrir el suelo de ciertas tumbas de la

Estas tcnicas se basaban en la experien

primera dinasta en Abidos. Durante la se

tura mundial.

Los conocimientos tcnicos adquiridos


por los egipcios tanto en la construccin
como en la irrigacin gracias a la excava

cin de canales y a la ereccin de diques y


represas se encuentran tambin en otros

campos anexos a la arquitectura.

ar

la desviacin con

observacin astronmica.

Las columnas estriadas y los capiteles en

Desde 2550 a.C. los egipcios fueron ca


paces de construir con sillares una represa

en una corriente de agua cerca de El Cairo.


Un poco ms tarde, sus ingenieros abran
canales navegables entre las rocas de la Pri
mera Catarata de Asun. Todo hace supo
ner que hacia 1740 a.C. lograron establecer
un dique en el propio Nilo, en Semneh (re
gin de Nubia), para facilitar la navegacin
hacia el sur. Finalmente y siempre en la
misma poca, construan paralelamente a
la Segunda Catarata un "camino de tierra"

sobre el cual, aprovechando la fluidez del li


mo del Nilo, hacan deslizar sus barcos. Es
ta ruta de varios kilmetros, verdadera pre

figuracin de lo que ser el dio/kos griego


del istmo de Corinto, les permita salvar el
obstculo de los rpidos de la Segunda Ca
tarata.

Por ltimo, debemos subrayar la impor-.


tancia
Tales

cia del

entorno local,

que ejerci gran

de

las

relaciones

culturales

que

unieron a Egipto con el Africa profunda.


relaciones

existieron

tanto

durante

los perodos histricos ms lejanos como


en la poca histrica. Bajo el reinado de los

faraones la civilizacin egipcia influy en


las culturas africanas vecinas. Los estudios

comparativos muestran la existencia de ele


mentos culturales comunes entre el frica

negra y Egipto, por ejemplo las relaciones


entre la realeza y las fuerzas de la naturale
za. Esto se ve claramente a travs de los

descubrimientos arqueolgicos realizados


en el antiguo territorio del Pas de Kush :
en El-Kuri, Nuri, Gebel Barkal y Meroe se

construyeron

pirmides

reales

que

de

muestran la importancia de la influencia

egipcia en el mbito africano. Por desgra


cia, nuestra ignorancia de la lengua
merotica, as como de la extensin de su

imperio, nos impide apreciar an las conse

cuencias que pudo tener esa influencia

sobre. las culturas africanas antiguas en su


conjunto, tanto al este como al oeste y al
sur del Imperio merotico.
R. El-Nadouri

Elstico incluso en la piedra, el cuerpo arqueado de la diosa


Nut dibuja la bveda celeste. Sus pies y sus manos tocan la
tierra y su cabellera cae hacia el suelo. En el pequeo circulo
central, acostado, el dios Shu, smbolo del aire que sostiene el
cielo, y en torno al crculo los estandartes de las cuarenta

nomos o provincias de Egipto. En el crculo exterior, las


diosas del Este y del Oeste: con el brazo extendido
el
cual navegan las barcas del da y de la noche se transmiten

el sol, disco alado que la diosa Nut se traga por la noche y


hace renacer por la maana. Esta composicin cosmognica
adorna la tapa del sarcfago del sacerdote egipcio
Ureshnefer. El sarcfago fue descubierto en Saqqarah, cerca
de la antigua Mentis, y data posiblemente de la XXX dinasta
(380-343 a.C).

Cuando Nubia

floreca bajo
el reino de Kush
por Jean Leclant
LA regin del Dongola y de las cuencas
cercanas al curso medio del Nilo, hoy

i sumamente aisladas por el desierto y


las barreras casi infranqueables de las cata

ratas segunda, tercera y cuarta del gran ro,


fue antao el centro de poderosas y ricas

formaciones polticas. La cultura llamada


de Kerma corresponde a un reino fuerte y

desarrollarse bajo el reinado de sus suceso


res, los dos hijos de Peye : Shabakaka

(696-690) y el glorioso Taharka (690-664).


Taharka, cuyo nombre se encuentra en
numerosos monumentos a lo largo del

valle, construye santuarios al pie del Gebel


Barkal, la montaa venerada que domina la

gran cuenca frtil del Napata. En la regin

prspero de la primera mitad del segundo

de Tebas levanta columnatas en los cuatro

milenio antes de la era cristiana : el reino de

puntos cardinales del templo de Karnak y

Kush de que hablan los textos egipcios.

erige numerosos oratorios donde se asocia

La prospeccin arqueolgica de esa re

el

culto de Amn

con

el

de Osiris.

La

gin, poco conocida todava, no permite

impronta de su presencia quedar tambin

establecer con precisin su historia poste


rior a la etapa brillante, aunque relativa

en Menfis y en el Delta.

mente corta, de la dominacin de Egipto

luchar contra ellos. (Su nombre resuena en

por el Nuevo Imperio (1580-1085 a.C). Es

el Libro de los Reyes de la Biblia, donde se

como si el nexo entre Africa y el mundo


mediterrneo se hubiera roto y un silencio

advierte el pavor que inspiraban los guerre

casi total reina sobre Nubia durante cerca

fracasa en su intento de penetrar en Egipto

de tres siglos. Pero a partir de fines del


siglo IX a.C. vuelve a despertar. Las exca

y es su sucesor, Asurbanipal, quien, a la

vaciones de G.A. Reisner en la necrpolis

de Kurru, cerca de Napata, aguas abajo de


la cuarta catarata del Nilo, nos han permiti
do conocer las tumbas de una sucesin de

prncipes : algunos tmulos primero, una


especie de mastabas despus.

En cuanto a los asirios, Taharka acepta

ros negros del pas de Kush). Assarhaddon

cabeza de un potente ejrcito, se apodera


de Tebas en 663 a.C. y saquea la ciudad. A
Taharka le sucede su sobrino Tanutamon,

hijo de Shabataka. Pero con la derrota que


les infligen los asirios, los kushitas se
repliegan hacia al sur. Y se es el fin de su
dinasta en Egipto.

Se trata de los reyes-antepasados de la

Quiz convenga detenernos en esos cin

dinasta que realiz la unin de Egipto con


el Sudn, es decir la XXV dinasta de Egip
to que entra en la gran historia con el rey

cuenta aos durante los cuales Egipto y

Peye.

Una de las inscripciones que este sobera


no hizo grabar en una estela de Napata, y
que se conserva actualmente en el museo

Sudn unidos constituyeron una gran po


tencia africana. El reino kushita aparece en

tonces como una monarqua doble, cuyo


smbolo es el doble uraeus, las dos serpien

tes que se yerguen ante el Faran y le pro


tegen.

de El Cairo, constituye uno de los textos

En su porte general, en su atuendo, en

ms extensos del antiguo Egipto : en las


dos caras y en los cantos de la estela, 159
renglones de jeroglficos egipcios dan

sus actitudes, los soberanos de la XXV

cuenta de las deliberaciones del rey en su

palacio y de las etapas de su campaa

sucesores, ms aun, los descendientes. El


estilo de sus monumentos es tpicamente

contra

seores del

faranico y las inscripciones son egipcias,

Hacia el ao 713 a.C, Shahaka, herma

sica. En los bajorrelieves y en las estatuas

cerca de la sexta catarata del Nilo. En

no de Peye, sube al trono y somete al Impe

aparecen los siguientes rasgos : pmulos

la foto, una estatua de granito, de

rio de Kush todo el valle del Nilo hasta el

salientes, maxilares enrgicos, labios fuer

ms de tres metros, que representa a

Delta. La gran poltica del Cercano Oriente

Aspalta (593-568), el primer soberano


de Meroe del que se tiene noticia. La
ciudad lleg a ser un prspero centro
agrcola, minero y comercial gracias

atrae a los kushitas hacia el Asia donde co

tes. Y portan adornos propios del Sudn :


una especie de casquete que aprieta la nu
ca y que protege la sien con una lengeta ;
una venda gruesa lo sujeta dejando flotar

Tras el saqueo de la ciudad de


Napata por los egipcios (hacia 590
a.C.) la capital del Imperio africano
de Kush fue trasladada a Meroe,

a las favorables condiciones

los

prncipes

libios,

Egipto Medio y del Delta.

mienza a hacerse sentir el empuje de los


asirios. Shahaka inicia en Sudn y en Egip

dinasta imitan a los faraones de Egipto que

les precedieron y de quienes dicen ser los

con reminiscencias de la tradicin ms cl

to una poltica de amplios vuelos que va a

dos faldones detrs de los hombros. Cabe

JEAN LECLANT, francs, es profesor de la

zas de
Amn

climticas y geolgicas de la regln.


Sorbona, y director de estudios de la Ecole Prati
que des Hautes Etudes, de Paris. Experto en

egiptologa y en estudios sobre Nubia y Etiopa,


ha escrito numerosos artculos y varas obras

sobre los temas de su especialidad, como Dans

les pas des Pharaons y Recherches sur les


monuments thbains de XXV dynastie.

carnero
animal sagrado de
adornan sus pendientes y los col

gantes de sus collares.


La historia de los kushitas despus de su

retirada a Egipto ante los embates de los


asirios, es mucho ms oscura. Prosigue du
rante un milenio el destino de un Estado i

que ser cada vez ms africano : el reino de I


55

Kush, como se designa a s mismo, con el

nishajeto. Sus esposos permanecen en la

y de la reina Amanishajeto se leen en el

antiguo nombre indgena de la regin. Al

Templo T de Kawa. A esa soberana se atri

comienzo la capital se mantiene en Napata,

sombra ; se ignora incluso el nombre del de


la segunda ; el trono va a estar tambin

al pie de la montaa sagrada del Gebel Bar-

ocupado

kal.

seguramente en el siglo VI

prncipe, ya coronado, Akinidad, hijo de la

aos en Uad ben Naga, en las cercanas in


mediatas del ro. La pirmide, precedida al

a.C, se traslada mucho ms al sur, a Me

reina Amanirenas y del rey Teritekas. Sin


embargo, es importante el orden en que se

este por el oratorio y el piln tradicional, es


una de las ms imponentes de la capital :

suceden

Luego,

roe, no lejos de la sexta catarata del Nilo.

durante

el

buye un palacio/ciescubierto hace pocos

"Candaces"

de ella tom en 1834 el aventurero italiano

estepas ofrecan a Meroe una extensin

que encontramos en los autores clsicos).

