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Viaje al centro de la

tierra
Julio Verne (1828 1905)
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Viaje al centro
de la tierra
Julio Verne (1828 1905)
Jules Gabriel Verne
(Nantes, 8 de febrero de

marzo de 1905),
El domingo 24 de mayo de 1863, mi to, el profesor
Lidenbrock, regres precipitadamente a su casa, situada en
el nmero 19 de la Knig-strasse, una de las calles ms
antiguas del barrio viejo de Hamburgo.

conocido en los pases

Marta, su excelente criada, azarse de un modo


extraordinario, creyendo que se haba retrasado, pues
apenas si empezaba a cocer la comida en el hornillo.
"Bueno" "pens para m" , si mi to viene con hambre,
se va a armar la de San Quintn; porque difculto que haya
un hombre de menos paciencia.
-Tan temprano y ya est aqu el seor
Lidenbrock! -exclam la pobre Marta, llena de
estupefaccin, entreabriendo la puerta del comedor.
-S, Maria; pero t no tienes la culpa de que la comida
no est lista todava, porque an no son las dos. Acaba de
dar la media en San Miguel.
-Y por qu ha venido tan pronto el seor Lidenbrock?
-El nos lo explicar, probablemente.
-Ah viene! Yo me escapo. Seor Axel, hgale entrar en
razn.
Y la excelente Marta marchse presurosa a su
laboratorio culinario, quedndome yo solo.
Pero, como mi carcter tmido no es el ms a propsito
para hacer entrar en razn al ms irascible de todos los
catedrticos, disponame a retirarme prudentemente a la
pequea habitacin del piso alto que me serva de
dormitorio, cuando gir sobre sus goznes la puerta de la calle, cruji la

escritor francs de

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de lengua espaola
como Julio Verne, fue un

novelas de aventuras.

Viaje al centro de la tierra

1828 Amiens, 24 de

Junto con H. G. Wells es


considerado uno de los
padres de la ciencia
ficcin y, con 4185 obras
traducidas, consta como
segundo autor ms
traducido de todos los
tiempos, despus de
Agatha Christie.

escalera de madera bajo el peso de sus pies fenomenales, y el dueo de la casa atraves el
comedor, entrando presuroso en su despacho, colocando, al pasar, el pesado bastn en un
rincn, arrojando el mal cepillado sombrero encima de la mesa, y dicindome con tono
imperioso:
-Ven, Axel!

Viaje al centro de la tierra

No haba tenido an tiempo material de moverme, cuando me grit el profesor con acento
descompuesto:

-Pero, qu haces que no ests aqu ya?


Y me precipit en el despacho de mi irascible maestro. Otto Lidenbrock no es mala persona,
lo confieso ingenuamente; pero, como no cambie mucho, lo cual creo improbable, morir siendo
el ms original a impaciente de los hombres.
Era profesor del Johannaeum, donde explicaba la ctedra de mineraloga, enfurecindose,
por regla general, una o dos veces en cada clase. Y no porque le preocupase el deseo de tener
discpulos aplicados, ni el grado de atencin que stos prestasen a sus explicaciones, ni el xito
que como consecuencia de ella, pudiesen obtener en sus estudios; semejantes detalles tenanle
sin cuidado. Enseaba subjuntivamente, segn una expresin de la filosofa alemana; enseaba
para l, y no para los otros. Era un sabio egosta; un pozo de ciencia cuya polea rechinaba
cuando de l se quera sacar algo. Era, en una palabra, un avaro.
En Alemania hay algunos profesores de este gnero.
Mi to no gozaba, por desgracia, de una gran facilidad de palabra, por lo menos cuando se
expresaba en pblico, lo cual, para un orador, constituye un defecto lamentable. En sus explicaciones en el Johannaeum, se detena a lo mejor luchando con un recalcitrance vocablo que no
quera salir do sus labios; con una de esas palabras que se resisten, se hinchan y acaban por ser
expelidas bajo la forma de un taco, siendo ste el origen de su clera.
Hay en mineraloga muchas denominaciones, semigriegas, semilatinas, difciles de
pronunciar; nombres rudos que desollaran los labios de un poeta. No quiero hablar oral de esta
ciencia; lejos de m profanacin semejante. Pero cuando se trata de las cristalizaciones
rombodricas, de las resinas retinasflticas, de las selenitas, de las tungstitas, de los molibdatos
de plomo, de los tunsatatos de magnesio y de los titanatos de circonio, bien se puede perdonar a
la lengua ms expedita que tropiece y se haga un lo.
En la ciudad era conocido de todos este bien disculpahle defecto de mi to, que muchos
desahogados aprovechaban para burlarse de l, cosa que le exasperaba en extremo; y su furor
era causa de que arreciasen las risas, lo cual es de muy malgusto hasta en la misma Alemania. Y
si bien es muy cierto que contaba siempre con gran nmero de oyentes en su aula, no lo es
menos que la mayora de ellos iban slo a divertirse a costa del catedrtico.
Como quiera que sea, no me cansar de repetir que mi to era un verdadero sabio. Aun
cuando rompa muchas veces las muestras de minerales por tratarlos sin el debido cuidado, una
al genio del gelogo la perspicacia del mineralogista. Con el martillo, el punzn, la brjula, el
soplete y el frasco de cido ntrico en las manos, no tena rival. Por su modo de romperse, su
aspecto y su dureza, por su fusibilidad y sonido, por su olor y su sabor, clasiticaba sin titubear un
mineral cualquiera entre las seiscientas especies con que en la actualidad cuenta la ciencia.

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Adems de lo dicho era mi to conservador del museo mineralgico del seor Struve,
embajador de Rusia, preciosa coleccin que gozaba de merecida y justa fama en Europa.
Tal era el personaje que con tanta impaciencia me llamaba. Imaginaos un hombre alto,
delgado, con una salud de hierro y un aspecto juvenil que le haca aparentar diez aos menos de
los cincuenta que contaba. Sus grandes ojos giraban sin cesar detrs de sus amplias gafas; su
larga y afilada nariz pareca una lmina de acero; los que le perseguan con sus burlas decan que
estaba imanada y que atraa las limaduras de hierro. Calumnia vil, sin embargo, pues slo atraa
al tabaco, aunque en gran abundancia, dicho sea en honor de la verdad.
Cuando haya dicho que mi to caminaba a pasos matemticamente iguales, que meda cada
uno media toesa de longitud, y aadido que siempre lo haca con los puos slidamente apretados, seal de su impetuoso carcter, lo conocer lo bastante el lector para no desear su
compaa.
Viva en su modesta casita de Knig-strasse, en cuya construccin entraban por partes
iguales la madera y el ladrillo, y que daba a uno de esos canales tortuosos que cruzan el barrio
ms antiguo de Hamburgo, felizmente respetado por el incendio de 1842.
Cierto que la tal casa estaba un poco inclinada y amenazaba con su vientre a los transentes;
que tena el techo cado sobre la oreja, como las gorras de los estudiantes de Tugendbund; que
la verticalidad de sus lneas no era lo ms perfecta; pero se mantena firme gracias a un olmo
secular y vigoroso en que se apoyaba la fachada, y que al cubrirse de hojas, llegada la primavera,
remozbala con un alegre verdor.
Mi to, para profesor alemn, no dejaba de ser rico. La casa y cuanto encerraba, eran de su
propiedad. En ella compartamos con l la vida su ahijada Graben, una joven curlandesa de diez
y siete aos de edad, la criada Marta y yo, que, en mi doble calidad de hurfano y sobrino, le
ayudaba a preparar sus experimentos.
Confieso que me dediqu con gran entusiasmo a las ciencias mineralgicas; por mis venas
circulaba sangre de mineralogista y no me aburra, jams en compaa de mis valiosos
pedruscos.
En resumen, que viva feliz en la casita de la Knig-strasse, a pesar del carcter impaciente
de su propietario porque ste, independientemente de sus maneras brutales, profesbame gran
afecto. Pero su gran impaciencia no le permita aguardar, y trataba de caminar ms aprisa que la
misma naturaleza.
En abril, cuando plantaba en los potes de loza de su saln pies de reseda o de convlvulos,
iba todas las maanas a tirarles de las hjas para acelerar su crecimiento.
Con tan original personaje, no tena ms remedio que obedecer ciegamente; y por eso
acuda presuroso a su despacho.

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Viaje al centro de la tierra

Por eso el nombre de Lidenbrock gozaba de gran predicamento en los gimnasios y


asociaciones nacionales. Humphry Davy, de Humboldt y los capitanes Franklin y Sabine no
dejaban de visitarle a su paso por Hamburgo. Becquerel, Ebejmen, Brewster, Dumas y
Milne-Edwards solan consultarle las cuestiones ms palpitantes de la qumica. Esta ciencia le era
deudora de magnficos decubrimientos, y, en 1853, haba aparecido en Leipzig un Tratado do
Cristalogiafa trascendental, por el profesor Otto Lidenbrock, obra en folio, ilustrada con
numerosos grabados, que no lleg, sin embargo, a cubrir los gascos de su impresin.

Viaje al centro de la tierra

Era ste un verdadero museo. Todos los ejemplares del reino mineral se hallaban rotulados
en l y ordenados del modo ms perfecto, con arreglo a las tres grandes divisiones que los
clasifican en inflamables, metlicos y litoideos.

Cun familiares me eran aquellas chucheras de la ciencia mineralgica! Cuntas veces, en


vez de irme a jugar con los muchachos de mi edad, me haba entretenido en quitar el polvo a
aquellos graftos, y antracitas, y hullas, y lignitos y turbas! Y los betunes, y resinas, y sales
orgnicas que era preciso preservar del menor tomo de polvo! Y aquellos metales, desde el
hierro hasta el oro, cuyo valor relativo desapareca ante la igualdad absoluta de los ejemplares
cientficos! Y todos aquellos pedruscos que hubiesen bastado para reconstruir la casa de la
Knigstrasse, hasta con una buena habitacin suplementaria en la que me habra yo instalado
con toda comodidad!
Pero cuando entr en el despacho, estaba bien jeno de pensar en nada de esto; mi to solo
absorba mi mente por completo. Hallbase arrellanado en su gran butacn, forrado de
terciopelo de Utrecht, y tena entre sus manos un libro que contemplaba con profunda
admiracion.
-Qu libro! Qu libro! -repeta sin cesar.
Estas exclamaciones recordronme que el profesor Lidenbrock era tambin biblimano en
sus momentos de ocio; si bien no haba ningn libro que tuviese valor para l como no fuese
inhallable o, al menos, ilegible.
-No ves? -me dijo-, no ves? Es un inestimable tesoro que he hallado esta maana
registrando la tienda del judo Hevelius.
-Magnfico! -exclam yo, con entusiasmo fngido.
En efecto, a qu tanto entusiasmo por un viejo libro en cuarto, cuyas tapas y lomo parecan
forrados de grosero cordobn, y de cuyas amarillentas hojas penda un descolorido registro?
Sin embargo, no cesaban las admirativas exclamaciones del enjuto profesor.
-Vamos a ver -deca, preguntndose y respondindose a s mismo-, es un buen ejemplar?
S, magnfico! Y qu encuadernacin! Se abre con facilidad? S; permanece abierto por
cualquier pgina que se le deje! Pero, se cierra bien? S, porque las cubiertas y las hojas forman
un todo bien unido, sin separarse ni abrirse por ninguna parte! Y este lomo que se mantiene
ileso despus de setecientos aos de existencia! Ah! he aqu una encuadernacin capaz de
envanecer a Bozerian, a Closs y aun hasta al mismo Purgold.
Al expresarse de esta suerte, abra y cerraba mi to el feo y repugnante libraco; y yo, por
pura frmula, pues no me interesaba lo ms mnimo:
-.Cul es el ttulo de ese maravilloso volumen? -preguntle con un entusiasmo demasiado
exagerado para que no fuese fingido.
-Esta obra -respondi mi to animndose- es el Heimskringla, de Snorri Sturluson, el famoso
autor islands del siglo XII! Es la crnica de los prncipes noruegos que reinaron en Islandia!
-De veras! -exclam yo, afectando un gran asombro-; ser, sin duda, alguna traduccin
alemana?

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-Una
traduccin! -respondi el
profesor indignado-. Y qu habra de hacer yo con una traduccin? Para traducciones estamos!
Es la obra original, en islands, ese magnfco idioma, sencillo y rico a la vez, que autoriza las ms
variadas combinaciones gramaticales y numerosas modificaciones de palabras.
-Como el alemn -insinu yo con acierto.
-S -respondi mi to, encogindose de hombros-; pero con la diferencia de que la lengua
islandesa admite, como el griego, los tres gneros y declina los nombres propios como el latn.
-Ah! -exclam yo con la curiosidad un tanto estimulada-, y es bella la impresin?
-Impresin! Pero cmo se te ocurre hablar de impresin, desdichado Axel? Bueno fuera!
Pero es que crees por ventura que se trata de un libro impreso? Se trata de un manuscrito,
ignorante, y de un manuscrito rnico nada menos!
-S! Vas a decirme ahora que te explique lo que es esto?
-Me guardara bien de ello -repliqu, con el acento de un hombre ofendido en su amor
propio.
Pero, quieras que no, enseme mi to cosas que no me interesaban lo ms mnimo.
-Las runas -prosiguieran unos caracteres de escritura usada en otro tiempo en Islandia, y,
segn la tradicin, fueron inventados por el mismo Odn. Pero, qu haces, impo, que no
admiras estos caracteres salidos de la mente excelsa de un dios?
Sin saber qu responder, iba ya a prosternarme, gnero de respuesta que debe agradar a los
dioses tanto como a los reyes, porque tiene la ventaja de no ponerles en el comproiniso de tener
que replicar, cuando un incidente imprevisto vino a dar a la conversacin otro giro.
Fue ste la aparicin de un pergamino grasiento que, deslizndose de entre las hojas del
libro, cay al suelo.
Mi to se apresur a recogerlo con indecible avidez. Un antiguo documento, encerrado tal
vez desde tiempo inmemorial dentro de un libro viejo, no poda menos de tener para l un
elevadsiino valor.

Viaje al centro de la tierra

-Rnico?

-,Qu es esto? -exclam emocionado.


Y al mismo tiempo desplegaba cuidadosamcnte sobre la mesa un trozo de pergamino de
unas cinco pulgadas de largo por tres de ancho, en el que haba trazados, en lneas transversales,
unos caractcres mgicos.
He aqu su facsmile exacto. Quiero dar a conocer al lector tan extravagantes signos, por
haber sido ellos los que impulsaron al profesor Lidenbrock y a su sobrino a emprender la
expedicin ms extraa del siglo XIX:

El profesor examin atentamente, durante algunos instantes, esta serie de garabatos, y al fin
dijo quitndose las gafas:

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-Estos caracteres son rnicos, no me cabe dud alguna; son exactamente iguales a los del
manuscrito de Snorri Sturluson. Pero... qu significan?
Como las runas me parecan una invencin de los sabios para embaucar a los ignorantes, no
sent que no lo entendiese mi to. As, al menos, me lo hizo suponer el temblor de sus dedos que
comenz a agitar de una manera convulsa.
-Sin embargo, es islands antiguo -murmuraba entre dientes.
El profesor Lidenbrock tena ms razn que nadie para saberlo; porque, si bien no posea
correctamente las dos mil lenguas y los cuatro mil dialectos que se hablan en la superficie del
globo. hablaba muchos de ellos y pasaba por ser un verdadero polglota.
Al dar con esta dificultad, iba a dejarse llevar de su carcter violento, y ya vea yo venir una
escena desagradable, cuando dieron las dos en el reloj de la chimenea.
En aquel mismo rnomento, abri Marta la puerta del despacho, diciendo:
Viaje al centro de la tierra

-La sopa est servida.


-El diablo cargue con la sopa -exclam furibundo mi to-, y con la que la ha hecho y con los
que se la coman!
Maria se march asustada; yo sal detrs de ella, y, sin explicarme cmo, me encontr
sentado a la mesa, en mi sitio de costu mbre.
Esper algunos instantes sin que el profesor viniera. Era la primera vez, que yo sepa, que
faltaba a la solemnidad de la comida. Y qu comida, Dios mo! Sopas de perejil, tortilla de jamn
con acederas y nuez moscada, solomillo de ternera con compota de ciruelas, y, de postre,
langostinos en dulce, y todo abundantemente regado con exquisito vino del Mosa.
He aqu la apetitosa comida que se perdi mi to por un viejo papelucho. Yo, a fuer de buen
sobrino, me cre en el deber de comer por los dos, y atraqume de un modo asombroso.
-No he visto en los das de mi vida una cosa semejante! -deca la buena Marta, rnientras me
serva la comida. Es la prirnera vez que el seor Lidenbrock falta a la mesa!
-No se concibe, en efecto.
-Esto parece presagio de un grave acontecimiento -aadi la vieja criada, sacudiendo
sentenciosamente la cabeza.
Pero, a mi modo de ver, aquello lo que presagiaba era un escndalo horrible que iba a
promover mi to tan pronto se percatase de que haba devorado su racin.
Me estaba yo comiendo el ltimo langostino, cuando una voz estentrea me hizo volver a la
realidad de la vida, y, de un salto, trasladme del comedor al despacho.

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-Se trata sin duda alguna de un escrito numrico deca el profesor, frunciendo el entrecejo.
Pero existe un secreto que tengo que descubrir, porque de lo contrario...
Un gesto de iracundia termin su pensamiento.
-Sintate ah, y escribe aadi indicndome la mesa con el puo.
Obedec con presteza.
-Ahora voy a dictarte las letras de nuestro alfabeto que corresponden a cada uno de estos
caracteres islandeses. Veremos lo que nesulta. Pero, por los clavos de Cristo, cuida de no
equivocarte!

mm.rnlls
sgtssmf

esreuel seecJde
unteief
niedrke

kt,samn

atrateS

Saodrrn

erntnael
Atvaar

nuaect
.nxcrc

rrilSa
ieaabs

Ccdrmi
dt,iac

eeutul

frantu
oseibo

kediiY

Una vez terminado este trabajo arrebatme vivamente mi to el papel que acababa de
escribir, y lo examin atentamente durante bastante tiempo.
-Qu quiere decir esto? -repeta maquinalmente.
No era yo ciertamente quien hubiera podido explicrselo, pero esta pregunta no iba dirigida
a m, y por eso prosigui sin detenerse:
-Esto es lo que se llama un criptograma, en el cual el sentido se halla oculto bjo letras
alteradas de intento, y que, combinadas de un modo conveniente, formaran una frase
inteligible. Y pensar que estos caracteres ocultan tal vez la explicacin, o la indicacin, cuando
menos, de un gran descubrimiento!
En mi concepto, aquello nada ocultaba; pero me guard muy bien de exteriorizar mi opinin.
El profesor tom entonces el libro y el pergamino, y lo compar uno con otro.
-Estos dos manuscritos no estn hechos por la misma mano -dijo-; el criptograma es
posterior al libro, tengo de ello la evidencia. En efecto, la primera letra es una doble M que en
vano buscaramos en el libro de Sturluson, porque no fu incorporada al alfabeto islands hasta
el siglo XIV. Por consiguiente, entre el documento y el libro median por la parte ms corta dos
siglos.

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Viaje al centro de la tierra

l empez a dictarme y yo a escribir las letras, unas a continuacin de las otras, formando
todas juntas la incomprensible sucesin de palabras siguientes:

Viaje al centro de la tierra

Esto parecime muy lgico; no tratar de ocultarlo.


-Me inclino, pues, a pensar -prosigui mi to-, que alguno de los poseedores de este libro
traz los misteriosos caracteres. Pero, quin demonios sera? No habra escrito su nombre en
algn sitio?
Mi to levantse las gafas, tom una poderosa lente y pas minuciosa revista a las primeras
pginas del libro. Al dorso de la segunda, que haca de anteportada, descubri una especie de
mancha, que pareca un borrn de tinta; pero, examinada de cerca. distinguanse en ella algunos
caracteres borrosos. Mi to comprendi que all estaba la clave del secreto, y ayudado de su
lente, trabaj con tesn hasta que logr distinguir los caracteres nicos que a continuacin
transcribo, los cuales ley de corrido:
-Ame Saknussemm! -grit en son de triunfo- es un nombre! Un nombre islands, por ms
seas! El de un sabio del siglo XVI! El de un alquimista clebre!
Mir a mi to con cierta admiracin.
-Estos alquimistas -prosigui-, Avicena, Bacn, Lulio, Paracelso, eran los verdaderos, los
nicos sabios de su poca. Hicieron descubrimientos realmente asombrosos. Quin nos dice
que este Saknussemm no ha ocultado bajo este ininteligible criptograma alguna sorprendente
invencin? Tengo la seguridad de que as es.
Y la viva imaginacin del catedrtico exaltse ante esta idea.
-Sin duda -me atrev a responder-; pero, qu inters poda tener este sabio en ocultar de
ese modo su maravilloso descubrimiento?
-Qu inters? Lo s yo acaso? No hizo Galileo otro tanto cuando descubri a Saturno?
Pero no tardaremos en saberlo, pues no he de darme reposo, ni he de ingerir alimento, ni he de
cerrar los prpados en tanto no arranque el secreto que encierra este documento.
Dios nos asist -pens para mi capote.
-Ni t tampoco, Axcel -aadi.

-Menos mal -pens yo-, que he comido racin doble.


-Y adems -prosigui mi to-, es preciso averiguar en qu lengua est escrito el jeroglfico.
Esto no ser difcil.
Al or estas palabras, levant vivamente la cabeza. Mi to prosigui su soliloquio.
-No hay nada ms sencilio. Contiene este documento ciento treinta y dos letras, de las
cuales, 53 son vocales, y 79, consonantes. Ahora bien, esta es la proporcin que, poco ms o
menos, se observa en las palabras de las lenguas meridionales, en tanto que los idiomas del
Norte son infnitamente ms ricos en consonantes. Se trata, pues, de una lengua meridional.
La conclusin no poda ser ms justa y atinada.
-Pero, cul es esta lengua?

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Aqu era donde yo esperaba ver vacilar a mi sabio. a pesar de reconocer que era un profundo
analizador.
-Saknussemm era un hombre instruido -prosigui-, y, al no escribir en su lengua nativa, es de
suponer que eligiera preferentemente el idioma que estaba en boga entre los espritus cultos del
siglo XVI, es decir, el latn. Si me engao, recurrir al espaol, al francs, al italiano, al griego o al
hebreo. Pero los sabios del siglo mentado escriban. por lo general, en latn. Puedo, pues, con
fundamento, asegurar a priori que esto est escrito en latn.

En hora buena pens; si logras ponerlo en claro, te acreditars de listo.


-Examinmoslo bien -aadi, cogiendo nuevamente la hoja que yo haba escrito-. He aqu
una serie de ciento treinta y dos letras que ante nuestros ojos presntanse en un aparente
desorden. Hay palabras. como la primera, mm.rnlls, en que slo entran consonantes; otras, por
el contrario, en que abundan las vocales: la quinta. por ejemplo, unteief o la penltima, oseibo.
Evidentemente, esta disposicin no ha sido combinada. sino que resulta matemticamente de la
razn desconocida que ha presidido la sucesin de las letras. Me parece indudable que la frase
primitiva fu escrita regularmente, y alterada despus con arreglo a una ley que es preciso
descubrir. El que poseyera la clave de este enigma lo leera de corrido. Pero, cul es esta clave,
Axel? La tienes por ventura?
Nada contest a esta pregunta, por una sencilla razn: mis ojos se hallaban fjos en un
adorable retrato colgado de la pared: el retrato de Graben. La pupila de mi to se encontraba a
la sazn en Altona, en casa de un pariente suyo, y su ausencia me tena muy triste; porque,
ahora ya puedo confesarlo, la bella curlandesa y el sobrino del catedrtico se amaban con toda
la paciencia y toda la flema alemanas. Nos habamos dado palabra de casamiento sin que se
enterase mi to, demasiado gelogo para comprender semejantes sentimientos. Era Graben
una encantadora muchacha, rubia, de jos azules, de carcter algo grave y espritu algo serio;
mas no por eso me amaba menos. Por lo que a m respecta, la adoraba, si es que este verbo
existe en lengua tudesca. La imagen de mi linda curlandesa transportse en un momento del
mundo de las realidades a la regin de los recuerdos y ensueos.
Volva a ver a la fiel compaera de mis tareas y placeres; a la que todos los das me ayudaba
a ordenar los pedruscos de mi to, y los rotulaba conmigo. Graben era muy entendida en materia de mineraloga, y le gustaba profundizar las ms arduas cuestiones de la ciencia. Cun dulces
horas habamos pasado estudiando los dos juntos, y con cunta frecuencia haba envidiado la
suerte de aquellos insensibles minerales que acariciaba ella con sus delicadas manos!
En las horas de descanso, salamos los dos de paseo por las frondosas alamedas del Alster, y
nos bamos al antiguo molino alquitranado que tan buen efecto produce en la extremidad del
lago. Caminbamos cogidos de la mano, refrindole yo historietas que provocaban su risa, y
llegbamos de este modo hasta las orillas del Elba; y, despus de despedirnos de los cisnes que
nadaban entre los grandes nenfares blancos, volvamos en un vaporcito al desemharcadero.
Aqu haba llegado en mis sueos, cuando mi to, descargando sobre la mesa un terrible
puetazo, volvime a la realidad de una manera violenta.

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Viaje al centro de la tierra

Yo di un salto en la silla. Mis recuerdos de latinista se sublevaron contra la suposicin de que


aquella serie de palabras estrambticas pudiesen pertenecer a la dulce lengua de Virgilio.
-S. latn -prosigui mi to-; pero un latn confuso.

-Veamos -dijo-: la primera idea que a cualquiera se le debe ocurrir para descifrar las letras de
una frase, se me antja que debe ser el escribir verticalmente las palabras.
-No va descaminado -pens yo.
-Es preciso ver el efecto que se obtiene de este procedimiento. Axel, escribe en ese papel
una frase cualquiera; pero, en vez de disponer las letras unas a continuacin de otras, colcalas
de arriba abjo, agrupadas de modo que formen cuatro o cinco columnas verticales.
Comprend su intencin y escrib inmediatamente:
T o b i a

Viaje al centro de la tierra

e r e s G b
a o l i r e
d , l ma n
-Bien -dijo el profesor, sin leer lo que yo haba escrito-; dispn ahora esas palabras en una
lnea horizontal. Obedec y obtuve la frase siguiente:
Tobla

eresGb aolire

d,lnian

-Perfectamente! -exclam mi to, arrebatndome el papel de las manos-; este escrito ya ha


adquirido la fisonoma del viejo documento; las vocales se encuentran agrupadas, lo mismo que
las consonantes, en el mayor desorden; hay hasta una mayscula y una coma en medio de las
palabras, exactamente igual que en el pergamino de Saknussemm.
Debo de confesar que estas observaciones parecironme en extremo ingeniosas.
-Ahora bien -prosigui mi to, dirigindose a m directamente-, para leer la frase que acabas
de escribir y que yo desconozco, me bastar tomar sucesivamente la primera letra de cada
palabra, despus la segunda, en seguida la tercera, y as sucesivamente.
Y mi to. con gran sorpresa suya, y sobre todo ma, ley:
Te: adoro, bellsima Graiiben.

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-Qu significa esto?--exclam el profesor.


Sin darme cuenta de ello, haba cometido la imperdonable torpeza de escribir una frase tan
comprometedora.
-Conque amas a Graben! eh? -prosigui mi to con acento de verdadero tutor.
-S... No.. -balbuc desconcertado.
-De manera que amas a Graiihen -prosigui maquinalmente-. Bueno, dejemos esto ahora y
apliquemos mi procedimiento al documento en cuestin.

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-Abismado nuevamente mi to en su absorbente contemplacin, olvid de momento mis


imprudentes palabras. Y digo imprudentes, porque la cabeza del sabio no poda comprender las
cosas del corazn. Pero, afortunadamente, la cuestin del documento absorbi por completo su
espritu.
En el instante de realizar su experiments decisivo, los ojos del profesor Lidenbrock lanzaban
chispas a travs de sus gafas; sus dedos temblaban al coger otra vez el viejo pergamino; estaba
emocionado de veras. Por ltimo. tosi fuertemente, y con voz grave y solemne, nombrando una
tras otra la primera letra de cada palabra, a continuacin la segunda, y as todas las dems.
dictme la serie siguiente:
mmessunkaSenrA.icefdoK.segnittamurtn
ecertswrrette, rotaivxadua,ednecsedsadne
meretarcsilucoYsleffenSnl
Confieso que, al terminar, hallbame emocionado. Aquellas letras, pronunciadas una a una,
no tenan ningn sentido, y esper a que el profesor dejase escapar de sus labios alguna pomposa frase latina.
Pero, quin lo hubiera dicho! Un violento puetazo hizo vacilar la mesa; salt la tinta y la
pluma se me cay de las manos.
-Esto no puede ser-exclam mi to, frentico-; esto no tiene sentido comn!

Viaje al centro de la tierra

IacartniiiluJsitatracSarbmutabiledmeili

Y, atravesando el despacho como un proyectil y bajando la escalera lo mismo que un alud,


engolfse en la Knig-strasse, y huy a todo correr.

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-Se ha marchado? -pregunt Marta, acudiendo presurosa al or el ruido del portazo que
hizo retemblar la casa.
-S-respond-, se ha marchado.
-Y su comida?
-No comer hoy en casa.
-Y su cena?
-No cenar tampoco.

Viaje al centro de la tierra

-Qu me dice usted, seor Axel?

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-No, Mara: ni l ni nosotros volveremos a comer. M to Lidenbrock ha resuelto ponernos a


dieta hasta que haya descifrado un antiguo pergamino, lleno de garrapatas, que, a mi modo de
ver, es del todo indescifrable.
-Pobres de nosotros, entonces! Vamos a perecer de inanicin!
No me atrev a confesarle que, dada la testarudez de mi to, esa era, en efecto, la suerte que
a todos nos esperaba.
La crdula sirvienta, regres a su cocina sollozando.
Cuando me qued solo, ocurriseme la idea de rselo a contar todo a Graben; mas, cmo
salir de casa? Y si mi to volva y me llamaba, con objeto de reanudar aquel trabajo logogrfico
capaz de volver loco al viejo Egipto? Qu sucedera si yo no le contestaba?
Parecime lo ms prudente quedarme. Precisamente, daba la casualidad de que un
mineralogista de Besanzn acababa de remitirnos una coleccin de geodas silceas que era
preciso clasificar. Puse manos a la obra, y escog, rotul y coloqu en su vitrina todas aquellas
piedras huecas en cuyo interior se agitaban pequeos cristales.
Pero en lo que menos pensaba era en lo que estaba haciendo: el viejo documento no se
apartaba de mi mente. La cabeza me daba vueltas y sentame sobrecogido por una vaga
inquietud. Presenta una inminente catstrofe.
Al cabo de una hora, las geodas estaban colocadas en su debido orden, y me dej caer sobre
la butaca de terciopelo de Utrecht, con los brazos colgando y la cabeza apoyada en el respaldo.
Encend mi larga pipa de espuma, que representaba una nyade voluptuosamente recostada, y
me entretuve despus en observar cmo el humo iba ennegreciendo mi ninfa de un modo
paulatino. De vez en cuando escuchaba para cerciorarme de si se oan pasos en la escalera,
siempre con resultado negativo. Dnde estara mi to? Me lo imaginaba corriendo bjo los frondosos rboles de la calzada de Altona, gesticulando, golpeando las tapias con su pesado bastn,
pisoteando las hierbas, decapitando los cardos a interrumpiendo el reposo de las solitarias
cigueas.
Volvera victorioso o derrotado? Triunfara del secreto o sera ste ms poderoso que l?
Y mientras me diriga a m mismo estas preguntas, cog maquinalmente la hoja de papel en la
cual se hallaba escrita la incomprensible serie de letras trazadas por mi mano, dicindome varias
veces:

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-Qu signifca esto?


Trat de agrupar las letras de manera que formasen palabras; pero en vano. Era intil
reunirlas de dos, de tres, de cinco o de seis: de ninguna manera resultaban inteligibles. Sin
embargo, not que las letras decimocuarta, decimoquinta y decimosexta formaban la palabra
inglesa ice, y las vigesimocuarta, vigsimo quinta y vigesimosexta la voz sir perteneciente al
mismo idioma. Por ltimo, en el cuerpo del documento y en las lneas segunda y tercera, le
tambin las palabras latinas rota, rnutabile, ira. nec y atra.

Aquello era para volverse loco! Cuatro idiomas diversos en una frase
absurda! Qu relacin poda existir entre las palabras hielo. seor clera, cruel,
bosque sagrado, mudable, madre, arco y mar? Slo la primera y la ltima podan
coordinarse fcilmente, pues nada tena de extrao que en un documento redactado
en Islandia se hablase de un rnar de hielo. Pero esto no bastaba, ni con mucho, para
comprender el criptograma.

Luchaba, pues, contra una dificultad insuperable; mi cerebro echaba fuego, mi vista se
obscureca de tanto mirar el papel; las ciento treinta y dos letras parecan revolotear en torno
mo como esas lgrimas de plata que vemos moverse en el aire alrededor de nuestra cabeza
cuando se nos agolpa en ella la sangre.
Era vctima de una especie de alucinacin; me asfixiaba; senta necesidad de
aire puro. Instintivamente, abaniqume con la hoja de papel. cuyo anverso y reverso
presentbanse de este modo alternativamente a mi vista.