Ferlini las joyas de recargado lujo que hoy


se exhiben como piezas clebres en los mu

mucho ms vasta que las cuencas vecinas

Una de esas reinas protagoniz con


Augusto un episodio clebre, uno de los ra

desierto. A los recursos de la ganadera se

reinas

por

(transcripcin del ttulo merotico de Kdke

de Napata encajonadas en el corazn del

dos

aos

por razones climticas y econmicas. Las

El traslado de la capital parece explicarse

esas

algunos

sumaban los de la agricultura, perfecta

ros en que Meroe aparece en el escenario


de la historia universal. Tras el saqueo por

mente viable en esa zona de lluvias estiva

los merotas (es sin duda entonces cuando

les. En las cercanas de los lugares ms im

se llevaron la estatua de Augusto cuya ca

portantes se excavaron grandes estanques


de riego. El comercio debi de ser muy acti

beza fue encontrada bajo el umbral de un


palacio de Meroe), Petronio, prefecto del

vo : Meroe se encontraba en el cruce de los

Egipto ya romano, emprendi una expedi

caminos que recorran las caravanas, entre

cin de represalia y se apoder de Napata

el mar Rojo, el curso superior del. Nilo y el

en el ao 23 antes de la era cristiana. Los

Chad.

romanos instalaron en Prinis (Qasr Ibrim)

Con la reina Shanakdajete (170-160) pa


rece afirmarse plenamente el podero de un

una guarnicin que resisti a los ataques de

los merotas. Se concluy un tratado de

seos de Munich y de Berln.


Natakamani, yerno y sucesor de Ama
nishajeto, y su esposa la reina Amanitere

(12 a.C. - 12 d.C) fueron tambin grandes


constructores ; sus nombres son sin duda

los que con ms frecuencia se mencionan


en los monumentos kushitas de las grandes
ciudades, que a travs de todo el imperio
dan fe del podero de una dinasta en su
apogeo.

La pareja real emprendi la re

construccin de Napata, devastada por la


expedicin de Petronio, y en particular la
restauracin del templo de Amn.

una

paz, negociado- en Samos, donde a la sa

construccin erigida en su honor, en Naga,


aparecen
inscripciones
grabadas
con
jeroglficos egipcios, pero que tienen valo
res diferentes : hay que leerlos en sentido

zn se encontraba Augusto (21-20 a.C). Al

En Naga, la gran ciudad de las estepas, al


sur de Meroe, se erigi el templo de Amn

parecer, se hizo retirar la guarnicin roma

en cuyo piln la decoracin concilia las

na, se renunci a exigir un tributo a los

influencias egipcias con caractersticas lo


cales tpicas. El edificio ms clebre es el

matriarcado

tpicamente

local.

En

contrario, lo cual puede ser indicio de una

merotas y, finalmente, se fij en Hierasikaminos (Maharraqa) la frontera entre el Im

Templo del

esos jeroglficos corresponde una escritura


cursiva, de una grafa a menudo elemen
tal ; los signos parecen derivar en parte de

apariencia hombruna, esa mujer enrgica y

la escritura demtica que se empleaba en el

heroica que, segn Estrabn, Plinio y Dion

prncipes. Los dos soberanos gustan de


aparecer en esas representaciones acom

de

diferenciacin.

ms

cuyos relieves figuran

entre

voluntad

los

Len

perio Romano y el de Meroe. Llegar a


saberse algn da si fue Amanirenas o
Amanishajeto la "Candace" tuerta y de

deliberada

representativos

del

arte

merotico. En Meroe se han identificado las

pirmides del

rey, de la reina y de los

Egipto de entonces para la redaccin de

Casio, llev a cabo las negociaciones con

paados por uno de los prncipes reales,

documentos oficiales y privados. De todos

los invasores romanos ?

que vara segn los monumentos. Eran

modos, la lengua merotica, cuya naturale

En torno a los comienzos de la era cris

za se nos escapa todava, y su sistema gr

tiana se sita un periodo que constituye

fico difieren totalmente de los de Egipto.


Dos reinas ocupan hacia esa poca un lu
gar preponderante : Amanirenas y Ama-

uno de los puntos culminantes de la civili


zacin

merotica.

De

ello

dan

fe

varias

construcciones. Los nombres de Akinidad

los prncipes virreyes de las provincias en


cuyos templos principales estaban repre
sentados ?

Muy poco es lo que sabemos de los lti

mos siglos de Meroe. El control de las rutas

seguidas por las caravanas entre el valle del


Nilo, el mar Rojo y la llanura que se extien
de entre el Nilo y el Chad
base econmi
ca del Imperio
no se ejerca probable
mente sin dificultades. Las pirmides reales

que se construyen son cada vez ms pe


queas y ms pobres. La escasez de obje
tos egipcios y mediterrneos indica una in
terrupcin de las influencias extranjeras,
causa o consecuencia de la decadencia.

Los merotas que hasta entonces haban


triunfado de las incursiones de las tribus

nmadas se vuelven entonces una presa

tentadora para sus vecinos : los axumitas al


sur, los nmadas blemmis al este y nubas al
oeste. Es a estos ltimos, citados por pri
mera vez por Eratstenes en el ao
200 a.C, a quienes cabe atribuir la cada
del imperio de Meroe.

La gloria de Kush se refleja indudable


mente en algunas leyendas del Africa
central y occidental. Entre los saos parece
conservarse el recuerdo de una iniciacin

debida a hombres venidos del este. Se pro

pagaron ciertas tcnicas : varios pueblos


colaban el bronce mediante el procedimien

to llamado de la "cera perdida", como se


haca en el reino kushita. Pero sobre todo

y sta es una aportacin capital


fue al
parecer gracias a Meroe como la industria
del hierro se propag por el continente afri
cano.

Cualquiera que sea la importancia de esa

penetracin, no debe desestimarse el papel


desempeado por Kush : durante un mile
nio floreci, primero en Napata, luego en
Meroe, una civilizacin poderosa y original

que, bajo un apariencia egipcia adoptada


de manera ms o menos constante, sigui

siendo siempre profundamente africana.


J. Leclant

tiiititHrtt*}
Este coloso de granito negro es un expresivo retrato de Taharka
(690-664 a.C). rey de la XXV dinasta. La estatua, que tiene unos
cuatro metros, proviene del templo del Gebel Barkal, cerca de
Napata. Bajo el doble uraeus, emblema de los soberanos
egipcios, Taharka porta un tpico gorro etope. Antiguamente
completaban su tocado unas grandes plumas de piedra, atributos
del dios guerrero Unorls.

Grupo de pirmides, de 14 metros de alto, que forman parte de


una necrpolis real de Gebel Barkal, cerca de Napata. Fueron
construidas durante los siglos II y I antes de la era cristiana.
Aunque en aquella poca se habla trasladado ya a Meroe la capital
del Imperio de Kush algunos soberanos seguan prefiriendo
Napata como ltima morada.

57

EL rasgo ms sobresaliente del poder


poltico en Nubia y en el Sudn
central

entre los siglos VIII

y IV

antes de la era cristiana parece haber sido


su estabilidad y su continuidad excepciona

El gobierno

les. A diferencia de muchos otros reinos de

la antigedad, el pas escap a los trastor


nos que suelen acompaar a los cambios
de dinastas sbitos. Y puede estimarse
que fue esencialmente la misma familia la

de las Candaces

que rein sin interrupcin, manteniendo as


la tradicin.

Entre las numerosas caractersticas pe


culiares del sistema poltico merotico que

por Ahmed M. Ali Hakem

nos permiten llegar a algunas conclusiones

con la ayuda de Ivan Hrbek y de Jean Vercoutter

sobre la naturaleza de la estructura poltica

y social del Imperio de Kush figura, en pri


mer lugar, la elegibilidad del soberano. Los
autores clsicos, desde Herodoto (siglo V
a.C.) hasta Diodoro de Sicilia (siglo I a.C),
han expresado en sus relaciones sobre los

Existen asimismo algunos indicios de

basaban en la paternidad real; en efecto,

con el cual se conoca

que el derecho al trono poda depender

muchas inscripciones dan fe de la participa

generalmente a los habitantes del Imperio

ms de las aspiraciones fundadas en la he

de Kush su asombro ante esa prctica

rencia por lnea materna que de las que se

cin de la reina-madre en la eleccin del |


nuevo rey. Caractersticas polticas muy se- 1

"etopes"

tan diferente de las que regan en otros


reinos de la antigedad. Esos autores ha
cen hincapi en la eleccin oracular del
nuevo rey. Diodoro afirma que "los sacer
dotes escogen previamente a los mejores
de los que les son presentados, el pueblo
toma por rey a aqul que Dios escoge

mientras es llevado en procession... Desde


ese momento se dirige a l y le honra como

si fuese un dios, puesto que el reino le ha


sido confiado por voluntad divina."
El anlisis de todos los textos de que dis

ponemos demuestra que la dignidad de rey


era hereditaria por parentesco real. Contra
riamente al sistema faranico y a cualquier

otro sistema oriental de la antigedad en

los que el

hijo suceda normalmente al

padre, el rey de Napata y Meroe era escogi


do entre los "hermanos reales". La iniciati
va de la eleccin del nuevo soberano ema

naba de los jefes militares, de las altas per


sonalidades de la administracin civil o de

los jefes de clanes. Y cualquier aspirante al


trono cuyas aptitudes se ponan en duda o

que era impopular entre esos grupos poda


fcilmente ser eliminado. La confirmacin

El Templo del Len (fines del siglo

por el orculo, que slo serva para ratificar

I a.C. o comienzos de la era

formalmente una eleccin ya hecha, tena

cristiana) fue erigido en Naga,


Sudn, ciudad del antiguo reino

sobre todo un carcter simblico destinado

a un pblico persuadido de que era dios


mismo quien haba elegido al nuevo sobe
rano.

En principio, la corona deba pasar a los


hermanos del rey antes de que fuera entre

gada a la generacin siguiente, como lo de


muestra el hecho de que, de los veintisiete

de Meroe. Est dedicado a

Apedemak. dios con cabeza de

len y cuerpo de serpiente. La


imagen de esta divinidad guerrera
est ntidamente tallada en una

pilastra de un ngulo del templo


(a la derecha). En los pilones de
la entrada (arriba), la efigie del rey
Natakamani y la de la reina

soberanos que reinaron antes de Nastasen,

Amanitere (piln de la derecha). El

catorce fueron hermanos de los reyes pre

papel destacado que las reinas

cedentes. Hay, evidentemente, algunas ex


cepciones, cuando uno u otro rey usurpa el

desempeaban dentro del sistema

madres o Candaces

trono, pero en semejantes casos el sobera

monrquico merotico est

no trata siempre de justificar y legalizar su

sugerido por la similitud de las'

actitud.