Jzguese mi sorpresa cuando, en una de estas rpidas vueltas, en el momento de quedar el


reverso ante mis ojos, cre ver aparecer palabras perfectamente latinas, como craterem y
terrestre entre otras.
Sbitamente hzose la claridad en mi espritu: acababa de descubrir la clave del enigma. Para
leer el documento no era ni siquiera preciso mirarlo al trasluz con hoja vuelta del revs. No.
Poda leerse de corrido tal como me haba sido dictado. Todas las ingeniosas suposiciones del
profesor se realizaban; haba acertado la disposicin de las letras y la lengua en que estaba
redactado el documento. Haba faltado poco para que mi to pudiese leer de cabo a rabo aquella
frase latina, y este poco rne lo acababa de revelar a m la casualidad.
No es difcil imaginar mi emocin. Mis ojos se turbaron y no poda servirme de ellos. Extend
la hoja de papel sobre la mesa y slo me faltaba fijar la mirada en ella para poseer el secreto.
Por fin logr calmar mi agitacin. Resolv dar dos vueltas alrededor de la estancia para
apaciguar mis nervios, y me arrellan despus en el amplio butacn.
Leamos me dije en seguida, despus de haber hecho una buena provisin de aire en mis
pulmones.
Inclinme sobre la mesa, puse un dedo sucesivamente sobre cada letra, y, sin titubear, sin
detenerme un momento, pronunci en alta voz la frase entera. Qu inmensa estupefaccin y
terror se apoderaron de m! Qued al principio como herido por un rayo. Cmo! Lo que yo

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Viaje al centro de la tierra

Demonio! -pens entonces-. estas ltimas palabras parecen dar la razn a mi to acerca de
la lengua en que est redactado el documento. Adems, en la cuarta lnea veo tambin la voz
luco que quiere decir bosque sagrado. Sin embargo, en la tercera se lee la palabra tabiled, de
estructura perfectamente hebrea, y en la ltima mer, arc y mere que son netamente francesas.

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acababa de leer habase efectuado! Un hombre haba tenido la suficiente audacia para
penetrar...
-Ah! -exclam dando un brinco-; no, no; mi to jams lo sabr! No faltara ms sino que
tuviese noticia de semejante viaje! En seguida querra repetirlo sin que nadie lograse detenerlo.
Un gelogo tan exaltado, partira a pesar de todas las dificultades y obstculos, llevndome
consigo, y no regresaramos jams; pero jams!
Me encontraba en un estado de sobreexcitacin indescriptible.

Viaje al centro de la tierra

-No, no; eso no ser -dije con energa-; y, puesto que puedo impedir que semejante idea se
le ocuira a mi tirano, lo evitar a todo trance. Dando vueltas a este documento, podra acontecer
que descubriese la clave de una manera casual. Destruymoslo!

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Quedaban en la chimenea an rescoldos, y, apoderndome con mano febril no slo de la


hoja de papel, sino tambin del pergamino de Saknussemm, iba ya a arrojarlo todo al fuego y a
destruir de esta suerte tan peligroso secreto, cuando se abri la puerta del despacho y apareci
mi to en el umbral.

Apenas me di tiempo de dejar otra vez sobre la mesa el malhallado documento.


El profesor Lidenbrock pareca en extremo preocupado. Su pensamiento dominante no le
abandonaba un momento. Haba evidentemente escudriado y analizado el asunto poniendo en
juego, durante su paseo, todos los recursos de su imaginacin, y volva dispuesto a ensayar
alguna combinacin nueva.
En efecto, sentse en su butaca, y. con la pluma en la mano, empez a escribir ciertas
frmulas que recordaban los clculos algebraicos.
Yo segua con la mirada su mano temblorosa, sin perder ni uno solo de sus movimientos.
Qu resultado imprevisto iba a producirse de pronto? Me estremeca sin razn, porque una vez
encontrada la verdadera, la nica combinacin, todas las investigaciones deban forzosamente
resultar infructuosas.
Trabaj durante tres horas largas sin hablar, sin levantar la cabeza, borrando, volviendo a
escribir, raspando, comenzando de nuevo mil veces.
Bien saba yo que, si lograba coordinar estas letras de suerte que ocupasen todas las
posiciones relativas posibles, acabara por encontrar la frase. Pero no ignoraba tampoco que con
slo veinte letras se pueden formar dos quinquillones, cuatrocientos treinta y dos cuatrillones,
novecientos dos trillones, ocho mil ciento setenta y seis millones, seiscientas cuarenta mil
combinaciones.
Ahora bien, como el documento constaba de ciento treinta y dos letras, y el nmero que
expresa el de frases distintas compuesta de ciento treinta y tres letras, tiene, por la parte ms
corta, ciento treinta y tres cifras, cantidad que no puede enunciarse ni aun concebirse siquiera,
tena la seguridad de que, por este mtodo, no resolvera el problema.

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Entretanto, el tiempo pasaba, la noche se ech encima y cesaron los ruidos de la calle; mas
mi to, abismado por completo en su tarea, no vea ni entenda absolutamente nada, ni aun
siquiera a la buena Marta que entreabri la puerta y dijo:
-Cenar esta noche el seor?
Marta tuvo que marcharse sin obtener ninguna respuesta. Por lo que respecta a m, despus
de resistir durante mucho tiempo, sentme acometido por un sueo invencible, y dormime en un
extremo del sof, mientras mi to prosegua sus complicados clculos.

Si he de decir la verdad, inspirme compasin. A pesar de los numerosos motivos de queja


que crea tener contra l, sentme conmovido. Hallbase el infeliz tan absorbido por su idea, que
ni de encolerizarse se acordaba. Todas sus fuerzas vivas hallbanse reconcentradas en un solo
punto, y como no hallaban salida por su evacuatorio ordinario, era muy de temer que su
extraordinaria tensin le hiciese estallar de un momento a otro.
Yo poda con un solo gesto aflojar el frreo tornillo que le comprima el crneo. Una sola
palabra habra bastado, y no quise pronunciarla!
Hallndome dotado de un corazn bondadoso, por qu callaba en tales circunstancias?
Callaba en su propio inters.
No, no repeta en mi interior; no hablar. Le conozco muy bien: se empeara en repetir
la excursin sin que nada ni nadie pudiese detenerle. Posee una imaginacin ardorosa, y, por
hacer lo que otros gelogos no han hecho, sera capaz de arriesgar su propia vida. Callar, por
consiguiente; guardar eternamente el secreto de que la casualidad me ha hecho dueo; revelrselo a l sera ocasionarle la muerte. Que lo adivine si puede; no quiero el da de maana
tener que reprocharme el haber sido causa de su perdicin.
Una vez adoptada esta resolucin, aguard cruzado de brazos. Pero no haba contado con un
incidence que hubo de sobrevenir algunas horas despus.
Cuando Marta trat de salir de casa para trasladarse al mercado, encontr la puerta cerrada
y la llave no estaba en la cerradura. Quin la haba quitado?; evidentemente mi to al regresar
de su precipitada excursin.
Lo haba hecho por descuido o con deliberada intencin? Quera someternos a los rigores
del hambre? Esto me pareca un poco fuerte. Por qu razn habamos de ser Marta y yo
vctimas de una situacin que no habamos creado? Entonces me acord de un precedente que
me llen de terror. Algunos aos atrs, en la poca en que trabajaba mi to en su gran
clasificacin mineralgica, permaneci sin comer cuarenta y ocho horas y toda su familia tuvo
que soportar esta dieta cientfica. Me acuerdo que en aquella ocasin sufr dolores de estmago
que nada tenan de agradables para un joven dotado de un devorador apetito.
Parecime que nos bamos a quedar sin almuerzo, como la noche anterior nos habamos
quedado sin cena. Sin embargo, me arm de valor y resolv no ceder ante las exigencias del
hambre. Marta, en cambio, se lo tom muy en serio y se desesperaba la pobre. Por lo que a m

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Viaje al centro de la tierra

Cuando me despert al da siguiente, el infatigable pen trabajaba todava. Sus ojos


enrjecidos, su tez plida, sus cabellos desordenados por sus dedos febriles, sus pmulos
amoratados delataban bien a las claras la lucha desesperada que contra lo imposible haba
sostenido, y las fatigas de espritu y la contencin cerebral que, durante muchas horas, haba
experimentado.

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respecta, la imposibilidad de salir de casa preocupbame mucho ms que la falta de comida, por
razones que el lector adivinar fcilmente.
Mi to trabajaba sin cesar; su imaginacin se perda en un ddalo de combinaciones. Viva
fuera del mundo y verdaderamente apartado de las necesidades terrenas.
A eso del medioda, el hambre me aguijone seriamente. Marta, como quien no quiere la
cosa, haba devorado la vspera las provisiones encerradas en la despensa; no quedaba, pues,
nada en casa. Sin embargo, el pundonor me hizo aceptar la situacin sin protestas.

Viaje al centro de la tierra

Por fin sonaron las dos. Aquello se iba haciendo ridculamente intolerable, y empec a abrir
los ojos a la realidad. Pens que yo exageraba la importancia del documento; que mi to no le
dara crdito: que slo vera en l una farsa; que, en el caso ms desfavorable, lograramos
detenerle a su pesar; y, en fin, que era posible diese l mismo con la clave del enigma, resultando en este caso infructuosos los sacrificios que supona mi abstinencia.
Estas razones, que con indignacin hubiera rechazado la vspera, parecironme entonces
excelentes; llegu hasta juzgar un absurdo el haber aguardado tanto tiempo, y resolv decir
cuanto saba.
Andaba, pues, buscando la manera de entablar conversacin, cuando se levant el
catedrtico, calse su sombrero y se dispuso a salir.
Horror! Marcharse de casa y dejarnos encerrados en ella...! Eso nunca!
-To -le dije de pronto.
Pero l pareci no haberme odo.
-To Lidenbrock -repet, levantando la voz.
-Eh? -respondi l como el que se despierta de sbito.
-Qu tenemos de la llave?
-Qu llave? La de la puerta?
-No, no; la del documento.
El profesor mirme por encima de las gafas y debi observar sin duda algo extrao en mi
fisonoma, pues me asi enrgicamente del brazo, y, sin poder hablar, me interrog con la
mirada.

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Sin embargo, jams pregunta alguna fue formulada en el mundo de un modo tan expresivo.
Yo mova la cabeza de arriba abajo.
l sacuda la suya con una especi de conmiseracin, cual si estuviese hablando con un
desequilibrado.
Yo entonces hice un gesto ms afirmativo an.
Sus ojos brillaron con extraordinario fulgor y adopt una actitud agresiva.
Este mudo dilogo, en aquellas circunstancias, hubiera interesado al ms indiferente
espectador.
Si he de ser franco, no me atreva a hablar, temeroso de que mi to me ahogase entre sus
brazos en los primeros transportes de jbilo. Pero me apremi de tal modo, que tuve que
responderle.

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-S -le dije-, esa clave... la casualidad ha querido...


-Qu dices? -exclam con indescriptible emocin.
-Tome -le dije, alargndole la hja de papel por m escrita-; lea usted.
-Pero esto no quiere decir nada -respondi l. estrujando con rabia el papel entre sus dedos.
-Nada, en efecto, si se empieza a leer por el principio; pero si se comienza por el fin...
No haba terminado la frase. cuando el profesor lanz un grito... Qu digo un grito? Un
rugido! Una revelacin acababa de hacerse en su cerebro. Estaba transfigurado.

In Sneffels Yoculis craterem kem delibat


umbra Scartaris Julii intra calendas descende,
audax viator, el terrestre centrum attinges.
Kod feci. Ame Sahnussemm.
Lo cual, se poda traducir as:
Desciende al crter- del Yocul de Sneffels que la sombra del Scartaris acaricia
antes de las calendas de Julio, audaz viajero, y llegars al centro de la tierra, como he
llegado yo.

Viaje al centro de la tierra

-Ah, ingenioso Saknussemm! -exclam-; con que habas escrito tu frase al revs?
Y cogiendo la hoja de papel, ley todo el documento. con la vista turbada y la voz
enronquecida de emocin, subiendo desde la ltima letra hasta la primera.
Se hallaba concehido en estos trminos:

Ame Saknussemm.
Al leer esto, peg mi to un salto, cual si hubiese recibido de improviso la descarga de una
botella de Leyden. La audacia, la alegra y la conviccin dbanle un aspccto magnfico. Iba y vena
precipitadamente; oprimase la cabeza entre las manos; echaba a rodar las sillas; amontonaba
los libros: tiraba por alto, aunque en l parezca increble, sus inestimables geodas: reparta a
diestro y siniestro patadas y puetazos. Por fin, se calmaron sus nervios, y, agotadas sus
energas, se desplom en la butaca.
-Qu hora es? -preguntrne, despus de unos instantes de silencio.
-Las tres -le respond.
-Las tres! Qu atrocidad! Estoy defallecido de hambre. Varnos a comer ahora misrno.
Despus...
-Despus qu...?
-Despus me preparars mi equipaje.
-Su equipaje?-exclam.
-S; y el tuyo tambin -respondi el despiadado catedrtico: entrando en el comedor.

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Viaje al centro de la tierra

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Sentse l a un extrerno de su mesa de escritorio y yo al otro.


-Axel -me dijo, con una amabilidad muy poco frecuente en l-: eres un muchacho ingenioso:
me has prestado un servicio excelente cuando, cansado ya de luchar contra lo imposible. iba a
darme por vencido. No lo olvidar jams y participars de la gloria que vamos a conquistar.
Bien pens; se halla de buen humor: ste es el mornento oportuno para discutir esta
gloria.
-Ante todo -prosigui mi to-. te recorniendo el ms absoluto secreto, me entiendes? No
faltan envidiosos en el rnundo de los sabios, y hay machos que quisieran emprender este viaje.
del cual, hasta nuestro regreso no tendrn noticia alguna.
-Cree usted -le dije- que es tan grande el nmero de los audaces?

Viaje al centro de la tierra

Al escuchar estas palabras, un terrible escalofro me recorri todo el cuerpo. Contveme, sin
embargo. y resolv ponerle buena cara. Slo argurnentos cientficos podran detener al profesor
Lidenhrock, y haba rnuchos y muy poderosos que oponer a semejante viaje. Ir al centro de la
tierra! Qu locura! Pero rne reserv mi dialctica para el momento oportuno, y eso me ocup
toda la cornida.
No hay para qu decir las imprecaciones de mi to al encontrarse la mesa completamente
vaca. Pero, una vcz explicada la causa, devolvi la libertad a Marta, la cual corri presurosa al
mercado y despleg tal actividad y diligencia que. una hora ms tarde, mi apetito se hallaba
satisfecho y me di exacta cuenta de la situacin.
Durante la comida, di muestras el profesor de cierta jovialidad, permitindose esos chistes
de sabio, que no encierran peligro jams; y, terminados los postres, me hizo seas para que le
siguiese a su despacho.
Yo obedec sin chistar.

-Ya lo creo! Quin vacilara en conquistar una fama semejante? Si este documento llegara
a conocerse, un ejrcito entero de gelogos se precipitara en pos de las huellas de Arne
Saknussemm.
-No opino yo lo mismo. to, pues nada prueba la autenticidad de ese documento.
-Qu dices! Pues, y el libro en que lo hemos encontrado?
-Bien: no niego que el mismo Saknussernm pueda haber escrito esas lneas; pero. hemos
de creer por eso que l en persona haya realizado el viaje'? No puede ser ese viejo pergarnino
una superchera?
Arrepentme, ya tarde, de haber aventurado esta ltima palabra; frunci el profesor su
poblado entrecejo, y cre que haba malogrado el xito que esperaba obtener de aquella
conversacin. No fu as, por fortuna. Esbozse una especie de sonrisa en sus delgados labios, y
me respondi:
-Eso ya lo verernos.
-Bien -dije algo molesto-; pero permtame formular una serie de objeciones relativas a ese
documento.

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-Habla, hijo mo. no me opongo. Te permito que expongas tu opinin con entera libertad. Ya
no eres mi sobrino. Sino un colega. Habla, pues.
-Ante todo, le agradecer que me diga qu quieren decir ese Yocul, ese Sneffels y ese
Scartars, de los que nunca o hablar en los das de mi vida.
-Pues, nada rns sencillo. Precisamente recib, no hace mucho, una carta de mi amigo
Paterman, de Leipzig, que no ha podido llegar en fecha rns oportuna. Ve, y coge el tercer atlas
del segundo estante de la librera grande, serie Z, tabla 4.

Viaje al centro de la tierra

Levantme, y, gracias a la gran precisin de sus indicaciones, di con el atlas en seguida.


Abrilo mi to y dijo:
-He aqu el mapa de Handerson, uno de los mejores de Islandia, el cual creo que nos va a
resolver todas las dificultades.
Yo me inclin sobre el mapa.
-Fjate en esta isla llena toda de volcnes-me dijo el profesor-, y observa que todos llevan el
nombre de Yocuj, palabra que significa en islands ventisquero. Debido a la elevada latitud que
ocupa Islandia, la mayora de las erupciones verificanse a travs de las capas de hielo, siendo
sta la causa de que se aplique el nombre de Yocul a todos los montes ignvomos de la isla.
-Conformes -respond yo-, mas, qu significa Sneffels?
Cre que a esta pregunta no sabra qu responderme mi to: pero me equivoqu de medio a
medio, pues me dijo:
-Sgueme por la costa occidental de la isla. Ves su capital, Reykiavik? Bien; pues remonta los
innumerables fiordos de estas costas escarpadas por el mar, y detente un momento debajo del
grado 75 de latitud. Qu ves?
-Una especie de pennsula que semeja un hueso pelado y termina en una rtula enorrne.
-La comparacin es exacta, hijo mo; y ahora. dime, no ves nada sobre era rtula?
-Veo un monte que parece surgir del mar.
-Pues ese es el Sneffels.

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-El Sneffels?
-S, una montaa de 5.000 pies de elevacin. una de las ms notables de la isla, y, a buen
seguro, la ms clebre del mundo entero, si su crter conduce al centro del globo.
-Pero eso es imposible -exclam. encogindome de hombros y rebelndome contra
semejante hiptesis.
-Imposible! Y por qu? -replic con tono severo el profesor Lidenbrock.
-Porque ere crter debe estar evidentemente obstruido por las lavas y las rocas candentes,
y, por tanto...
-,Y si se trata de un crter apagado?
-Apagado?

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-S. El nmero de los volcanes en actividad que hay en la superficie del globo no pasa en la
actualidad de trescientos: pero existe una cantidad mucho mayor de volcanes apagados. El
Sneffels figura entre estos ltitnos, y no hay noticia en los fastos de la historia de que haya
experimentado ms que una sola erupcin: la de 1219. A partir de esta fecha, sus rumores hanse
ido extinguiendo gradualmente, y ha dejado de figurar entre los volcanes activos.

-Qu significa era palabra Seartaris -preguntle-, y, qu tiene que ver todo eso con las
calendas de julio?
Tras algunos momentos de reflexin, que fueron para m un rayo de esperanza,
respondime en estos trminos:
-Lo que t llamas obscuridad resulta para m luz, pues me demuestra el ingenio desplegado
por Saknussemm para precisar su descubrimiento. El Sneffels est formado por varios crteres, y
era preciso indicar cul de ellos era el que conduca al centro de la tierra. Y, qu hizo el sabio
islands? Advirti que en las proximidades de las calendas de julio, es decir. en los ltimos das
del mes de junio, uno de los picos de la montaa, el Scartaris, proyectaba su sombra hasta la
abertura del crter en cuestin, y consign en el documento este hecho. Es posible imaginar
una indicacin ms exacta? Una vez que lleguemos a la cumbre del Sneffels, podemos titubear
acerca del camino a seguir teniendo esta advertencia presente?
Decididamente. mi to haba respondido a todo. Convencme de que no haba posibilidad de
atacarle en lo referente a las palabras del antiguo pergamino. Ces, pues. de seguirle por este
lado: mas, como era preciso convencerle a toda costa. pas a hacerle otras objeciones de
carcter cientfico, en mi concepto, ms graves.
-Bien -dije-. tengo que convenir en que la frase de Saknussemm es perfectamente clara y no
puede dejar duda alguna al espritu. Estoy conforme tambin en que el documento tiene todos
los caracteres de una autenticidad perfecta. Ese sabio baj al fondo del Sneffels, vi la sombra
del Scertaris acariciar los bordes del crter antes de las calendas de julio y enseronle las
leyendas de su tiempo que aquel crter conduca al centro del globo: hasta aqu, estamos
conformes; pero admitir que l en persona fue al centro de la tierra y que volvi de all sano y
salvo, eso, no; mil veces no!
-Y en qu fundas tu negativa?-dijo mi to. con un tono singularmente burln.
-En que todas las teoras de la ciencia demuestran que la empresa es impracticable del todo.
-Todas las teoras dicen eso? -replic el profesor, hacindose el inocente-. Ah, picaras
teoras! Cunto van a darnos que hacer!
Aun comprendiendo que se burlaba de m. prosegu:
-Es un hecho por todos admitido que la temperatura aumenta un grado por cada setenta
pies que se desciende en la corteza terrestre; y admitiendo quc este aumento sea constante, y
siendo de 1.500 leguas la longitud del radio de la tierra, claro es que se disfruta en su centro de
una temperatura de dos millones de grados. As, pues. las materias que existen en el interior de
nuestro planeta se encuentran en estado gaseoso incandescente, porque los metales, el oro, el
platino, las rocas ms duras. no resisten semejante calor. No tengo: pues, dcrecho a afirmar
que es imposible penetrar en un medio semejante?

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Viaje al centro de la tierra

Ante estas afirmaciones no supe qu objetar, y trat de basar mis argumentos en las otras
obscuridades que contena el escrito.

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-De modo, Axel, que es el calor lo que a ti te infunde respeto?


-Sin ningn gnero de duda. Con slo descender a una profundidad de diez leguas,
habramos llegado al lmite de la corteza terrestre, porque ya la temperatura sera all superior a
300.
-Es que temes liquidarte?

Viaje al centro de la tierra

-Mi terror no es infundado-le contest algo mohno.

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-Te digo -replic el profesor, adoptando su aire magistral de costumbre-, que ni t ni nadie
sabe de manera cierta lo que ocurre dentro de nuestro globo, ya que apenas se conoce la docemilsima parte de su radio. La ciencia es eminentemente susceptible de perfeccionamiento y
cada teora es a cada momento obstruida por otra teora nueva. No se crey, hasta que
demostr Fourier lo contrario, que la temperatura de los espacios interplanetarios decreca sin
cesar, y no se sabe hoy que las temperaturas inferiores de las regiones etreas nunca
descienden de cuarenta o cincucnta grados bajo cero? Y por qu no ha de suceder otro tanto
con cl calor interior? Por qu, a partir de cierta profundidad. no ha de alcanzar un lmite
insuperable. en lugar de elevarse hasta el grado de fusin de los ms refractarios minerales?
Como mi to colocaba la cuestin en un terreno hipottico, nada poda responderle.
-Pues bien -prosigui-, te dir que verdaderos sabios, entre los que se encuentra Poisson,
han demostrado que si existiese en el interior de la tierra una temperatura de dos millones de
grados. los gases de ignicin, procedentes do las substancias fundidas, adquiriran una tensin
tal que la corteza terrestre no podra soportarla y estallara como una caldera bajo la presin del
vapor.
-Eso, to, no pasa de ser una opinin de Poisson.
-Concedido; pero es que opinan tambin otros distinguidos gelogos que el interior de la
tierra no se halla formado de gases, ni de agua, ni de las rocas ms pesadas que conocemos.
porque, en este caso, el peso de nuestro planeta sera dos veces menor.
-Oh! por medio de guarismos es bien fcil demostrar todo lo que se desea.
-Y no ocurre lo mismo con los hechos, hijo mo? No es un hecho probado que el nmero
de volcanes ha disminuido considerabiemente desde el principio del mundo? Y no es esto una
prueba de que el calor central, si es que existe, tiende a debilitarse por das?
-Si sigue usted engolfndose en el mar de las hiptesis, huelga toda discusin.
-Y has de saber que de mi opinin participan los hombres ms competentes. Te acuerdas
de una visita que me hizo el clebre qumico ingls Humpliry Davy, en 1825?
-Cmo me he de acordar, si vine al mundo diez y nueve aos despus?
-Pues bicn, Hunfredo Davy vino a vcrme a su paso por Hamburgo, y discutimos largo tiempo,
entre otras muchas cuestiones, la hiptesis de que el interior de la tierra se hallase en estado
lqudo, quedando los dos de acuerdo en que esto no era posible. por una razn que la ciencia no
ha podido jams refutar.
-Y qu razn es esa?
-Que esa masa lquida hallarase expuesta, lo mismo que los ocanos, a la atraccin de la
luna. producindose. por tanto. dos marcas interiores diarias que, levantando la corteza
terrestre, originara terremotos peridicos.

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-Hunfredo Davy me la demostr palpablemente aqu mismo mediante un experimento


sencillo. Fabric una esfera metlica. en cuya composicin entraban principalmente los metales
mencionados poco ha, y que tena exactamente la forma de nuestro globo. Cuando se haca caer
sobre su superficie un finsimo roco, hinchbase aqulla, oxidbase y formaba una pequea
montaa, en cuya cumbre se abra momentos despus mi crter. Sobrevena una erupcin y era
tan grande el calor que sta comunicaba a la esfera, que se haca imposible el sostenerla en la
mano.
Si he de ser del todo franco, empezaban a convencerme los argumentos del profesor, cuya
pasin y entusiasmo habituales comunicbales mayor fuerza y valor.
-Ya ves. Axel -aadio-, que el estado del ncleo central ha suscitado muy diversas hiptesis
entre los mismos gelogos: no hay nada que demuestre la existencia de ese calor interior; a mi
entender, no existe ni puede existir; pero ya lo comprobaremos nosotros. y, a semejanza de
Arne Saknussemm, sabremos a qu atenernos sobre tan discutida cuestin.
-S. s: ya lo veremos -contestle, dejndome arrastrar por su entusiasmo-; lo veremos, dado
caso que se vea en aquellos apartados lugares.
-Y por qu no? No podremos contar para alumbrarnos con los fenmenos elctricos, y aun
con la misma atmsfera, cuya propia presin puede hacerla luminosa en las proximidades del
centro de la tierra?
-En efecto-respond-, es muy posible.
-No posible, sino cierto -replic triunfalmente mi to-; pero silencio, me entiendes? Guarda
el ms impenetrable sigilo acerca de todo esto, para que a nadie se le ocurra la idea de descubrir. antes que nosotros, el centro de nuestro planeta.

Viaje al centro de la tierra

-Sin embargo, es evidente quc la superficie del globo ha sufrido una combustin, y cabe, por
lo tanto. suponer que la corteza exterior sc ha ido entriando, refugindose el calor en el centro
de la tierra.
-Eso es un claro error -dijo mi to-; el calor de la tierra no reconoce otro origen que la
combustin de su superficie. hallbase sta formada de una gran cantidad de metales, tales
como el potasio y el sodio, quc ticnen la propiedad de inflamarse al solo contacto del aire y del
agua; estos metales ardieron cuando los vapores atmosfricos precipitronse sobre ellos en
forma de lluvia, y, poco a poco, a medida que penetraban las aguas por las hendeduras de la
corteza terrestre, fueron determinando nuevos incendios, acompaados de explosiones y erupciones. He aqu la causa de que fuesen tan numerosos los volcanes en los primeros das del
mundo.
-Es ingeniosa la hiptesis! -hube de exclamar sin querer.

23

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Tal fue el inesperado final de aquella memorable sesin que hasta fiebre me produjo. Sal
como aturdido del despacho de mi to, y, parecindome que no haba aire bastante en las calles
de Hamburgo para refrescarme, dirigme a las orillas del Elba, y me fui derecho al sitio donde
atraca la barca de vapor que pone en comunicacin la ciudad con el ferrocarril de Hamburgo.

Viaje al centro de la tierra

Estaba convencido de lo que acababa de or? No me haba dejado fascinar por el profesor
Lidenbrock? Deba tomar en serio su resolucin de bajar al centro del macizo terrestre? Acababa da escuchar las insensatas elucubraciones de un loco o las deducciones cientficas de un
gran genio? En todo aquello, hasta dnde llegaba la verdad? ,Dnde comenzaba el error?

24

Nadaba yo entre mil contradictorias hiptesis sin poder asirme a ninguna.


Recordaba. sin embargo, que mi to me haba convencido, aun cuando ya comenzaba a
decaer bastante mi entusiasmo. Hubiera preferido partir inmediatamente, sin tener tiempo para
reflexionar. En aquellos momentos, no me hubiera faltado valor para preparar mi equipje.
Es preciso, no obstante, confesar que una hora despus ces la sobreexcitacin por
completo, aplacronse mis nervios, y desde los profundos abismos de la tierra sub a su
superficie.
-Es absurdo! -exclam-. No tiene sentido comn! No es una proposicin formal que pueda
hacerse a un muchacho sensato. No existe nada de eso. Todo ha sido una mera pesadilla.
Entretanto, haba caminado por las mrgenes del Elba, rodeando la ciudad; y, despus de
rebasar el puerto, encontrme en el camino de Altona. Me guiaba un presentimiento, que bien
pronto qued justificado, pues no tard en descubrir a mi querida Graben que, a pie, regresaba
a Hamburgo.
-Graben! -le grit desde lejos.
La joven se detuvo turbada, sin duda por orse llamar de aquel modo en medio de una gran
carretera. De un salto me puse a su lado.
-Axel! -exclam sorprendida-. Conque has venido a buscarme! Est bien, caballerito!
Pero, al fijarse en mi rostro, llamle la atencin en seguida mi aire inquieto y preocupado.
-Qu tienes? -preguntme. tendindome la mano.
En menos de dos segundos puse a mi novia al corriente de mi extraa situacin. Ella me mir
en silencio durante algunos instantes. Lata su corazn al unsono del mo? Lo ignoro; pero su
mano no temblaba cual la ma.
Caminamos en silencio unos cien pasos.
-Axel -me dijo al fin.
-Qu, mi querida Graben?
-Qu viaje tan hermoso es el que vas a emprender!
Tan inesperadas palabras hicironme dar un salto.
-S, Axel; y muy digno del sohrino de un sabio. Siempre es bueno para un hombre el haberse
distinguido por alguna gran empresa!

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-Cmo, Graben! No tratas de disuadirme con objeto de que renuncie a semejante


expedicin?
-No, mi querido Axel; por el contrario, os acompaara de buena gana si una pobre
muchacha no hubiese de constituir para vosotros un constante estorbo.
-Pero,lo dices de veras?
-Ya lo creo!
Ah, mujeres! Corazones femeninos, incomprensibles siempre! Cuando no sois los seres
ms tmidos de la tierra, sois los ms arrjados. La razn sobre vosotras no ejerce el menor
podero. Era posible que Graben me animase a tomar parte en tan descabellada expedicin,
que fuese ella misma capaz de acometer, sin miedo, la aventura, que me incitase a ella, a pesar
del cario que deca profesarme?
Me hallaba desconcertado y, hasta, por qu no decirlo? senta cierto rubor.
-Maana, querido Axel, pensar lo tnismo que hoy.
Y cogidos de la mano, aunque sin despegar nuestros labios, reanudamos ambos la marcha.
Yo me hallaba quebrantado por las emociones del da.
Despus de todo pensaba, las calendas de julio estn an lejos, y, de aqu a entonces.
pueden ocurrir muchas cosas que hagan desistir a mi to de la mana de vijar por debajo de la
tierr.
Era ya noche cerrada cuando llegamos a casa.
Esperaba encontrarla tranquila. con mi to ya acostado, como era su costumbre, y con la
buena Marta dndole al comedor el ltimo repaso antes de retirarse a la cama.
Pero no haba contado con la impaciencia del profesor, a quien hall gritando y corriendo de
un lado para otro, en medio de la porcin de mozos de cordel que descargaban en la calle una
multitud de objetos. Marta estaba atolondrada, sin saber adnde atender.
-Vamos, Axel: date prisa, por Dios! -grit mi to, en cuanto me vi venir a lo lejos-. Y tu
equipaje sin hacer, y mis papeles sin ordenar, y la llave de mi maleta sin aparecer y mis polainas
sin llegar!
Quedme estupefacto, faltme la voz para hablar, y a duras penas pude articular estas
palabras:
-Pero es que nos marchamos?
-S. criatura de Dios: y en lugar de estar aqu preparndolo todo, te vas de paseo.
-Pero partiremos tan pronto? -repet con voz ahogada.
-S, pasado maana al amanecer.
Incapaz de escucharle por ms tiempo. refugime en mi habitacin.
No era posible dudar: mi to haba empleado la tarde en adquirir una serie de objetos y
utensilios necesarios para nuestro viaje: la calle estaba llena de escalas, de cuerdas con nudos,
de antorchas, de calabazas para lquidos, de grapas de hierro, de picos, de bastones, de azadas y
de otros objetos para cuyo transporte precisbanse por lo menos diez hombres.

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Viaje al centro de la tierra

-Veremos, Graben -le dije-, si piensas maana lo mismo.

25

Pas una noche terrible. A la maana siguiente llamronme muy temprano. Estaba decidido
a no abrirle a nadie la puerta: pero, quin es capaz de resistir a los encantos de una voz adorable que nos dice:
-No me quieres abrir, querido Axel?
Sal de mi habitacin. Cre que mi aire abatido, mi palidez, mis jos enrojecidos por el
insomnio produciran sobre Graben un doloroso efecto y le hara cambiar de parecer: pero ella,
por el contrario, me dijo:

Viaje al centro de la tierra

-Ah, mi querido Axel! Veo que ests mucho mejor -y que lo ha calmado la noche.
-Calmado! -exclam yo.

26

Y corr a mirarme al espejo.


En efecto, no tena tan mala cara como me haba imaginado. Aquello no era creble.
-Axel -me dijo Grabcn-, he estado mucho tiempo hablando con mi tutor. Es un sabio
arrjado, un hombre de gran valor, y no debes echar en olvido que su sangre corre por tus
venas. Me ha dado a conocer sus proyectos, sus esperanzas, y el cmo y el porqu espera
alcanzar su objetivo. Y lo alcanzar, no hay duda. Ah, mi querido Axel! Qu hermoso es
consagrarse de ese modo al estudio de las ciencias Qu gloria tan inmensa aguarda al seor
Lidenbrock, que se reflejar sobre su compaero! Cuando regreses sers un hombre, Axel: sers
igual a tu to, con libertad de hablar, con libertad de obrar, con libertad. en fin, de...
La joven ruborizse y no termin la frase. Sus palabras me reanimaron. No quera, sin
embargo, creer, que nuestra partida era cierta. Hice entrar conmigo a Grahen en el despacho
del profesor Lidenhrock, y dije a ste:
-To, est usted decidido, por fin, a que emprendamos la marcha?
-Cmo! Lo dudas an?
-No -le dije: con objeto de no contrariarle-: pero quisiera saber qu le induce a proceder con
tal precipitacin.
-Toma! Qu ha de ser? El tiempo! El tiempo, que transcurre con una rapidez
desesperante!
-Pero si estamos an a 26 de mayo, y hasta fines de junio...
-Crees, ignorante que es tan fcil trasladarse a Islandia? Si no te hubieses marchado como
un necio, hubieras venido conmigo a la oficina de los seores Liffender y Compaa, donde
habras visto que de Copenhague a Reykiavik no hay ms que una expedicin mensual, el 22 de
cada mes; y que, si espersemos a la del 22 de junio, llegaratnos demasiado tarde para ver la
sombra del Scartaris acariciar el crter del Sneffels: es precise llegar a Copenhague lo antes
posible para buscar all un medio de transporte. Anda a hacer to equipje en seguida
No era posible objetar. Sub a rni habitacin, seguido de Graben, y ella fue la que se
encarg de colocar en una maleta los objetos que precisaba para tan largo viaje, con la misma
tranquilidad que si se tratase de hacer una excursin a Lubeck o a Heligoland. Sus manos ihan y
venan sin precipitacin; conversaba con absoluta calma y me daba las ms discretas razones a
favor de nuestra expedicin. Me embelesaba y enfureca a intervalos. A veces trataba de
enfadarme, pero ella aparentaba no advertirlo y prosegua su tarea con toda tranquilidad.

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A las cinco y media, oyse fuera el rodar de un carruaje, detenindose en nuestra puerta un
espacioso coche que haba de conducirnos a la estacin del ferrocarril de Altona. En un
momento llense con los bultos de mi to.
-Y tu maleta? -me dijo.
-Est lista -respondle, con voz desfallecida.
-Pues bjala en seguida! No ves que vamos a perder el tren?
Parecinle que no haba manera de luchar contra mi destino. Sub, pues, a mi cuarto, y
cogiendo la maleta, la dej que se deslizase por los peldaos de la escalera, y baj detrs de ella.
En aquel preciso momento, pona mi to, con toda solemnidad, las riendas de su casa en
manos de Grabcn, quien conservaha su calma habitual. Abraz a su tutor, pero no pudo
contener una lgrima al rozar mi mejilla con sus dulcsimos labios.
-Graben! -exclanl yo.
Estrech entre mis brazos a Graben y fui a sentarme en el coche. -Marta y mi prometida,
desde el umbral de la puerta, nos enviaron un postrimer adis. Despus, los dos caballos, excitados por los silbidos del cochero, lanzronse a galope por la carretera de Altona.

De Altona, verdadero arrabal de Hamhurgo, arranca el ferrocarril de Kiel que deba


conducirnos a la costa de los Belt. En menos de veinte minutos penetramos en el territorio de
Holstein.

Viaje al centro de la tierra

-Vete tranquilo, Axel --dijo ella-. Ahora dejas a tu novia, pero, a la vuelta, hallars a tu mujer.

Una vez todo listo y cerrada la maleta, bajamos al piso interior.


Durante todo el da no haban cesado de llegar los abastecedores de instrumentos de fsica y
de aparatos elctricos, y de armas y municiones. Marta no saba qu pensar de todo aquello.
-Es que se ha vuelto loco el seor? -preguntme, por fin.
Yo le hice un ademn afirmativo.
-Y le lleva a usted consigo? -Repetle el mismo signo.
-Y adnde?
Entonces le indiqu con el dedo el centro de la tierra.
-Al stano? -exclam la antigua criada.
-No -contestle yo-, ms abajo todava.
Lleg la noche. Yo no tena ya conciencia del tiempo transcurrido.
-Hasta maana temprano -me dijo mi to-; partiremos a las seis en punto.
A las diez me dej caer en mi lecho como una masa inerte.
Durante la noche, mis terrores asaltronme de nuevo.

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Pasla soando con precipicios enormes, presa de un espantoso delirio. Sentame


vigorosamente asido por la mano del profesor, y precipitado y hundido en los abismos. Veame
caer al fondo de insondables precipicios con esa velocidad creciente que van adquiriendo los
cuerpos abandonados en el espacio. Mi vida no era otra cosa que una interminable cada.
Despertme a las cinco rendido de emocin y de fatiga: levantme y baj al comedor. Mi to
se hallaba ya sentado a la mesa y coma con devorador apetito. Contempllo con un sentinliento
de horror. Graben estaba all. No despegu mis labios ni me fue posible comer.

Viaje al centro de la tierra

A las seis y media, detvose el carruaje delante de la estacin. Los numerosos bultos de mi
to, as como sus voluminosos artculos de viaje, fueron descargados, pesados. rotulados y
cargados nuevamente en el furgn de equipajes, y, a las siete, nos hallbamos sentados frente a
frente en el mismo coche. Silb la loconlotora y el convoy se puso en movimiento. Ya estbamos
en marcha.

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Iba resignado? An no. Sin embargo, el aire fresco de la maana. los detalles del camino,
renovados rpidanlente por la velocidad del tren, distrajronme de mi gran preocupacin.
La mente del profesor avanzaba ms aprisa que el convoy, cuya marcha se le antojaba lenta
a su impaciencia. Ibamos en el coche los dos solos, pero sin dirigirnos la palabra. Mi to se registr los bolsillos y el saco de viaje con minuciosa atencin, y observ que no le faltaba ninguno de
los mil requisitos que exiga la ejecucin de sus arriesgados proyectos.
Pude ver, entre otras cosas, una hoja de papel, cuidadosamente doblada, que ostentaba el
menlbrete de la cancillera danesa, con la firma del seor Cristiensen, cnsul de Dinamarca en
Hamhurgo y amigo del profesor. Esta carta deba facilitarnos, en Copenhague, la tarea de
obtener recomendaciones para el gobernador de Islandia.
Vi asimismo el famoso documento, cuidadosamente guardado en la ms oculta divisin de
su cartera. Maldjelo desde el fondo de mi corazn y me dediqu otra vez a contemplar el paisaje. Constituan ste una extensa serie de llanuras sin inters, montonas, cenagosas y bastante
frtiles: una campia en extremo favorable al tendido de una lnea frrea y que se prestaba de
un modo maravilloso a esas rectas que son las delicias de las empresas explotadoras de los
caminos de hierro.
Pero esa monotona no lleg a fatigarme, porque, tres horas despus de nuestra partida, el
tren se detena en Kiel, a dos pasos del mar.
Como nuestros equipajes haban sido facturados hasta Copenhague, no tuvimos que
ocuparnos de ellos para nada. Esto no obstante, mi to no les quit la vista de encima mientras
los trasbordaron al vapor, en cuyas bodegas desaparecieron.
Mi to, en su precipitacin, haba calculado las horas de correspondencia del ferrocarril y del
buque de un modo tan detestable, que tenamos que perder un da entero. El vapor Ellenora no
sala hasta la noche. Esta no prevista espera hizo que se apoderase del irascible viajero una
fiebre de nueve horas, durante las cuales envi a todos los diablos a las administraciones de
vapores y ferrocarriles, y a los Gobiernos que toleraban abusos semejantes. Yo tuve que hacer
coro cuando la emprendi con el capitn del Ellenora, a quien quiso obligar a levar anclas y zarpar inmediatamente. El capitn envilo a paseo.
En Kiel. como en todas partes, es preciso buscar la manera de matar el tiempo. A fuerza de
pasearnos por las verdes costas de la baha, en cuyo fondo se eleva la pequea ciudad; de reco-

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rrer los espesos bosques que le dan el aspecto de un nido colocado entre un grupo de ramas; de
admirar las quintas, provistas todas ellas de su caseta de baos de mar, y de correr y aburrirnos,
sonaron, por fin, las diez de la noche.

A las dos y cuarto, larg el buque sus amarras y avanz rpidamente sobre las sombras
aguas del Gran Belt.
La noche estaba obscura: la brisa soplaba fresca levantando imponente marejada; algunas
luces de la costa distinguanse en medio de las tinieblas: ms tarde, no s qu faro envinos sus
destellos por encima de las olas. He aqu cuanto recuerdo de aquel primer viaje.
A las siete de la maana desembarcamos en Korsr, pequea ciudad situada en la costa
occidental, donde trasbordamos a otro frrocarril que nos condujo a travs de un pas no menos
llano que las campias de Holstein.
An faltaban tres horas de viaje para llegar a la capital de Dinamarca. Mi to no haba pegado
los ojos en toda la noche. Creo que, en su impaciencia, empujaba el vagn con los pies.
Por fin, se descubri un brazo de mar.
-El Sund! -exclam entusiasmado.
Haba a nuestra izquierda un vasto edificio que pareca un hospital.
-Es un manicomio -dijo uno de nuestros compaeros de viaje.
"Muy bien!" pens. "He aqu un establecimiento donde habremos de concluir nuestros das.
Por muy grandes que sean sus dimensiones. no ser nunca lo suficientemente amplio para
contener toda la inmensidad de la locura del profesor Lidenbrock".

Viaje al centro de la tierra

Los penachos de humo del Ellenora elevbanse en la atmsfera ; su cubierta


retemblaba bajo los estertores de la caldera; estbamos a bordo, instalados en dos
literas colocadas en la nica cmara que posea el vapor.

Por fin. a las diez de la maana, descendimos en Copcnhague; los equipajes fueron cargados
en un coche y conducidos con nosotros al hotel del Fnix, en Bred-Gade. En esto se invirti
media hora, porque la estacin est situada fuera de la ciudad.
Despus de asearse un poco y de cambiarse de trje, mi to me mand que le
siguiese. El portero del hotel hablaha alemn e ingls; pero el profesor, en su
calidad de polglota, interrogle en dinamarqus correcto, y en este mismo idioma
indicle el otro la situacin del Museo de Antiguedades del Norte.

El director de este curioso establecimiento, donde se hallan acumuladas tantas y tales


maravillas que permitiran reconstruir la historia del pas con sus viejas armas de piedra, sus
cuencos y sus joyas, era el profesor Thomson, un verdadero sabio, amigo del cnsul de
Hamburgo.
Mi to llevaba para l una carta muy efcaz de recomendacin. Por regla general, los sabios no
se acogen muy bien unos a otros; pero. en el caso actual, ocurri todo lo contrario. El seor
Thomson, a fuer de hombre servicial, dispens una favorable acogida al profesor Lidenbrock y
hasta a su sobrino. No creo necesario decir que mi to tuvo buen cuidado de no revelar su
secreto al director del museo: desebamos, scncillamente, visitar a Islandia en viaje de recreo,
sin otro objeto que admirar las numerosas curiosidades que encierra.
El seor Thomson se puso a nuestra disposicin por completo, y juntos recorrimos los
muelles buscando un buque que fuese a partir en breve.

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An abrigaba yo la esperanza de que en absoluto no hallsemos medio alguno de


transporte; pero no fu as, por desgracia.

Viaje al centro de la tierra

Una pequea goleta danesa, la Valkvria, deba hacerse a la vela el 2 de Julio con rumbo a
Reykiavik. Su capitn, el seor Biarne, encontrbase a bordo. y su futuro pasajero estrechle la
mano hasta casi estrujrsela en un transporte de jbilo. El viejo lobo de mar sorprendise ante
tan extempornea alegra, parecindole la cosa ms natural del mundo el ir a Islandia, toda vez
que aquel era su ofcio. Pero como a mi to parecale una cosa sublime, el taimado del capitn
aprovech su entusiasmo para cobrarnos el doble de lo que el pasaje vala de ordinario. El
profesor, sin embargo. pag sin regatear.
-Estad a bordo el martes, a las siete de la maana-dijo el seor Biarne, despus de
embolsarse una respetable suma.
Dimos en seguida las gracias al seor Thomson por todas sus atenciones, y regresatnos al
hotel del Fnix.

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-Hasta ahora, todo nos sale bien -deca el profesor-; todo marcha a pedir de boca! Qu feliz
casualidad el haber encontrado este buque que se dispone a partir! Ahora almorcemos, y vamos
a visitar la ciudad.
Nos trasladamos a Tongens-Nye-Torw, plaza irregular donde existe un cuerpo de guardia con
dos inofensivos caones fijos que no asustan a nadie. Muy cerca, en el nmero 5, haba una
restauracin francesa, establecimiento dirigido por un cocinero llamado Vincent, en el cual
almorzalnos por la rndica suma de cuatro marcos cada uno.
Recorr despus la ciudad con el entusiasmo de un nio, seguido de mi to, que, aunque se
dejaba arrastrar, no fij su atencin ni en el insignificante palacio real; ni en el hermoso puente
del siglo XVII, tendido sobre el caudal, delante del Museo; ni en el inmenso cenotafio de
Torwaldsen, donde se conservan las obras de este escultor, y cuyas pinturas murales son
horribles: ni en el casi microscpico castillo de Rosenborg; ni en el admirable edificio de la Bolsa,
estilo Renacimiento; ni en su campanario, formado por las colas entrelazados de cuatro
dragones de bronca: ni en los grandes molinos instalados en las murallas, cuyas dilatadas alas se
hinchan, cual las velas de un buque al soplo de la brisa del mar.
Qu deliciosos paseos habra dado con mi bella curlandesa por los muelles de aquel puerto,
donde dorman tranquilos navos y fragatas bjo sus rojas techumbres, junto a las verdes orillas
del estrecho, en medio de las espesas sombras entre las cuales se oculta la ciudadela, cuyos
caones asotnan sus negras bocas a travs de las ramas de los sacos y sauces!
Pero. ay, qu lejos estaba mi Graben! Y ni aun esperanzas tena de volver a verla jams.
Sin embargo, aunque ninguno de estos deliciosos parajes llamaron la atencin de mi to,
causle viva impresin la vista de un campanario que se ergua en la isla de Amak, que forma
parte del barrio SO. de Copenharue.
Marchamos por orden suya en direccin hacia l, nos embarcamos en un vaporcito que
transportaba pasjeros a travs de los canales, y, algunos momentos despus, atracarnos al
muelle de Dock-Yard.
Despus de atravesar algunas calles estrechas en donde los galeotes, con pantalones
amarillos y grises por partes iguales, trabajaban bajo la amenaza de la vara de los sotacmitres.
llegamos delante de Vor-Frelsers-Kirk. Esta iglesia no ofreca nada notable: pero su campanario

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haba llamado la atencin del profesor porque, a partir de su base, una escalera exterior suba
dando vueltas alrededor de su cuerpo central, desarrollndose sus espirales al aire libre.
-Subamos -dijo mi to.
-No nos acometer el vrtigo? -repliqu.
-Razn de ms; es preciso que nos habituemos a l.
-Sin embargo...
-Vamos, no perdarnos tiempo insisti el profesor con ademn imperioso.
Tuve quc obedecer. Un guardia, que permaneca apostado en el otro lado de la calle,
entregnos una llave y comenz la ascensin.

Mientras marchamos por la hlice interior que formaba la escalera, todo fue bien; pero
despus de haber subido ciento cincuenta peldaos, el aire azotme la cara: habamos llegado a
la plataforma del campanario donde comenzaba la escalera area, que no tena ms resguardo
que una frgil barandilla, y cuyos escalonas cada vez ms strechos, parecan subir hasta lo
infinito,
-Me es imposible subir! --exclam medio aterrado.
-Pero, tan cobarde eres? Sube inmediatamente -respondime el cruel profesor.
No tuve ms remedio que seguirle, agarrndome a la barandilla con ansia. El viento me
atolondraba; senta el campanario oscilar bajo sus rfagas; las piernas me flaqueaban; no tard
en subir de rodillas y acab por trepar arrastrndome y con los ojos cerrados; el vrtigo de las
alturas se haba apoderado de m.
Por fin, con la ayuda de mi to, que tiraba de m, asindome por el cuello de la chaqueta,
llegu cerca de la cpula.
-Mira -me dijo mi verdugo-, y fjate bien en todo; es preciso aprender a contemplar el
abismo sin la menor emocin.
Entonces abr los jos y vi las casas como aplastadas por efecto de una terrible cada. en
medio de la niebla producida por los humos de las chimeneas. Por encima de mi cabeza pasaban
desgarradas las nubes. y, por una ilusin ptica que inverta los movimientos. parecanme
inmviles, en tanto que el campanario. la cpula y yo ramos arrastrados con una velocidad
vertiginosa. A lo lejos, se extenda por un lado la campia, tapizada de verdura y brillaba, por el
otro. el azulado mar bajo un haz de rayos luminosos. El Sund se descubra por la punta de
Elsenor surcado por algunas velas blancas, que semejaban gaviotas, y entre las brumas del Este
esbozbanse apenas las ondulantes costas de Suecia. Toda esta inmensidad arremolinbase
confusamente ante mis ojos.
Esto no obstante, tuve que ponerme de pie y pasear en derredor la mirada. Mi primera
leccin de vrtigo dur una hora. Cuando, al fin, me permitieron bajar y sentar mis pies en el
slido piso de las calles, estaba desfallecido.
-Maana repetiremos la prueba-me dijo el profesor.

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Viaje al centro de la tierra

Mi to me preceda con paso lento. Yo le segua no sin cierto terror, porque se me sola ir la
cabeza con facilidad deplorable. No me hallaba dotado del aplorno de las guilas ni de la
insensibilidad de sus nervios.

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Viaje al centro de la tierra

Y en efecto, durante cinco das tuve que repetir tan vertiginoso ejercicio. y, de grado o por
fuerza. hice sensibles progresos en el arte de las altas contemplaciones.

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Lleg el da de la marcha. La vspera, el secor Thomson, con su amabilidad acostumbrada,


nos haba llevado cartas de recomendacin muy eficaces para el conde Trampe, gobernador de
Islandia, el seor Pictursson. coadjutor del obispo, y el seor Finsen, alcalde de Reykiavik. En
prueba de gratitud, mi to le prodig fuertes apretones de manos con el mayor entusiasmo.
El da 2, a las seis de la maana, nuestros inestimables equipajes encontrbanse ya a bordo
de la Valkyria. El capitn nos condujo a unos camarotes exageradamente pequeos, instalados
bajo una especie de puente.
-Inmejorable -respondi el capitn Biarna-. Brisa fresca del Sudeste. Vamos a salir del Sund
con todo el aparejo largo y el viento entre el travs y la aleta.
Algunos instantes despus, larg al velacho, el juanete, los foques y la cangreja, y, despus
de largar las amarras, orient convenientemente el aparejo y penetr a toda vela en el estrecho.
Una hora ms tarde, la capital de Dinamarca pareca sumergirse en las lejanas olas, y la Valkiria
rozaba casi la costa de Elsenor. Efecto de la disposicin en que se encontraban mis nervios, crea
ver la sombra de Hamlet errar sobre el legendario terrado.
-Oh sublime insensato! -pensaba yo-; t aprobaras sin duda nuestra empresa! T nos
seguiras tal vez ganoso de encontrar en el centro de la tierra una solucin a tu duda sempiterna!
Mas nada descubr sobre las antiguas murallas; el castillo es, adems, mucho ms moderno
que el heroico prncipe de Dinamarca. Sirve en la actualidad de suntuoso alojamiento al portero
de este estrecho del Sund, por el que pasan cada ao quince mil buques de todas las naciones.

Viaje al centro de la tierra

-Tenemos buen viento? -pregunt mi to.

El castillo de Krongborg no tard en desaparecer entre la bruma, as como la torre de


Helsinborg, que se eleva en la costa sueca, y la goleta inclinse ligeramente, impedida por las
brisas del Cattegat.
La Valkvria era un buque muy velero, pero con esta clase de barcos nunca puede predecirse
lo que va a durar el viaje. Conduca a Reykiavik carbn, utensilios de cocina, loza, vestidos da
lana y un cargamento de trigo; e iba tripulada por cinco lobos de mar, todos llos daneses, que
bastaban para maniobrar su aparejo.
-Cunto durar la travesa?-pregunt mi to al capitn.

-Diez das, poco ms o menos -respondi este lthno-, si a la altura de las Feroe no arrecia al
Noroeste.
-Pero, suele usted experimentar retrasos considerables?
-No, seor Lidertbrock; no pase ningn cuidado, ya llegaremos.
A eso del anochecer la goleta dobl el Cabo Skagen, que constituye el extremo septentrional
de Dinamarca, cruz el Skager Rak, borde la costa meridional de Noruega, lamiendo al Cabo
Lindness, y penetr en el mar del Norte.
Dos das despus divisamos las costas de Escocia, reconocimos el promontorio de Peterhead,
y arrumb la Valkiria a las Faroe, pasando entre las Orcadas y las Shetland.
No tardaron las olas del Atlntico en azotar los costados de nuestra goleta ; y
como, al mismo tiempo, tuvimos que navegar de vuelta y vuelta para avanzar hacia

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el Norte, venciendo la resistencia que el viento nos opona, costnos gran trabjo el
llegar a las Feroe.

El da 3 reconoci el capitn la isla Myganness, que es la ms oriental de este grupo, y, a


partir de este momento, hizo rumbo al cabo Portland, situado en la costa meridional de Islandia.

Viaje al centro de la tierra

La travesa no ofreci ningn incidente notable. Soport bastante bien las inclemencias del
mar; pero mi to se pas todo al viaje mareado, lo que, a ms de llenarle de vergenza, contribuy a agriar ms todava su carcter.
Esto no le permiti interrogar al capitn Biarne acerca de la cuestin del Sneffels, los medios
de comunicacin y la facilidad de los transportes, y tuvo que aplazar para ms adelante todas
estas investigaciones; se pas todo el viaje tendido en su camarote, cuyos mamparos crujan a
cada cabezada del buque. Preciso es confesar que se tena muy bien merecida su suerte.
El da 11 montamos al cabo Portland, permitindonos la claridad del tiempo distinguir el
Myrdals Yocul, que lo domina. Este cabo se halla formado por un enorme peasco, de escarpadas pendientes, que se alza aislado en la playa.
La Valkvria, mantenindose a una distancia razonable de las costas, fuelas barajando hacia el
Oeste, navegando entre numerosas manadas de ballenas y tiburones. No tardamos en descubrir
un inmenso peasco, horadado de parte a parte, a travs del cual pasaba enfurecido el
espumoso mar. Los islotes de Westman parecieron surgir del Ocano como rocas sembradas
sobre la planicie lquido. A partir de este momento, la goleta tom el rumbo de fuera para dar un
respetable rodeo al cabo de Reykjaness, que forma el ngulo occidental de Islandia.
La fuerte marejada no permita a mi to subir sobre cubierta con objeto de admirar aquellas
costas bravas, azotadas y hendidas por los vientos y mares del Sudoeste.
Cuarenta y ocho horas despus, sorteada una tempestad que oblig a la goleta a correr a
palo seco, descubrimos por el Este la baliza de la punta Skagen, cuyos peligrosos arrecifes se
prolongan a gran distancia por debajo del mar. Subi a bordo un prctico islands, y, tres horas
ms tarde, fondeaba la Valkyria delante de Reykiavik, en la baha de Faxa.
Entonces sali por fin el profesor de su camarote, algo plido y quebrantado,
pero con el mismo entusiasmo de siempre y con la satisfaccin retratada en su
semblante.

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Los habitantes de la ciudad, a quienes interesaba en extremo la llegada del buque, del que
todos tenan algo que recoger, agrupronse en el muelle.
Mi to se apresur a abandonar su presidio flotante, por no decir su hospital; pero, antes de
dejar la cubierta de la goleta, llevme hasta la proa, y desde all, mostrndome con el dedo en la
parte septentrional de la baha una elevada montaa, que remataba en dos picos un doble cono
cubierto da nieves eternos, me dijo entusiasmado:
-El Sneffels! Ah tienes el Sneffels!
Y despus de haberme recomendado con un gesto que guardase el ms impenetrable
silencio, baj al bote que nos aguardaba. Yo le segu cabizbajo y nuestros pies no tardaron en
hollar el suelo de Islandia.
De improviso, apareci un hombre de buena presencia, vestido de general. Sin embargo, no
era ms que un sencillo magistrado, el gobernador de la isla, el seor barn de Trampe en persona. El profesor reconociolo al instante. Entregle las cartas que traa de Copenhague, y

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entablse entre ellos una corta conversacin en dans, en la cual no tom parte, como era
natural. Esta primera entrevista di por resultado que el barn de Trampe se pusiese por
completo a las rdenes del profesor Lidenbrock.
El alcalde seor Finsen, no menos militar por su indumentaria que el gobernador, pero tan
pacfico como ste, hubo de dispensar a mi to la ms favorable acogida.

--Como ves. querido Axel -hubo de decirme mi to-, todo va como una seda: lo ms difcil ya
lo tenemos hecho.
-Cmo lo ms difcil?-exclam yo estupefacto.
-Pues claro: slo nos resta bajar!
-Mirado desde ese punto de vista, tiene usted mucha razn; mas supongo que, despus de
bajar, tendremos que subir nuevamente.
-Bah! bah! Lo que es eso no me inquieta! Con que, manos a la obra, que no hay tiempo
que perder. Me voy a la biblioteca. Tal vez se conserve en ella algn manuscrito de Saknussemm
que me gustara consultar.
-Entretanto, yo recorrer la ciudad. No piensa ustad visiitarla?
-Oh! eso me interesa muy poco. Los curiosidades de Islandia no se encuentran sobre su
superficie, sino debajo de ella.
Sal y ech a andar sin rumbo fijo.
No habra sido fcil perderse en las dos calles de Reykiavik de suerte que no tuve necesidad
de preguntar a nadie el camino lo cual, hecho por signos, expone las ms de las veces a muchas
equivocaciones.
Se extiende la ciudad, en medio de dos colinas, sobre un terreno muy bajo y pantanoso. Una
inmensa ola de lava la cubre por un lado y desciende hasta el mar en declive suave. Por el otro,
se extiende la amplia baha de Faxa limitada por el Norte por el enorme ventisquero del Sneffels,
y en la que, a la sazn, no haba fondeado ms buque que la Valkyria. De ordinario se hallan
resguardados en ella los guardapescas ingleses y franceses, pero entonces se hallaban prestando
servicio en las costas orientales de la isla.
La calle ms larga de Reykiavik es paralela a la playa, y en ella se hallan instalados los
mercaderes y negociantes, en cabaas de madera, hechas de vigas rojas horizontalmcnte
dispuestas; la otra calle, situada ms al Oeste corre hacia un pequeo lago, pasando entre la
casa del obispo y las de otros personajes extraos al comercio.
No tard en recorrer aquellas calles sombras y tristes. A veces entrevea una mancha de
csped descolorido, que semejaha una vieja alfombra de lana, rada a consecuencia del uso, o

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Viaje al centro de la tierra

En cuanto al coadjutor, seor Pictursson, giraba a la sazn una visita pastoral a la regin
septentrional de su dicesis, y tuvimos que renunciar, por lo pronto, al gusto de serle
presentados. Pero, en cambio, trabamos conocimiento con un bellsimo sujeto, el seor Fridriksson, catedrtico de ciencias naturales de la escuela de Reykiavik, cuyo concurso nos fue de
inestimable valor. Este modesto sabio slo hablaba el islands y el latn. Ofrecime sus servicios
en el idioma de Horacio. y comprend en seguida que estbamos creados para comprendemos
mutuamente. Y, en efecto, sta fue la nica persona con quien pude converar durante mi
estancia en Islandia.

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Viaje al centro de la tierra

algo que pareca un huerto cuyas raras legumbres, patatas. coles y lechugas, slo eran dignas de
una mesa lililputiense. Algunos alheles enfermizos pugnaban tambin por recibir algn rayo de
sol.
Hacia la mitad de la calle no ocupada por el comercio, encontr el cementerio pblico,
rodeado de una tapia de adobes, el cual es bastante espacioso. Pocos pasos despus,
encontrme delante de la casa del gobernador, que es una mala choza si se la compara con la
casa Ayuntamiento de Hamhurgo: pero que resulta un palacio al lado de las cabaas en las
cuales se aloja la poblacin islandesa.
Entre la ciudad y el lago, elevbase la iglesia, edificada con arreglo al gusto protestante y
construida con cantos calcinados que los volcanos arrojan. Las tejas coloradas de su techo
seguramente se dispersaran por los aires, con vivo sentimiento de los fieles, al arreciar los
vientos del Oeste.

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Sobra una eminencia inmediata vi la Escuela Nacional, donde, segn supe despus por
nuestro husped, se enseaba el hebreo, el ingls, el francs y el dans, cuatro lenguas de las
cuales no conoca una palabra, cosa que me llenaba de bochorno, pues hubiera sido el ms
atrasado de los cuarenta alumnos matricuiados en el pequeo colegio, e indigno de acostarme
con ellos en aquellos armarios de dos compartimientos donde otros ms delicados se asfixaran
la primera noche.
En tres horas recorr no slo la ciudad. sino sus alrededores tambin. Su aspecto general era
singularmente triste. No haba rboles ni nada que mereciese el nombre de vegetacin. Por
todas partes veanse picos de rocas volcnicas. Las cabaas de los islandeses estn hechas de
tierras y de turba, y tienen sus paredes inclinadas hacia dentro. de suerte que parecen tejados
colocados sobre al suelo. Empero estos tejados son praderas relativamente frtiles, pues, gracias
al calor de las habitaciones, brota en ellos la hierba con bastante facilidad, siendo preciso segarla
en la poca de la recoleccin para que los animales domsticos no pretendan pacer sobre estas
verdes mansiones.
Durante mi excursin, encontr muy pocas personas; mas cuando volv a pasar por la calle
del comercio, vi que la mayora de la poblacin se hallaba ocupada en secar, salar y cargar bacalaos, que constituyen all el principal artculo de exportacin. Los hombres parecan vigorosos,
pero tardos; una especie de alemanes rubios, de mirada pensativa, que se creen separados de la
humanidad, infelices desterrados en aquellas heladas regiones, a quienes la Naturaleza hubiera
debido hacer esquimales, ya que los conden a vivir dentro de los lmites del Crculo Polar Artico.
Trat en vano de sorprender una sonrisa en sus rostros; rean a veces mediante una contraccin
involuntaria de sus msculos; pero no sonrean jams.
Sus vestidos consistan en una basta chaqueta de lana negra, conocida en todos los pases
escandinavos con el nombre de vadmel, sombrero de amplias alas, pantaln orillado de rojo y
unos trozos de cuero arrollados en los pies a manera de calzado.
Las mujercs, de rostro triste y resignado, y cuyo tipo es bastante agradable, aunque carecen
de expresin, usan una chaqueta y una falda de vadmel de color obscuro. Las solteras llevan
sobre el trenzado cabello un gorrito de punto de color pardo, y las casadas se cubren la cabeza
con un pauelo de color sobre el cual se colocan una especie de cofia blanca.
Cuando, tras un largo paseo, regres a la casa del seor Fridriksson, mi to se encontraba ya
en compaa de este ltimo.

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Viaje al centro de la tierra

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La mesa estaba servida, y el profesor Lidenbrook, cuyo estmago pareca un abismo sin
fondo, efecto de la dieta que a bordo haba sufrido, devor con avidez. La comida, ms danesa
que islandesa, nada tuvo de notable; pero nuestro anftrin, ms islands que dans, me hizo
recordar a los hroes de la antigua hospitalidad. Sin gnero alguno de duda, nos encontrbamos
en su casa con ms libertad y confianza que l mismo.
Se convers en islands, intercalando mi to algunas palabras en alemn y el seor
Fridriksson otras en latn, para evitar que yo me quedase por completo en ayunas de lo que
decan. Hablaron de cuestiones cientficas, como era natural tratndose de dos sabios; pero el
profesor Lidenbrock guard la ms escrupulosa reserva, y sus ojos a cada frase
recomendbanme el ms absoluto silencio en todo lo relativo a nuestros futuros proyectos.
De repente, interrog el seor Fridriksson a mi to acerca de los resultados de las
investigaciones por l practicadas en la biblioteca.
-Vuestra biblioteca -exclam el profesor-, slo contiene libros descabalados en estantes casi
vacos.
-Cmo! -respondi el seor Fridriksson-, poseemos ocho mil volmenes, muchos de los
cuales son ejemplares tan preciosos como raros, obras escritas en escandinavo antiguo, y todas
las publicaciones nuevas que Copenhague nos enva anualmente.
-De dnde saca usted esos ocho mil volmenes? Por mi cuenta...
-Oh! seor Lidenbrock, esos libros andan recorriendo constantemente el pas. En nuestra
pobre isla de hielo existe una gran aficin al estudio! No hay pescador ni labriego que no sepa
leer, y todos leen. Opinamos que los libros, en vez de apolillarse tras una verja de hierro, lejos de
las miradas de los curiosos, han sido escritos a impresos para que los lea todo el mundo. Por eso
los de nuestra biblioteca van corriendo de mano en mano, son ledos una y cien veces, y tardan
con frecuencia uno o dos aos en regresar a sus respectivos estantes.
-Entretanto -respondi mi to con mal reprimido enojo-, los extranjeros...
-Y qu le hemos de hacer! Los extranjeros poseen sus bibliotecas en sus respectivos pases,
y, sobre todo, es preciso en primer trmino que nuestros compatriotas se instruyan. Se lo repito
a usted, los islandeses tienen el amor al estudio inoculado en la sangre. En 1816 fundamos una
Sociedad Literaria que funciona admirablemente, siendo muchos los sabios extranjeros que se
honran con pertenecer a ella, Esta sociedad publica obras destinadas a educar a nuestros
compatriotas y presta verdaderos servicios al pas. Si quiere ser usted uno de nuestros miembros
correspondientes, nos har un gran honor, seor Lidenbrock.
Mi to, que perteneca ya a un centenar de corporaciones cientficas, acept el ofrecimiento
con tales muestras de agrado, que el seor Fridriksson sintise conmovido.
-Ahora -dijo este ltimo-, tenga usted la bondad de indicarme qu libros esperaba encontrar
en nuestra biblioteca, y tal vez me sea posible darle acerca de ellos algunas referencias.
Mir a mi to, y vi que vacilaba en responder. Esto ataa directamente a sus proyectos. Sin
embargo, despus de reflexionar un instante, decidise a hablar por fin.