AHMED M. AU HAKEM, sudans, es director


del Departamento de Historia de la Universidad

de Jartum (Sudn). Ha publicado artculos y


libros en relacin con el Sudn antiguo.
IVAN HRBEK, checoslovaco, es profesor del
Instituto Oriental de la Universidad Carolina, de
Praga. Ha publicado varios libros de historia de
Africa y de los pases rabes.

58

dos figuras : la reina, grande e


Imperiosa como su esposo,
destruye con Igual gesto soberano
a los enemigos del reino. Aunque
el estilo en su conjunto denota la
influencia del arte egipcio, los
adornos y otros detalles son
tpicamente merofticos. Adems,
las formas majestuosas de la reina
Amanitere contrastan con la

concepcin del cuerpo humano


del arte faranico.

Fotos Almasy, Pars

mejantes a stas se hallan en los reinos y


clanes de muchos lugares de Africa.

ranas, llegando hasta el punto de adoptar el


ttulo real de "Hijo de Re, Seor de Dos

No aparece claramente en ninguna parte


cul era exactemente el papel que desem

Tierras" o de "Hijo de Re y de Rey". Gran


nmero de ellas gozaron de celebridad y,
en la poca greco-romana, Meroe era co
nocida por haber estado gobernada por
una estirpe de Candaces, ttulo que viene
de la palabra merota ktke o kdke que signi

peaban en el reino las mujeres de sangre


real durante los periodos anteriores, pero
numerosas indicaciones

permiten pensar

que ocupaban cargos elevados y que de


sempeaban altas funciones. Durante la
dominacin
kushita
en
Egipto,
por
ejemplo, la funcin de gran sacerdotisa de
Amn en Tebas corresponda a la hija del
rey, lo cual le confera una gran influencia
econmica y poltica. Incluso despus de la
prdida de Egipto y de la desaparicin de

aquella dignidad, las mujeres de sangre real


siguieron ocupando puestos muy impor
tantes en la clereca de los templos de

Amn en Napata y otros lugares y ejercien


do al mismo tiempo un poder considerable.

fica "reina-madre".

escritura merotica y, en realidad, slo hay


cuatro reinas conocidas por haberlo osten

tado : Amanirenas, Amanishajeto, Nawide-

mak y Maleque-arabar; mas todas ellas


son, por definicin, candaces.
Interesa sealar que las sepulturas reales
de Nuri
primera de las cuales es la de
Taharka (hacia el ao 664 a.C.) y la ltima

Shanakdejete, a comienzos del siglo II an


tes de la era cristiana, quien recibi sepul

Kush", adoptaba a la esposa de su hijo.

bable que en un principio el ttulo y la fun


cin no significaran ms que reina-madre,
encargada de la educacin de los hijos del

tura real en Begrawiya Norte. Es muy pro

rey.

reina-madre ocupa una posicin destacada

La reina dispona as de un poder y de

pues aparece inmediatamente despus del


rey. En las pinturas de los oratorios de las
pirmides, la reina aparece detrs del rey

una influencia considerables, como lo de

difunto como

adopcin de la esposa de su hijo. Esas mu


jeres debieron, tarde o temprano, adquirir
"ms importancia que su hijo o su esposo y,
llegado el momento propicio, aduearse de
todo el poder. Comenzando por Shanakde

ofrendas.

Ms

tarde,

esas

reinas

esposas comenzaron a asumir el poder


poltico y se proclamaron a s mismas sobe

mitad del siglo I de la era cristiana. Es po


sible que nos encontremos ante la evolu
cin interna de una institucin local y no

ante un procedimiento que de pronto se


hubiera imitado de los extranjeros, por

los siglos una complejidad cada vez mayor.

sicin legal especfica. Por otra parte, me


diante un complejo sistema de adopcin, la
reina-madre, con el ttulo de "Seora de

de

parece terminar despus de Natekamani,


Amanitere y Sherakarer, hacia la primera

miten concluir que hubo una reina reinante

reina reinante de que se tiene noticia es

portadora

sistema no dur ms de tres generaciones y

la de Nastasen (hacia el 310 a.C) no per

darse de su influencia decisiva ni de su po

principal

ce en numerosos monumentos importan

tes, lo que sugiere la idea de cierto grado


de co-regencia puesto que la esposa, que a
menudo sobrevive a su marido, llega a ser

ejemplo de los Ptolomeos de Egipto y Cleo


patra. Por el contrario, cabe observar que
esas instituciones fueron adquiriendo con

durante ese periodo, pues ninguna recibi


sepultura como monarca. La ms antigua

la

esposa del rey y su primognito que apare

la Candace reinante. De todos modos, este

Otro ttulo, el de "jefe" (gerel, no fue uti


lizado sino cuando hizo su aparicin la

La reina-madre sigui desempeando un


papel tan importante en la ceremonia de
coronacin de su hijo, como en el caso de
Taharka y de Anlamani, que no puede du

La iconografa confirma el prestigio de


que gozaba: en las escenas religiosas que
adornan las paredes de los templos, la

jete, hay toda una serie de reinas reinantes


pero a partir de Amanirenas (siglo I a.C.)
parece producirse un hecho nuevo. Se tra
ta de la asociacin estrecha entre la primera

muestra el papel especial que desempea


ba en la ceremonia de la coronacin y en la

El sistema de eleccin del soberano que


rega en Kush ofrece ciertas ventajas en
comparacin con las imposiciones rgidas
de la estricta sucesin directa, puesto que
elimina el peligro de un sucesor indeseable,
ya se trate de un menor de edad o de un
personaje impopular. La inyeccin de
sangre nueva en la familia real estaba ase

gurada

por

el

sistema

de

adopcin,

mientras que los diferentes contrapesos y


controles incorporados al sistema, la posi
cin prominente de la reina-madre y la im
portancia
concedida
a
la
legitimidad
mantenan a la misma familia real en el po
der. Quizs quepa ver en ello una de las ra
zones de la continuidad y de la estabilidad
de que Napata y Meroe gozaron durante
tantos siglos.

59

El fabuloso Imperio
del Mal
por Djibril Tamsir Niane

TIDA la tradicin histrica del Man-

riores a su tiempo. En todo caso, la consti

ding enseada por los griots gira en


torno al personaje de Sunyata,

tucin y las estructuras administrativas del

o Mal se extendi a todos los pases habi

Imperio del Mal son esencialmente obra

tados por un gran nmero de mandingues,


y el ttulo oficial del Emperador fue Be Mara

fundador del Imperio del Mal. Cabe supo

suya.

ner que si los rabes Ibn Batuta, en 1353, y


posteriormente Ibn Jaldn, en 1376, no hu
bieran mencionado al gran conquistador en

La tradicin sita en Kurikan Fuga la


Gran Asamblea o Gbara, que tuvo autnti

sus

escritos,

habran
como a
tal es la
cin en

los

historiadores

clsicos

seguido considerando a Sunyata


un antepasado mtico o legendario:
importancia que le atribuye la tradi
la historia del Manding o del Mal.

Cuenta la historia que Nar Fa Maghan,


rey de los malinks (1218-1230), tuvo varias
mujeras, una de las cuales se llamaba So-

goln Cont. Esta dio a luz un nio enfer


mo, Sunyata, que no aprendi a caminar

hasta haber cumplido diez aos. Esa invali


dez le salv la vida cuando Sonmavao, rey
del pueblo vecino de los soso, invadi el
Mal.

Segn la tradicin, Sunyata, deseoso de


socorrer a su pas, pidi una barra de hierro
para erguirse sobre sus piernas. La barra se
dobl bajo su peso. Entonces alguien grit:
"Dadle el cetro de su padre para que se yer-

malinks enviaron a Mema, donde haba fi

jado su domicilio, una delegacin de repre


sentantes de sus clanes que le pidi que en
cabezara la rebelin contra Sonmavao. En

la batalla de Kirina, planicie situada entre

Bomako y Kangaba, en la orilla izquierda


del Niger, los rebeldes derrotaron a las tro
pas del invasor, sentando as las bases del
Imperio del Mal.
Segn la tradicin del Manding, Sunya
ta, joven vencedor de Kirina, codific las
costumbres y las sanciones que regulan to
dava las relaciones entre los clanes man-

dingues, y entre ellos y los dems del Oeste

cir, Emperador, Rey de Reyes, y cada uno

de 14 ciudades. No ha sido posible identifi

de los aliados rey o gobernador ifarin) de


su territorio. En realidad, los nicos que lle

tos rabes es difcil porque la mayora de

varon el ttulo de rey fueron los jefes de


Moma y de Waggad.

del Mal

La Asamblea decret que el Emperador

haba de ser elegido necesariamente dentro

tor general de la Fundacin L.S. Senghor de Da


kar. Ha publicado una "Historia del Africa occi

dental en la poca de los grandes imperios del


siglo XI al XVI", as como varas obras sobre las
tradiciones orales madingues y una serie de tex
tos literarios sobre los mandes. Participa en el

establecimiento del corpus de las tradiciones re

lativas al mundo mandngue. Dirige el Volumen


IV de la Historia general de Africa de la Unesco.

60

car todas ellas (la lectura de los manuscri


los autores rabes

fuente de la historia

fueron traducidos en una poca

en la cual se conocan mal la toponimia y la

geografa sudanesas).
Es indudable que la ciudad de Nyeni de

mujer de un prncipe deba pertenecer


siempre al clan conde (en recuerdo del feliz

Al Umari es la Niani actual, pequea aldea

situada en los confines guineo-malianos. El

matrimonio de Nar Fa Maghan y Sogoln


Conde, padres de Sunyata) y que, en con

secretario de los mamelucos escribe : "La

sonancia con la antigua tradicin, la suce

a lo ancho : un berid (23 km) en ambas di

sin sera fratrilineal y el Mansa el juez


supremo, el patriarca, el padre de todos sus

to y sus casas suelen estar aisladas. El rey

subditos; de ah la frmula M'Fa Mansa

dispone de una serie de palacios, rodea

(Rey, padre mo) que se empleaba al hablar

dos por un muro circular. Un brazo del Nilo

con el rey.

(el Niger) circunvala la ciudad...

ciudad de Nyeni es muy extensa a lo largo y


recciones. No est circundada por un recin

Los malinks y sus aliados fusionados

"Las casas de esta ciudad son de banco

fueron divididos en 16 clanes de hombres

(tierra apisonada), como los jardines de Da

libres o nobles, esto es, los 16 clanes porta

masco.

dores de carcaj. Los cinco clanes marabti-

una altura de dos tercios de codo, luego se


deja secar, y se aaden nuevas capas hasta

cos, primeros aliados de Sunyata

entre

Las construyen con arcilla hasta

ellos los tures y los beretes, que haban par

la terminacin del edificio. Los techos son

ticipado activamente en la bsqueda de


Sunyata en exilio
fueron proclamados

de caizo y vigas, la mayora de ellos en

guardianes

de

la

Fe.