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-Seor Fridriksson, quisiera saber si, entre las obras antiguas, poseis las de Arne
Saknussemm.
-Ame Saknussemm! -respondi el profesor de Reykiavik-. Se refiere usted a aquel sabio del
siglo XVI que fue un gran alquimista, un gran naturalista y un gran explorador a la vez?
-Precisamente.
-Una de los glorias de la literatura y de la ciencia islandesas?
-Sin duda de ningn gnero.

-Y cuya audacia corra pareja con su genio?


-Veo que le conoce bien a rondo.
Mi to no caba en s de jbilo al or hablar de su hroe de un modo tan encomistico, y
devoraba con los jos al seor Fridriksson.
-Y qu ha sido de sus obras? -preguntle, por fin, impaciente.
-Ah! Sus obras no las tenemos!
-Cmo! No estn en Islandia?
-Ni en Islandia ni en ningn otro sitio.
-Por qu?
-Porque Arna Saknussemm fue perseguido como hereje, y quemadas, en 1573, sus obras en
Copenhague por la mano del verdugo.

Viaje al centro de la tierra

-El ms ilustre de los hombres?


-No tratar de negarlo.

-Bravo! Magnfico! -exclam mi to, con gran escndalo del profesor de ciencias naturales.
-Qu dice usted? -murmur este ltimo.
-S! Todo se explica, todo se aclara, todo se concatena. Ahora me explico por qu
Saknussemm, al verse inscrito en al ndice y obligado a ocultar los descubrimientos de su genio,
decidi sepultar su secreto en un incomprensible criptograma...
-Qu secreto? -pregunt vivamente el seor Fridriksson.
-Un secreto que... cuyo.. -balbuce mi to.
-Pero es que posee usted algn documento especial? -replic el profesor islands.
-No... Era una mera suposicin.
-Bien -dijo el seor Fridriksson, que tuvo la bondad de no insistir al ver la turbacin de su
interlocutor-. Espero que no se ausentar usted de la isla sin haber estudiado sus riquezas
mineralgicas.
-Naturalmente -respondi mi to-; pero llego algo tarde: otros sabios han pasado por aqu
antes que yo.
-En efecto, seor Lidanbrock; los trabajos de los seores Olafsen y Povelsen, ejecutados por
orden del rey; los estudios da Troil; la misin cientfica de los seores Gaimard y Robert, a bordo
de la corbeta francesa Recherche; y, por ltimo, las observaciones de los sabios embarcados en
la fragata Reine Hortense, han contribuido poderosamente al conocimiento de Islandia. Pero,
crame, hay an mucho que hacer.

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-Cree usted? -pregunt mi to con afectado candor, procurando moderar el brillo de su


mirada.
--Sin duda alguna! Existen numerosas montaas, ventisqueros y volcanes rnuy poco
conocidos se es necasano estudiar. Sin ir ms lejos, mire usted ese monte que en el horizonte se
eleva: es el Sneffels!
S. seor; uno de los volcanes ms curiosos y cuyo crter raramente se visita.

Viaje al centro de la tierra

-Apagado?
-Apagado hace ya quinientos aos.
-Pues bien -respondi mi to, cruzando las piernas con fuerza para no saltar en cl aire-, deseo
empezar mis estudios geolgicos por ese Saffel... o Fessel... cmo le llama usted?
-Sneffels -respondi el excelente seor Fridriksson. Esta parte de la conversacin habase
desarrollado en latn, de manera que me enter de todo, y tuve que contenerme para no soltar
el trapo a rer al ver cmo mi to contena su satisfaccin que pugnaba por escaprsele por todas
partes adoptando un aire candoroso que pareca la mueca de un diablo.
-S --dijo-, sus palabras de usted me deciden; procuraremos escalar ese Sneffels, y hasta
estudiar su crter tal vez.
-Siento en el alma -dijo el seor Fidriksson- que mis ocupaciones no me permitan
ausentarme; porque, de lo contrario, les acompaara con gusto y con provecho.
-Oh, no. no! -respondi vivamente mi to-; no queremos molestar a nadie, seor Fridrksson;
se lo agradezco infinito. La presencia de un sabio como usted nos hubiera sido muy til; pero los
deberes de su profesn...
Inclnome a creer que nuestro husped, en la inocencia de su alma islandesa, no comprendi
la grosera malicia de mi to.
-Apruebo, seor Lidenbrok -respond-, que comience usted por ese volcn, donde
cosechar gran nmero de observaciones curiosas. Pero, dgame, cmo piensa usted llegar a la
pennsula de Sneffels?
-Atravesando por mar la baha. Es el camino ms rpido. -Sin duda, pero no es posible
seguirlo.

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-Por qu?
Porque en Reykiavik no existe un solo bote.
-Demonio!
-Tendr usted que ir por tierra, contorneando la costa, lo que ser ms largo, pero ms
interesante.
-Bueno. Ver de procurarme un gua.
Precisamente puedo ofrecerle a usted uno.
-Un hombre inteligente y fiado?
-S, un habitante de la pennsula. Es un hbil cazador do gansos, del cual quedar usted
satisfecho. Habla perfectamente el dans.
-Y cundo podr verle?

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-Maana, si usted quiere.


-Por qu no hoy mismo?
-Porque hasta maana no llega.
-Hasta maana! -exclam mi to, dando un profundo suspiro.
Esta importante conversacin termin algunos instantes despus dando el profesor alemn
las ms expresivas gracias al profesor islands.

Viaje al centro de la tierra

Durante la comida, mi to acababa de saber cosas en extremo importantes, entre otras la


historia de Saknussemm, la razn de su misterioso documento, que el seor Fridriksson no le
acompaara en su expedicin y que desde el da siguiente podra contar ya con un gua a sus
rdenes.

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Al anochecer di un corto paseo por las playas de Reykiavik, y me recog temprano,


acostndome en mi cama de gruesas tablas, en donde me dorm profundamente.

Viaje al centro de la tierra

Cuando rne despert, o que mi to charlaba por los codos en la habitacin inmediata.
Vestme a toda prisa y fui a reunirme con l.

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Conversaba en dinamarqus con un hombre de elevada estatura y constitucin vigorosa; un


mocetn que deba hallarse dotado de unas fuerzas hercleas. Sus ojos soadores y azules parecironme inteligentes y sencillos. Su voluminosa cabeza hallbase cubierta por una larga
cabellera de un color que hubiera pasado por rojo hasta en la misma Inglaterra y que caa sobre
sus espaldas atlticas. Aunque sus movimientos eran fciles, mova poco los brazos, cual hombre
que ignora o desdea el lenguaje de los gestos. Todo en l revelaba temperamento perfectamente sosegado; tranquilo, aunque no indolente. Se vea claramente que no peda nada a nadie,
que trabajaba cuando le convena, y que, dada la calma con que se tomaba las cosas, era fcil
que nada le causase sorpresa ni sobresalto.
Comprend su manera de ser por el modo como escuchaba el islands la apasionada
facundia de su interlocutor. Permaneca inmvil y con los brazos cruzados ante los mltiples
gestos de mi to; para negar, mova la cabeza de izquierda a derecha, y, para afirmar, la
inclinaba; apenas se mova; era la economa del movimiento llevada hasta la avaricia.
La verdad es que, al ver a aquel hombre, no hubiera adivinado jams su profesin de
cazador; a buen seguro que no espantara la caza; mas, cmo la buscaba?
Todo me lo expliqu, sin embargo, cuando supe por el seor Fridriksson que aquel tranquilo
personaje slo se dedicaba a la caza del ganso llamado eidero, cuyo plumn constituye la principal riqueza de la isla. En efecto, para recoger esta pluma, que se llama edredn, no es preciso
desplegar una activldad asombrosa.
En los primeros das del verano, la hembra de este ganso. notable por su extraordinaria
belleza, construye su nido entre las rocas de los fiordosque tanto abundan en las costas de la
isla. Una vez construido su nido, lo forra con finsimas plumas que del vientre se arranca ella
misma. En seguida llega el cazador, o, por mejor decir, el cosechero, se apodera del nido y se ve
precisada el ave a comenzar de nuevo su trabajo, y la operacin se repite mientras aqulla
conserva algn plumn. Cuando lo agota del todo, le llega la vez al macho de despjarse del
suyo; slo que, como la pluma de ste es dura y grosera, y carece de valor comercial, no se toma
el cazador la molestia de robarle el lecho de sus pequeuelos, y el nido se concluye por fin. Pone
la hembra sus huevos, nacen los pollos despus, y reandase al ao siguiente la cosecha del
edredn.
Ahora bien, como estas aves no eligen para la construccin de sus nidos las rocas
escarpadas, sino las de pendiente suave que van a perderse en el mar, el cazador islands poda
ejercer su oficio sin darse mucho trabajo. Era un labrador que slo tena que recolectar la mies,
sin necesidad de sembrarla ni cortarla.
Este personje grave, silencioso y flemtico llambase Hans Bjelke, y vena recomendado por
el seor Fridriksson. Era nuestro futuro gua.
Sus maneras contrastaban singularmente con las de mi to.

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Esto no obstante, entendironse fcilmente. Ni uno ni otro repararon en el precio: el uno,


dispuesto a aceptar lo que le ofreciesen, y el otro, decidido a dar lo que le pidieran. Jams se
cerr trato alguno con tanta facilidad.
En virtud de lo acordado, comprometise Hans a conducirnos a la aldea de Stapi, situada en
la costa meridional de la pennsula de Sneffels, al pie del mismo volcn. Era preciso recorrer unas
22 millas por tierra, en lo cual emplearamos dos das, segn opinin de mi to.

Su compromiso con mi to no expiraba a nuestra llegada a Stapi; sino que permanecera a su


servicio todo el tiempo que exigiesen nuestras excursiones cientficas, mediante una retribucin
de tres rixdales semanales. Pero se estipul expresamente que esta suma sera abonada a Hans
los sbados por la noche, condicin sine qua non de su compromiso.
Fijse la partida para el da 16 de junio. Quiso mi to entregar al cazador las
arras del contrato; pero ste las rechaz con una sola palabra.

-Efter -dijo secamente.


Despus la tradujo el profesor en voz alta, para que me enterase.

Una vez cerrado el trato, retirse nuestro gua, sin mover ms que las piernas, cual si fuese
de una sola pieza.
-He aqu un hombre famoso -exclam- mi to al verle ir-; pero lo que menos sospecha es el
maravilloso papel que el porvenir le reserva.
-Nos acompaar hasta...?
-S, hasta el centro de la tierra.

Viaje al centro de la tierra

Pero, cuando se enter de que se trataba de millas dinamarquesas, de 24.000 pies, tuvo que
rehacer sus clculos y contar con que emplearamos siete a ocho das en hacer aquel recorrido,
dado el psimo estado de las vas de comunicacin.
Hans, que, segn su costumbre, ira a pie, deba facilitar cuatro caballos: uno para mi to,
otro para m y dos para el transporte de nuestra impedimenta. Perfecto conocedor de aquella
parte de la costa, prometi conducirnos por el camino ms corto.

An tenan que transcurrir cuarenta y ocho horas, que, con harto sentimiento mo, me vi
precisado a invertir en los preparativos de marcha. Pusimos nuestros cinco sentidos y potencias
en disponer cada objeto del modo ms ventajoso: los instrumentos a un lado, las armas al otro,
las herramientas en este paquete, los vveres en aquel otro, agrupndolo todo en cuatro
divlsiones principales.
Los instrumentos eran:
l .. Un termmetro centgrado de Eigel, graduado hasta 150, lo cual me pareci demasiado
e insuficiente. Demasiado, si el calor del ambiente haba de alcanzar esta temperatura, pues en
semejante caso pereceramos asados. Insuficiente, si se trataba de medir la temperatura de los
manantiales o de cualquier otra materia en fusin.
2.. Un manmetro de aire comprimido, dispuesto de manera que marcase las presiones
superiores a las de la atmsfera al nivel del mar, toda vez que, debiendo aumentar la presin
atmosfrica a medida que descendisemos bjo la superficie de la tierra, el barmetro ordinario
no sera suficiente.

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3.. Un cronmetro de Boissonnas el menor, de Ginebra, perfectamente arreglado al


meridiana de Hamburgo.
4.. Los brjulas de inclinacin y de declinacin.
5.. Un antejo para observaciones nocturnas.

Viaje al centro de la tierra

6.. Los aparatos de Ruhmkorff, que, mediante una corriente elctrica, daban una luz
porttil, muy segura y poco embarazosa.

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Las armas consistan en dos carabinas de Purdley More y Compaa, y dos revlveres Colt.
Qu objeto tenan estas armas? Supongo que no tendramos que habrnoslas con salvajes ni
animales feroces. Pero mi to pareca mirar con el mismo cario su arsenal que sus instrumentos,
y especialmente una buena cantidad de algodn plvora inalterable a la humedad, cuya fuerza
explosiva es notablemente superior a la de la plvora ordinaria.
Como herramientas llevbamos dos picos, dos azadones, una escala de seda, tres bastones
herrados, un hacha, un martillo, una docena de cuas y armellas de hierro, y largas cuerdas con
nudos de trecho en trecho. Todo junto formaba un voluminoso fardo, pues la escala meda
trescientos pies de longitud.
El paquete que contena las provisiones no era demasiado grande; pero esto no me
preocupaba, pues saba que encerraba una cantidad de carne concentrada y galleta suficiente
para alimentarnos seis meses. El nico liquido que llevbamos era ginebra, con absoluta
exclusin de toda agua: pero bamos provistos de calabazas, y mi to contaba con encontrar
manantiales en donde llenarlas, siendo intiles cuantas observaciones le hice relativas a su
calidad, a su temperatura y hasta sobre su ausencia absoluta.
Para completar la nomenclatura exacta de nuestros artculos de viaje, har mencin de un
botiqun porttil que contena unas tijeras de punta redonda, tablillas para fracturas, una pieza
de cinta de hilo crudo, vendas y compresas, esparadrapo, y una lanceta para sangrar, cosas que
ponan los pelos de punta. Llevbamos, adems, una serie de frascos que contenan dextrina,
rnica, acetato de plomo lquido, ter, vinagre y amonaco, drogas todas cuyo empleo no era
muy deseable por cierto. Por ltimo, no faltaban tampoco los ingredientes necesarios para los
aparatos de Ruhmkorff.
Tampoco olvid mi to el aprovisionarse de tabaco, de plvora de caza y de yesca, ni un
cinturn de cuero, que llevaba ceido a los riones, y encerraba una buena cantidad de
monedas de oro y plata, y de billetes de banco. En el grupo de las herramientas figuraban
tambin seis pares de zapatos de excelente calidad, impermeabilizados merced a una capa de
alquitrn y goma elstica.
-Equipados, vestidos y calzados de esta suerte -me dijo, al fin, mi to-, no existe ninguna
razn que nos prive de llegar a la meta.
Todo el da 14 lo empleamos en arreglar estos diversos objetos. Por la tarde, comimos en
casa del barn de Trampe, en compaa del alcalde de Reykiavik y del doctor Hyaltalin, el mdico
ms clebre de la isla. El seor Fridriksson no se hallaba entre los invitados; pero supe ms tarde
quc el gobernador y l hallbanse en desacuerdo acerca de una cuestin administrativa, por lo
que no se trataban. No tuve, pues, ocasin de comprender ni una palabra de nada de lo que se
dijo durante aquella comida semioficial; pero observ que mi to no ces de hablar un momento.

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El quacumque viam dederit fortuna sequamur.

Viaje al centro de la tierra

Al da siguiente, 15, quedaron terminados todos los preparativos. El seor Fridriksson prest
a mi to un gran servicio regalndole un mapa de Islandia incomparablemente ms perfecto que
el de Henderson: el mapa de Olaf Nikols Olsen, hecho en escala de 1/480.000, y editado por la
Sociedad Literaria Islandesa, con sujecin a los trabajos geodsicos del seor Scheel Frisac y la
nivelacin topogrfica del seor Bjorn Gumlaugsonn. Era un documento precioso para un
mineralogista.
Pasamos la ltima velada en ntima conversacin con el seor Fridriksson, que me inspiraba
una ntima simpata. A la charla, despus, sigui un sueo bastante agitado, al menos por parte
ma.
A las cinco de la maana despertronme los relinchos de cuatro caballos que bajo mi
ventana piafaban.
-Vestme a toda prisa y baj en seguida a la calle, donde Hans estaba acabando de cargar
nuestra impedimenta, movindose lo menos posible, aunque dando muestras de poseer una
extraordinaria destreza. Haca mi to ms ruido del que era necesario; pero el gua prestaba, al
parecer, poca o ninguna atencin a sus recomendaciones,
A las seis, estaba todo listo. El seor Fridriksson nos estrech las manos. Mi to le dio, en
islands, las gracias ms expresivas por su amable hospitalidad. Yo, por mi parte, le salud cordialmente en mi latn macarrnico. Montamos a caballo, y el seor Fridriksson espetme con su
ltimo adis este verso de Virgilio, que pareca hecho expresamente para nosotros, pobres
vijeros que mirbamos con incertidumbre el camino:

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Viaje al centro de la tierra

Habamos partido con el tiempo cubierto, pero fijo. No haba que temer calores enervantes
ni lluvias desastrosas. Un tiempo a propsito para hacer excursiones de recreo.
El placer de recorrer a caballo un pas desconocido me hizo sobrellevar fcilmente el
principio de la empresa. Entregume por completo a las delicias que la Naturaleza nos ofrece, ya
que no tena libertad para disponer de m mismo. Empec a tomar mi partido y a mirar las cosas
con calma.
Despus de todo preguntbame a m mismo, que es lo que arriesgo yo con vijar por el
pas ms curioso del mundo, y escalar la montaa ms notable de la tierra? Lo peor es el tener
que descender al fondo de un crter apagado. Sin embargo, no cabe duda alguna que
Saknussemm hizo lo mismo. En cuanto a la existencia de un tnel que conduce al centro del
globo... eso es pura fantasa! Por consiguiente, lo mejor ser aprovecharse de todo lo bueno
que haya en la expedicin. y poner buena cara al mal tiempo.
Apenas haba terminado de hacer estos raciocinios, cuando salimos de Reykiavik.
Hans marchaba a la cabeza, con paso rpido, uniforme y continuo. Seguanle los dos caballos
que llevaban nuestra impedimenta, sin que fuese necesario guiarlos. Por ltimo, marchbamos
mi to y yo, y a la verdad que no hacamos muy mala figura montados en aquellos animalitos
vigorosos, a pesar de su carta alzada.
Es Islandia una de las grandes islas de Europa ; mide 1.400 millas de superficie y slo tiene
60.000 habitantes. Los gegrafos la han dividido en cuatro regiones, y tenamos que atravesar
casi oblicuamente la llamada Pas del Sudoeste, Sudvestr Fjordngr.
Al salir de Reykiavik, guinos Hans por la orilla del mar, marchando sobre
pastos muy poco frondosos que pugnaban por parecer verdes sin poder pasar de
amarillos. Las rugosas cumbres de las masas traquticas esbozbanse en el
horizonte, entre las brumas del Este; a veces, algunas manchas de nieve, concentrando la luz difusa resplandecan en las vertientes de las cimas lejanas; ciertos
picos ms osados que otros, atravesaban las nubes grises y reaparecan despus por
encima de los movedizos vapores, cual escollos que emergiesen en las llanuras
etreas.

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Con frecuencia, aquellas cadenas de ridas rocas avanzaban una punta hacia el mar,
mordiendo la pradera sobre la cual caminbamos; pero siempre quedaba espacio suficiente para
poder pasar. Nuestros caballos elegan instmtivamente los lugares ms propicios sin retardar su
marcha jams. Mi to no tena ni el consuelo de excitar a su cabalgadura con el ltigo a la voz;
estbale vedada la impaciencia. Yo no poda evitar el sonreirme al contemplarle tan largo
montado en su jaquilla; y, como sus desmesuradas piernas rozaban casi el suelo, pareca un
centauro de seis pies.
-Magnfico animal! -me deca-. Ya vers, Axel, cmo no existe ningn bruto que aventaje en
inteligencia al caballo islands; ni nieves, ni tempestades, ni rocas, ni ventisqueros.. no hay nada
que le detenga. Es sobrio, valiente y seguro. Jams da un paso en falso ni recula. Cuando
tengamos que atravesar algn fiordo o algn ro, ya le vers arrojarse al agua sin titubear, lo
mismo que un anfibio, y llegar a la orilla opuesta. Mas no los hostiguemos; dejmosles camtnar a
su albedro, y ya vers cmo hacemos nuestras diez leguas diarias.

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-Nosotros no cabe duda, pero el gua...

Avanzbamos con paso rpido, y el pas iba estando ya casi desierto. De trecho en trecho
apareca el margen de una hondonada, cual pobre mendigante, alguna granja aislada, algn ber
solitario, hecho de madera, tierra y lava. Estas miserables chozas parecan implorar la caridad del
transcnte y daban ganas de darles una limosna. En aquel pas no hay caminos, ni tan siquiera
senderos, y la vegetacin, a pesar de ser tan lenta, no tarda en borrar las huellas de los escasos
viajeros.
Sin embargo. esta parte de la provincia, situada a dos pasos de la capital, es una de las
porciones ms pobladas y cultivadas de Islandia. Jzguese lo que sern las regiones
desbabitadas de aquel desierto! Hiabamos recorrido ya media milla sin haber encontrado ni un
labriego sentado a la puerta de su cabaa. ni un pastor salvaje apacentando un rebao menos
salvje que l: tan slo habamos visto algunas vacas y carneros completamente abandonados.
Qu seran las regiones trastornadas, removidas por los fenmenos eruptivos. hijas de las
explosiones volcnicas y de las conmociones subterrneas?
Destinados nos hallbamos a conocerlas ms tarde: pero, al consultar el mapa do Olsen, vi
que siguiendo los tortuosos contornos de la playa nos apartbamos de ellos, toda vez que el
gran movimiento plutnico se ha concentrado espccialmente en el interior de la isla. donde las
capas horizontales de rocas sobre puestas, llamadas en escandinava trapps, las fajas traquticas,
las erupciones de basalto. de toba y de todos los conglomerados volcnicos, las corrientcs de
lava y de prfido en fusin, han formado un pas que inspira un horror sobrenatural. Entonces no
sospechaba el espectculo que nos esperaba en la pennsula del Sneffels, en donde estos
residuos de naturalcza volcnica forman un caos espantoso.
Dos horas despus de nuestra salida de Reykiavik, llegarnos a la villa de Gufunes. llamada
aoalkirkja o iglesia principal. que no ofrece cosa alguna de notable. Slo tiene alegnas casas que
no bastaran para formar un lugarejo alemn.

Viaje al centro de la tierra

-No te inquietes por el gua. Estas gentes caminan sin darse cuenta de ello. Este nuestro, se
mueve tan poco, que no debe fatigarse. Adems, si es preciso, yo le ceder mi montura. As
como as, si no me muevo un poco, pronto me acometern los calambres. Los brazos van muy
bien, pero no hay que echar en olvido las piernas.

Hans se detuvo all media hora, aproximadamente, comparti con nosotros


nuestro frugal almuerzo. respondi con monoslabos a las preguntas de mi to
relativas a la naturaleza del camino, y cuando le pregunt dnde tena pensada que
passemos la noche, respondi secamente.

-Gardr.
Consult el mapa para ver lo que era Gardr, y viendo un casero de este nombre a orillas del
Hvalfjrd, a cuatro millas de Reykiavik, mostrselo a mi to.
-Cuatro millas nada ms! --exclam-. Tan slo cuatro millas de las veintids que tenemos
que andar! Es un bonito paseo!
Quiso hacer una observacin al gua; pero ste, sin escucharle, volvi a ponerse delante de
los caballos y emprendi de nuevo la marcha.
Tres horas ms tarde, sin dejar nunca de caminar sobre el descolorido csped, tuvimos que
contornear el Kollafjrd. rodeo ms fcil y rpido que la travesa del golfo. No tardamos en

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Viaje al centro de la tierra

entrar en un pingtaoer, lugar de jurisdiccin comunal, nombrado Ejulberg, y cuyo campanario


habra dado las doce del da si las iglesias islandesas hubiesen sido lo suficientemente ricas para
poseer relojes: pero, en esto, se asemejan a sus feligreses, que no tienen reloj y se pasan
perfectamente sin l.
All dimos descanso a los caballos, los cuales, tomando despus por un ribazo comprendido
entre una cordillera y el mar, llevronnos de un tirn al aoalkirkja de Brantar y una mil ms
adelante. a Saurber annexia, iglesia anexia, situada en la orilla Sur del Hvalfjrd. Eran a la sazn
las cuatro de la tarde y habamos avanzado cuatro millas.
El fiordo en aquel punto tena de longitud media milla por lo menos; las alas se estrellaban
con estrpito sobre las agudas rocas. Este golfo se abra entre murallas de piedra cortadas a
pico, de tres mil pies de elevacin. y notables por sus capas obscuras quc separaban los lechos
de toba de un matiz rojizo. Por muy grande quc fuese la inteligencia de nuestros caballos, no me
hacia mucha gracia el tener que atravesar un verdadero brazo de mar sobre el lomo de un
cuadrpedo.
-Si realmcnte son tan inteligentes, no tratarn de parar -dije yo-. En todio caso, yo me
encargo de suplir su falta de inteligencia.
Pero mi to no quera esperar y hostig su caballo hacia la orilla. El animal fue a husmear la
ltima ondulacin de las olas y detvose. El profesor, que tambin tena su instinto, quiso obligarlo a pasar: pero el bruto negse a obedecerle, moviendo la cabeza. A los juramentos y
latigazos de mi to contest encabritndose la bestia, faltando poc para que despidiese al
jinete: y por fin el caballejo, doblando los corvejones, escurrise de entre las piernas del
profesor, dejndole plantado sobre dos piedras de la orlla como el coloso do Rodas.
-Ah! maldito animal! -exclam encolerizado el jinete transformado inopinadamente en
peatn, y avergonzado como un oficial de caballera que se viese convertido en infante de
improviso.
-Farja --dijo nuestro gua, tocndole en el hombro.
-Cmo! Una barca?
-Der -respondi Hans mostrndole una embarcacin.
-S -exclam yo-, hay una barca.

-Pues, hombre, haberlo dicho! Est bien, prosigamos.


-Tidvatten -replic el gua.
-Qu dice?
-Dice marea-respondi mi to, traducindome la palabra danesa.
-Ser, sin duda, preciso esperar a que crezca la marea?

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-Frbida? -pregunt mi to.


-Ja -respondi Hans.
El profesor golpe el suelo con el pie, en tanto que los caballos diriganse hacia la barca.
Comprend perfectamente la necesidad de esperar, para emprender la travesa del fiordo,
ese instante en que la mrea se para, despus de haber alcanzado su mxima altura. Entonces el

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flujo y reflujo no ejercen accin alguna sensible, y no hay, por tanto, peligro de que la barca sea
arrastrada por la corriente ni hacia el fondo del golfo, ni hacia el mar.
Hasta las seis de la tarde no lleg el momento propicio; y, a esta hora, mi to, yo, el gua, dos
pasajeros y los cuatro caballos nos instalamos en una especie de barca del fondo plano, bastante
frgil. Como estaba acostumbrado a los barcos a vapor del Elba, parecironme los remos de los
barqueros un procedimiento anticuado. Echamos ms de una hora en atravesar el fiordo; pero lo
pasamos, al fin, sin accidente ninguno.

Viaje al centro de la tierra

Media hora despus llegbamos al aoalkirkja de Gard.

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Ya era hora de que fuese de noche: pero en el paralelo 65, la claridad diurna de las regiones
polares no deba causarme asombro: en Islandia no se pone el sol durante los meses de junio y
julio.

Viaje al centro de la tierra

La temperatura, no obstante, haba descendido; senta fro, y, sobre todo, hambre. Bien
haya el ber que abri para recibirnos sus hospitalarias puertas!
Era la mansin de un labriego, pero, por lo que a la hospitalidad se refiere, no le iba en zaga
a ningn palacio real. A nuestra llegada vino el dueo a tendernos la mano, y, sin ms ceremonias, nos hizo seas pare que le siguisemos.

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Y le seguimos, en efecto, cada vez que acompaarle hubiera sido imposible. Un corredor
largo, estrecho y obscuro daba acceso a esta cabaa, construida con maderos apenas labrados, y
permita llegar a todas sus habitaciones, que eran cuatro: la cocina, el taller de tejidos, la
badstofa, alcoba de la familia, y la destinada a los huspedes, que era la mejor de todas. Mi to,
con cuya talla no se haba contado al construir la cabaa, di en tres o cuatro ocasiones con la
cabeza contra las vigas del techo.
Introdujronnos en nuestra habitacin, que era una especie de saln espacioso, de suelo
terrizo, y que reciba la luz a travs de una ventana cuyos vidrios estaban hechos de membranes
de carnero bien poco transparentes.
Consistan las camas en un poco de heno seco, amontonado sobre los bastidores de madera
pintada de rojo y ornamentada con sentencias islandesas. No esperaba yo ciertamente tanta
comodidad; pero, en cambio, reinaba en el interior de la casa un penetrante olor a pescado seco,
a carne macerada y a leche agria que repugnaba de un modo extraordinario a mi olfato.
Cuando nos hubimos desembarazado de nuestros arreos de viaje, omos la voz del dueo de
la casa que nos invitaba a pasar a la coc:ina, nica pieza en que se encenda lumbre, hasta en los
mayores fros.
Mi to se apresur a obedecer la amistosa invitacin, y yo le segu al momento.
La chimenea de la cocina era de antigun modelo: el hogar consista en una piedra en el
centro de la habitacin, con un agujero en el techo por el cual se escapaba el humo. Esta cocina
serva de comedor al mismo tiempo.
Al entrar, nuestro husped, como si no nos hubiese visto hasta entonces, saludnos con le
palabra soellvertu, que significa "sed felices'", y nos bes en las mejillas.
A continuacin, su esposa pronunci las mismas palabras, acompaadas de igual ceremonial;
y despus, los dos esposos. colocndose la mano derecha sobre el corazn, se inclinaron profundamente.
Me apresuro a decir que la islandesa era madre de diez y nueve hijos, todos los cuales. as
los grandes como los pequeos, corran y saltaban en medio de los torbellinos de humo que llenaban la estancia. A cada instante vea salir de entre aquella niebla una cabecita rubia y un tanto
melanclica. Habrase dicho que formaban un coro de ngeles insuficientemente aseados.
Mi to y yo dispensamos una excelente acogida a aquella abundante parva, y al poco rato
tenamos tres o cuatro de ellos sobre nuestras espaldas, otros tantos sobre nuestras rodillas y el

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resto entre nuestras piernas. Los que ya saban hablar, repetan soellvertu en todos los tonos
imaginables, y los que an no haban aprendido, gritaban con todas sus fuerzas.

- Soellvertu -dijo Hans al entrar.


Despus, tranquilamente, automticamente, sin que ninguno de los sculos fuese ms
acentuado que cualquiera de los dems, bes al dueo de la casa, a su esposa y a sus diez y
nueve hijos.
Terminada la ceremonia, nos sentamos a la mesa en nmero de veinticuatro, y por
consiguiente, los unos sobre los otros en el verdadero sentido de la expresin. Los ms
favorecidos slo tenan sobre sus rodills dos muchachos.
La llegada de la sopa hizo reinar el silencio entre la gente menuda, y la taciturnidad
caracterstica de los islandeses, incluso entre los muchachos, recobr de nuevo su imperio.
Nuestro husped sirvinos una sopa de liquen que no era desagradable, y despus, una enorme
porcin de pescado seco, nadando en mantequilla agria, que tena lo menos veinte aos. y muy
preferible. por consiguiente, a la fresca, segn las ideas gastronmicas de Islandia. Haba adems
skyr, especie de leche cuajada y sazonada con jugo de hayas de enebro. En fin, para beber,
ofrecinos un brebje, compuesto de suero y agua, conocido en el pas con el nombre de
blanda. No s si esta extraa comida era o no buena. Yo tena buen hambre y, a los postres, me
di un soberbio atracn de una espesa papilla de alforfn.
Terminada la comida, desaparecieron los nios, y las personas mayores rodearon el hogar
donde ardan brezos, turba, estircol de vaca y huesos de pescado seco. Despus de calentarse
de este modo, los diversos grupos volvieron a sus habitaciones respectivas. La duea de la casa
ofrecise, segn era costumbre, a quitarnos los pantalones y medias; pero renunciamos a tan
estimable honor, dndole, sin embargo, las gracias del modo ms expresivo; la mujer no insisti,
y pude, al fin, arrojarme sobre mi cama de heno.
Al da siguiente, a las cinco, nos despedimos del campesino islands, costndole gran trabjo
a mi to el hacerle aceptar una remuneracin adecuada, y di Hans la seal de partida.
A cien pasos de Gardr, el terreno empez a cambiar de aspecto, hacindose pantanoso y
menos favorable a la marcha. Por la derecha, la serie de montaas prolongbase
indefinidamente como un inmenso sistema de fortificaciones naturales cuya contraescarpa
seguamos, presentndose a menudo arroyuelos que era preciso vadear sin mojar demasiado la
impedimenta.
El pas iba estando cada vez ms desierto; sin embargo, aun a veces alguna sombra humana
pareca huir a lo lejos. Si las revueltas del camino nos acercaban inopinadamente a uno de estos
espectros, senta yo una invencible repugnancia a la vista de una cabeza hinchada, una piel
reluciente, desprovista de cabellos, y de asquerosas llagas que dejaban al descubierto los grandes desgarrones de sus miserables harapos.

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Viaje al centro de la tierra

El anuncio de la comida interrumpi este concierto. En este momento entr el cazador que
vena de tomar sus medidas para que los caballos comiesen, es decir, que los haba econmicamente soltado en el campo, donde los infelices animales tendran que contentarse con pacer el
escaso musgo de las rocas y algunas ovas bien poco nutritivas; lo cual no sera obstculo, para
que, al da siguiente, viniesen voluntariamente a reanudar, sumisos, el trabajo de la vspera.

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La desdichada criatura, lejos de tendernos su mano deformada, alejbase; pero no tan de


prisa que Hans no tuviese tiempo de saludarla con su habitual sallvertu.
-Spetelsk -deca despus.
-Un leproso! -repeta mi to.

Viaje al centro de la tierra

Tan slo la palabra produce de por s un efecto repulsivo. Esta horrible afeccin
de la lepra es bastante comn en Islandia. No es contagiosa, pero s hereditaria, y
por eso a estos desgraciados les est prohibido el casarse.

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Estas apariciones no eran las ms a propsito para alegrar el paisaje cuya tristeza se haca
ms profunda a cada instante. Los ltimos copetes de hierba acababan de morir debajo de
nuestros pies. No se vea ni un rbol, pues ni merecan tal nombre algunos abedules enanos que
ms parecan malezas. Aparte de algunos caballos que erraban por las tristes llanuras,
abandonados por sus amos que no los podan mantener, tampoco se vean animales. De vez en
cuando cernase un halcn entre las nubes grises, y hua rpidamente hacia las regiones del Sur.
Yo me dej arrastrar por la melancola de quella naturaleza salvje y mis recuerdos
condujromne a mi pas natal.
Hubo despus que cruzar algunos pequeos fordos que carecan de importancia, y, por
ltimo, un verdadero golfo; la marea, parada a la sazn, nos permiti pasarlo y llegar al casero
de Alftanes, una milla ms all.
Al anochecer, despus de haber vadeado dos ros donde abundaban las truchas y los sollos,
el Alfa y el Heta, nos vimos precisados a hacer noche en una casucha ruinosa y abandonada,
digna de estar habitada por todos los duendes y espritus de la mitologa escandinava. Sin duda
alguna, el genio del fro haba fijado en l su residencia, pues hizo de las suyas toda la noche.
Durante la jornada inmediata no ocurri ningn incidente especial. Siempre el mismo
terreno pantanoso, la misma fisonoma triste, la misma uniformidad. Al llegar la noche habamos
recorrido la mitad de la distancia total, y pernoctamos en el anejo de Krsolbt.
El 10 de junio recorrimos una milla, sobre poco ms o menos, por un terreno de lava. Esta
disposicin del suelo se llama en el pas hraun. La lava arrugada de la superficie afectaba la
forma de calabrotes, unas veces prolongados, otras veces adujados. De las montaas vecinas
descendan inmensas corrientes, ya solidificadas, de lava, procedentes de volcanes, actualmente
apagados, pero cuya violencia pasada pregonaban estos vestigios. Esto no obstante, los humos
de algunos manantiales calientes elevbanse de distancia en distancia.
Faltbanos el tiempo para observar estos fenmenos; era necesario avanzar, y los cascos de
nuestros caballos no tardaron en hundirse de nuevo en terrenos pantanosos, sembrados de
pequeas lagunas. Marchbamos a la sazn hacia el Oeste, despus de haber rodeado la gran
baha de Faxa, y la doble cima blanca del Sneffels erguase entre las nubes a menos de cinco
millas.
Los caballos marchaban bien, sin que les detuvieran las dificultades del suelo. Yo empezaba a
sentirme fatigado, mas mi to permaneca firme y derecho como el primer da, inspirndome una
sincera admiracin, lo mismo que el cazador, que consideraba aquella expedicin como un
sencillo paseo.
El sbado 20 de junio, a las seis de la tarde, llegamos a Bdir, aldea situada a la orilla del
mar, y el gua reclam el salario convenido. Mi to pagle en el acto.

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Aqu fue la familia misma de Hans, es decir, sus tos y primos, quienes nos hospedaron en su
casa. Fuimos muy bien recibidos, y, sin abusar de la amabilidad de aquellas buenas gentes, de
buena gana hubiera permanecido en su compaa algn tiempo con objeto de reponerrne de las
fatigas del viaje; pero mi to, que no experimentaba necesidad de descanso, no lo entendi de
igual modo, y a la maana siguiente no hubo otra solucin que montar nuevamente nuestras
pobres cabalgaduras.
El suelo se encontraba afectado por la proximidad de la montaa, cuyas races de granito
salan de la tierra cual las de una vieja encina. bamos contorneando la base del volcn. El
profesor no le perda de vista; gesticulaba sin cesar y pareca desafiarle y decirle He aqu el
gigante que voy a sojuzgar!. Por fin, despus de veinticuatro horas de marcha, detuvironse
espontneamente los caballos a la puerta de la rectora de Stapi.

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Viaje al centro de la tierra

Es Stapi un lugarejo compuesto de unas treinta chozas, edificado sobre un mar de lava, bjo
los rayos del sol reflejados por el volcn. Extindese en el fondo de un pequeo fiordo, encjado
en una muralla que hace el ms extrao efecto.
Sabido es que el basalto es una roca obscura de origen gneo, afectando formas muy
regulares cuya disposicin causa extraeza. La Naturaleza procede al formar esta substancia de
una manera geomtrica, y trabaja de un modo semejante a los hombres, como si manejase la
escuadra, el cornps y la plomada. Si en todas sus otras manifestaciones desarrolla su arte
formando moles inmensas y deformes, conos apenas esbozados, pirmides imperfectas cuyas
lneas generales no obedecen a un plan deterrninado, por lo que respecta al basalto, queriendo
dar, sin duda, un ejemplo de regularidad, y adelantndose a los arquitectos de las primeras
edades, ha creado un orden severo que ni los esplendores de Babilonia ni las maravillas de
Grecia han sobrepujado jams.
Haba odo hablar de la Calzada de los Gigantes, de Irlanda, y de la Gruta de Fingal, en una de
las islas dcl grupo de las Hbridas; pero el aspecto de una estructura basltica no se haba presentado nunca a mis jos. En Stapi este fenmeno motrseme en todo su hermoso esplendor.
La muralla del fordo, como toda la costa de la pennsula, hallbase formada por una serie de
columnas verticales de unos treinta pies de altura.
Estos fustes, bien proporcionados y rectos, soportaban una arcada de columnas
horizontales, cuya parte avanzada formaba una semibveda sobre el mar. A ciertos intervalos, y
debajo de aquel cobertizo natural, sorprenda la mirada aberturas ojivales de un admirable
dibujo, a travs de las cules venan a precipitarse, formando montaas de espuma, las olas
irritadas del mar. Algunos trozos de basaltos arrancados por los furores del Ocano, yacan a lo
largo del suelo cual ruinas de un templo antiguo; ruinas eternamente jvenes, sobre las cuales
pasaban los siglos sin corroerlas.
Tal era la ltima etapa de nuestro viaje terrestre. Hans nos haba conducido a ella con
probada inteligencia, y tranquilizbame la idea de que nos seguira acompaando.
Al llegar a la puerta de la casa del cura, cabaa sencilla y de un nico piso, ni
ms bella ni ms cmoda que las otras, vi un hombre herrando un caballo, con el
martillo en la mano y el mandil de cuero a la cintura.

-Soellvertu -le dijo el cazador.

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-God dag -respondi el albitar en perfecto dans.


-Kyrkoherde-dijo Hans, volvindose hacia mi to.
-l rector! -repiti este ltimo-. Parceme, Axel, que este buen hombre es el cura.
Entretanto, pona Hans al kyrkoherde al corriente de la situacin; suspendi entonces ste su
trabajo, lanz una especie de grito en uso, sin duda alguna, entre caballos y chalanes, y sali de
la cabaa en seguida una mujer que pareca una furia; no le faltara mucho para medir seis pies
de estatura.

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La habitacin destinada a los huspedes, infecta, sucia y estrecha, parecime que era la peor
de la rectora; pero fue necesario contentarse con ella, pues el rector no pareca practicar la
hospitalidad antigua.
Antes de terminar el da vi que tenamos que habrnoslas con un pescador, un herrero, un
cazador, un carpintero... todo menos un ministro del Seor. Verdad es que era da de trabajo; tal
vez se desquitase los domingos. No quiero hablar mal de estos pobres sacerdotes que, al fin y al
cabo, son unos infelices; reciben del Gobierno dans una asignacin ridcula y perciben la cuarta
parte de los diezmos de sus parroquias, lo que en total ni llega a sumar sesenta rnarcos.
Necesitan, por consiguiente, trabajar para vivir; pero pescando, cazando y herrando caballos, se
acaba por adquirir las maneras, los hbitos y el tono de los pescadores, cazadores y otras gentes
no menos rudas; y por eso aquella misma noche advert que entre las virtudes del prroco no se
hallaba la de la templanza.
Mi to no tard en darse cuenta de la clase de hombre con quien tena que habrselas; en
vez de un digno y honrado sabio, hall un grosero y descorts campesino, y resolvi emprender
lo ms pronto posible su gran expedicin, y abandonar cuanto antes a aquel cura tan poco
hospitalario. Sin fijarse siquiera en su propio cansancio, decidi ir a pasar algunos das en la
montaa.
Desde el da siguiente al de nuestra llegada a Stapi, comenzaron los preparativos de marcha.
Contrat Hans tres islandeses que deban reemplazar a los caballos en el transporte de nuestra
impedimenta: pero, una vez llegados al fondo del crter, estos indgenas deban desandar el
camino y dejarnos a los tres solos. Este punto qued perfectamente aclarado.
Entonces tuvo mi to que decir al cazador que tena la intencin de reconocer el crter del
volcn hasta sus ltimos lmites.
Hans contentse con inclinar la cabeza en seal de asentimiento. El ir a un sitio o a otro, el
recorrer la superficie de su isla o descender a sus entraas, rale indiferente del todo. En cuanto
a m, distrado hasta entonces por los incidentes del vije, habame olvidado algo del porvenir;
pero ahora sent que la zozobra se apoderaba de m nuevamente. Qu hacer? En Hamburgo
hubiera sido ocasin de oponerme a los designios del profesor Lidenbrock; pero al pie del
Sneffels, no haba posibilidad.
Una idea, sobre todo, preocupbame ms que todas las otras; una idea espantosa, capaz de
crispar otros nervios mucho menos sensibles que los mos.
"Veamos" me deca a m mismo: "nos vamos a encaramar en la cumbre del Sneffels. Est
bien. Vamos a visitar su crter. Soberbio: otros lo han hecho y an viven. Mas no para aqu la
cosa: si se presenta un camino para descender a las entraas de la tierra, si ese malhadado
Saknussemm ha dicho la verdad, nos vamos a perder en medio de las galeras subterrneas del
volcan, Ahora bien. quin es capaz de afirmar que el Sneffels est apagado del todo? Hay algo
que demuestre que no se est preparando otra erupcin? Del hecho de que duerma el monstruo
desde 1229, hernos de deducir que no pueda despertarse? Y si se depertase, qu sera de
nosotros?"

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Viaje al centro de la tierra

Tem que viniese a ofrecer a los vijeros el sculo islands: pero no fue as, por
fortuna; al contrario, nos puso muy mala cara al introducirnos en la casa.

55

Vala la pena de pensar en todo esto, y mi imaginacin no cesaba de dar vueltas a estas
ideas. No poda dormir sin soar con erupciones, y me pareca tan brutal como triste el tener
que representar el papel insignificante de cacera.
Incapaz de callar por ms tiempo, decid fnalmente someter el caso a mi to con la mayor
prudencia posible, y en forma de hiptesis perfectamente irrealizable.
Aproximme a l, le manifest mis temores y retroced varios pasos para evitar los efectos
de la primera explosin de su clera.

Viaje al centro de la tierra

-En esto estaba pensando -me respondi simplemente.


Qu interpretacin deba dar a estas inesperadas palabras? Iba, al fin, a escuchar la voz de
la razn? Pensara suspender sus proyectos? No sera verdad tanta belleza!
Tras algunos instantes de silencio. que no me atrev a interrumpir, aadi:
-S; en eso estaba pensando. Desde nuestra llegada a Stapi, me he preocupado de la grave
cuestin que acabas de someter a mi juicio, porque no conviene cometer imprudencias.

56

-No -respond con vehemencia.


-Hace seiscientos aos que el Sneffels est mudo; pero puede hablar otra vez. Ahora bien,
las erupciones volcnicas van siempre precedidas de fenmenos perfectamente conocidos; por
eso, despus de interrogar a los habitantes del pas y de estudiar el terreno, puedo asegurarte,
Axel, que no habr por ahora erupcin.
Al or estas palabras, quedme estupefacto y no pude replicar.
-Dudas de mis palabras? -dijo mi to-; pues sgueme.
Obedec maquinalmente. Al salir de la rectora, tom el profesor un camino directo que, por
una abertura de la muralla basltica, se alejaba del mar. No tardamos en hallarnos en campo
raso, si se puede dar este nombre a un inmenso montn de deyecciones volcnicas. Los
accidentes del suelo parecan como borrados bajo una lluvia de piedras, de lava, de basalto, de
granito y de toda clase de rocas piroxnicas.
Veanse de trecho en trecho ciertas columnas de humo elevarse en el seno de la atmsfera.
Estos vapores blancos, llamados reykir en islands, procedan de manantiales termales, y su
violencia indicaba la actividad volcnica del suelo, lo cual me pareca confirmar mis temores;
jzguese, pues, cul no sera mi sorpresa cuando mi to me dijo:
-Ves esos humos, Axel? Pues bien, ellos nos demuestran que no debemos temer los furores
del volcn.
-Cmo puede ser eso! -exclam.
-No olvides lo que voy a decirte -prosigui el profesor-: cuando una erupcin se aproxima,
todas estas humaredas redoblan su actividad para desaparecer por completo mientras subsiste
el fenmeno; porque los fludos elsticos, careciendo de la necesaria tensin, toman el camino
de los crteres en lugar de escaparse a travs de las fisuras del globo. Si, pues, estos vapores
mantinense en su estado habitual, si no aumenta su energa, y si aades a esta observacin que
la lluvia y el viento no son reemplazados por un aire pesado y en calma, puedes desde luego
afirmar que no habr erupcin prxima.
--Pero...

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-Basta. Cuando la ciencia ha hablado, no se puede replicar.


Volv a la rectora con las orejas gachas; mi to me haba anonadado con argumentos
cientficos. Sin embargo, todava conservaba la esperanza de que, al bjar al fondo del crter,
nos fuese materialmente imposible el proseguir la endiablada excursin por no existir ninguna
galera, a pesar de las afirmaciones de todos los Saknussemm del mundo.

Eran las nueve de la maana. El rector y su gigantesca furia, esperaban delante de la puerta,
deseosos, sin duda, de darnos su ltimo adis: pero este adis tom la inesperada forma de una
cuenta formidable, en la que se nos cobraba hasta el aire, bien infecto por cierto, que habamos
respirado en la casa rectoral. La dignsima pareja nos desoll como un hostelero suizo, cobrndonos a precio fabuloso su ingrata hospitalidad.
Mi to pag sin regatear. Un hombre que parta para el centro de la tierra no haba de parar
la atencin en unos miserables rixdales. Arreglado este punto, di Hans la seal de partida, y
algunos instantes despus habamos salido de Stapi.

Viaje al centro de la tierra

Pas la noche inmediata sumido en una horrible pesadilla, en medio de un volcn; y desde
las profundidades de la tierra, sentme lanzado a los espacios interplanetarios en forma de roca
eruptiva.
Al da siguiente, esperbanos Hans con sus compaeros cargados con nuestros vveres,
utensilios a instrumentos. Dos bastones herrados, dos fusiles y dos cartucheras nos estaban
reservados a mi to y a m. Nuestro gua, que era hombre precavido, haba aadido a nuestra
impedimenta un odre lleno que, unido a nuestras calabazas, nos aseguraba agua para ocho das.

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Tiene el Sneffels 5,000 pies de elevacin, siendo, con su doble cono, como la terminacin de
una faja traqutica que se destaca del sistema oreogrfico de la isla. Desde nuestro punto de
partida no se podan ver sus dos picos proyectndose sobre el fondo grisceo del cielo. Slo
distinguan mis ojos un enorme casquete de nieve que cubra la frente del gigante.

Viaje al centro de la tierra

Marchbamos en fila, precedidos del cazador, quien nos guiaba por estrechos senderos, por
los que no podan caminar dos personas de frente. La conversacin se haca, pues, poco menos
que imposible.
Ms all de la muralla basltica del fordo de Stapi, encontramos un terreno de turba
herbcea y fibrosa, restos de la antigua vegetacin de los pantanos de la pennsula. La masa de
este combustible, todava inexplotado, bastara para calentar durante un siglo a toda la
poblacin de Islandia. Aquel vasto hornaguero, medido desde el fondo de ciertos barrancos,
tena con frecuencia setenta pies de altura, y presentaba capas sucesivas de detritus
carbonizados, separados por vetas de piedra pmez y toba.
Como digno sobrino del profesor Lidenbrock, y a pesar de mis preocupaciones, observaba
con verdadero inters las curiosidades mineralgicas expuestas en aquel vasto gabinete de
historia natural, al par que rehaca en mi mente toda la historia geolgica de Islandia.
Esta isla tan curiosa, ha surgido realmente del fondo de los mares en una poca
relativamente moderna, y hasta es posible que an contine elevndose por un movimiento
insensible. Si es as, slo puede atribuirse su origen a la accin de los fuegos subterrneos, y en
este caso, la teora de Hunfredo Davy, el documento de Saknussemm y las pretensiones de mi to
iban a convertirse en humo. Esta hiptesis indjome a examinar atentamente la naturaleza del
suelo, y pronto me di cuenta de la sucesin de fenmenos que precedieron a la formacin de la
isla.
Islandia, absolutamente privada de terreno sedimentario, se compone nicamente de tobas
volcnicas, es decir, de un aglomerado de piedras y rocas de contextura porosa. Antes de la existencia de los volcanes, hallbase formada por una masa slida, lentamente levantada, a modo
de escotilln, por encima de las olas por el empuje de las fuerzas centrales. Los fuegos interiores
no haban hecho an su irrupcin a travs de la corteza terrestre.

58

Pero ms adelante, abrise diagonalmente una gran fenda, del sudoeste al noroeste de la
isla, por la cual se escap lentamente toda la pasta traqutica. El fenmeno se verifc entonces
sin violencia; la salida fue enorme, y las materias fundidas, arrojadas de las entraas del globo,
se extendieron tranquilamente, formando vastas sabanas o masas apezonadas. En esta poca
aparecieron los feldespatos, los sienitos y los prfidos.
Pero, gracias a este derramamiento, el espesor de la isla aument considerablemente y, con
l, su fuerza de resistencia. Se concibe la gran cantidad de fluidos elsticos que se almacen en
su seno, al ver que todas las salidas se obstruyeron despus del enfriamiento de la costra
traqutica. Lleg, pues, un momento en que la potencia mecnica de estos gases fue tal, que
levantaron la pesada corteza y se abrieron elevadas chimeneas. De este modo qued el volcn
formado gracias al levantamiento de la corteza, y despus abrise el crter en la cima de aqul
de un modo repentino.

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As, pues, rnientras marchbamos al asalto del Sneffels, me fui tranquilizando respecto del
resultado de nuestra empresa.
El camino se haca cada vez ms difcil; el terreno suba, las rocas oscilaban y era preciso
caminar con mucho tiento para evitar cadas peligrosas.
Hans avanzaba tranquilamente como si fuese por un terreno llano; a veces desapareca
detrs de los grandes peascos, y le perdamos de vista un instante; pero entonces oamos un
agudo silbido salido de sus labios, que nos indicaba el camino que debamos seguir. Con
frecuencia tambin recoga algunas piedras, colocbalas de modo que fuese fcil reconocerlas
despus, y fijaba de esta suerte jalones destinados a indicarnos el camino de regreso. Esta
precaucin era de por s excelente; pero los acontecimientos futuros probaron su inutilidad.
Tres fatigosas horas de marcha invirtironse tan slo en llegar a la falda de la montaa. All
di Hans la seal de detenerse, y almorzamos frugalmente. Mi to se llenaba la boca para concluir ms pronto; pero como aquel alto tena tambin por objeto el reparar nuestras fuerzas,
tuvo que someterse a la voluntad del gua que no dio la seal de partida hasta despus de una
hora.
Los tres islandeses, tan taciturnos como su camarada el cazador, no desplegaron sus labios y
comieron sobriamente.
Entonces comenzamos a subir las vertientes del Sneffels; su nevada cumbre, por una ilusin
de ptica frecuente en las montaas, parecame muy prxima, a pesar de lo cual nos restaban
an muchas horas de camino y muchsimas fatigas, sobre todo, para llegar hasta ella. Las piedras
que no se hallaban ligadas por hierbas ni por ningn cimiento de tierra, resbalaban bajo nuestro
pies y rodaban hasta la llanura con la velocidad de un alud.
En algunos parajes, las vertientes del monte formaban con el horizonte un ngulo de 36 lo
menos. Era materialmente imposible trepar por ellos, siendo preciso rodear estos pedregosos
obstculos, para lo cual encontrbamos no pocas dificultades. En estas ocasiones nos
prestbamos mutuo auxilio con nuestros herrados bastones.
Debo advertir que mi to permaneca siempre lo ms cerca posible de m; no me perda de
vista, y, en ms de una ocasin, encontr un slido apoyo en su brazo. Por lo que respecta a l,

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Viaje al centro de la tierra

Entonces sucedieron los fenmenos volcnicos a los eruptivos; por las recin formadas
aberturas escapronse, ante todo, las deyecciones baslticas, de las cules ofreca a nuestras
miradas los ms maravillosos ejemplares la planicie que a la sazn cruzbamos. Caminbamos
sobre aquellas rocas pesadas, de color gris obscuro, que al enfriarse haban adoptado la forma
de prismas de bases exagonales. A lo lejos se vea un gran nmero de conos aplastados que
fueron en otro tiempo otras tantas bocas ignvomas.
Una vez agotada la erupcin basltica, el volcn, cuya fuerza acrecentse con la de los
crteres apagados, dio paso a las lavas y a aquellas tobas de cenizas y de escorias cuyos amplios
derrames contemplaban mis jos esparcidos, por sus flancos cual cabellera opulenta.
Tal fue la serie de fenmenos que formaron a Islandia. Todos ellos reconocan por origen los
fuegos interiores, y suponer que la masa interna no permaneciese an en un estado perenne de
incandescencia lquida, era una verdadera locura. Por lo tanto, el pretender llegar al centro
mismo del globo sera una insensatez sin ejemplo.

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tena sin duda alguna el sentimiento innato del equilibrio, pues no tropezaba jams. Los
islandeses, a pesar de ir cargados, trepaban con agilidad asombrosa.

Viaje al centro de la tierra

Al contemplar la altura de la cumbre del Sneffels, parecame imposible poder llegar por
aquel lado hasta ella, si el ngulo de inclinacin de las pendientes no se cerraba algo.
Afortunadamente, tras una hora de trabajos y de inauditos esfuerzos, en medio de la vasta
alfombra de nieve que se extenda sobre la cumbre del volcn, descubrieron nuestros jos de
improviso una especie do escalera que simplifc nuestra ascensin. Estaba formada por uno de
esos torrentes de piedras arrjadas por las erupciones, cuyo nombre islands es stin. Si este
torrente no hubiese sido detenido en su cada por la disposicin especial de los flancos de la
montaa, habra ido a precipitarse en el mar, formando nuevas islas.
Tal como era, fuimos en extremo til. La rapidez de las pendientes iba cada vez
en aumento, pero aquellos escalones de piedra permitan remontarlos fcilmente y
hasta con rapidez tal que, como me retrasase un momento mientras que mis compaeros proseguan la ascensin, llegu a verlos reducidos a una pequeez
microscpica por efecto de la distancia.

A las siete de la tarde habamos ya subido los dos mil peldaos que tiene esta escalera, y
dominbamos un saliente de la montaa, especie de base sobre la cual se apoyaba el cono del
crter.
El mar se extenda a una profundidad de 3.200 pies. Habamos traspasado el lmite de las
nieves perpetuas, bien poco elevado en Islandia a consecuencia de la humedad constante del
clima. Haca un fro espantoso y el viento soplaba con fuerza. Hallbame agotado. El profesor
comprendi que mis piernas se negaban a seguir prestndome servicio, y, a pesar de su impaciencia. decidi hacer alto all. Hizo seas a Hans en tal sentido; pero ste sacudi la cabeza,
diciendo:
-Ofvanfr.
-Parece que es preciso subir ms -dijo mi to.
Despus pregunt a Hans el motivo de su respuesta.
-Mistour-repuso el gua.
-La, mstour-repiti uno de los islandeses, con acento de terror.
-Qu significa esa palabra? -pregunt, inquieto.
Mira-dijo mi to.
Dirig hacia la llanura la vista y vi una inmensa columna de piedra pmez
pulverizada, de arena y de polvo que se elevaba girando como una tromba; el viento
la empujaba hacia el flanco del Sneffels sobre el cual nos encontrbamos; aquella
cortina opaca, tendida delante del sol, produca una gran sombra que se proyectaba
sobre la montaa. Si la tromba se inclinaba, nos envolvera sin remedio entre sus
torbellinos. Este fenmeno, bastante frecuente cuando el viento sopla de los
ventisqueros, se conozca con el nombre de mistour en islands.

-Hostigt, has tg/ -grt nuestro gua.

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A pesar de no poseer el dans, comprend que era preciso seguir a Hans sin
demora. El gua comenz a circundar el cono del crter, pero descendiendo con
objeto de facilitarnos la marcha.

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No tard mucho la tromba en chocar contra la montaa, que se estremeci a su contacto;


las piedras, suspendidas por los remolinos del viento, volaron en forma de lluvia, como en las
erupciones. Nos hallbamos, por fortuna, en la vertiente opuesta y al abrigo de todo peligro;
pero, a no ser por la precaucin del gua, nuestros cuerpos, desmenuzados, convertidos en polvo
impalpable, hubieran ido a caer lejos como el producto de algn desconocido meteoro.

Viaje al centro de la tierra

Esto no obstante, no consider Hans prudente que passemos la noche en la vertiente del
cono. Proseguimos nuestra ascensin en zigzag; empleamos an cerca de cinco horas en
recorrer los 1.500 pies que nos quedaban que subir todava; en revueltas, contramarchas y
sesgos perdimos lo menos tres leguas.
Yo no poda ms; me mora de fro y de hambre. El aire un tanto rarificado de tan elevadas
regiones no bastaba a mis pulmones.
Por fin, a las once de la noche, en plena obscuridad, llegamos a la cumbre del Sneftels; y,
antes de buscar abrigo en el interior del crter, tuve tiempo de ver el sol de la media noche en la
parte inferior de su carrera, provectando sus plidos rayos sobre la isla dormida a mis pies.

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Cenamos rpidamente y se acomod cada cual todo lo mejor que pudo. La cama era bien
dura, el abrigo poco slido y la situacin muy penosa a 5.000 pies sobre el nivel del mar. Sin
embargo, mi sueo fue tan tranquilo aquella noche, una de las mejores que haba pasado desde
haca mucho tiempo, que ni siquiera so.

Viaje al centro de la tierra

A la maana siguiente nos despert, medio helados, un are bastante vivo; el sol brillaba
esplendente. Abandon mi lecho de granito y fuime a disfrutar del magnfico espectculo que se
desarrollaba ante mi vista.

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Situme en la cima del pico sur del Sneffels, desde el cual se descubra la mayor parte de la
isla. La ptica, comn a todas las grandes alturas, haca resaltar sus contornos, en tanto que las
partes centrales parecan obscurecerse. Hubirase dicho que tena bjo mis pies uno de esos
mapas en relieve de Helbesmer. Vea los valles profundos cruzarse en todos sentidos, ahondarse
los precipicios a manera de pozos, convertirse los lagos en estanques y en arroyuelos los ros.
A mi derecha sucedanse innumerables ventisqueros y multiplicados picos, algunos de los
cuales aparecan coronados por un penacho de humo. Las ondulaciones de estas infinitas montaas, cuyas capas de nieve dbanles un aspecto espumoso, recordbamne la superficie del mar
cuando las tempestades la agitan. Si me volva hacia el Oeste, contemplaba las aguas del
Ocano, en toda su majestuosa extensin, cual si fuese continuacin de aquellas aborregadas
cimas. Apenas distinguan mis ojos dnde terminaba la tierra y daban comienzo las olas.
Me abism, de esta suerte, en el xtasis alucinador que producen las altas cimas, y esta vez
sin vrtigo alguno, pues, al fin, me iba acostumbrando a estas contemplaciones sublimes. Mis
deslumbradas miradas babanse en la transparente irradiacin de los rayos solares; olvidme
de mi propia persona y del lugar en que me encontraba para vivir la vida de los trasgos o de los
silfos, imaginarios habitantes de la mitologa escandinava; embriagume con las voluptuosidades
de las alturas, sin acordarme de los abismos en que dentro de poco me sumergira mi destino.
Pero la llegada del profesor y de Hans, que vinieron a reunirse conmigo en la extremidad del
pico, volvime a la realidad de la vida.
Mi to se volvi hacia el Oeste y me seal con la mano un ligero vapor, una bruma, una
apariencia de tierra que dominaba la lnaa de las olas.
--Groenlandia -me dijo.
-Groenlandia? -exclam yo.
-S; slo dista de nosotros 35 leguas, y, durante los deshielos, llegan los osos blancos hasta
Islandia sobre los tmpanos que arrastran las corrientes hacia el Sur. Pero esto importa poco.
Nos hallamos en la cumbre del Sneffels; aqu tienes sus dos picos, el del Norte y el del Sur. Hans
va a decirnos ahora qu nombre dan los islandeses a ste en que nos encontramos.
Formulada la pregunta, el cazador respondi.
-Scartaris.
Mi to me dirigi una mirada de triunfo.
-Al crater! -exclam entusiasmado.

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El crater del Sneffels tena forma de cono invertido, cuyo orifcio tendra aproximadamente
media legua de dimetro. Calcul su profundidad en 2.000 pies, sobre poco ms o menos.
Jzguese lo que sera semejante recipiente cuando se llenase de truenos y llamas!
El fondo de este embudo no deba medir arriba de 500 pies de circunferencia, de suerte que
sus pendientes eran bastante suaves y permitan llegar fcilmente a su parte inferior.
Involuntariamente comparaba yo este crter con un enorme trabuco ensanchado, y la
comparacin llenbame de espanto.

Pero para retroceder era tarde. Hans, con aire indiferente, colocse de nuevo al frente de la
caravana; yo seguale sin despegar los labios.
A fin de facilitar el descenso, describa el cazador, dentro del cono, elipses muy prolongadas.
Era preciso marchar por entre rocas eruptivas, algunas de las cuales, desprendidas de sus
alvolos, precipitbanse a saltos hasta el fondo del abismo. Su cada determinaba repercusiones
de extraa sonoridad.
Algunas partes del cono formaban ventisqueros interiores. Hans avanzaba entonces con la
mayor precaucin, sondando el suelo con su bastn herrado para descubrir las grietas. En ciertos
pasos dudosos hzose necesario atarnos unos a otros por medio de una larga cuerda a fin de que
si alguno resbalaba de improviso, quedase sostenido por los otros. Esta solidaridad era una
medida prudente; mas no exclua todo peligro.
Sin embargo, y a pesar de las dificultades del descenso por pendientes que Hans desconoca,
efectuse aqul sin el menor incidente, si se excepta la cada de un lo de cuerdas que se le
escap al islands de las manos y rod sin detenerse hasta el fondo del abismo.
A medioda ya habamos llegado. Levant la cabeza y vi el orificio superior del cono a travs
del cual se descubra un pedazo de cielo de una circunferencia en extremo reducida pero casi
perfecta. Solamente en un punto destacbase el pico del Scartans, que se hunda en la
inmensidad.
En el fondo del crater se abran tres chimeneas a travs de las cules arrojaba el foco central
sus lavas y vapores en las pocas de las erupciones del Sneffels. Cada una de estas chimeneas
tena aproximadamente unos cien pies de dimetro y abran ante nosotras sus tenebrosas
fauces. Ya no tuve valor para hundir mis miradas en ellas; pero el profesor Lidenbrock haba
hecho un rpido examen de su disposicin, y corra jadeante de una a otra, gesticulando y
profiriendo palabras ininteligibles. Hans y sus compaeros, sentados sobre trozos de lava,
contemplbanle en silencio, tomndole sin duda, por un loco.
De repente, lanz un grito mi to; yo me estremec, temiendo que se hubiera resbalado y
hubiese desaparecido en alguna de las simas. Pero no; lo vi en seguida con los brazos extendidos
y las piernas abiertas, de pie ante una roca de granito que se ergua en el centro del crter como
un pedestal enorme hecho para sustentar la estatua de Plutn. Hallbase en la actitud de un
hombre estupefacto su estupefaccin trocse inmediatamente en una alegra insensata.
-Axel! Axel! -exclam-. Ven! Ven!
Acud inmediatamente. Ni Hans ni los islandeses se movieron de sus puestos.

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Viaje al centro de la tierra

" Introducirse en el interior de un trabuco" pensaba en mi fuero interno, "que puede estar
cargado y dispararse al menor choque, slo puede ocurrrsele a unos locos".

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-Mira! -me dijo el profesor.