Los

menestrales

forma de cpula o de lomo de camello, se


mejantes a arcos de bveda. El suelo es de

quedaron divididos en cuatro clanes : poe


tas, msicos (griots), zapateros y herreros.

tierra mezclada con arena".

Como dice la tradicin, Sunyata "repar-.


ti el mundo", es decir, fij los derechos y

deja lugar a dudas. Los cimientos de piedra

deberes de cada clan. Se tom una medida

duos de alfarera de bella confeccin y has

concreta : los vencidos fueron distribuidos

ta vasijas enteras, el plano de una mezquita


y del recinto del Palacio permiten afirmar

entre los clanes de oficio o castas, y su


territorio fue declarado dominio imperial.
Esta constitucin tuvo un gran alcance e
importancia. En primer lugar, reproduca .el
esquema secular del

DJIBRIL TAMSIR NIANE, senegals, es direc

nos ha dejado una lista de 12 provincias y

de la estirpe de Sunyata, que la primera

africano. Se han atribuido a este mulo de

Alejandro Magno varios hechos muy poste-

El historiador rabe Al Umari, secretario

de los sultanes de El Cairo y de Damasco,

Pero las exacciones de Sonmavao conti

nuaron y Sunyata parti al destierro. Los

Mansa (Emperador de todos los pueblos).

co carcter constituyente. Sunyata fue


proclamado solemnemente Mansa, es de

ga apoyndose en l". Y apoyndose en la


insignia real, Sunyata se puso en pie.

autonoma relativa ; el nombre de Manding

La excavacin de los tmulos de Niani no

bajo el amasijo de tierra apisonada, los resi

hoy que Sunyata asent a orillas del Sankarani su capital, que fue durante ms de un
siglo el centro poltico del Sudn occiden
tal.

Imperio de Ghana,

que reconoca la personalidad de cada re

Tras su victoria, Sunyata decidi estable

gin. Pero, sobre todo, Sunyata codific el


sistema de clanes de oficio, y la profesin
pas a ser hereditaria. En el Imperio de
Ghana todo hombre poda elegir su oficio.
En adelante, el hijo tena que ejercer el de

cer su capital en el pas de Mani, en el terri

su padre, en particular en los cuatro clanes


o castas de oficio.

Cada

provincia o reino conserv una

torio de los cmaras. El pueblo de Mani,


que ha dado su nombre al territorio que
engloba Tigan y Salefu, entre el Sankarani
y el Niger, era rico en oro y en hierro
El emplazamiento de Niani era de una
extraordinaria belleza : una inmensa llanu

ra, a lo largo del Sankarani, delimitada por

9<ff

fe&s/
rr-.ij
Foto Biblioteca Nacional, Pars

De la aureola de prestigio internacional que rodeaba al Imperio del Mal en el siglo XIV da
fe el clebre atlas cataln que Abraham Cresques realiz en 1375 para el rey Carlos V de
Francia. La parte aqu reproducida cartografa el reino del Mal ("ciutat de Melli", escribe
Cresques), con la figura del Emperador o Mansa coronado a la europea y con una pepita
de oro en la mano (el Imperio era entonces famoso por su oro), frente a un jefe tuareg
sobre un camello.

una medialuna de colinas, y entre ellas des

la evitan prudentemente. A ambas orillas

Dulin o Mansa Uali, tom el poder y rein

filaderos dominados por una cresta rocosa.

del ro, los keitas han creado un lugar de

El Sankarani es profundo y navegable du

culto, con altares de piedra, y peridica

de 1250 a 1270, aproximadamente. Le su


cedieron otros soberanos de poca enverga

rante todo el ao.

mente, en las grandes ocasiones, los des


cendientes privilegiados del Conquistador
se renen all para inmolar pollos, corderos

dura. Pero hacia 1307 pas a ocupar el tro

o bueyes.

que rein de 1307 a 1337, ms o menos, al


canzando entonces su apogeo el Mal. Su

Mani

limitaba

con

la

selva

(guineo-

marfilea) por la que llegaban el oro, el


aceite de palma y los mercaderes que
acudan a vender tejidos de algodn y obje
tos de cobre. Por aquel entonces, Mani era
slo una pequea ciudad, clebre por la re
sistencia que haba opuesto su rey contra
Somaro. Al instalarse en ella, Sunyata le
dio el nuevo nombre de Niani, que en ma-

link quiere decir "sufrimiento" ; en la tra


dicin recibe el nombre de Niani ma bori, el

exilio de Sunyata (la huida de la miseria).

Esencialmente,

en el

momento de su

apogeo, el Mal dominaba el Sudn occi


dental desde las salinas de Teghaza en el
Sahara hasta el sur forestal marfiloguineo,
de oeste a este desde el Atlntico (Tekrur,

Gambia,

Bambadinka

Guinea-Bissau)

hasta el Air en la regin de Es-Suk, cuyas


minas de cobre estaban entonces en plena
actividad.

Este nuevo nombre indicaba que el con

Es difcil calcular la poblacin del Impe

quistador estaba ya al cabo de sus penas.


Niani se desarroll rpidamente en la llanu

rio : en el siglo XVI, Mahmud Kati afirmaba


que en el Mal haba 400 ciudades ; es indu
dable que el Imperio estaba muy poblado,
especialmente en el valle del Niger, entre
Djenn y Tombuct. Tekrur y Casamancia
tenan una fuerte poblacin rural. En su
apogeo, en el siglo XIV, Niani y su sinfn de
ciudades deban de tener por lo menos
100.000 habitantes ; los pueblos se hacina

ra y al pie de las montaas, gracias a dos


puertos sobre el Sankarani, el del norte y el
del sur, y a su enlace con el Manding (Bur)
por la ruta del Manding, y con el valle del

Niger por la de las sarakolls. Niani atrajo a


la vez a los mercaderes negros y a los arabebereberes.

Circulan varias leyendas sobre la muerte


del hroe Sunyata. Es casi seguro que pe

reci ahogado en el Sankarani, unos 10 km


aguas arriba de Niani, en un lugar llamado
Sunyata-dum (el bajo de Sunyata) ; esta
parte del ro es muy profunda y las piraguas

ban a lo largo de los ricos valles del Niger y

no un sobrino de Sunyata, Kanku Mussa,


conocido con el nombre de Mansa Musa I,

pereginacin a La Meca en 1325 y, sobre


todo, su estancia en El Cairo, durante la

cual reparti oro hasta el punto de que baj


el precio del precioso metal, le valieron un
renombre extraordinario.

Esta peregrinacin tuvo mltiples conse


cuencias para la historia ulterior del Sudn
occidental. En efecto, a partir de entonces

el Sudn empez a fascinar a todo el mun


do :

Egipto,

el

Magreb,

Portugal

y las

ciudades comerciales de Italia se interesa

ron cada vez ms por el Mal. Mansa Mus

sa, que se senta orgulloso de su podero,


contribuy a dar a su Imperio la apariencia
de un Eldorado.

Mansa Mussa prepar minuciosamente


su viaje a la Meca. Siguiendo la tradicin,
pidi una contribucin especial a cada
ciudad comercial y a todas las provincias.

del Senegal.

Cuando sali de Niani llevaba un squito

Despus de la muerte de Sunyata dej


de respetarse el viejo principio de la suce
sin poltica fratrilineal. Su hijo mayor,

extraordinario.

Mansa Yerelinkon, llamado tambin Mansa

Aunque las cifras de los

autores rabes parecen excesivas, indican

de todos modos la fuerza movilizadora del |


Mal : 600.000 porteadores y 500 servidores I

61

Djenn, de la que el historiador


rabe del siglo XIV Es Saadl
afirmaba que era "uno de los
mayores mercados del mundo

musulmn", muestra hoy al


visitante algunos Importantes
monumentos, en particular su

original mezquita, que es, con la


de Tombuct, la muestra ms
notable del llamado "estilo

sudans". Data de 1905 y est


construida, como los famosos

monumentos de la poca del


Emperador Kanku Mussa, con
"banco", es decir tierra

apisonada, consolidada con

maderos salientes que le prestan


su original aspecto erizado.

Arriba en la pgina siguiente, una


vista general de la mezquita. A la
derecha una de las puertas de
acceso al techo. Abajo, abrigo
para proteger del sol.
Fotos Monique Maneval, Pars

ataviados con ropajes de oro y provistos de


un bastn de ese mismo metal. Segn una

tradicin consignada por escrito, a princi


pios del siglo XVI Mahmud Kati afirmaba
que, cuando el Emperador no haba salido
todava de su palacio, la cabecera de su ca
ravana estaba ya en Tombuct.
Mansa Mussa es uno de los pocos sobe
ranos cuyo retrato conocemos.

Maqrisi,

historiador rabe de la poca, nos dice que


"era

un

joven

moreno,

de

agradable

semblante y buen porte, educado en el rito


malequita. Se presentaba en medio de sus
compaeros esplndidamente vestido y
equipado y le acompaaban ms de diez
mil de sus subditos. Traa regalos y presen
tes que asombraron por su belleza y su
esplendor".

Segn la tradicin, en la Meca y en El


Cairo compr terrenos y casas para alojar a
los peregrinos sudaneses. Mansa Mussa
estableci slidas relaciones econmicas y

culturales con los mamelucos de Egipto.

Impresionado por la belleza y la majestad


de los palacios de El Cairo, el Emperador
regres a su pas con un arquitecto, el c
lebre Ishak et Tuedjin, que construy la

gran mezquita de Gao, de la que slo nos


quedan algunos basamentos y una parte
del mirhab ; en Tombuct, el arquitecto de
Mansa Mussa construy la gran mezquita y
un palacio real.
Pero la obra ms bella de Tuedjin fue
ciertamente la famosa sala de audiencias

que erigi en Niani y en cuya construccin


despleg todos los recursos de su arte. El
emperador quera un edificio slido y reves
tido de yeso. Tuedjin "construy una sala
cuadrada, coronada por una cpula... y, i

despus de cubrirla de yeso y adornarla con I

62

Cercana al rio Niger, Djenn,


una de las principales ciudades
del antiguo Imperio del Mal,
ms tarde capital del Imperio
Songal, mantiene todava hoy
una gran actividad comercial. En
la foto de la derecha, una

escena del mercado de Djenn,

con su esplndida mezquita.