Viaje al centro de la tierra

Y, participando de su asombro, aunque no de su alegra, le sobre la superficie de la roca que


miraba hacia el Oeste, grabado en caracteres rnicos, medio gastados por la accin destructora
del tiempo, este nombre mil veces maldito:

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-Ame Saknusemm! -exclam mi to-; dudars todava? Sin responderle, volvme a mi banco
de lava, consternado. La evidencia me anonadaba.
Ignoro cunto tiempo permanec sumido en mis reflexiones; lo que s nicamente es que, al
levantar la cabeza, slo vi a mi to y a Hans en el fondo del crter. Los islandeses haban sido
despedidos, y bajaban a la sazn las pendientes exteriores del Sneffls, para volver a Stapi. Hans
dorma tranquilamente al pie de una roca, sobre un lecho de lava; mi to daba vueltas por el
fondo del crter como la fiera que cae en la trampa de un cazador. Yo no tena ni ganas de
levantarme ni fuerzas para hacerlo, y, siguiendo el ejemplo del gua, me entregu a un doloroso
sopor, creyendo or ruidos o sentir sacudidas en los flancos de la montaa.
De este modo transcurri aquella primera noche en el fondo del crter.
A la maana siguiente, un cielo gris, nebuloso y pesado se extenda sobre el vrtice del cono.
Aunque no lo hubiera notado por la obscuridad del abismo, la clera de mi to habramelo hecho
ver.
Pronto comprend el motivo, y un rayo de esperanza brill en mi corazn. Ved por qu.
De las tres rutas que ante nosotras se abran, slo una haba sido explorada por
Saknussemm. Segn el sabio islands, deba reconocrsela por la particularidad, sealada en el
criptograma, de que la sombra del Seartaris acariciaba sus bordes durantes los ltimos das del
mes de junio.
Se poda considerar, pues, aquel agudo pico como el gnomon de un inmenso cuadrante
salar, cuya sombra de un da determinado sealaba el camino del centro de la tierra.
Ahora bien, oculto el sol, toda sombra era imposible, faltando, por consiguiente, la anhelada
indicacin. Estbamos a 25 de junio. Si el cielo permaneca cubierto por espacio de seis das,
sera necesario aplazar la observacin para otro ao.
Renuncio a descubrir la clera impotente del profesor Lidenbrock. Transcurri el da sin que
ninguna sombra viniese a proyectarse sobre el fondo del crter. Hans no se movi de su puesto;
sin embargo, deba llamarle la atencin nuestra inactividad. Mi to no me dirigi ni una sola vez
la palabra. Sus miradas, dirigidas invariablemente hacia el cielo, perdanse en su matiz gris y brumoso.
El 26 transcurri del misma modo. Una lluvia mezclada de nieve cay durante el da entero.
Hans construy con trozos de lava una especie de gruta. Yo me entretuve en seguir con la vista

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los millares de cascadas naturales que descendan por las costados del cono, cada piedra del cual
acrecentaba sus ensordecedores murmullos.
Mi to ya no poda contenerse. Haba en realidad motivo para hacer perder la paciencia al
hombre ms cachazudo; porque aquello era naufragar dentro del puerto.
Pero con los grandes dolores el cielo mezcla siempre las grandes alegras y reservaba al
profesor Lidenbrock una satisfaccin tan intensa como sus desesperantes congojos.
Al da siguiente, el cielo permaneci tambin cubierto; pero el domingo 28 de junio, el
antepenltimo del mes, con el cambio de luna vari el tiempo. El sol derram a manos llenas sus
rayos en el interior del crter. Cada montculo, cada roca, cada piedra, cada aspereza recibi sus
bienhechores efluvios y proyect instantneamente su sombra sobre el suelo. Entre todas estas
sombras, la del Scartaris dibujse como una arista viva y comenz a girar de una manera
insensible, siguiendo el movimiento del astro esplendoroso.
A medioda, en su perodo ms corto, vino a lamer dulcemente el borde de la chimenea
central.
-Esta es! esta es! --exclam el profesor entusiasmado-. Al centro de la tierra -aadi en
seguida en dans.
Yo mir a Hans.
-Fort -dijo ste con su calma acostumbrada.
-Adelante -respondi mi to.
Era la una y trece minutos de la tarde.

Viaje al centro de la tierra

Mi to giraba con ella.

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Viaje al centro de la tierra

Comenzaba el verdadero viaje. Hasta entonces, las fatigas haban sido mayores
que las dificultades; ahora stas iban verdaderamente a nacer a cada paso.

An no haba osado hundir mi investigadora mirada en aquel pozo insondable en que me iba
a sepultar. Haba llegado el momento. Todava estaba a tiempo de decidirme a tomar parte en la
empresa o renunciar a intentarla. Pero sent verguenza de retroceder delante del cazador. Hans
aceptaba con tal tranquilidad la aventura, con tal indiferencia, con tan perfecto desprecio de
todo lo que significase un peligro, que me abochornaba la idea de ser menos arrojado que l. Si
me hubiese hallado solo, habra recurrido a la serie de los grandes argumentos; pero, en presencia del gua, no desplegu mis labios. Envi un carioso recuerdo a mi bella curlandesa, y
aproximme a la chimenea central.
Ya he dicho que meda cien pies de dimetro, o trescientos pies de circunferencia. Inclinme
sobre una roca avanzada hacia su interior y dirig hacia abajo mi mirada. Mis cabellos se erizaron
instantneamente. El sentimiento del vacio se apoder de mi ser. Sent desplazarse en m el
centro de gravedad y subrseme el vrtigo a la cabeza como una borrachera. No hay nada que
embriague tanto como la atraccin del abismo. Ya iba a caer, cuando me retuvo una mano: la de
Hans. Decididamente las prcticas que yo haba efectuado en la Frelsers-Kirk de Copenhague, no
haban sido suficientes.
Aunque mis ojos permanecieron tan poco tiempo fijos en el interior del pozo, dime cuenta
de su conformacin. Sus paredes, cortadas casi a pico, presentaban, no obstante. numerosos
salientes que deban facilitar el descenso; pero si no faltaban escaleras, las rampas no existan en
absoluto. Una cuerda amarrada al orificio hubiera bastado para sostenernos; pero cmo
desatarla al llegar a su extremidad inferior?
-Mi to puso en prctica un medio muy sencillo para obviar esta dificultad. Desenroll una
cuerda del grueso del pulgar y de cuatrocientos pies de longitud; dej caer primero la mitad,
arrollla despus alrededor de un salience que la lava formaba, y ech al pozo la otra mitad. De
este modo podamos bajar todos conservando en la mano las dos mitades de la cuerda, que no
poda desligarse; y despus que hubisemos descendido doscientos pies, nada nos sera tan fcil
como recuperarla, soltando una extremidad y halando de la otra. Despus se reanudara este
ejercicio usque ad infinitum.
Ahora -dijo mi to despus de haber terminado sus preparativos-, ocupmonos en la
impedimenta. Vamos a dividirla en tres fardos, y cada uno de nosotros nos amarraremos uno a
la espalda. Me refero solamente a los objetos frgiles.
Evidentemente, el audaz profesor no nos consideraba comprendidos en esta
ultima categora.

66

-Hans -prosigui-, va a encargarse de las herramientas y de la tercera parte de las


provisiones; Axel, de otro tercio de stas y de las arenas ; y yo, del resto de los vveres y de los
instrumentos delicados.
-Pero, y la ropa? Y este montn de cuerdas?-dije yo-. Quin se encargar de bajarlas?
-Todo eso bajar solo.
-De qu modo? -pregunt todo asombrado.

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-Vas a verlo ahora mismo.


Mi to no vacilaba en recurrir a los medios ms radicales. A una orden suya, hizo Hans un
solo lo con los objetos no frgiles, y despus de bien amarrado el paquete, se le dej caer en el
abismo.

-Bueno-dijo por fin-, ahora nos toca a nosotros.


Ruego a los hombres de buena fe que me digan si era posible escuchar sin estremecerse
palabras semejantes!
El profesor se at a las espaldas el paquete de los instrumentos; Hans tom el de las
herramientas y yo el de las arenas, y, en medio de un profundo silencio turbado slo por la cada
de los trozos de roca que se precipitaban en el abismo. dio principio el descenso en el siguiente
orden: Hans, mi to y yo.
-Me dej, por decirlo as, resbalar. oprimiendo frenticamente la doble cuerda
con una mano, y asindome con la otra a la pared por medio de mi bastn herrado.
La idea de que me faltase el punto de apoyo era la nica que me dominaba. Aquella
cuerda perecame demasiado frgil para soportar el peso de tres personas; por eso
la utilizaba lo menos posible, realizando milagros de equilibro sobre los salientes de
lava, a los cuales trataba de agarrarme con los pies cual si stos fuesen manos.

Cuando alguno de estos resbaladizos peldaos oscilaba bajo los pies de Hans, deca ste con
voz tranquila.

Viaje al centro de la tierra

O el sonoro zumbido que produce el desplazamiento de las capas de aire. Mi to, inclinado
sobre el abismo, sigui con satisfecha mirada el descenso de su impedimento, y no se retir
hasta haberla perdido de vista.

-Gf akt!
-Cuidado! -repeta mi to.
Al cabo de media hora sentamos nuestros pies sobre la superficie de una roca fuertemente
adherida a la pared de la chimenea.
Hans tir de la cuerda por uno de sus extremos; elevse el otro en el aire, y, despus de
haber rebasado la roca superior, volvi a caer, arrastrando consigo numerosos pedazos de
piedras y de lavas, que cayeron a manera de lluvia, o mejor, de granizada, con grave peligro
nuestro.
Al asomar la cabeza fuera de le estrecha plataforma donde nos encontrbamos, observ que
no se vea an el fondo del precipicio.
Volvi a comenzar otra vez la maniobra de la cuerda, y, al cabo de media hora, habamos
descendido otros doscientos pies.
No s si el ms entusiasta gelogo hubiera sido capaz de estudiar, durante este descenso, la
naturaleza de los terrenos que nos rodeaban. Por lo que respecta a m, no me preocup de ello:
me importaba muy poco que fuesen pliocenos, miocenos, eocenos, cretceos, jursicos,
trisicos, prmicos, carbonferos, devonianos, silricos o primitivos. Pero el profesor hizo algunas
observaciones o tom ciertas notas, sin duda, porque, en uno de los altos, me dijo:
-Cuanto ms veo, mayor es mi confianza; la disposicin de estos terrenos volcnicos
confirma en absoluto la teora de Devy. Nos hallamos en pleno suelo primordial, suelo en el cual

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se ha producido el fenmeno qumico de la inflamacin de los metales al contacto del aire y del
agua. Rechazo en absoluto la teora de un calor central; por otra parte, pronto vamos a verlo.
Siempre la misma conclusin! Como es de suponer, no quise entretenerme en discutir. Mi
to interpret mi silencio como muestra de asentimiento, y se reanud el descenso.
Al cabo de tres horas no se entrevea an el fondo de la chintenea. Cuando levant la cabeza
observ que su abertura decreca sensiblemente; sus paredes; a consecuencia de su ligera inclinacin, tendan a aproximarse. La obscuridad creca por momentos.
Nuestro descenso no se interrumpa un solo instante. Parecame que las piedras
desprendidas de las paredes se hundan produciendo un sonido ms apagado, y que llegaban
ms pronto al fondo del abismo.

Viaje al centro de la tierra

Como haba tenido cuidado de anotar escrupulosamente las veces que cambibamos la
cuerda, pude calcular con toda exactitud la profundidad a que nos encontrbamos y el tiempo
transcurrido.
Habamos repetido catorce veces esta maniobra, que duraba media hora aproximadamente.
Eran, pues, siete horas, ms catorce cuartos de hora de descanso, o tres horas y media. En total,
diez horas y media; y como habamos emprendido el descenso a la una deban ser en aquel
momento las once.
En cuanto a la profundidad a que nos encontrbamos, los catorce cambios de una cuerda de
200 pies representaban un descenso de 2.800.
En este momento oyse la voz de Hans, que deca:
Detveme en el instante en que iba a golpear con mis pies la cabeza de mi to.
-Hemos llegado ya -dijo ste.
-Adnde? -pregunt yo, dejndome resbalar el lado suyo.
-Al fondo de la chimenea perpendicular.
-No hay, pues, otra salida?
-S, una especie de corredor que entreveo, y que se dirige oblicuamente hacia la derecha.
Maana veremos esto. Cenemos ante todo y dormiremos despus.
La obscuridad no era completa todava. Abrimos el saco de las provisiones,
cenamos, y nos tendimos despus a dormir sobre un lecho de piedras y de trozos de
lava.

Cuando, tumbado boca arriba, abr los ojos, vi un punto brillante en le extremidad de aquel
tubo de 3,000 pies de longitud, que se transforntaba en un gigantesco anteojo.
Era una estrella despojada de todo centelleo, y que, segn mis clculos, deba ser la beta de
la Osa Menor.
Despus me dorm profundamente.

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A las ocho de la maana despertnos un rayo de luz. Las mil facetas de lava de las paredes la
recogan a su paso y la esparcan como una lluvia de chispas.
Esta luz era lo suficientemente intensa para permitirnos ver los objetos que nos rodeaban.

-Vamos! -exclam mi to-, si te asustas tan pronto, qu dejas para ms tarde? An no


hemos penetrado ni una pulgada siquiera en las entraas de la tierra.
-Qu quiere usted decir?
-Quiero decir que slo hemos llegado al suelo de la isla. Este largo tubo vertical, que finaliza
en el crter del Snefllels. detinese aproximadamente al nivel del Ocano.
-Est usted cierto?
-Certsimo. Examina el barmetro, y vers.
En efecto, el mercurio, despus de haber subido poco a poco en su tubo a medida que se
efectuaba nuestro descenso, habase detenido en la divisin correspondiente a 29 pulgadas.
-Ya lo ves -prosigui el profesor-, slo soportamos la presin de una atmsfera, y no veo el
momento en que tengamos que reemplazar las indicaciones de este instrumento por las del
manmetro.

Viaje al centro de la tierra

-Y bien, Axel -me dijo mi to, frotndose las manos-, qu dices a todo esto? Has pasado
jams una noche ms apacible en nuestra casa de la Knig-strasse? Ni ruido de carruajes, ni
gritos de los vendedores ni vociferaciones de los barqueros!
-Sin duda; en el fondo de estos pozos estamos muy tranquilos; pero esta misma calma tiene
algo de espantoso.

El barmctro, en efecto, iba a sernos intil en el momento en que el peso del aire se hiciese
superior a su presin calculada al nivel del mar.
-Pero, no es de temer -insinu yo---, que esta presin siempre creciente llegue a sernos
insoportable?
-No. Descenderemos lentamente, y nuestros pulmones se habituarn a respirar una
atmsfera ms comprimida. A los aeronautas, acaba por faltarles el aire cuando se elevan a las
capas superiores de la atmsfera: a nosotros, es posible que nos sobre. Pero esto es preferible.
No perdamos un instante. Dnde est el fardo que baj por delante de nosotros?
Entonces record que la vspera lo habamos buscado intilmente. Mi to interrog a Hans,
quien. dcspus de escudriarlo todo con sus ojos de cazador, contest:
-Der huppe!
-All arriba.

En efecto, el mencionado bulto hallbase detenido sobre un saliente de las rocas, a un


centenar de pies encima de nuestras cabezas. Entonces el islands, con la agilidad de un gato,
trep por la pared, y al cabo de algunos minutos caa entre nosotros el fardo.
-Ahora -dijo mi to- Almorcemos: pero almorcemos como personas que tal vez tengan que
hacer una larga jornada.
La galleta y la carne seca fueron regadas con algunos tragos de agua mezclada con ginebra.

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Terminado el almuerzo, sac mi to del bolsillo un pequeo cuaderno destinado a las


observaciones: examin, sucesivamente los diversos instrumentos y anot los datos siguientes
LUNES 1. DE JULIO.
Cronmetro: 8 h. 17 m. de la maana.
13armetro: 29 p. 71.
Termmetro: 6.
Direccin: ESE.

Viaje al centro de la tierra

Este ltimo dato referase a la direccin de la galera obscura y fue suministrado por la
brjula.

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-Ahora, Axel --exclam el profesor entusiasmado-, es cuando vamos a sepultarnos realmente


en las entraas del globo. Este es, pues, el momento preciso en que empieza nuestro viaje.
Dicho esto, tom con una mano el aparato de Ruhmkorff, que llevaba suspendido del cuello:
puso en comunicacin, con la otra, la corriente elctrica del serpentn de la linterna, y una luz
bastante viva disip las tinieblas de la galeria.
Hans llevaba el segundo aparato, que fue puesto tambin en actividad. Esta ingeniosa
aplicacin de la electricidad nos permitira ir creando, por espacio de mucho tiempo, un da
artificial, aun en medio de los gases ms inflamables.
-En marcha! -dijo mi to.
Cada cual cogi su fardo. Hans se encarg de empujar por delante de s el paquete de las
ropas y las cuerdas, y, uno detrs de otro, yo en ltimo lugar, entramos en la galera.
En el momento de abismarme en aquel tenebroso corredor, levant la cabeza y vi por ltima
vez, en el campo del inmenso tubo, aquel cielo de Islandia "que no deba volver a ver jams".
La lava de la ltima erupcin de 1229 habase abierto paso a lo largo de aquel tnel,
tapizando su interior con una capa espesa y brillante, en la que se reflejaba la luz elctrica
centuplicndose su intensidad natural.
Toda la dificultad del camino consista en no deslizarse con demasiada rapidez por aquella
pendiente de 45 de inclinacin sobre poco ms o menos. Por fortuna, ciertas abolladuras y
erosiones servan de peldaos, y no tenamos que hacer ms que bjar dejando que
descendiesen por su propio peso nuestros fardos y cuidando de retenerlos con una larga cuerda.
Pero los que bajo nuestros pies servan de peldaos, en las otras paredes convertanse en
estalactitas: la lava, porosa en algunos lugares, presentaba en otros pequeas ampollas
redondas: cristales de cuarzo opaco, ornados de lmpidas gotas de vidrio y suspendidos de la
bveda a manera de araas, parecan encenderse a nuestro paso. Habrase dicho que los genios
del abismo iluminaban su palacio para recibir dignamente a sus huspedes de la tierra.
-Esto es magnfco! -exclam involuntariamente-. Qu espectculo, to! No le causan a
usted admiracin esos ricos matices de la lave que varan del rojo obscuro al ms deslumbrante
amarillo, por degradaciones insensibles?Y estos cristales que vemos como globos luminosos?
-Ah, hijo mo! Por fin te vas convenciendo! Conque te perece esto esplndido!
Ya vers otras cosas mejores! Vamos! Vamos! Prosigamos sin vacilar nuestra
marcha!

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Sin embargo, el calor no aumentaba de una manera sensible, lo quc vena a confirmar las
teoras de Devy, y, en ms de una ocasin, consult con asombro el termmetro. A las dos horas
de marcha, slo marcaba 10, es decir, que haba experimentado una subida de 4, lo cual me
induca a pensar que nuestra marcha era ms horizontal que vertical. Nada ms fcil que
conocer con toda exactitud la profundidad alcanzada; el profesor meda con la mayor
escrupulosidad los ngulos de desviacin a inclinacin del camino; pero se reservaba el resultado
de sus observaciones.
Por la noche, a eso de las ocho, dio la seal de alto. Colgronse las lmparas en las puntas
salientes de la lava, y Hans se sent en seguida. Nos hallbamos en una especie de caverna
donde no faltaba el aire. Por el contrario, llegaba hasta nosotros una intensa corriente. Qu
causas la producan? A qu agitacin atmosfrica debamos atribuir su origen? He aqu una
cuestin que no trat siquiera de resolver en aquellos momentos; el cansancio y el hambre me
incapacitaban para todo raciocinio. Un descenso de siete horas consecutivas no se efecta sin un
gran derroche de fuerzas, y me encontraba agotado: as que la palabra alto son en mi odo
como una meloda.
Esparci Hans algunas provisiones sobre un bloque de lava, y todos devoramos con
excelente apetito. Sin embargo, una idea me inquietaba: habamos ya consumido la mitad de
nuestras previsiones de agua. Mi to contaba con rellenar nuestras vasijas en los manantiales
subterrneos; pero, hasta aquel instante, no habamos tropezado con ninguno, y el fin me decid
a llamarle la atencin sobre el particular.
-Te sorprende esta ausencia de manantiales? -me dijo.
-Sin duda, y hasta me inquieta; no tenemos agua ms que para cinco das.
-Tranquilzate, Axel; te respondo de que encontraremos agua, y ms de la que quisiramos.
-Cundo?
-Cuando hayamos salido de esta envoltura de lava. Cmo quieres que surjan manantiales a
travs de estas paredes?
-Pero, no podra ocurrir que esta envoltura se prolongue a grandes profundidades? Me
parece que no hemos avanzado mucho todava en sentido vertical.
-Por qu supones eso?
-Porque, si hubiramos penetrado mucho en el interior de la corteza terrestre, el calor sera
ms intenso.
-Eso segn tu teora ; y qu seala el termmetro?
-Apenas 15, lo que supone un aumento de 9 solamente desde nuestra partida.
-Y qu deduces de ah?
-He aqu mi deduccin: segn las observaciones ms exactas, el aumento que experimente la
temperatura en el interior del globo es de 1 por cada cien pies de profundidad. Ciertas condiciones locales pueden, no obstante. modificar esta cifra ; as, en Yakoust, en Siberia, se ha

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Viaje al centro de la tierra

Mejor debiera haber dicho nuestro resbalamiento, pues nos dejbamos ir sin fatiga por
pendientes inclinadas. Aquello era el facilis descensus Averni, de Virgilio. La brjula, que
consultaba yo con frecuencia, marcaba invariablemente la direccin SE. Aquella senda de lava no
se desviaba hacia un lado ni otro; posea la infexibilidad de la lnea recta.

71

observado que el aumento de 1 se verifica cada 36 pies, lo cual depende evidentemente de la


conductibilidad de las rocas. Aadir, adems, que en las proximidades de un volcn apagado, y
a travs del gneis, se ha observado que la elevacin de la temperatura era slo de 1 por cada
125 pies. Aceptemos, pues, esta ltima hiptesis, que es la ms favorable, y calculemos.
-Calcula cuanto quieras, hijo mo.
-Nada ms fcil -dije, trazando en mi libreta algunas cifras-. Nueve veces 125 pies dan 1.125
pies de profundidad.
-Indudable.
-Pues bien...

Viaje al centro de la tierra

-Pues bien, segn mis observaciones, nos hallamos e 10.000 pies bajo el nivel del mar.
-Es posible?
-S; los guarismos no mienten.
Los clculos del profesor eran exactos; habamos ya rebasado en 6.000 pies las mayores
profundidades alcanzadas por el hombre, tales como las minas de Kitz-Babl, en el Tirol, y las de
Wuttemherg. en Bohemia.
La temperatura, que hubiera debido ser de 81 en aquel lugar, era apenas de 15, lo cual
suministraba motivo para muchas reflexiones.

Al da siguiente, martes 30 de junio, a las seis de la maana, reanudanlos nuestro descenso.

72

Continuamos por la galera de lava. verdadera rampa natural, suave como esos planos
inclinados que reemplazan an a las escaleras en las casas antiguas. As prosigui la marcha
hasta las doce y diez minutos de la noche, instante preciso en que nos reunimos con Hans, que
acababa de detenerse.
-Ah! -exclam mi tio-, hemos llegado al extremo de la chimenea.
Mir alrededor mo; nos hallbamos en el centro de una encrucijada, en la que
desembocaban dos caminos, ambos sombros y estrechos. Cul deberamos seguir? Difcil era
saberlo.
-Mi to, sin embargo, no quera, al parecer, que ni el gua ni yo le visemos vacilar, y design
con la mano el tnel del Este, en el que penetremos los tres en seguida.
La verdad es que toda vacilacin ante aquellos dos caminos se habra prolongado
indefnidamente, porque no exista indicio alguno que aconsejase el dar la preferencia a uno a
otro. Era preciso confiarse por completo a la suerte.
La pendiente de esta nueva galera era poco sensible, y su seccin bastante desigual. A veces
desarrollbase delante de nuestros pasos una sucesin de arcadas que recordaban las naves
laterales de una catedral gtica; los artistas de la Edad Media hubieran podido estudiar all todas
las formas de esa arquitectura religiosa que tiene por generatriz a la ojiva.

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Una milla ms lejos, nuestra cabeza inclinbase bjo los arcos rebajados del estilo romano, y
gruesos pilares, embutidos en la pared, sostenan las cadas de las bvedas.
En ciertos lugares, esta disposicin ceda el puesto a subestructuras bajas que recordaban las
obras de los castores, y tenamos, para avanzar, que arrastrarnos a lo largo de estrechos pasadizos.
El grado de calor se mantena soportable. Involuntariamente pensaba en cun grande deba
ser su intensidad cuando las lavas vomitadas por el Sneffels se precipitaban por aquella va tan
tranquila en la actualidad. Imaginbame los torrentes de fuego que se estrellaran contra los
ngulos de la galera, y la acumulacin de los vapores recalentados en aquel estrecho lugar.
"Con tal" pense "que el viejo volcn no se vea asaltado por algn capricho senil!"

A las seis de le tarde, tras un paseo poco fatigoso, habamos avanzado dos leguas hacia el
Sur, pero apenas un cuarto de milla en profundidad.
Mi to dio la seal de descanso. Comimos sin abusar de la charla y nos dormimos sin
entregarnos a grandes reflexiones.
Nuestros preparativos para pasar la noche no podan ser ms sencillos: una manta de viaje,
en la que nos envolvamos, era todo nuestro lecho. No haba que temer ni fro ni visitas
importunas. Los viajeros que se ven precisados a engolfarse en los desiertos del Africa, o en las
selvas del Nuevo Mundo, tienen que velar los unos el sueo de los otros; pero all, la soledad era
absoluta y la seguridad completa. No haba necesidad de precaverse contra salvajes ni fieras,
que son las razas ms dainas de la tierra.
A la maana siguiente, nos despertamos descansados y giles, y reanudamos en seguida la
marcha, a lo largo de una galera cubierta de lava, lo mismo que la vspera.
Imposible se haca reconocer los terrenos que atravesbamos. El tnel, en vez de hundirse
en las entraas del globo, tenda a hacerse horizontal por completo. Hasta parecime observar
que suba hacia la superficie de la tierra. Esta disposicin hzose tan patente a eso de las diez de
la maana, y tan fatigosa por tanto, que me vi precisado a moderar la marcha.
-Qu es eso, Axel? -dijo, impaciente, mi to.
-Que no puedo ms -respondle.
-Cmo es eso! Al cabo de slo tres horas de paseo por un camino tan liso!
-Liso, s; pero fatigoso en extremo.
-Cmo fatigoso, cuando siempre caminamos cuesta abajo!
-Cuesta arriba, si no lo toma usted a mal!
-Cuesta arriba -dijo mi to, encogindose de hombros.
-Sin duda. Hace media hora que se han modificado las pendientes. Y, de seguir as, no
tardaremos en salir nuevamente a la superficie de Islandia.

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Viaje al centro de la tierra

Me guardaba muy bien de comunicar a mi to semejantes reflexiones, porque no las hubiera


comprendido. Su nico pensamiento era avanzar. Caminaba, se deslizaba y hasta rodaba a veces
con una conviccin admirable.

73

El profesor sacudi la cabeza como hombre que no quiere dejarse convencer. Trat de
reanudar la conversacin, pero no me contest y dio la seal de marcha. Comprend que su
silencio era slo la manifestacin exterior de su mal humor concentrado.
Tom otra vez mi fardo con denuedo y segu con paso rpido a Hans, que preceda a mi to,
procurando no distanciarme, pues mi principal cuidado era no perder jams de vista a mis
compaeros. Estremecame ante la idea de extraviarme en las profundidades de aquel laberinto.

Viaje al centro de la tierra

Por otra parte, si bien el camino ascendente era ms fatigoso, consolbame el pensar que,
en cambio, nos acercaba a la superfcie de la tierra. Era sta una esperanza que vea confirmada
a cada paso.
A medioda cambiaron de aspecto las paredes de la galera. Dime cuenta de ello al observar
la debilitacin que sufri la luz elctrica reflejada por ellas. Al revestimiento de lava sucedi la
roca viva. El macizo se compona de capas inclinadas y a menudo verticalmente dispuestas. Nos
hallbamos en pleno perodo de transicin, en pleno perodo silrico.

74

-Es evidente -exclamo- que los sedimentos de las aguas han formado, en la segunda poca
de la tierra, estos esquistos, estas calizas, y estos asperones! Volvemos la espalda al macizo de
granito! Hacemos como los vecinos de Hamburgo que, para trasladarse a Lubeck, tomasen el
camino de Hannover.
Preferible habra sido que me hubiese reservado mis observaciones: pero mi temperamento
de gelogo pudo ms que la prudencia, y el profesor Lidenbrock oy mis exclamaciones.
-Qu tienes? -me pregunt.
-Mire usted -le contest, mostrndole la variada sucesin de los asperones, las calizas y los
primeros indicios de terrenos pizarrosos.
-Y qu tenemos con eso?
-Que hemos llegado al perodo en que aparecieron las primeras plantas y los primeros
animales.
-Lo crees as?
-Valo usted mismo; examnelo obsrvelo!
Obligu al profesor a pasear su lmpara por delante de las paredes de la galera. Esperaba
que se escapase de sus labios alguna exclamacin; pero. lejos de esto, no dijo una palabra y
prosigui su camino.
Me haba comprendido o no? Era que, por vanidad de sabio y de to, no quera convenir
conmigo en que se haba equivocado al elegir el tnel del Este, o que deseaba reconocer hasta el
fin la galera aquella? Era evidente que habamos abandonado el camino de las lavas, y que el
que seguamos no poda conducir al foco del Sneffels.
Pcro, dara yo acaso demasiada importancia a esta modificacin de terreno? No estara
equivocado? Atravesbamos realmente aquellas capas de roca superpuestas al macizo de granito?
-Si tengo razn -pensaba-, fuerza ser que halle restos de plantas primitivas, y entonces no
habr ms remedio que rendirse a la evidencia. Busquemos.
No habra dado an cien pasos, cuando descubrieron mis ojos pruebas irrefutables. Era
lgico que as sucediese, porque, en el perodo silrico encerraban los mares ms de mil quinien-

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tas especies vegetales o animales. Mis pies habituados al duro suelo de la lava, pisaron de
repente un polvo formado de desjes de plantas y de conchas. En las paredes veanse
distintamente huellas de ovas y licopodios; el profesor Lidenbrock no poda engaarse; pero me
parece que cerraba los jos y prosegua su camino con paso invariable.
Era la terquedad llevada hasta el ltimo lmite. No pude reprimirme por ms tiempo; tom
una concha perfectamente conservada, que haba pertenecido a un animal semejante a la
cucaracha actual, me aproxim a mi to, y, mostrndosela, le dije:

-Pero no deduce usted de su presencia aqu...?


-Eso mismo que deduces t? Convenido. Hemos abandonado la capa de granito y el camino
de las lavas. Es posible que me haya equivocado: pero no me cenvencer de mi error hasta que
no haya llegado al extremo de esta galera.
-Hara usted perfectamente en proceder de ese modo, y yo aprobara en un todo su
conducta, si no fuese de temer un peligro cada vez ms inminente.
-Cul?
-La falta de agua.
-Pues bien, quiere decir que nos pondremos a media racin, Axel.

Viaje al centro de la tierra

-Mire usted.
-Qu me muestras ah? -respondi tranquilamente-; eso es la concha de un crustceo
perteneciente al orden ya extinguido de los trilobites, ni ms ni menos.

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Viaje al centro de la tierra

En efecto, era preciso economizar este lquido, pues nuestra previsin no poda durar ms
de tres das, como pude comprobar por la noche, a la hora de cenar. Y lo peor del caso era que
haba pocas esperanzas de encontrar ningn manantial en aquellos terrenos del perodo de
transicin.

76

Durante todo el da siguiente, mostrnos la galera sus interminables arcadas. Caminbamos


casi sin despegar nuestros labios. Hans habanos contagiado su mutismo.
El camino no ascenda, por lo menos de una manera sensible, y hasta, a veces, pareca que
bajbamos. Pero esta tendencia, no muy marcada por cierto, no deba tranquilizar al profesor
porque la naturaleza de las capas no se modificaba, y el perodo de transicin afirmbase cada
vez ms.
La luz elctrica arrancaba vivos destellos a los esquistos, las calizas y los viejos asperones
rojos de las paredes; pareca que nos hallbamos dentro de una zanja profunda, abierta en el
condado de Devon, que da su nombre a esta clase de terrenos. Magnficos ejemplares de
mrmoles recubran las paredes: unos de color gris gata, surcados de venas blancas caprichosamente dispuestas; otros de color encarnado o amarillo con manchas rojizas; mas lejos,
ejemplares de esos jaspes de matices sombros, en los que se revela la existencia de la caliza con
ms vivo color.
En la mayora de estos mrmoles observbanse huellas de animales primitivos; pero, desde
la vspera, la creacin haba progresado de una manera evidente. En lugar de los trilobites
rudimentarios, vi restos de un orden ms perfecto, entre otros, de peces ganoideos y de esos
sauropterigios en los que la perspicacia de los paleontlogos ha sabido descubrir las primeras
manifestaciones de los reptiles. Los mares devonianos estaban habitados por gran nmero de
animales de esta especie, que depositaron a miles en las rocas de nueva formacin.
Era evidente que remontbamos la escala de la vida animal, cuyo ltimo y ms elevado
peldao ocupan las criaturas humanas: pero el profesor Lidenbrock no pareca fijar mientes en
ella.
Esperaba que ocurriese alguna de estas dos cosas: o que se abriera de repente ante sus pies
un pozo vertical que le permitiese reanudar su descenso, o que un inesperado obstculo le impidiese continuar por el camino emprendido. Pero lleg la noche sin que se realizara esta
esperanza.
El viernes, despus de una noche durante la cual empec a experimentar los tormentos de la
sed, reanudamos nuestro vije a lo largo de la misma galera.
Despus de diez horas de marcha, observ que la reverberacin de nuestras lmparas sobre
las paredes decreca de una manera notable. El mrmol, el esquisto. la caliza y el aspern de las
murallas cedan el puesto a un revestimiento mate y sombro. En un pasje en que el tnel se
estrech demasiado, apoyme en la pared.
Cuando retir la mano, vi que la tena toda negra. Mir desde ms cerca. y adquir el
convencimiento de que nos encontrbamos en un yacimiento de hulla.
-Una mina de carbn! -exclam.