Todos los lunes se renen en la

gran plaza, entre gritos, risas y


chalaneos, centenares de

vendedores y clientes peules,


bozos, tuaregs y bambaras con
su abigarrada Indumentaria,
venidos a veces desde lejanas
aldeas.

Foto Gen Ches!, Schwaz, Austria

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v

t
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\tSijilmasa

-\A

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^ , /

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Koumbi-Saleh

ej

/ ^Tombuct '

GHANA

.* -/Gao

\ YEMEN

1 Aden.-Ow

Pape/ y papiro

Oro
O

X Cuero

(piedras, coral, perlas,

mbar, carey)

P/afa

Estao

O Materias preciosas
D

Coore

A Hierro (bruto o forjado)


i Principales corrientes _^^*._--

rfe exportacin

arabescos de vivos colores, hizo de ella un

el sur, es como una mota blanca en el pela

no se desinteresaron de los problemas de la

admirable monumento. El sultn se mostr

je de una vaca negra". Le constaba perfec

navegacin martima.

muy complacido y dio a Tuedjin doce mil

tamente la existencia en el sur de un gran

El gran peregrino atrajo a su corte a un

mizcales de oro en polvo, en testimonio de

nmero de pueblos y de poderosos reinos

buen nmero de eruditos ; l mismo lo era

su satisfaccin".

y, sobre todo, la fuerte densidad demogr

en rabe, pero recurra siempre a un in


trprete al hablar con los rabes. Tuvo sus

fica del Sudn occidental.

El arquitecto del Emperador emple in


dudablemente el material ms corriente en

El soberano declar tambin que tena

cades, sus secretarios, y verdaderos diva

esta parte del Sudn, esto es, la tierra api

nes, pero en realidad todo ello era ms bien

este modo requieren, en la latitud de Niani,

una ciudad llamada Tiggida (la actual Azelik), "en la cual hay una mina de cobre rojo
que traen en barras a Niani. No hay nada en

constantes retoques o restauraciones. Ms

todo mi imperio

los mernidas de Fez y las ciudades comer

sonada.

Los monumentos construidos de

me dijo el sultn

que

puro boato.

Despus de esta clebre peregrinacin,

al norte, la dbil pluviometra permite una

me proporcione tantos impuestos como los

ciales del Magreb se interesaron a su vez vi

mejor conservacin de los edificios, como

que produce la exportacin de este cobre

ocurre con las mezquitas de Djenn, Tom

mezquitas sudanesas, erizadas de madera.

bruto : lo extraen de esa mina y de ninguna


otra. Lo enviamos al pas de los negros pa
ganos, y se lo vendemos a razn de un mizcal por dos tercios de su peso en oro; as
que cambiamos el cobre contra sesenta

vamente por el Mal, y hubo un canje de re


galos y de embajadas entre soberanos.
Mansa Mussa abri escuelas cornicas pa

Debido a las destrucciones sucesivas que

mizcales y dos tercios de oro" (Al Umari).

buct y Gao. A falta de piedra, la tierra api


sonada se consolida con una armazn de

madera ; de ah ese estilo original de las

ha padecido Niani, despus de desaparecer

Tambin en El Cairo, Mansa Mussa reve

el revestimiento de yeso, la obra del poeta

l que su predecesor en el trono haba

arquitecto iba a quedar reducida, como la

muerto en una expedicin martima, "por

mayora de los monumentos de Niani, a un


amasijo de arcilla, bajo la cual los arquelo

que este soberano no aceptaba que fuera


imposible llegar al otro extremo del Mar Cir

gos descubrirn quizs un da los cimientos


de piedra del clebre 'monumento que en

cundante ; l quiso llegar y se empe en


su empresa" (Al Umari).

cant a Mansa Mussa.

En El Cairo, Mansa Mussa se prest de

El propio emperador dirigi las opera


ciones, pertrech dos mil barcos y se hizo a

buen grado a las preguntas de los sabios y

la mar. No volvi nunca. Cul fue el desti

cortesanos que gravitaban en torno suyo.


Les dio muchos detalles sobre su imperio,

no de esta expedicin y qu crdito nos


merece el relato de Mansa Mussa ? Hay
autores como Wiener y Jeffers que han
propuesto la hiptesis de que los malinks
descubrieron Amrica. Segn esta teora,
I los negros llegaron a las costas america

no sin cierta exageracin. Afirm, por


ejemplo, que tena "un derecho exclusivo
sobre el oro y que se lo daban como tribu
to". Mansa Mussa exager las dimensiones
de su imperio : "Los habitantes son muy
numerosos
dijo una muchedumbre
inmensa, Pero, si se compara con la pobla
cin negra que le rodea y que se adentra en

64

nas dos siglos antes que Coln I En todo


caso, esta ancdota nos demuestra que, al
establecerse en la costa, en particular en
Gambia, los conquistadores mandingues

ra las que haba comprado un gran nmero


de obras en los santos lugares y en El
Cairo. Probablemente fue durante su reina

do cuando Ualata adquiri importancia y

Djenn y Tombuct iniciaron su auge, para


convertirse en

centros

urbanos de fama

mundial un siglo ms tarde.

Gran constructor. Mansa Mussa ha deja


do una obra perdurable, y su huella persiste
todava en todas las ciudades sudanesas,
gracias a esos monumentos de tierra eriza

dos de madera. Las mezquitas de Djenn y


de Tombuct son los prototipos de lo que
se ha dado en llamar el estilo sudans.

Mecenas y amigo de las letras. Mansa


Mussa es el origen mismo de la literatura

negroarbiga, que hubo de dar sus mejores


frutos en los siglos XV y XVI, en las citadas
ciudades de Djenn y Tombuct.
Fue bajo el Imperio del Mal cuando co
menz verdaderamente el desarrollo urba

no en el Sudn. Djenn, el gran centro de


caravanas prmixo al Niger, y Tombuct,
en el meandro del ro, iniciaron su expan-

sin. Pero el principal punto de encuentro

Imperio varios sistemas

sobre todo un gran exportador de oro. An

de los mercaderes era sin la menor duda

monetarios. Las cintas de tejido de algo

tes del descubrimiento de Amrica, el Su

Niani, capital del imperio en el siglo XIV.

dn, las barras de hierro retorcidas y, sobre

dn era casi el nico pas que alimentaba el

todo, el cauri (concha de molusco) eran las

trfico aurfero rabe-mediterrneo.

monedas ms utilizadas ; tambin serva de

siglo XV las ciudades mercantiles de Italia y

El Islam se implanta vigorosamente en


las ciudades. As, el rey de Djenn, vasallo
del Mal, se convirti hacia el ao 1300.

Existan en el

En el

moneda la sal gema en pequeos trozos.

los reyes de Portugal pondrn todo su ar


dor en tener acceso al fabuloso Sudn.

gran florecimiento ; el algodn, introduci


do por los rabes ya antes del siglo X, se

Igual que sus precursores de Ghana, los


Emperadores del Mal tenan un derecho de
regala sobre el oro y el cobre. Las aduanas,
poderosamente organizadas, velaban sobre
la importacin y la exportacin de produc
tos y mercaderas. Las exportaciones hacia
el norte pagaban derechos de aduana muy
altos. Ibn Batuta pudo observar con qu ri
gor inspeccionaba las caravanas el gober

cultivaba en la zona sudanesa-saheliana ; el

nador de Ualata.

Aunque

el

oro

desempe

un

papel

esencial en el desarrollo del comercio tran-

sahariano,

no

economa del

debe

olvidarse

que

la

Sudn se basaba en otras

muchas riquezas.

Desde Sunyata la agricultura conoca un

tejido y el tinte se convirtieron pronto en


especialidades de determinados clanes. Al
Umari e Ibn Batuta, otro historiador y ge

grafo rabe de la poca, nos hablan del cul


tivo del arroz, del mijo y del fonio. El delta

interior del Niger, en la regin de Djenn,


era el granero de arroz del Imperio ; esta
ciudad, que se daba en dote a las empe
ratrices, aumentaba en importancia de da
en da, convirtindose en una especie de al

macn o depsito para la exportacin de


vveres, aceite, arroz, cola, mijo y miel ha
cia la regiones semidesrticas de Tombuc
t. Las regiones occidentales o atlnticas,
sobre
todo
Gambia
y
Casamancia,

Los Emperadores de Ghana y, tras ellos,

impulso a

las ciudades

del

Mal :

Niani, Djenn, Gao y Tombuct atraan a


un

nmero

cada

vez

mayor

de

rabe-

bereberes, mientras los malinks y serakols instalaban mercados y ferias en toda la


franja de la selva. De ah la gran expansin
de los mandingues a los que se poda hallar
tanto en las costas de Gambia como en las

regiones aurferas del pas ashanti.

los Mansa del Mal tenan clara conciencia

Ciertos autores estiman excesivas las ra

de la importancia del oro en sus transac

ras cifras qu' podemos descubrir en los

ciones con los rabebereberes; de ah que

escritos rabes. A fines del siglo XIV, el

prohibieran sistemticamente el acceso de

gran historiador rabe Ibn Jaldn habla de


caravanas de... | 12.000 camellos !

las regiones aurferas a los negociantes del


norte.

El dominio de los sudaneses sobre

las salinas saharianas les proporcionaba un


poder aun mayor, ya que la sal escaseaba
enormemente en el Africa interior ; este

artculo de primersima necesidad era para


los mercaderes fuente de cuantiosos ingre
sos. De ah que todos los Imperios sudane
ses se esforzaran en someter a control el
comercio de la sal.

En todo caso, el esplendor del Mal conti

nu hasta el siglo XVI. Sus mercaderes

fueron a veces rivales de los portugueses,


ya que controloban las fuentes del oro en el

Africa interior. Entre 1550 y 1559 los lti


mos soberanos del Imperio intentaron en

vano devolver al Mal la importancia que tu

vo en otros tiempos. La poca de la gran


deza haba terminado.

producan gran cantidad de arroz y algo


dn.

Esta gran actividad comercial confiere un

gran

Pero para la Europa medieval el Mal era

D. T. Niana

El peso de
la sabidura
Estas pequeas figuras ornamentales, casi
siempre de latn, alguna vez de oro, son
pesas otrora utilizadas para pesar el oro.
Un proverbio o dicho popular suele ir
asociado a cada figurilla. Las de la
izquierda (dos tambores tradicionales),
pertenecientes al pueblo akn de Ghana y
la Costa de Marfil, reciben el nombre de

ketebwe wuman. (la piel de la cierva). El

proverbio que las acompaa es : "La piel


de la cierva que no sigue a su madre
termina siempre en un tambor".

Esta otra pesa akn (adjabia o sede del


Estado) simboliza al rey, la nacin y el
Estado. Sobre un asiento de este tipo
hacen los akn sus sacrificios a los

Antepasados. He aqu dos dichos


asociados a este tipo de pesa : "All donde
no hay sede, no hay rey" y "El rey es
mortal, Adjabia es inmortal".

Esta pesa, de los ashantis (un ave


que mira hacia atrs), es emblema
real y quiere decir: "El rey lo ve
todo". La moraleja a sacar es que
conviene mirar atrs de cuando en
cuando.

Foto Coleccin particular

Atatafe (solidaridad) : tal es el nombre de

esta tercera pesa akn que lleva aparejado


el refrn siguiente : "La verdadera

solidaridad son el brazo y las piernas" (en


cuanto que esos miembros permiten

ayudar al pariente o al amigo). Mes


explcito, otro proverbio dice : "Estamos
unidos porque hemos consumido el
mismo alimento "(alimento, se entiende,

espiritual).
Fotos Niangoran-Bouah, Universidad de Abidjan, Costa de Marfil

65

Este fez de colores abigarrados, atuendo del ltimo sultn


de Kilwa, es tpico de la cultura swahili : hecho de abalorios

africana tiene la forma del gorro rabe


caracterstico. Kilwa, una ciudad-Estado martima situada
en la isla de Kilwa Kisiwani, frente a la costa de la Tanzania

actual, fue un floreciente centro comercial que alcanz su


apogeo entre el siglo XII y er XV.

La

civilizacin

swahili

por Victor V. Matveiev

EL periodo que va del siglo XII al XV es


particularmente

interesante

en

lo

atae al plano tnico : al fondo indgena


constituido por una poblacin de lengua

que toca a la historia del litoral orien

bant vienen a aadirse elementos prove

tal de frica y de las islas cercanas. Es la

nientes tanto del interior del continente co

poca en que se crea en esas regiones una


comunidad tnica cuyo nombre ms apro
piado es el de poblacin "swahili".

mo de ultramar : rabes, persas, indios...


En el plano social, existe una masa formada

En el siglo XII los swahilis no forman una

comunidad homognea ni desde el punto


de vista tnico ni desde el social. Por lo que

por hombres libres de la que surge y se se


para una clase dirigente cerrada cuyos
miembros eran ricos y desempeaban fun
ciones tradicionales que les conferan una
influencia especial.

Los swahilis del pueblo vivan en cabanas

de madera y tierra, cubiertas con hojas de


palmera o con hierba. Los grupos de caba
nas constituan las aldeas y ciudades.
Las fuentes rabes nos informan asimis
mo de la existencia de una civilizacin urba

na ms refinada y vinculada con el de


sarrollo del comercio martimo. Las ciuda

des, formadas esencialmente de cabanas,


debieron

haber tenido construcciones de

piedra habitadas por los miembros influ


VICTOR V. MATVEIEV, sovitico, es encar

gado de investigaciones del Instituto de Etnogra


fa de la Academia de Ciencias de la URSS.

Especialista en historia y etnologa africanas,


entre sus obras figuran "Fuentes rabes para la
historia y la etnografa del Africa subsahariana"
y "Testimonios de antiguos autores rabes
sobre los pueblos bants".

66

Junto a la clase dirigente haba otra,


igualmente rica pero que, no habiendo teni

yentes y ricos de la sociedad swahili. Se

do acceso al poder ni a la influencia que

a los qu afluan las mercancas indgenas y

confieren las funciones tradicionales, basa


ba su riqueza en el comercio. En cuanto al

donde fondeaban los navios extranjeros.


Esas ciudades eran al mismo tiempo

resto de los swahilis, estaba constituido

centros de difusin del islamismo.

trataba sobre todo de centros comerciales

por los miembros ordinarios de la comuni


dad.

Las investigaciones arqueolgicas reali-

zadas en Kilwa Kisiwani, pequea isla si


tuada en la costa oriental, muestran que la

yos centros de fabricacin eran probable


mente Kilwa y Mogadishu.

regin swahili sino tambin el desarrollo de


la arquitectura de piedra.

ciudad de Kilwa era en el siglo XIII el princi

Monedas de ese tipo se han encontrado

pal centro comercial. Se han descubierto

en numerosos centros comerciales, como

Sus comienzos datan del siglo XII y apa


rece en Gedi, Zanzbar y Kilwa. El primer

gran nmero de corTchas que se exporta


ban al Sudn occidental, piezas de cermi

ca de tipo islmico-sasnida, celadones de


Hu, objetos de cristal y, en pequea canti

Kilwa Kisiwani, Kisiwani Mafia, Kiwa (en la

periodo se caracteriza por una tcnica de

isla Djwani), las islas de Zanzbar y de Pemba y tambin en Kenia. Cabe suponer que

construccin consistente en fijar losas de

el comercio local se haba desarrollado con

de esa poca es la gran mezquita de Kilwa


que desgraciadamente ha sido reconstruida
varias veces sin que subsista nada de la
construccin original. Es el nico monu

dad, cuentas de vidrio, cornalina o cuarzo y

siderablemente en el litoral y las islas veci

vajilla de esteatita procedente de Madagas

nas y que las exigencias propias del comer

car.

cio hacan necesaria la adopcin de las mo

coral con arcilla roja. El nico monumento

Por aquella poca reinaba en Kilwa la

nedas de metal. Estas debieron de tener un

mento mencionado en

dinasta de los "chirazianos", de la que

valor de cambio mayor que las conchas de

vestigio del siglo XII es una inscripcin pro

tambin pareca depender la isla de Mafia.


Pues bien, a mediados del siglo XIII se pro
duce una lucha entre Kilwa y el pueblo

cauri, lo que parece demostrar la importan

cedente de la mezquita de Kizimkazi, en

cia de cada transaccin comercial. Esta hi

Zanzbar, en la que figura la fecha 1107, y

ptesis est confirmada por el hecho de


que la principal mercanca de Kilwa era el

que adorna actualmente una mezquita del

Chang, que muy probablemente era la


poblacin de la isla de Samjo-ya-Kati. Cabe
suponer que el objeto de esa lucha era do

las fuentes.

Otro

siglo XVIII.

Hacia el siglo XIII haban cambiado relati

oro, artculo de valor intrnseco muy eleva


do. Por otra parte, la abundancia del oro

vamente las tcnicas de construccin ; por

minar las corrientes comerciales que pasa

considerado como mercanca debi de ser

ejemplo, se fijaban con cal grandes losas de

ban por la regin. Segn la Crnica de Kil


wa, venci finalmente esta ciudad, y su vic
toria tuvo al parecer como consecuencia el
florecimiento del comercio y de la civiliza

un obstculo para que se utilizara como

coral en forma de cubos de 25 a 30 cm de

medio de pago.

lado.

cin swahilis, florecimiento que data de co

civilizaciones, en particular la rabe, la per

mienzos del siglo XIV y coincide con la ac


cesin al poder de una nueva dinasta, la de

sa y la india, de las que se tomaron algunos


elementos. Por lo que respecta a China, pe
se a la gran cantidad de objetos provenien
tes de ella que se han encontrado en las ex
cavaciones, no particip en el comercio
con Africa antes del siglo XV. Entre los

Abu-I-Mawahib.

En lo que a ese periodo toca, nuestra

fuente ms importante en lengua rabe es


la obra de Ibn Batuta, que visit Africa
oriental en 1332. La descripcin que hace

Por su naturaleza misma el comercio per

En el siglo XIV, Kilwa, que era el centro

miti establecer contactos con diferentes

principal del comercio, atraves un periodo


de gran florecimiento comercial y de de

siglos V y XI los barcos mercantes chinos

sarrollo arquitectnico. Se utilizaban en


tonces simples piedras naturales, de di
mensiones ms o menos iguales, que se fi

jaban con mortero. Aparecen as elementos


arquitectnicos nuevos : cpulas esfricas
o puntiagudas, arcos de medio punto, co
lumnas de piedra, bajorrelieves ornamenta
les... Estas innovaciones parecen limitarse

de un gran centro comercial.

no slo no viajaban hasta el golfo Prsico


sino que no iban ms all de las islas de Su
matra, al sur, y de Java al oeste, es decir

Sabido es que en el siglo XV cantidades


considerables de telas de algodn llegaban

que no llegaban a las costas de Africa

a Mombassa y a Kilwa, de donde eran reex

arribo de una flota china a la costa oriental

Durante el siglo XIV Kilwa se transforma


en una gran ciudad donde abundan las ca
sas de piedra, signo de su creciente opulen

pedidas a Sofala. Cabe juzgar del importan


te papel que primitivamente se conceda a
esa mercadera por el texto de la Crnica de
Kilwa en el que se nos dice que un rabe,
Husein Ben Ali, expres el deseo de
comprar la pequea isla de Kilwa Kisiwani,
a lo que el jefe africano local contest que

de Africa datan de 1417-1419 y de 1421-

cia. El desarrollo de la arquitectura conti

1422.

na durante la primera mitad del siglo XV


acompaado de un perfeccionamiento de

de Mogadishu (la actual Mogadiscio) es la

estaba

dispuesto

vendrsela

por una

pieza de tela lo bastante larga para rodear la


isla. Husein cumpli lo convenido y tom
posesin de la isla como base comercial.

Los productos de exportacin eran sobre


todo el oro y el marfil, los cuernos de rino
ceronte, el mbar gris, las perlas, las
conchas y, en las regiones septentrionales,
las pieles de leopardo. A todo ello hay que
aadir los esclavos

(Ibn

Batuta

describe

justamente una razzia de esclavos).

oriental. Los primeros indicios ciertos del

La penetracin del islamismo comienza

una mezcla de mortero y grava que, vertida


en un elemento de encofrado, permita

musulmanes que hablaban una lengua afri


cana, y hacia esa poca se fija generalmen

to

te la difusin del islamismo en las islas del

litoral oriental. En el siglo XIII comienza a


difundirse tambin en la costa propiamente
Se trataba sin duda de un islamismo dife

rente del de los pases rabes. Probable


mente lo que interesaba al comienzo era ser
considerado como musulmn y esa religin
coexista con los cultos tradicionales.