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-Una mina sin mineros -respondi mi to.


-Quin sabe -observ yo.

Hans prepar algunos alimentos. Yo apenas prob bocado y beb las escasas gotas de agua
que constituan mi racin. El odre del gua, lleno solamente a medias, era lo nico que quedaba
para apagar la sed de tres hombres.
Despus de la cena, envolvironse mis dos compaeros en sus mantas y hallaron en el sueo
un remedio a sus fatigas. Por lo que a m respecto, no pude pegar los prpados, y cont todas las
horas hasta la siguiente maana.
El sbado a las seis emprendimos nuevamente la marcha. Veinte minutos ms tarde,
llegamos a una vasta excavacin, y me convenc entonces de que la mano del hombre no poda
haber abierto aquella mina, supuesto que sus bvedas no estaban apuntaladas y no se
derrumbaban por un verdadero milagro de equilibrio.
Esta especie de caverna media cien pies de longitud por ciento cincuenta de altura. El
terreno haba sido violentamente removido por una comnocin subterrnea. El macizo terrestre
habase dislocado cediendo a alguna violenta impulsin y dejando este amplio vaco en el que
penetraban por primera vez los habitantes de la tierra.
Toda la historia del perodo de la hulla estaba escrita sobre aquellas paredes sombras, cuyas
diversas fases poda seguir fcilmente un gelogo. Los lechos de carbn hallbanse separados
por capas muy compactas de arcilla o de aspern, y como aplastados por las capas superiores.
En aquella edad del mundo que precedi al perodo secundario, la tierra se cubri de
inmensas vegetaciones, debidas a la accin combinada del calor tropical y de una humedad
persistente. Una atmsfera de vapores rodeaba por todas partes al globo, privndole de los
rayos del sol.
Este es el fundamento de la teora de que las temperaturas elevadas no provenan de dicho
astro, el cual es muy posible que an no se hallase en estado de desempear su esplendoroso
papel. Los climas no existan todava, y en toda la superficie del globo reinaba un calor trrido,
que media la misma intensidad en l Ecuador que en los polos. De dnde proceda? Del interior
de la tierra.
A pesar de las teoras del profsor Lidenbrock. exista un fuego violento en las entraas de
nuestro esferoide, cuya accin se haca sentir hasta en las ltimas capas de la corteza terrestre.
Privadas las plantas del benfico influjo de los rayos del sol, no daban flores ni exhalaban
perfumes ; pero absorban sus races una vida muy enrgica de los terrenos ardientes de los
primeros das.
Haba pocos rboles, pero abundaban las plantas herbceas, como cspedes inmensos,
helechos, licopodios, siguarias y asterofilitas, familias raras cuyas especies se contaban entonces
por millares.
A esta exuberante vegetacin debe su origen le hulla. La corteza an elstica del globo
obedeca a los movimientos de la masa lquida que le cubra, producindose numerosas

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Viaje al centro de la tierra

-Yo lo s -replic el profesor con aire convencido-; tengo la seguridad de que esta galera,
perforada a travs de estos yacimientos de hulla, no ha sido construida por los hombres. Pero
poco nos importa que sea o no obra de la Naturaleza. He llegado la hora de cenar. Cenemos.

77

hendeduras y grietas; y las plantar, arrastradas debajo de las aguas, formaron poco a poco masas
considerables.
Entonces intervino la accin de la qumica natural en el fondo de los mares, las
acumulaciones vegetales convirtironse primero en turba: despus, gracias a la influencia de los
gases y el calor de la fermentacin, se mineralizaron por completo.
De este modo se formaron esas inmensas capas de carbn que el consumo de todos los
pueblos de la tierra no lograr agotar en muchos siglos.

Viaje al centro de la tierra

Estas reflexiones asaltaban mi mente mientras consideraba las riquezas hulleras acumuladas
en esta porcin del macizo terrestre, las cuales, probablemente. no seran jams descubiertas. La
explotacin de estas minas tan distantes exigira sacrificios demasiado considerables.

78

Por otra parte, qu necesidad haba de ello, toda vez que la hulla se halla repartida, por
decirlo as, por toda la superficic de la tierra, en un gran nmero de regiones? Era, pues, de
suponer que al sonar la ltima hora del mundo se hallasen aquellos yacimientos carbonferos
intactos y tal cual los contemplaba yo entonccs.
Entretanto, seguamos caminando, y era yo, a buen seguro, el nico de los tres que olvidaba
la largura del camino para abismarme en consideraciones geolgicas. La temperatura segua
siendo aproximadamente la misma que cuando caminbamos entre lavas y esquistos. En
cambio, se notaba un olor muy pronunciado a protocarburo de hidrgeno. lo que me hizo
advertir en seguida la presencia en aquella galera de una gran cantidad de ese peligroso fluido
que los mineros designan con el nombre de gris, cuya explosin ha causado con frecuencia tan
espantosas catstrofes.
Afortunadamente, nos bamos alumbrando con los ingeniosos aparatos de
Ruhmkorff. Si, por desgracia, hubisemos imprudentemente explorado aquella
galera con antorchas en las manos, una explosin terrible hubiera puesto fin al
viaje, suprimiendo radicalmente a los viajeros.

La excursin a travs de la mina dur hasta la noche. Mi to se esforzaba en refrenar la


impaciencia que le produca la horizontalidad del camino. Las profundas tinieblas que a veinte
pasos reinaban no permitan apreciar la longitud de la galera, y ya empezaba yo a creer que era
interminable, cuando, de repente, a las seis, tropezamos con un muro que nos cerraba el
camino. Ni a derecha, ni a izquierda, ni arriba, ni abajo vease paso alguno. Habamos llegado al
fondo de un callejn sin salida.
-Bueno! tanto mejor-exclam mi to-; al menos, ya s a qu atenerme. No es ste el camino
seguido por Saknussemm, y no queda otro nemedio que desandar lo andado. Descansemos esta
noche, y, antes que transcurran tres das, habremos vuelto al punto donde la galera se bifurca.
-Si -dije yo-, si nos alcanzan las fuerzas!
-Y por qu no nos han de alcanzar?
-Porque maana no tendremos ni una gota de agua.
-Y valor, no tendremos tampoco? exclam el profesor, dirigindome una mirada severa.
No me atrev a contestarle.

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No me detendr a detallar los sufrimicntos de nuestro viaje de vuelta. Mi to los soport con
la clera de un hombre que no se siente ya ms fuerte que ellos mismos; Hans, con la resignacin de su naturaleza pacfica; yo, fuerza es que lo confiese, quejndome y desesperndome, sin
valor para luchar contra mi mala estrella.
Como lo haba previsto, falt el agua por completo al finalizar la primera jornada; nuestra
provisin de lquido qued entonces reducida a ginebra; pero este licor infernal nos abrasaba el
gaznate, y ni siquiera su vista poda soportar. La temperatura ambiente parecame sofocante. El
cansancio paralizaba mis miembros. Ms de una vez estuve a punto de caer sin movimiento.
Entonces hacamos alto, y mi to y el islands me animaban todo lo mejor que podan. Pero yo
bien vea que el primero apenas poda defenderse contra el extremado cansancio y las torturas
nacidas de la privacin de agua.
Por fin, el 8 de julio, arrastrndonos sobre las rodillas y las manos, llegamos, medio muertos,
al punto de interseccin de las dos galeras. All permanec como una masa inerte, tendido sobre
la lava. Eran las diez de la maana.
Hans y mi to, recostados contra la pared, trataron de masticar algunos trozos de galleta.
Prolongados gemidos escapbanse de mis labios tumefactos, y acab por caer en un profundo
sopor.
Al cabo de algn tiempo, mi to se aproxim a m y me levant en sus brazos.

Viaje al centro de la tierra

Al da siguiente, partimos de madrugada. Tenamos que darnos prisa, porque nos


hallbamos a cinco jornadas del punto de bifurcacin de la galera subterrnea.

-Pobre criatura! -murmur con acento de no fingida piedad.


Estas palabras conmovironme, pues no estaba acostumbrado a or ternezas al terrible
profesor. Estrech entre las mas sus temblorosas manos, y l me mir con cario. Sus ojos se
humedecieron.
Vile entonces coger la calabaza que llevaba colgada de la cintura, y con gran asombro mo,
me la aproxim a los labios, dicindome:
-Bebe.
Haba entendido mal? Se haba vuelto loco mi to? Lo contemplaba con una mirada
estpida sin querer comprenderle.
-Bebe -repiti l.
Y, alzando la calabaza, verti su contenido entre mis labios.
Oh gozo incomparable! Un sorbo de agua exquisita humedeci mis ardorosas fauces; uno
solo, es verdad, pero bast para devolverme la vida que ya se me escapaba.
Di gracias a mi to con las manos cruzadas.
-S .-dijo l-. un sorbo de agua, el ltimo! Te enteras? El ltimo! Lo guardaba como un
tesoro precioso en el fondo de mi calabaza. Cien veces he tenido que refrenar los irresistibles
deseos que me acometan de bebrmela; pero, al fin. Axel, pudo mas el cario que el deseo, y la
reserv para ti.

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79

-To! -murmur enternecido, llenndoseme los ojos de lgrimas.


-S, hijo mo: bien saba que al llegar a esta encrucijada te desplomaras medio muerto, y
reserv mis ltimas gotas de agua para reanimarte.
-Gracias! Gracias! -exclam.
Aquel sorbo de agua, aunque no aplacase mi sed, me hizo recuperar algunas fuerzas.
Distendironse los msculos de mi garganta, contrados hasta entonces, y cedi un poco la
irritacin de mis labios, permitindome hablar.
-Veamos -dije-; no podernos tomar ms que un partido ; faltndonos el agua, tendremos que
retroceder.

Viaje al centro de la tierra

Mientras yo me expresaba de esta suerte, evitaba mi to mis miradas; bajaba la cabeza y sus
ojos huan de los mos.
-Es preciso retroceder -exclam-, y tomar nuevamente el camino del Sneffels. Dios quiera
darnos fuerzas para subir hasta la cima del crter!

80

-Retroceder! -exclam mi to, como si, ms bien que a m, se respondiese a s mismo.


-S, s; retroceder, y sin perder un instante.
Hubo una pausa bastante prolongada.
-De modo, Axel -repuso el profesor con tono extrao-, que esas gotas de agua no te han
devuelto el valor y la energa?
-El valor!
-Te veo abatido lo mismo que antes, y pronunciando an palabras de desesperacin.
Con qu clase de hombre tena que entendrmelas y qu proyectos acariciaba an aquel
espritu audaz?
-Cmo! No quiere usted...?
-Renunciar a esta expedicin en el momento en que todo parece anunciarme que puedo
llevarla a cabo felizmente? Jams!
-De suerte que es preciso resignarse a perecer?
-No, Axel, no! Parte t. No deseo tu muerte. Que te acompae Hans. Djame solo!
-Abandonarle a usted!
-Djame repito! Iniciado este viaje, estoy dispuesto a perecer en l o darle cima. Vete, Axel.
vete!
Mi to se expresaba con extraordinario calor. Su voz, enternecida un instante, adquiri
nuevamente su dureza habitual. Luchaba contra lo imposible con incontrastable energa! No
quera abandonarle en el fondo de aquel abismo; pero, por otra parte, el instinto de
conservacin impulsbame a huir.
El gua presenciaba esta escena con su habitual indiferencia; pero dndose cuenta de lo que
entre sus compaeros pasaba. Nuestros gestos indicaban claramente las diferentes caminos que
cada cual propona: pero a Hans pareca interesarle muy poco una cuestin de la cual dependa
tal vez su existencia, y se hallaba dispuesto a partir, si as se le ordenaba, o a quedarse, si sta
era la voluntad de quien le tena a su servicio.

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Lstima grande que no pudiera entenderme en aquellos decisivos instantes! Mis palabras,
mis gemidos, mi acento, habran triunfado de su naturaleza indiferente. Habrale hecho comprender y tocar con el dedo los peligros que no pareca sospechar. Entre ambos, es posible que
hubiramos logrado convencer al obstinado profesor. En caso necesario, le hubiramos obligado
a volver a la cima del Sneffels.

-Calma, Axel -me dijo-. Nada conseguiras de este servidor impasible. As, escucha lo que voy
a proponerte.
Yo me cruc de brazos, contemplando a mi to cara a cara. .
-La falta de agua -dijo- es el nico obstculo que se opone a la realizacin de mis proyectos.
En la galera del Este, formada de lavas, esquistos y hullas, no hemos hallado ni una sola
molcula de lquido. Es posible que tengamos ms suerte siguiendo el tnel del Oeste.
Yo sacud la cabeza con un aire de perfecta incredulidad.
-Escchame hasta el fin -aadi el profesor esforzando la voz-. Mientras yacas ah, privado
de movimiento, he ido a reconocer la conformacin de esa otra galera. Se hunde directamente
en las entraas del -lobo, y, en pocas horas, nos conducir al macizo grantico, donde hemos de
encontrar abundantes manantiales. As lo exige la naturaleza de la roca, y el instinto se ala con
la lgica para apoyar mi conviccin. He aqu, pues, lo que quiero proponerte: cuando Coln pidi
a sus tripulaciones un plazo de tres das para hallar las nuevas tierras, aquellos esforzados
marinos, a pesar de hallarse enfermos y consternados, accedieron a su demanda, y el insigne
genovs descubri el Nuevo Mundo. Yo, Coln de estas regiones subterrneas, slo te pido un
da. Si, transcurrido este plazo, no he logrado encontrar el agua que nos falta, te juro que
volveremos a la superficie de la tierra.
A pesar de mi irritacin, conmovironme estas palabras de mi to y la violencia que tena que
hacerse a s mismo para emplear semejante lenguje.
-Est bien -exclam-, hgase en todo la voluntad de usted, y que Dios recompense su energa
sobrehumana. Slo dispone usted de algunas horas para probar su suerte. En marcha!

Emprendimos en seguida el descenso por la nueva galera. Hans marchaba delante, como
era su costumbre. No habamos avanzado an cien pasos, cuando exclam el profesor, paseando
su lmpara a lo largo de las paredes:
-Aqu tenemos los terrenos primitivos! Vamos por buen camino! Adelante! Adelante!

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Viaje al centro de la tierra

Aproximme a Hans, y coloqu sobre su mano la ma; pero no se movi. Mostrle el camino
del crter, y permaneci impasible. Mi anhelante rostro expresaba todos mis sufrimientos. El
islands sacudi lentamente la cabeza, y, sealando, con flema, a mi to, exclam:
-Master.
-El amo! -exclam yo-. Insensato! No, no es dueo de tu vida! Es necesario huir! Es
preciso llevarle con nosotros! Me entiendes?
Haba asido a Hans por el brazo y trataba de obligarle a que se pusiera de pie, sosteniendo
con l un pugilato. Entonces intervino mi to.

81

Cuando la tierra se fue enfriando poco a poco, de los primeros das del mundo, la
disminucin de su volumen produjo en su corteza dislocaciones, rupturas, depresiones y fendas.
La galera que recorrimos entonces era una de esas grietas por la cual se derramaba en otro
tiempo el granito eruptivo; sus mil recodos formaban un inextricable laberinto a travs del
terreno primordial.

Viaje al centro de la tierra

A medida que descendamos, la sucesin de las capas que formaban el terreno primitivo
mostrbanse con mayor claridad. La ciencia geolgica considera este terreno primitivo como la
base de la corteza mineral, y ha descubierto que se compone de tres capas diferentes: los
esquistos, los gneis y los micaesquistos, que reposan sobre esa inquebrantable roca que
llamamos granito.

82

Jams se haban encontrado los mineralogistas en tan maravillosas circunstancias para poder
estudiar la Naturaleza en su propio seno. La parte de la contextura del globo que la sonda,
instrumento ininteligente y brutal, no poda trasladar a su superficie, bamos a estudiarlo con
nuestros propios ojos, a palparlo con nuestras propias manos.
A travs de la capa de los esquistos, coloreados de bellos matices verdes, serpenteaban
filones metlicos de cobre y de manganeso con algunos vestigios de oro y de platino. Esto me
haca pensar en las inmensas riquezas sepultadas en las entraas del globo, que la codicia
humana no disfrutar jams. Los cataclismos de los primeros das hubieron de enterrarlas en
tales profundidades, que ni el azadn ni el pico lograrn arrancarlas de sus tumbas.
A los esquistos sucedieron los gneis, de estructura estratiforme, notables por la regularidad y
paralelismo de sus hojas; y despus los micaesquistos, dispuestos en grandes lminas, cuya
visibilidad realzaban los centelleos de la mica blanca.
La luz de los aparatos, reflejada por las pequeas facetas de la masa rocosa, cruzaba bjo
todos los ngulos sus efluvios de fuego, y me pareca que vijbamos a travs de un diamante
hueco, en cuyo interior se quebraban los rayos luminosos en mil caprichosos destellos.
Hacia las seis de la tarde, este derroche de luz disminuy sensiblemente y casi ces despus.
Las paredes adquirieron un aspecto cristalino, pero sombro; la mica se mezcl ms ntimamente
con el feldespato y el cuarzo para formar la roca por excelencia, le piedra ms dura de todas, la
que soporta sin quebrarse el peso enorme de los cuatro rdenes del globo. Nos hallbamos
encerrados en una inmensa prisin de granito.
Eran las ocho de la noche y el agua no haba parecido. Yo padeca horriblemente; mi to
segua marchando sin quererse detener. Aguzaba el odo tratando de sorprender el murmullo de
algn manantial; mas en vano.
Mis piernas se negaban ya a sostenerme, a pesar de lo cual me sobrepona a mis torturas
para no obligar a mi to a hacer alto. Esto hubiera sido para l el golpe de gracia, porque tocaba a
su fin la jornada que l mismo sealara como plazo.
Por fin me abandonaron las fuerzas; lanc un grito, y ca.
-Socorro, que me muero! -exclam.
Mi to volvi sobre sus pasos. Contemplme con los brazos cruzados, y salieron despus de
sus labios estas palabras fatdicas.
-Todo se ha acabado!

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Un gesto espantoso de clera hiri por postrera vez mis miradas, y cerr resignado los ojos.
Cuando los volv a abrir, vi a mis dos compaeros inmviles y envueltos en sus mantas.
Dorman? Por lo que a mi respecta, no pude conciliar el sueo un momento. Padeca demasiado, y me atormentaba, sobre todo, la idea de que mi mal no deba tener remedio. Las ltimas
palabras de mi to resonaban an en mis odos. Todo se haba acabado, en efecto; porque, en
semejante estado de debilidad, no haba que pensar siquiera en volver a la superficie de la tierra.
Haba que atravesar legua y media nada menos de corteza terrestre! Parecame que esta
enorme masa gravitaba con todo su peso sobre mis espaldas y me aplastaba, agotando las
escasas energas que me quedaban los violentos esfuerzos que haca para librarme de aquella
inmensa mole de granito.

Sin embargo, en medio de mi sopor, cre percibir un ruido el tnel se quedaba a obscuras.
Mir con mayor atencin y parecime ver que desapareca el islands con su lmpara en la
mano.
A dnde encaminaba sus pasos'? Tratara de abandonarnos? Mi to dorma a pierna suelta.
Quise gritar, pero mi voz ahogse entre mis secos labios. La obscuridad habase hecho profunda,
y extinguironse los ltimos ruidos.
-Hans nos abandona! -exclam-. Hans! Hans!
Estas palabras slo pude gritarlas con la mente, as que no pudieron salir de mi pecho. Sin
embargo, despus del primer instance de terror, avergoncme de mis sospechas contra un
hombre cuya conducta hasta entonces no se haba hecho sospechosa. Su partida no poda ser
una fuga. En lugar de dirigirse hacia la boca de la galera, internbase ms en ella. De abrigar
criminales designios, habra marchado en opuesta direccin. Este razonamiento tranquilizme
un poco y entr en otro orden de ideas.
Slo un grave motivo hubiera podido arrancar de su reposo al pacifico Hans. Iba a hacer
una descubierta? Habra odo en el silencio de la noche algn murmullo que no haha llegado
hasta m?

Viaje al centro de la tierra

Transcurrieron varias horas. Un silencio profundo reinaba en torno nuestro: el silencio de


las tumbas! Ningn rumor poda llegar a travs de aquellas paredes, la ms delgada de las cuales
me dira, por lo menos, cinco millas de espesor.

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Durante una hora entera cruzaron por mi delirante cerebro todas las razones que habran
podido impulsar el flemtico cazador. Bullan en mi mente las ideas ms absurdas. Cre
volverme loco.

Viaje al centro de la tierra

Por fin, escuch ruido de pasos en las profundidades del abismo. Hans regresaba sin duda.
Su luz incierta comenz a reflejarse sobre las paredes, y brill luego en la abertura del corredor,
tras ella, apareci el gua.
Aproximse a mi to, psole la mano en el hombro y le despert con cuidado. Mi to se
levant, preguntando:

84

-Qu ocurre? Qu sucede?


-Watten -respondi el cazador.
Sin duda, bajo la impresin de los violentos dolores todos nos hacemos polglotas. Yo
ignoraba en absoluto el dans, y, sin embargo, entend instintivamente la palabra pronunciada
por nuestro gua.
-Agua! Agua! --exclam palmoteando, gesticulando como un insensato.
-Agua! -repiti mi to-. Hvar?-pregunt al islands.
-Neat! -respondi ste.
Dnde? All abajo! Todo lo comprend. Habame apoderado de las manos del cazador y se
las oprima con cario, mientras l me miraba con calma.
Breves fueron los preparativos de marcha, internndonos en seguida por un corredor que
tena una pendiente de dos pies por toesa.
Una hora ms tarde, habamos avanzado unas mil toesas, aproximadamente, y descendido
dos mil pies.
En aquel preciso momento, omos distintamente un inslito ruido que se transmita a lo
largo de las paredes de granito de la galera, una especie de mugido sordo, como un trueno
lejano.
Durance esta primera media hora de marcha. al ver que no tropezbamos con el manantial
anunciado, reprodujronse mis angustias; pero entonces explicme mi to el origen de los ruidos
que escuchhamos.
-Hans no se ha engaado -me dijo-; ese rumor que oyes es el mugido de un torrente.
-Un torrente?-exclam.
-Sin duda de ningn gnero. Un ro subterrneo circula en torno nuestro.
Apresuramos el paso, hostigados por la esperanza. El solo ruido del agua ejerci sobre mi
organismo un efecto temperante, y dej de sentir toda fatiga. El torrente, despus de haber
corrido mucho tiempo por encima de nuestras cabezas, cambise a la pared de la derecha,
mugiendo y dando saltos. Yo pasaba a cada instante la mano por la roca, esperando hallar en ella
seales de filtracin o humedad; pero en vano.
Transcurri todava media hora, durante la cual avanzamos otra media legua.

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Entonces qued evidenciado que el cazador, durante su ausencia, no haba tenido tiempo de
llevar ms adelante sus investigaciones. Guiado por un instinto peculiar a los rnontaeses y a los
hidroscopios, sinti, por decirlo as, este torrente a travs de las rocas, pero no vi, en realidad,
el lquido precioso; as que no haba bebido.
Pronto se ech de ver que, si proseguamos la marcha, nos alejaramos del torrente toda vez
que su murmullo tenda a disminuir.
Retrocedimos un poco y Hans detvose en el preciso lugar donde el torrente pareca estar
ms prximo.
Tom asiento al lado de la pared, en tanto que las aguas corran a dos pies de distancia de m
con una violencia extrema. Pero un muro de granito nos separaba an de ellas.
Sin rellexionar, sin preguntarme siquiera si no habra algn medio de procurarse aquel agua
me abandon otra vez, momentneamente, a la desesperacin.
Levantse, tom la lmpara y se dirigi a la pared. Yo le segu sin quitarle la vista de encima.
Aplic el odo a la piedra seca y lo pase por ella lentamente, escuchando con suma atencin.
Comprend que buscaba el punto preciso en que se oyera con ms claridad el ruido del torrente.
Por fin, encontr este punto en la pared lateral de le izquierda, a tres pies de elevacin.
Que emocin tan grande la ma! No osaba adivinar lo que quera hacer el cazador! Pero no
tuve ms remedio que comprenderlo y aplaudirle, y hasta animarle con mis caricias, cuando le vi
coger en sus manos el pico para horadar la roca.
-Salvados! -grit-, salvados!

Viaje al centro de la tierra

Mirme Hans, y cre descubrir en sus labios una ligera sonrisa.

-S -repiti mi to con jbilo frentico! Hans tiene mucha razn! Bien por el cazador! A
nosotros no se nos hubiese ocurrido!
-Ya lo creo que no! Por sencillo que fuese el expediente, no habramos cado en ello. Nada
ms peligroso que atacar con el pico el armazn del globo. Y si sobrevena un hundimiento que
nos aplastase! Y si el torrente, al encontrar salida a travs de la roca, nos ahogaba! Estos
peligros nada tenan de quimricos; pero, en aquellas circunstancias, los temores de provocar
una inundacin o un hundimiento no podan detenernos, y era nuestra sed tan intensa que, con
tal de aplacarla, hubiramos sido capaces de abrir un orificio en el fondo del mismo Ocano.
Hans acometi esta empresa, a la que ni mi to ni yo hubisemos sido capaces de dar cima.
Nuestras manos, impulsadas por la impaciencia, hubieran imprudentemente acelerado nuestros
golpes y hecho volar la roca en mil pedazos. El gua, por el contrario, tranquilo y moderado,
desgast poco a poco la roca mediante una serie de pequeos golpes repetidos, hasta abrir un
orificio de medio pie de dimetro.
El ruido del torrente aumentaba por momentos, y ya crea sentir que el agua bienhechora
humedeca mis ardorosos labios.
No tard la piqueta en penetrar dos pies en la pared de granito. Una hora duraba ya la difcil
operacin y yo me retorca de impaciencia. Mi to quera recurrir a las medidas extremas, costndome no poco el detenerle; pero al ir a empuar su piqueta, oyse de repente un silbido, y
surgi del orificio, con violencia, un gran chorro de agua que fue a estrellarse contra la pared
opuesta.

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Hans, medio derribado por el choque, no pudo reprimir un grito de dolor. Cuando sumerg
mis manos en el lquido, lanc a mi vez una exclamacin violenta y me expliqu el lamento del
gua: el agua estaba hirviendo.
-Agua a 100 de temperatura! -exclam.
-Ya se enfriar! -me respondi mi to.
La galera se llenaba de vapores, en tanto que se formaba un arroyo que iba a perderse en
las sinuosidades subterrneas. No tardamos en gustar nuestros primeros sorbos.

Viaje al centro de la tierra

-Oh, qu placer tan grande! Qu incomparable voluptuosidad! Qu agua era aqulla? De


dnde vena? Poco nos importaba. Era agua, y, aunque caliente an, devolva al corazn la vida
que casi se le escapaba. Yo beba sin descanso y sin saborearla siquiera.
Hasta despus de un minuto de goce, no exclam:
-Es agua ferruginosa

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-Excelente para el estmago -replic mi to-, y de una mineralizacin muy intensa. He aqu
un viaje que nos reportar los mismos frutos que si hubisemos ido a Spa o a Toeplitz.
-Oh, qu buena es!
-Ya lo creo! como extrada a dos leguas debajo de tierra; tiene un sabor a tinta que no es
desagradable, por cierto. Qu problema nos ha resuelto este Hans! Propongo que le demos su
nombre a este saludable arroyuelo.
-Me perece muy bien -exclam yo.
Y qued bautizado el arroyo con el nombre de Hans-Bach.
Hans no se envaneci demasiado. Despus de apagar su sed, se recost en un rincn con su
calma acostumbrada.
-Ahora -dije yo-, convendra no dejar perder esta agua.
-Para qu la queremos? -respondi el profesor-, Creo que este manantial debe ser
inagotable.
-No importa. Llenemos las calabazas y el odre, y tratemos en seguida de taponar la abertura.
Siguise mi consejo. Hans, con trozos de granito y estopa, trat de obstruir el orificio abierto
en la pared. Mas no era cosa fcil: el agua abrasaha las manos, la presin era extraordinaria y
nuestros reiterados esfuerzos resultaron infructuosos.
-Es evidente -observ-que las capas superiores de este caudal de agua se hallan a gran
altura, a juzgar por la fuerza con que sale.
-La cosa no es dudosa -replic mi to-; si esta columna de agua tiene 32.000 pies de altura, su
precin en este orificio es de 1.000 atmsferis. Pero tengo una idea.
-Cul?
-Por qu obstinamos en taponar esta apertura?
-Pues, porque...
La verdad es que no pude encontrar ninguna razn convincente.
-Cuando hayamos llenado nuestras vasijas. estamos seguros de volver a encontrar donde
llenarlas de nuevo?

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-Evidentemente, no.
-Pues entonces, dejemos correr esta agua, que, al descender siguiendo su curso natural, nos
servir de gua, al par que atemperar nuestra sed.
-Muy bien pensado! -exclam-: y teniendo por compaero a este arroyo, no hay ninguna
razn para que nuestros proyectos no obtengan un xito lisonjero.
-Ah, hijo mo! Veo que te vas convenciendo -dijo el profesor, sonriente.
-No me ves convenciendo; estoy convencido ya, to.

Viaje al centro de la tierra

-Un instante! Empecemos por tomarnos algunas horas de reposo.


Habame olvidado por completo de que era de noche. El cronmetro encargse de
advertrmelo. Satisfecha la sed y el apetito, no tardamos en sumirnos los tres en un profundo
sueo.

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Al da siguientc no nos acordbamos ya de nuestros dolores pasados. Maravillbame el


hecho de no sentir sed, y no se me alcanzaba la causa de este fenmeno. El arroyo que corra a
mis pies murmurando, encargse de explicrmelo.

Viaje al centro de la tierra

Almorzamos. y bebimos de aquella excelente agua ferrugnosa. Sentme regocijado y


decidido a ir muy lejos. Por qu un hombre convencido como mi to no haba de salir airoso de
su empresa, con un gua ingenioso, como Hans, y un sobrino decidido, como yo? Ved que bellas
ideas brotaren de mi cerebro! Si me hubiesen propuesto regresar a la cima del Sneffels, habra
renunciado con indignacin.

88

Pero por fortuna nadie pensaba ms que en bajar.


-Partamos! -grit despertando con mis entusiastas acentos a los viejos ecos del globo.
Se reanud la marcha el jueves. a las ocho de la maana. La galera de granito, formando
caprichosas sinuosidades. presentaha inesperados recodos simulando la confusin de un
laberinto: pero en definitiva. segua siempre la direccin Sudeste. Mi to no dejaba de consultar
con el mayor cuidado su brjula para poderse dar cuenta del camino recorrido.
La galera deslizbase casi horizontalmente con un declive de dos pulgadas por toesa. a lo
sumo. El arroyo corra murmurando a nuestros pies sin gran celeridad. Comparbalo yo a algn
genio familiar que nos guiase a travs de la tierra y acariciaba con mi mano la tibia nyade cuyos
cantos acompaaban nuestros pasos. Mi buen humor tomaba espontneamente un giro
mitolgico.
Por lo que respecta a mi to, renegaba de la horizontalidad del camino, cosa que en l, no
poda llamar la atencin. conociendo que era el hombre de los verticales. Su ruta se alejaba
indefinidamente y, en vez de deslizarse a lo largo de un radio terrestre, segn su propia
expresin, se marchaba por la hipotenusa. Pero no ramos dueos de elegir, y en tanto que nos
aproximsemos al centro, por muy poco que fuese, no haba derecho a quejarse.
Adems. las pendientes se hacan de vez en cuando ms rpidas: y entonces, nuestra nyade
aceleraba su peso, mugiendo al saltar de roca en roca, y descendamos con ella a profundidades
mayores.
En suma, aquel da y el siguiente avanzamos bastante en el sentido horizontal y
relativamente poco en el vertical.
El viernes 10 de julio, por la tarde, debamos, segn nuestros clculos, encontramos a treinta
leguas de Reykiavik, y a una profundidad de diez leguas y media.
Entonces se abri entre nosotros un pozo bastante imponente. Mi to no pudo abstenerse de
palmotear como un nio, calculando la rapidez de sus pendientes.
-He aqu un pozo-exclam-, que nos llevar muy lejos, y con facilidad, porque los salientes de
las rocas forman una verdadera escalera.
Hans prepar las cuerdas a fin de prevenir todo accidente, y dio principio el descenso, que
no me atrevo a califcar de peligroso, porque me encontraba ya familiarizado con este gnero de
ejercicio.