La

influencia del islamismo fue ms profunda

las primeras con las que se establecieron

contrarse en el aumento del nmero de

relaciones comerciales, como lo demuestra

mezquitas, particularmente en Mogadishu,

el descubrimiento de conchas de cauri que

Gedi, Kaole, Kilwa, Sanje Magoma, etc.

fiere a la existencia de cades en Mogadishu

comercial de la regin de Engaruka, en la


Kenia actual, han revelado la existencia de
conchas de cauri y de cuentas de vidrio
(siglos XV y XVI) similares a las encontra
das en Kilwa y otras ciudades del litoral.

y Kilwa, debemos deducir que la sociedad

en las relaciones comerciales ; se las en

cuentra en todas las excavaciones y no slo


en las costas sino tambin en el interior del

continente. Un papel anlogo desempea


ban, al parecer, las cuentas de vidrio y, ms
tarde, la porcelana de China. En las re
giones donde el comercio era ms intenso
apareci una nueva moneda, de metal, cu

las

columnas,

hasta

entonces

monolticas, se las construir en lo sucesivo


con una amalgama de piedras y mortero.
Las casas conservan, bsicamente, sus

generales

pero

pueden

constar ahora de uno o de dos pisos. Un

detalle caracterstico de la poca es la utili


zacin de vasos de cermica esmaltada de
China o de Persia incrustados como deco

racin de bvedas y cpulas. La "casa-

mezquita" de Makutani es tpica de la arquitectura de ese periodo de Kilwa.

La Gran Mezquita de Kilwa


una de las
obras maestras de la arquitectura swahili de
Africa oriental

fue enteramente termina

da, tras su reconstruccin, bajo el reinado


del sultn Soleimn Ibn Mohammed el Ma

Si damos crdito a Ibn Batuta, que se re

Las excavaciones realizadas en una aldea

Las conchas de cauri servan de moneda

incluso la edificacin de cpulas . En cuan

caractersticas

dicha.

territorio de Zambia fueron seguramente

se cambiaban por oro y marfil.

las tcnicas de construccin, por ejemplo,

probablemente a fines del siglo Vil y princi


pios del VIII. Al-Masudi menciona en el
siglo X la presencia en la isla de Kambala de

a medida que aumentaban sus adeptos. La


prueba material de esos cambios puede en

Las regiones aurferas del Zambeze y del

a Kilwa ya que en el resto del pas se


seguan construyendo techos planos.

swahili haba adoptado algunos elementos

del sistema jurdico musulmn, aunque no


todo el sistema en su conjunto.

lik el Adil (1412-1442), periodo durante el


cual adquiri el aspecto que conserva ac
tualmente.

Segn fuentes portuguesas, las calles de


Kilwa eran estrechas, bordeadas de casas

de adobe, cubiertas con ramas de palma

La introduccin del islamismo y su -pro

pagacin en un ambiente de intensas rela

que formaban los techos y sobresalan de


las paredes. Las puertas de los edificios

ciones comerciales explica tambin el gran

eran de madera o estaban recubiertas con

nmero de palabras tomadas del


particularmente en las esferas del
cio, la religin y el derecho. Ms
lengua swahili adopt una escritura
en la grafa rabe.

elementos decorativos en madera ricamen

rabe,
comer
aun, la
basada

La difusin del islamismo dio como resul

tado no slo la aparicin de mezquitas en la

te esculpida. Es muy frecuente encontrar

ese tipo de decoracin, aun hoy da, en di


versos lugares de la costa y particularmente;
en Bagamoyo y en Zanzbar.
El

aspecto

de

las

ciudades

caus w

asombro a los portugueses, as como la ri- F

67

La gran
mezquita
de Kilwa

"La fe y la rectitud son sus cualidades primeras",


escriba en 1331 el historiador y viajero rabe Ibn
Batuta refirindose al pueblo de Kilwa. En
efecto, Kilwa fue no solamente un importante
centro comercial sino tambin un centro de

Influencia Islmica. La construccin de la Gran

Mezquita comenz en el siglo XII y, a medida


que la ciudad prosperaba, fue reconstruida varias
veces. Durante el reinado del sultn Solelmn

Ibn Mohammed el Malik el Adil (1412-1442)

adquiri la forma que conserva actualmente


(arriba, vista area de las ruinas) con sus

cpulas, columnas y bvedas (a la derecha) que


hacen de ella un magnfico ejemplo de la
arquitectura swahili del Africa oriental. Kilwa

Importaba grandes cantidades de alfarera persa


y china, incluidas las porcelanas y celedones del
periodo Sung y la porcelana azul y blanca de los
Ming. Los arquitectos de la poca solan
incrustar vasos de porcelana esmaltada como

decoracin del cielo raso. En la foto superior


immediata puede verse un fragmento cado de la
bveda de la casa-mezquita con Incrustaciones de
ese tipo.

68

, queza de sus habitantes y la elegancia de

tiempo una desventaja ; en efecto, esa civi

[sus vestidos, de seda o de algodn, profu

lizacin no estuvo vinculada al desarrollo

samente bordados de oro. Las mujeres lle

de las fuerzas productivas indgenas.


Cuando se estudia el grado de desarrollo de
la poblacin local, se deduce que las tcni
cas de produccin evolucionaron poco,

vaban en las muecas y en los tobillos bra


zaletes y cadenas de oro y de plata y en las
orejas pendientes de piedras preciosas.

como lo demuestra el escaso nmero de

El mobiliario de las habitaciones estaba

formado por alfombras y esteras, a veces


taburetes y camas suntuosas con incrusta
ciones de marfil, ncar, plata u oro. En las

casas de ricos se encontraba vajilla impor


tada, lozas y porcelanas de Irn, Irak y Chi
na, as como de Egipto y Siria.

herramientas de hierro y de otros metales


encontradas en las excavaciones. La mayor

parte de la produccin agrcola y los pro


ductos

mineros

exportacin.

estaban

destinados

la

Ei comercio por s solo no

poda asegurar ni la base ni el desarrollo de


esa civilizacin. Bastaba con que el acceso

Las ciudades swahilis de Africa oriental,

a las rutas comerciales fuera prohibido o

que eran lugares de intercambio comercial


y centros de difusin del islamismo, fueron

que se interrumpieran los circuitos comer

tambin a menudo unidades administrati

ruina del comercio, el deterioro de los ele

vas o capitales de pequeos Estados gober

mentos bsicos de la civilizacin. Y, como

nados por dinastas musulmanas locales.

se sabe, tal fue precisamente la suerte que

ciales para que se produjera, junto con la

corrieron las ciudades de Africa oriental.

El desarrollo y el florecimiento de la civili

zacin swahili dependieron de la expansin


del comercio, lo cual constitua al mismo

Se ha atribuido a diversas causas la de

cadencia de la civilizacin swahili. Para al

gunos autores, la invasin de los zimbas y


la disminucin de las precipitaciones son
circunstancias que pusieron un freno a la
actividad de las ciudades del litoral.

Sin negar la importancia que tales cir


cunstancias pudieron tener en el proceso
de la decadencia, cabe atribuir la razn
principal a la eliminacin del comercio mar

timo por pane de los portugueses. Sus


buques, bien armados, concebidos para los
combates navales, equipados con artillera,
constituan una fuerza invencible. La expe
dicin dirigida por Ruy Lureno Ravasco, la
detencin de 20 buques cargados de mer
cancas,

la

destruccin

de

numerosas

embarcaciones que componan la flotilla de


Zanzbar, el saqueo y destruccin de ciuda
des del litoral oriental y particularmente de

Kilwa, son otros tantos golpes de los que el


comercio martimo no se recuperara jams
y bajo los cuales iba a perecer tambin la
civilizacin swahili medieval.
V. V. Matveiev

Las imponentes ruinas de Gran


Zimbabwe, antigua capital de
dos grandes estados de Africa
meridional

Imperio de

Monomatapa (del siglo XII al


XV) y el Imperio de
Changamira (de fines del siglo
XV a comienzos del XIX) se

yerguen cerca de Fort Victoria


en la Zimbabwe-Rodesla
actual. La construccin del
fuerte en la cumbre de la

colina de Zimbabwe, as como


la del cerco amurallado en la

planicie que se extiende a sus


pies, debi requerir un
esfuerzo semejante al que se
necesit para levantar las

pirmides egipcias. La torre


cnica que aparece en la foto,
de nueve metros de alto, se
alza dentro del recinto

de las murallas cuya


construccin data de los siglos
XIII y XIV. La riqueza de
Zimbabwe provena de las
minas de oro y cobre de la
regln. El reciente
descubrimiento de una

moneda con la efigie del sultn


Al-Hasan Bin Sulalman (1320-

1333) de Kilwa parece


confirmar la hiptesis de que
Zimbabwe era visitada

regularmente por los


comerciantes rabes de la
costa oriental.

Foto Picou A.A.A. Photo, Pars

69

VIENE DE LA PAG. 11

Un continente en busca de su pasado


Cuatro grandes principios'deben orientar
la investigacin si se quiere asignar una
nueva

frontera

al

frente

avanzado

de

la

historiografa africana.

En primer lugar, la interrelacin de las


disciplinas, cuya importancia es tal que casi
constituye, por s misma, una fuente espe
cial.

Por ejemplo,

la sociologa

poltica,

aplicada al estudio de la tradicin oral del

los ltimos decenios, esta historia no se

del ganado y de la gente. Cada hora se defi


ne por actos concretos. En Burundi, por
ejemplo, Amakana (momento del ordeo)

amold a las fronteras fijadas por la coloni


zacin por la sencilla razn de que la

marca las 7 ; Maturuka (salida de los reba

implantacin territorial de los pueblos afri

os), las 8 ; Kuasase (sol naciente), las 9 ;

canos desborda por todas partes los lmites

Kumusase (sol sobre las colinas), las 10,

heredados del reparto colonial.

etc., etc. En este pas rural el paso del tiem

En el marco general del continente habr

po se corresponde con las secuencias de la

que poner, por lo tanto, el acento en los


factores comunes resultantes de orgenes

vida pastoril y agrcola.

Esa concepcin del tiempo es histrica

reino de Segu, enriquece considerablemen

comunes y de intercambios interregionales

te una visin que, en caso contrario, se


limitara a las lneas esquelticas de un r

en

africanas gerontocrticas, la prelacin en el

y milenarios de personas, de vveres, de


tcnicas y de ideas : de bienes materiales y

bol genealgico marcado por unos cuantos

tiempo tiene ms transcendencia que en

espirituales, en una palabra. Pese a los obs

hechos estereotipados. Y un elemento de

ninguna otra, puesto que la edad funda

tculos naturales y al bajo nivel de las tcni

antropologa natural (el texto ritual de la ini


ciacin de los pastores peules) ha permitido

menta derechos sociales como el de hacer

cas, ha existido desde la prehistoria cierta

uso de la palabra en pblico, participar en

solidaridad

una danza reservada o comer determinados

valle del Nilo y el Sudn hasta la selva de

ciertos

prehistoriadores

interpretar

muchos aspectos.

En

las sociedades

continental

entre

el

correctamente los enigmas de los frescos


de Tassili : los animales sin patas de la pin

alimentos,

disfrutar

Guinea, entre ese mismo valle y el Africa

del respecto de los dems, etc. Por otra

oriental, con acontecimientos tales, entre

tura denominada "El buey y la hidra", la U

parte, como la primogenitura no atribuye

otros, como la dispersin de los ivos ; entre

mgica de Uan Derbauen, etc.

un derecho exclusivo a la sucesin real, el

el Sudn y el Africa central por la diaspora

nmero de los pretendientes (tos, herma

de los bants; y entre la fachada atlntica y

nos, hijos) es siempre muy elevado, y la

la costa oriental por el comercio transconti

edad es un factor en el marco de una com

nental a travs del Shaba. Por otra parte,

petencia muy abierta. De ah la significa

los fenmenos migratorios desplegados en

cin singular de la cronologa.

gran escala de espacio y de tiempo no de

La expansion de los bants, confirmada


por

las

fuentes

concordantes

de

la

lingstica, la tradicin oral, la arqueologa


y la antropologa, y por las primeras fuentes
escritas rabes, portuguesas, britnicas y

contraer matrimonio,

histrica

ben analizarse como marejadas de masas

africanas, se hace realidad palpable y orde-

Otra exigencia imperativa es que esta

nable dentro de una sntesis cuyas facetas

historia se vea, al fin, desde dentro, a partir

realzan el nexo entre los distintos planos.

del

Anlogamente, los argumentos lingsticos


convergen con los de la tecnologa para su
gerir la difusin de los gongs reales y de las
campanas geminadas de gala desde el Afri

siempre con el rasero de valores forneos :

Esta historia tendr que evitar sobrecar

la concienciacin y el derecho de una per


sonalidad colectiva autnoma. Por supues

garse de acontecimientos porque correra


el peligro de exagerar las influencias y los

to, la opcin y la ptica del autoexamen no

factores exteriores.

ca occidental hacia el Zaire inferior, Shaba

consisten en abolir artificialmente los nexos

los hechos determinantes es tarea primor

Zambia,

pero

pruebas

arqueolgicas

aportaran una corroboracin inestimable.


Una

demostracin

excelente

de

esta

conjugacin de todas las fuentes dispo


nibles es la que permite establecer una
tipologa diacrnica de los estilos pictricos
y las cermicas y cotejarlos a fin de deducir
una serie cronolgica que se extiende a lo

polo africano,

en

lugar de

medirse

dial e indispensable incluso para destacar el


perfil original de la evolucin de Africa. Pe

conexiones se analizarn

ro lo esencial sern las civilizaciones, las

como intercam

bios recprocos e influencias multilaterales

instituciones,

en que aparezcan sin falta los aportes posi

agrarias y metalrgicas, artes y artesana,

tivos de Africa al desarrollo de la humani

circuitos comerciales, concepciones y es

dad.

quemas del poder, cultos y pensamiento fi

Esta historia ha de ser imprescindible

mediante sondeos estratigrficos y confir

pueblos africanos, concebida como una to

mado con las fechas y con el estudio de la

talidad que abarca la masa continental pro

flora, la fauna, los asentamientos humanos

piamente dicha y las islas vecinas, como

En ocasiones, el mapa de los eclipses ho


mite observar concordancias excepcionales

cuando esos fenmenos estn ligados con


el reinado de uno u otro dinasta.

Por otra parte, es menester reinsertar to


da la corriente del devenir histrico en el

contexto del tiempo africano. Los africanos


tienen una dea del tiempo fundada en el

principio de causalidad, pero ste se aplica


segn normas originales en las que el con
tagio del mito impregna y desvirta la de
duccin lgica ; la elementalidad de la eta
pa econmica no provoca la necesidad del
tiempo cifrado, materia prima de la retribu
cin ; los calendarios no son abstractos ni

universalistas, sino que se subordinan a los


fenmenos naturales (fases de la luna y del

sol, perodos de sequa), a los movimientos

70

Claro que establecer

histricos de frica con los otros continen

mente

mologados y visibles segn las zonas per

engendran a su paso.

tes del Viejo y del Nuevo Mundo, pero esas

largo de ocho milenios, ilustrado todo ello

y la tradicin oral.

desbordantes atradas por el vaco o que lo

la

historia

del

conjunto

de

los

Madagascar. La historia de Africa integra


evidentemente

el sector

mediterrneo en

las

estructuras :

tcnicas

losfico y religioso, problema de las na


ciones y prenaciones, tcnicas de moderni

zacin, etc. Esta opcin metodolgica re

quiere con ms insistencia todava el enfo


que interdisciplinario.
Finalmente por qu este retorno a las

fuentes africanas ? Si la investigacin de

una unidad consagrada por multiples lazos

este pasado puede obedecer en un extran

milenarios

jero a la curiosidad, o constituir un ejercicio

en

ocasiones,

sangrientos,

pero casi siempre para mutuo beneficio

intelectual tonificante el interrogatorio de la

que hacen de Africa, a uno y a otro lado de

esfinge para un cerebro ardiente, el sentido

la bisagra del Sahara, los dos batientes de

de empresa debe transcender esos objeti

una misma puerta, el anverso y el reverso

vos puramente individuales porque la histo


ria
de Africa
es
imprescindible para

de una misma medalla.

Historia de los pueblos, porque en Africa


el despotismo de ciertas dinastas estuvo
siempre mitigado por la distancia, por la
ausencia de esos medios tcnicos que
agravan el rigor de la centralizacin y por la
perennidad de las democracias aldeanas,
hasta el punto de que a todos los niveles,
de la base a la cspide, el consejo reunido
por y para la pltica constituye el cerebro
del organismo poltico.
Historia de los pueblos, porque, salvo en

comprender la historia universal, en la que


muchas secuencias seguirn siendo enig
mas opacos mientras no se despeje el hori
zonte histrico del continente africano.
J. Ki-Zarbo

TRES LIBROS DE LA
UNESCO
SOBRE AFRICA
Y AMERICA LATINA
He aqu tres publicaciones de la Unesco en las que se trata de la
influencia de lo africano en Amrica Latina en diversas esferas y desde
distintos puntos de vista.

En la primera de estas obras

del profesor sobre la biologa de las

poblaciones humanas. Amrica Latina y el Caribe


(48 francos) se estudian los aportes que el continente negro ha hecho a
la demografa de Amrica Latina y el Caribe.

El segundo volumen
en Amrica Latina (35 francos)
, el ms
importante, recoge ensayos preparados por eminentes personalidades
latinoamericanas sobre las muy variadas facetas que presenta la vida
africana en el medio americano: sociedades coloniales, reacciones ante las

culturas ibricas e indias, influencias recprocas, etc. Son tambin objeto

de estudio las aportaciones culturales y los fenmenos de aculturacin de


las poblaciones afroamericanas.
En el tercer libro

a la cultura africana en Amrica Latina

(32 francos) se estudian ms especficamente las cuestiones relativas a

la influencia negra en la cultura de Latinoamrica, con textos de


destacados especialistas sobre el esclavo africano en este continente, la
influencia de los africanos en la evolucin cultural latinoamericana, la
historia de la esclavitud africana en Amrica y la msica popular de origen
africano.

Africa en Amrica Latina ha sido editado conjuntamente por la Unesco y

Siglo XXI Editores de Mxico. Distribucin exclusiva en Mxico: Siglo XXI


(Cerro del Agua 248, Mxico 20, D.F.). En Francia: Unesco.

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apartado areo 5829, Bogot, y sucursales ; Edificio La

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figuren en esta lista se comunicarn al


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Los pagos

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COSTA RICA. Librera Trejos S.A., apartado 1313,

Librera Navarro, 2" Avenida N 201, Comayaguela,

San Jos.

Tegucigalpa.

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CUBA. Ediciones Cubanas, O'Reilly No.


Habana.

Constitucin

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DOMINICANA.

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Santiago

Librera

(21).

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JAMAICA. Sangster's Book Stores

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MARRUECOS. Librairie "Aux Belles Images", 281,


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V,

Rabat ;

"El

Correo

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la

pueden efectuarse en la moneda de

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Santo Domingo. ' ECUADOR. Revistas solamente :

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RAYD de Publicaciones, Garca 420 y 6 de Diciembre,

324-45). - MEXICO. SABSA, Insurgentes Sur, No.

ANTILLAS HOLANDESAS.

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1032-401,

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Ecuatoriana,

EL

del

Guayas,

Pedro

casilla de correos 3542,

SALVADOR.

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Cultural

24 de

Mxico

Julho,

PANAMA.

12,

1921,

D.F.

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MOZAMBIQUE.

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1050,

Salvadorea, S.A., Calle Delgado No. 117, apartado

S.A. (EDICO), apartado postal 4456, Panam Zona 5 ;

Buenos Aires. - REP. FED. DE ALEMANIA. Todas

postal 2296, San Salvador. - ESPAA. MUNDI-

Agencia Internacional de Publicaciones S.A., Apartado

las

PRENSA

2052, Panam. - PARAGUAY. Agencia de Diarios y

publicaciones :

Buchhandlung,

S.

(P.B."A".l,

Ncleo

Moncayo y 9 de Octubre,

EDILYR

1699

Unesco" para el personal docente : Comisin Marroqu

Cultura

Guayaquil.

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Revistas, Sra. Nelly de Garca Astillero, Pte. Franco

(Vizcaya) ; DONAIRE, Ronda de Outeiro 20, apartado

580, Asuncin.

PERU. Editorial Losada Peruana,

22,

de correos 341, La Corua ; Librera AL-ANDALUS,

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1050,

5300 Bonn. - BOLIVIA. Los Amigos del Libro, casilla

Roldana 1 y 3, Sevilla 4 ; Librera CASTELLS, Ronda

PORTUGAL. Dias Er Andrade Ltda., Livraria Portugal,

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(edicin

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transversal,

12.598-48). - GUATEMALA. Comisin Guatemalteca

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Horizonte,

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60337,
4a.

Caracas ;

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Irenalis"

Los

La

Muralla

entre 3a.
Palos

y 4a.

Grandes,

Este esqueleto, desenterrado en 1974 en Hadar (Etiopa), es el de una joven


australopiteca de 20 aos de edad y de 3 millones de aos de antigedad a la que se ha
dado el nombre de Lucie (Australopithecus Afarensis). Era un bipedo permanente,
habitaba en la sabana, meda 1,30m de alto y sufra de artritis. Los australopitecus vivan
en el Africa austral (de ah su nombre) y oriental, en un periodo que va de hace 7
millones a 1 milln de aos. Estos homnidos son quiz los antecesores del hombre.