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De cuarto en cuarto de hora era preciso detenerse para descansar y devolver la elasticidad a
nuestras corvas. Entonces nos sentbamos sobre algn saliente rocoso, con las piernas colgando,
conversbamos, mientras hacamos alguna frugal comida, y apagbamos despus nuestra sed en
el arroyo.
No es preciso decir que dentro de aquella grieta el Hans-Bach se haba convertido en
cascada, con detrimento de su volumen; pero an bastaba con creces a satisfacer nuestra sed.
Adems, era seguro que cuando se presentasen declives menos pronunciados, recobrara
nuevamente su pacfico curso. En aquel momento, recordbame a mi dignsimo to, con sus
impetuosidades y cleras: mientras que, en las pendientes suaves, su calma me haca pensar en
la del cazador islands.
Los das 6 y 7 de julio seguimos descendiendo por las espirales de la grieta, penetrando dos
leguas ms en la corteza terrestre, lo que nos colocaba a cinco leguas bajo el nivel del mar. Pero
el 5, a eso del medioda, tom el pozo una inclinacin mucho menos acentuada, de unos 40
aproximadamente, en direccin Sudeste.
El camino se hizo entonces tan fcil como montono. Era lo natural. Nuestro viaje no poda
distinguirse por la variedad del paisaje.
Por fin, el mircoles 15 nos hallbamos a siete leguas bajo tierra y a cincuenta del Sneffels,
sobre poco ms o menos. Aunque algo fatigados, nuestra salud conservbase en estado satisfactorio, y an no haba sido preciso estrenar el botiqun de viaje.
Mi to anotaba cada hora las indicaciones de la brjula, del cronmetro del manmetro y del
termmetro, las mismas que ha publicado en la narracin cientfica de su viaje: de suerte que
poda fcilmente darse cuenta de su situacin. Cuando me dijo que nos hallbamos a una
distancia horizontal de cincuenta leguas, no pude reprimir una exclamacin.
-Qu tienes? -me pregunt.
-Nada; pero me asalta una idea.
-Qu idea es esa, hijo mo?
-Que si sus clculos de usted son exactos, no nos hayamos ya bjo el suelo de Islandia.
-Lo crees as?
-Bien fcil es comprobarlo.
Tom con el comps mis medidas sobre el mapa, y dije en seguida a mi to:
-No me engaaba, no; hemos rebasado el Cabo Portland, y estas cincuenta leguas caminadas
hacia el Sudeste nos sitan en pleno Ocano.
-Debajo del Ocano! -replic mi to-, frotndose las manos.
-De suerte -aad yo-, que el Ocano se extiende sobre nuestras cabezas.

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Era este pozo una angosta fenda practicada en el macizo, una de esas grietas conocidas en
mineraloga con el nombre de padrastros, producida evidentemcnte por la contraccin de la
armadura terrestre; en la poca de su enfriamiento. Si en otro tiempo dio pase a las materias
eruptivas vomitadas por el Sneffels, no me explico cmo stas no dejaron en l rastro alguno.
Bajbamos por una especie de escalera de caracol que pereca obra de la mano del hombre.

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-Y qu tiene de extrao? No es ninguna cosa nueva. No hay en Newcastle minas de carbn


que avanzan por debajo del agua'?

Viaje al centro de la tierra

Muy dueo era el profesor de encontrar nuestra situacin muy sencilla; pero la idea de
pasearme por debjo de la enorme masa lquida tename preocupado. Sin embargo, lo mismo
era que gravitasen sobre nuestras cabezas las llanuras y montaas de Islandia o las olas del
Atlntico, si el armazn grantico que nos cobijaba era lo bastante slido. Por lo dems, no tard
en habituarme a esta idea, porque el corredor, unas veces sinuoso, otras recto, tan caprichoso
en sus pendientes como en sus revueltas, pero marchando siempre en direccin Sudeste y
hundindose ms cada vez, condjonos rpidamente a grandes profundidades.
Cuatro das despus, el sbado 15 de julio, llegamos por la tarde, a una especie de gruta
bastante espaciosa. Mi to entreg a Hans sus tres rixdales de la semana, y decidise que el
siguiente da fuese de reposo absoluto.

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Viaje al centro de la tierra

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Viaje al centro de la tierra

Despertme, pues, el domingo por la maana sin la preocupacin habitual de tener que
emprender inmediatamente la marcha; y por ms que esto ocurriese en el ms profundo
abismo, no dejaha de ser agradable. Por otra parte, ya estbamos habituados a esta existencia
de trogloditas. Para nada me acordaba del sol, de la luna, de las estrellas, de los rboles, de las
casas, de las ciudades, ni de ninguna de esas superfluidades terrestres que los seres que viven
debajo del astro de la noche consideran de imprescindible necesidad. En nuestra calidad de
fsiles, nos burlhamos de estas maravillas intiles.
Formaba la gruta un espacioso saln sobre cuyo pavimento grantico deslizbase
dulcemente el arroyuelo fiel. A aquella distancia, se hallaba el agua a la temperatura ambiente y
no haba dificultad en beberla.
Despus de almorzar, quiso el profesor consagrar algunas horas a ordenar sus anotaciones
diarias.
-Ante todo -me dijo-, voy a hacer algunos clculos, a fin de determinar con toda exactitud
nuestra situacin; quiero, a nuestro regreso, poder trazar un plano de nuestro viaje, una especie
de seccin vertical del globo, que sealar el perfl de nuestra expedicin.
-Ser curiossimo, to; pero. tendrn sus observaciones de usted un grado de precisin suf
ciente?
-S. He anotado cuidadosamente los ngulos y las pendientes; estoy seguro de no cometer
un error. Vamos a ver, ante todo, dnde estamos. Toma la hrjula. y observa la direccin que
indica, cog el indicado instrumento, y despus de un examen atento, respond:
-Este cuarta al Sudeste.
-Bien -dijo el profesor anotando la observacin y haciendo algunos clculos rpidos-. No hay
duda: hemos recorrido ochenta y cinco leguas,
-Segn eso, caminamos por debajo dcl Atlntico.
-Exacto.
-Y es muy posible que en los actuales momentos se est desarrollando sobre nuestras
cabezas una tempestad horrible, y que muchos navos sean juguete de las olas y del viento.

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-Perfectamente posible.
-Y que vengan las ballenas a azotar con sus colas formidables las paredes de nuestra prisin.
-Tranquilzate, Axel, que no lograrn quebrantarnos. Empero, prosigamos nuestros clculos.
Nos hallamos al sudeste del Sneffels y a ochenta y cinco leguas de distancia de su base; y, a
juzgar por mis notas precedentes, estimo en diez y seis leguas la profundidad alcanzada.
-Diez y seis leguas! -exclam.
-Sin duda de ningn gnero.
-Pero se es el mximo limite asignado por la ciencia a la corteza terrestre.
-No trato de negarlo.
-Y aqu, segn la ley que rige al aumento del calor, deberamos tener una temperatura de
1.500.

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-Deberamos, hijo mo; t lo has dicho.


-Y todo este granito no podra conservar su estado slido y estara en plena fusin.
-Ya ves que no es as y que los hechos, como acontece siempre, vienen a desmentir las
teoras.
-No tengo ms remedio que convenir en ello; mas no deja de llamarme la atencin.
-Qu marca el termmetro?
-Veintisiete grados y seis dcimas.

En realidad habra tenido que decir muchas cosas. Era opuesto a la teora do Davy, y
defensor de la del calor central, aun cuando no sintiese sus efectos. Me inclinaba a creer que
aquella chimenea de volcn apagado se hallaba recubierta por las lavas de un forro refractario
que impeda que el calor se propagase a travs de sus paredes.
Pero sin detenerme a buscar nuevos argumentos, limitme a tomar la situacin tal cual era.
-To -dije tras una pausa-, no dudo ni un momento de la exactitud de sus clculos, pero
permtame usted que deduzca de ellos una consecuencia rigurosamente exacta.
-Saca todas las consecuencias que quieras.
-En el lugar en que nos encontramos, en la latitud de Islandia, el radio terrestre mide 1.583
leguas aproximadamente, no es cierto?
-Mil quinientas ochenta y tres leguas y un tercio.
-Pongamos en cifras redondas 1.600, de las cules hemos andado doce, no es as?
-As es, en efecto.
Y para esto hemos tenido que recorrer ochenta y cinco en sentido diagonal, no es verdad?
-Exactamente.
-En veinte das, ms o menos?
-En veinte das.
-Y como quiera que diez y seis leguas son la centsima parte del radio de la tierra. de
continuar as, emplearemos dos mil das, que son cerca de cinco aos y medio, en llegar al
centro del globo.
El profesor no respondi una palabra.
-Y esto sin contar -prosegu- con que, si para obtener una vertical de diez y seis leguas es
preciso recorrer horizontalmente ochenta, tendramos que caminar nada menos que ocho mil en
direccin Sudeste, para alcanzar nuestra meta y, mucho antes de lograrlo, habramos salido por
algn punto a la superficie.
-Vete al diablo con tus clculos! -replic mi to con un movimiento de clera-. Al infierno
tus teoras! Sobre qu base descansan? Quin te dice que esta galera no va directamente a

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-Slo faltan 1.474 grados y cuatro dcimas para que los sabios tengan razn. Queda, pues,
establecido que el aumento de la temperatura proporcionalmente a la profundidad es un error.
Por consiguiente. Hunfredo Davy no se equivocaba, y yo, por tanto, no hice mal en darle crdito.
Qu tienes que responder?
-Nada.

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nuestra meta? Yo tengo a mi favor un precedente, y es que, lo que quiero hacer, otro lo ha
hecho primero: y si el xito coron sus esfuerzos, de esperar es que premie tambin los mos.
-As lo espero y deseo; pero, en fin, me estar permitido...?
-Te est permitido callarte, y no desbarrar de esa suerte.
Comprend que el terrible profesor amenazaba mostrarse bajo la piel del pariente, y hube de
ponerme en guardia.

Viaje al centro de la tierra

-Ahora, consulta el manmetro -aadi mi to- Qu marca?


-Una presin considerable.
-Bien. Ya ves cmo, bjando lentamente, nos vamos acostumbrando poco a poco a la
densidad de esta atmsfera, y no experimentamos molestias.
-Excepcin hecha de algunos dolores de odos.
-Eso no es nada, y fcilmente hars desaparecer ese malestar poniendo en comunicacin
rpida el aire exterior con el contenido en tus pulmones.
-Perfectamente -respond, decidido a no contrariar a mi to. Hasta se experimenta un
verdadero placer en sentirse sumergido en esta atmsfera ms densa. Ha observado usted con
qu intensidad se propagan en ella los sonidos?
-Un sordo acabara aqu por or perfectamente.
-Pero esta densidad seguir aumentando?
-S, siguiendo una ley no muy bien determinada; es verdad que la intensidad de la gravedad
perecer a medida que bajemos. Ya sabes que en la misma superficie de la tierra es en donde su
accin se deja sentir con ms fuerza, y que en el centro del globo los objetos carecen de peso.
-Lo s; pero, dgame usted, este aire, no acabar por adquirir la densidad del agua?
-Sin duda, bajo una presin de setecientas diez atmsferas.
-Y ms abjo?
-Ms abajo, esta densidad ser mayor todava.
-Y cmo bajaremos entonces?
-Llenndonos de piedras los bolsillos.

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-A fe, to, que tiene usted respuesta para todo.


No me atrev a avanzar ms en el campo de las hiptesis, porque hubiera tropezado con
alguna otra imposibilidad que habra hecho dar un salto al profesor,
Era, sin embargo, evidente que el aire, bajo una presin que poda llegar a ser de millares de
atmsferas, acabara por solidificarse, y entonces, aun dando de barato que hubiesen resistido
nuestros cuerpos, sera necesario detenerse a pesar de todos los razonamientos del mundo.
Pero no hice valer este argumento, pues mi to me hubiera en seguida sacado a colacin a su
eterno Saknussemm, precedente sin valor, porque, aun suponiendo que fuese cierto su viaje,
siempre podra responderse que, no habindose inventado el barmetro ni el manmetro en el
siglo XVI, cmo pudo determinar este sabio islands su llegada al centro del globo?
Mas guard para m esta objecin, y resolv esperar los acontecimientos.

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Viaje al centro de la tierra

El resto de la jornada transcurri en conversaciones y clculos, mostrndome siempre


conforme con el parecer del profesor, y envidiando la perfecta indiferencia de Hans, que, sin
meterse a buscar las causas de los efectos, marchaba ciegamente por donde le llevaba el
destino.

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Viaje al centro de la tierra

Preciso es confesar que hasta entonces todo haba marchado bien, no existiendo el menor
motivo de queja. Si las dificultades no aumentaban, era seguro que alcanzaramos nuestro
objeto. Qu gloria para todos en el caso afortunado! Ya me iba habituando a raciocinar por el
sistema Lidenbrock! Sera debido al extrao medio en que viva? Quin sabe!

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Durante algunos das, pendientes mucho ms rpidas. algunas de ellas de aterrador declive,
nos internaron profundamente en el macizo de granito llegando algunas jornadas a avanzar
legua y media o dos leguas hacia el centro. En algunas bajadas peligrosas, la destreza de Hans y
su maravillosa sangre fra nos fueron de utilidad suma. El flemtico islandes sacrificbase con
una indiferencia incomprensible, y, gracias a l, franqueamos ms de un paso difcil del cual no
habramos salido nosotros solos.
Su mutismo aumentaba de un da en otro, y hasta creo que nos contagiaba a nosotros. Los
objetos exteriores ejercen una accin real sobre el cerebro. El que se encierra entre cuatro paredes acaba por perder la facultad de asociar las ideas y las palabras. Cuntos presos encerrados
en estrechos calabozos se han vuelto imbciles o locos por la imposibilidad de ejercitar las
facultades mentales!
Durante las dos semanas que siguieron a nuestra ltima conversacin no ocurri ningn
incidente digno de ser mencionado. No encuentro en ninguna mernoria ms que un solo
acontecimiento de suma gravedad, cuyos ms insignifcantes detalles me sera irnposible olvidar.
El 7 de agosto, nuestros sucesivos descensos nos haban conducido a una profundidad de
treinta leguas; es decir, que tenamos sobre nuestras cabezas treinta leguas de rocas, de mares,
de continentes y de ciudades. Debamos, a la sazn. encontrarnos a doscientas leguas de
Islandia.
Aquel da segua el tnel un plano poco inclinado.
Yo marchaba delante; mi to llevaha uno de los aparatos Ruhmhorff, y yo el otro, y con l me
entretena en examinar las capas de granito.
De repente, al volverme, vi que me encontraba solo.
-Bueno -dije para m-, he caminado demasiado de prisa, o tal vez sea que el profesor y Hans
se han detenido en algn sitio. Voy a reunirme con ellos. Afortunadamente, el camino no tiene
aqu mucho declive.
Volv a desandar lo andado. Camin durante un cuarto de hora sin encontrar a nadie. Llam,
y no me respondieron, perdindose mi voz en medio de los cavernosos ecos que ella misma
despertaba.
Empec a sentir inquietud. Un fuerte escalofro me recorri todo el cuerpo.
-Calma! -me dije en voz alta-. Tengo la seguridad de encontrar a mis compaeros. No hay
ms que un solo camino.Y puesto que me haba adelantado, procede retroceder.
Sub por espacio de media hora, escuchando atentamente si me llamaban, que de bien lejos
se oa en aquella atmsfera tan densa. Un silencio extraordinario reinaba en la inmensa galera.
Me detuve sin atreverme a creer en mi aislamiento. Deseaba estar extraviado, no perdido.
Extraviado, an pueden encontrarle a uno.

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-Veamos -repeta-; puesto que no existe ms que un camino, que es el rnismo que siguen
ellos, por fuerza he de encontrarlos. Bastar con seguir retrocediendo. Al menos que, no
viendome. y olvidando que yo les preceda, se les haya ocurrido la idea de retroceder... Pero aun
en este caso, apresurando el paso, me reunir con ellos. Es evidente!
Y repeta las ltimas palabras como si no estuviera realmente convencido. Por otra parte,
para asociar estas ideas tan sencillas y darles la forma de un raciocinio, tuve que emplear mucho
tiempo.
Entonces asaltme una duda. Iba yo por delante de ellos? Ciertamente. Seguame Hans,
precediendo a mi to. Hasta recordaba que se haba detenido unos instantes, para asegurarse
sobre las espaldas el fardo. Entonces deb proseguir solo el camino, separndome de ellos.

Este razonatniento infundime nuevos bros, y resolv reanudar mi marcha ascendente sin
prdida de momcnto.
Cmo bendije entonces la previsin de mi to, impidiendo que el cazador taponase el
orificio practicado en la pared de granito! De esta suerte, aquel bienhechor manantial, despus
de satisfacer nuestra sed durante todo el camino, iba a guiarme ahora a travs de las
sinuosidades de la corteza terrestre.
Antes de ponerme en marcha, pens que una ablucin me hara provecho.
Agachme para sumergir mi frente en el agua del HansBach. y, jzguese de mi estupor! En
vez del agua tibia y cristalino, encontraron mis dedos un suelo seco y spero.
El arroyo no corra ya a mis pies.

Viaje al centro de la tierra

-Adems -pensaba yo-, tengo un medio seguro de no extraviarme, un hilo que me gue en
este laberinto, y que no puede romperse: este hilo es mi fiel arroyo. Bastar que remonte su
curso para dar con las huellas de mis compaeros.

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Viaje al centro de la tierra

Imposible pintar mi desesperacin. No hay palabras en ningn idioma del mundo para
expresar mis sentimientos. Me hallaha enterrado vivo, con la perspectiva de rnorir de hambre y
de sed.

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Maquinalmente, pase por el suelo mis manos calenturientas. Qu seca parecime aquella
roca!
Pero, cmo haba abandonado el curso del riachuelo? Porque la verdad era que el arroyo
no estaba a11. Entonces comprend la razn de aquel silencio extrao, cuando escuch la vez
ltima con la esperanza de que a mis odos llegase la voz de alguno de ellos. Al internarme por
aquel falso camino, no haba notado la ausencia del arroyuelo. Resultaba evidente que, en un
cierto momento, el tnel se haba bifurcado, y, mientras el Hans-Bach, obedeciendo los
caprichosos mandatos de otra pendiente, haba proseguido su ruta hacia profundidades
desconocidas, en unin de mis compaeros, yo me haba internado solo en la galera en que me
hallaba.
Cmo regresar nuevamente al punto de partida? No haba huellas, ni mis pies las dejaban
grabadas en aquel suelo de granito. Devanbame los sesos buscando una solucin a tan irresoluble problema. Mi situacin resumase en una sola palabra: Perdido!
S! Perdido a una profundidad que me pareca inmensurable! Aquellas treinta leguas de
corteza terrestre gravitaban sobre mis espaldas con un peso terrible! Sentame aplastado.
Trat de guiar mis ideas hacia las cosas de la tierra pero apenas si pude conseguirlo.
Hamburgo, la casa de la Knig-strasse, mi pobre Graben, todo aquel mundo bajo el cual me
encontraba perdido desfil rpidamente por delante de mi imaginacin enloquecida. En mi
alucinacin, volv a ver los incidentes del viaje, la travesa del Atlntico, Islandia, el seor
Fridriksson, el Sneffels. Pens que si, en mi situacin, an conservaba una sombra de esperanza,
sera signo evidente de locura, y que era preferible, por tanto, desesperar del todo.
En efecto, qu poder humano podra conducirme de nuevo a la superficie de la tierra, y
abrir las enormes bvedas que sobre mi cabeza se cerraban? Quin podra sealarme el buen
camino y reunirme a mis compaeros?
-Oh to! --exclam con desesperado acento.
Esta fue la nica palabra de reproche que se escap de mis labios; porque comprend que el
pobre hombre deba padecer tambin buscndome sin descanso.
Cuando me vi, de esta suerte, lejos de todo socorro humano, incapaz de intentar nada para
lograr mi salvacin, pens en la ayuda del Cielo. Los recuerdos de la infancia, los de mi madre, a
quien slo conoc en la poca de las caricias, acudieron a mi memoria. Recurr a la oracin, por
derechos que tuviese a ser escuchado por Dios, de quien me acordaba tan tarde, y le implor
con fervor.
Aquella invocacin a la Providencia me devolvi algo la calma y pude llamar en mi auxilio a
todas las energas de mi inteligencia.

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Tena vveres para tres das y mi calabaza estaba llena de agua. Sin embargo, no poda
permanecer ms de este tiempo solo. Ahora se presentaba otro problema: debera descender o
subir?
Subir sin duda alguna! Subir sin descansar!
De este modo, deba necesariamente llegar al punto donde me haba separado del arroyo; a
la funesta bifurcacin. Una vez en aquel sitio, una vez que tropezase con las aguas del Hans-Bach. bien poda regresar a la cumbre del Sneffels.
Cmo no se me haba ocurrido esto antes! Haba evidentemente una probabilidad de
salvacin. Lo ms apremiante era, pues, volver a encontrar el cauce de las aguas.

Por espacio de media hora no me detuvo obstculo alguno. Trataba de reconocer el camino
por la forma del tnel, por los picos salientes de las rocas, por la disposicin de las fragosidades:
pero ninguna seal especial llamme la atencin, y pronto me convenc de que aquella galera
no poda conducirme a la bifurcacin. Era un callejn sin salida, y, al llegar a su extremidad,
tropec contra un muro impenetrable y ca sobre la roca.
Imposible expresar el espanto, la desesperacin que se apoder de m entonces. Mi postrer
esperanza acababa de estrellarse contra aquella muralla de granito, dejndome anonadado.
Perdido en aquel laberinto cuyas sinuosidades se cruzaban en todos sentidos, era intil
volver a intentar una evasin imposihle. Era preciso morir de la ms espantosa de las muertes!
Y, cosa extraa, pens que si se encontraha algn da mi cuerpo en estado fsil, su aparicin en
las entraas de la tierra, a treinta leguas de su superfcie, suscitara graves cuestiones cientficas.
Quise hablar en alta voz, pero slo enronquecidos acentos salieron de mis labios ardorosos.
Jadeaba.
En medio de mis angustias, vino un nuevo terror a apoderarse de mi espritu. Mi lmpara, en
mi cada. habase estropeado, y no tena manera de repararla. Su luz palideca por momentos a
iba a faltarme del todo.
Vea debilitarse la corriente luminosa dentro del serpentn del aparato. Una procesin
fatdica de somhras movedizas desfilse a lo largo de las obscuras paredes, y no me atrev ni a
pestaear, temiendo perder el menor tomo de la fugitiva claridad. Por instances crea se iba a
extinguir y que la obscuridad me circundaba.
Por fin luci en la lmpara un ltimo resplandor. Lo segu, lo aspir con la mirada,
reconcentr sobre l todo el poder de mis ojos, cual si fuese la ltima sensacin de luz que les
fuera dado gozar, y qued sumergido en las ms espantosas tinieblas.
Qu grito tan terrible escapse de mi pecho! Sobre la superficie de la tierra, en las noches
ms tenebrosas, la luz no abandona jams sus derechos por completo; se difunde, se sutiliza,
pero, por poca que quede, acaba por percibirla la retina. All, nada. La obscuridad absoluta haca
de m un ciego en toda la acepcin de la palabra.
Entonces perd la cabeza. Levantme con los brazos extendidos hacia delante, buscando a
tientas y dando traspis dolorosos; ech a huir precipitadamente, caminando al azar por aquel

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Viaje al centro de la tierra

Me levant decidido, y. apoyndome en mi bastn herrado, empec a subir la pendiente de


la galera. que era bastante rpida. Caminaba lleno de esperanza y sin titubear, toda vez que no
haba otro camino que elegir.

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intrincado laberinto, descendiendo siempre, corriendo a travs de la corteza terrestre como un


habitante de las grietas subterrneas, llamando, gritando, aullando, magullado bien pronto por
los salientes de las rocas, cayendo y levantndome ensangrentado, procurando beber la sangre
que me inundaba el rostro, y esperando siempre que mi cabeza estallase al chocar con cualquier
obstculo imprevisto.

Viaje al centro de la tierra

Adnde me condujo aquella carrera insensata? No lo he sabido jams. Al cabo de varias


horas, agotado sin duda por completo, me desplom como uno masa inerte a lo largo de la
pared, y perd toda nocin de la existencia.

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Cuando volv a la vida, mi rostro estaba mojado, pero mojado de lgrimas. No sabra decir
cunto dur este estado de insensibilidad, puesto que ya no tena medio de darme cuenta del
tiempo. Jams soledad alguna fue semejante a la ma: nunca hubo abandono tan completo.

Senta ya que me iba a desvancccr nuevamente, y que el aniquilamiento supremo se me


apoderaba, cuando lleg hasta m un violento ruido semejante al retumbar prolongado del
trueno: y o las ondas sonoras perderse poco a poco en las lejanas profundidades del abismo.
,De dnde proceda aquel ruido? Sin duda de algn fenmeno que estaba verificndose en
el seno del gran macizo terrestre. Tal vez la explosin de un gas o la cada de algn poderoso
sustentculo del globo.
Volv a escuchar, deseoso de cerciorarme de si se repeta aquel ruido Pas un cuarto de
hora. Era tan profundo el silencio que reinaba en el subterrneo, que hasta los latidos de mi
corazn oa.
De repente, mi odo, que por casualidad apliqu a pared, crey sorprender palabras vagas,
ininteligibles, remotas, que me hicieron estremecer.
"Es una alucinacin" pens yo.
Pero, no. Escuchando con mayor atencin, o realmente un murmullo de voces, aunque mi
debilidad no me permitiese entender lo que me deca.. Hablaban, sin embargo no me caba
duda.
Tem por un instante que las palabras de aquellos no fuesen las mismas mas, devueltas por
el eco. Habra yo gritado sin saberlo? Cerr con fuerza los labios y apliqu nuevamente a la
pared el odo.
-S, no cabe duda; hablan! hablan! -murrrur.
Avanc algunos pies ms a lo largo de la pared y o ms distintamente. Llegu a or palabras
inciertas, incomprensibles, extraas. que llegaban a m como pronunciadas en voz baja, como
cuchicheadas, por decirlo as. O repetir varias veces la voz, frlorad con acento de dolor.

Viaje al centro de la tierra

Desde el rnomento de mi cada haba perdido gran cantidad de sangre. Sentame inundado.
Ah! Cunto lament no estar ya muerto y tener an que pasar por este amargo trance! Sin
nimos para reflexionar, rechac todas las ideas que acudan a mi cerebro. y, vencido por el
dolor, rod hasta la pared opuesta.

Cul era su signifcado? Quin la pronunciaba? Mi to o Hans, sin duda


alguna. Pero, evidentemente, si yo los oa, ellos tambin podran orme a m.

-Socorro! -grit, con todas mis energias-. Socorro!


Escuch, esper en la sombra una respuesta, un grito, un suspiro: mas nada logr or.
Transcurrieron algunos minutos. Todo un mundo de ideas haba germinado en mi mente. Pens
que mi voz debilitada no podra llegar hasta mis compaeros.
-Porque son ellos, no hoy duda -me deca-. Qu otros hombres habran descendido a
treinta leguas debajo de la superficie del globo?
Me puse otra vez a escuchar. Al pasear el odo a lo largo de la pared, hall un punto
matemtico donde las voces parecan adquirir su mximo intensidad. La palabra frlorad volvi a

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sonar en mi odo, y o despus aquel fragor de trueno que me haba sacado de mi


aletargamiento.
-No -me dije-; estas voces no se oyen a travs de la pared. Su estructura grantica no se
dcjara atravesar por la ms fuerte detonacin. Este ruido llega a lo largo de la misma galera.
Preciso es que exista en ella un efecto de acstica especial.
Escuch nuevamente, y lo que es esta vez oh, s! esta vez o mi nombre claramente
pronunciado!

Viaje al centro de la tierra

Era mi to quien lo pronunciaba? Hablaba con el gua y la palabra frlorad era una voz
danesa.
Entonces me lo expliqu todo. Para hacerme or era preciso que hablase a lo largo de aquella
pared que transmitira mi voz como un hilo conduce la electricidad.
No haba tiempo que perder. Si mis compaeros se alejaban algunos pasos, el fenmeno
acstico quedara destruido. Aproximme, pues, a la pared y pronunci estas palabras con la
mayor claridad posible:
-To Lidenbrock!
Y esper presa de la mayor ansiedad.
El sonido no se propaga con una rapidez excesiva. La densidad de las capas de aire aumenta
su intensidad, pero no su velocidad de propagacin.
Transcurrieron algunos segundos, que me parecieron siglos. y, al fin, llegaron a mi odo estas
palabras:
-Axel! Axel! Eres t?
-Si! S -le respond.
-Pobre hijo mo! Dnde ests?
-Perdido en la obscuridad ms profunda!
-Pues, y la lmpara?
-Apagada.
-Y el arroyo?
-Ha desaparecido.

102

-Pobre Axel! Armate de valor!


-Esprese usted un poco: estoy completamente agotado y no me quedan fuerzas para
articular las palabras: mas no deje usted de hablarme.
-Valor -prosigui mi to-: no hables, escchame. Te hemos buscado subiendo y bajando la
galera, sin que hayamos podido dar contigo. Ah, cunto he llorado, hijo mo! Por fin,
suponiendo que te encontraras al lado del Hans-Bach, hemos remontado su curso disparando
nuestros fusiles. En el momento actual, si, por un efecto de acstica, nuestras voces pueden
orse, nuestras manos no pueden estrecharse. Pero no te desesperes, Axel. que ya tenemos
mucho adelantado con habernos puesto al habla.
Durante este tiempo, yo haba reflexionado, y una cierta esperanza, vaga an, renaca en mi
corazn. Ante todo, me importaba conocer una cosa; aproxim mis labios a la pared y dije: -

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-To!
-Qu quieres, hijo mo?-contestme al cabo de algunos instantes.
-Es preciso saber, ante todo, qu distancia nos separa.
-Eso es bastante fcil.
-Tiene usted su cronmetro?
-S.
-Pues bien, tmelo en la mano, y pronuncie usted mi nombre. anotando con toda exactitud
el momento en que lo pronuncie. Yo lo repetir, y usted anota asimismo el instante preciso en
que oiga mi respuesta.

-Ests listo?
-S.
-Pues bien, mucho cuidado, que voy a pronunciar tu nombre.
Apliqu el odo a la pared, y tan pronto como oi la palabra Axel repet a mi vez, Axel, y
esper.
-Cuarenta segundos -dijo entonces mi to-; han transcurrido cuarenta segundos entre las dos
palabras, de suerte que el sonido emplea veinte segundos para recorrer la distancia que nos
separa. Calculando ahora a razn de 1.020 pies por segundo, resultan 20.400 pies, o sea, legua y
media y un octavo.
-Legua y media! -murmur.
-No es difcil salvar esa distancia, Axel.
-Pero, debo marchar hacia arriba o hacia abajo?
-Hacia abajo: voy a explicarte por qu. Hemos llegado a una espaciosa gruta a la cual van a
dar gran nmero de galeras. La que has seguido t no tiene ms remedio que conducirte a ella,
porque parece que todas estas fendas, todas estas fracturas del globo convergen hacia la
inmensa caverna donde estamos. Levntate, pues, y emprende de nuevo el camino; marcha,
arrstrate, si es preciso, deslzate por las pendientes rpidas, que nuestros brazos te esperan
para recibirte al final de tu viaje. En marcha, pues, hijo mo! ten nimo y confianza!
Estas palabras me reanimaron.
-Adis, to -exclam-: parto inmediatamente. En el momento en que abandone este sitio,
nuestras voces dejarn de orse. Adis, pues!
-Hasta la vista, Axel! Hasta la vista
Tales fueron las ltimas palabras que o.
Esta sorprendente conversacin, sostenida a travs de la masa terrestre, a ms de una legua
de distancia, termin con estas palabras de esperanza, y di gracias a Dios por haberme conducido, por entre aquellas inmensidades tenebrosas, al nico punto tal vez en que poda llegar hasta
mi la voz de mis compaeros.

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Viaje al centro de la tierra

-Me parece muy bien. De este modo, la mitad del tiempo que transcurra entre mi pregunta y
tu respuesta ser el que mi voz emplea para llegar hasta ti.
-Eso es, to.

103

Este sorprendente efecto de acstica se explicaba fcilmente por las solas leyes fsicas;
provena de la forma del corredor y de la conductibilidad de la roca; existen muchos ejemplos de
la propagacin de sonidos que no se perciben en los espacios intermedios. Recuerdo varios
lugares donde ha sido observado este fenmeno, pudiendo citar, entre otros, la galera interior
de la cpula de la catedral de San Pablo, de Londres, y, sobre todo, en medio de esas
maravillosas cavernas de Sicilia, de esas latomas situadas cerca de Siracusa, la ms notable de
las cuales es la denominada la Oreja de Dionisio

Viaje al centro de la tierra

Todos estos recuerdos acudieron entonces a mi mente, y vi con claridad que, supuesto que
la voz de mi to llegaba hasta mi, no exista ningn obstculo entre ambos. Siguiendo idntico
camino que el sonido, deba lgicamente llegar lo mismo que l, si antes no me faltaban las
fuerzas.
Levantme, pues, y comenc ms bien a arrastrarme que a andar. La pendiente era bastante
rpida y me dej resbalar por ella.
Pero pronto la velocidad de mi descenso creci en proporcin espantosa. Aquello simulaba
ms bien una cada, y yo careca de fuerzas para detenerme.
De repente, el terreno falt bjo mis pies, y me sent caer, rebotando sobre las asperezas de
una galera vertical, de un verdadero pozo: mi cabeza choc contra una roca aguda, y perd el
conocimiento.

104

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Cuando volv en m, me encontr en una semiobscuridad, tendido sobre unas mantas. Mi to


velaba, espiando sobre mi rostro un resto de existencia. A mi primer suspiro, estrechme la
mano: a mi primera mirada, lanz un grito de jbilo.
-S -respond con voz dbil.
-Hijo mo! -dijo abrazndome-, te has salvado!
Conmovime vivamente el acento con que pronunci estas palabras, y aun me
impresionaron ms los asiduos cuidados que hubo de prodigarme. Era preciso llegar a tales
trances para provocar en el profesor semejantes expansiones de afecto.
En aquel momento lleg Hans: y, al ver mi mano entre las de mi to, me atrever a afirmar
que sus ojos delataron una viva satisfaccin interior.
-God dag -dijo.
-Buenos das, Haus, buenos das -murmur-. Y ahora, to, dgame usted dnde
nos encontramos en este momento.

-Maana, Axel, maana. Hoy ests demasiado dbil an; te he llenado la cabeza de
compresas y no conviene que se corran: duerme, pues, hijo mo; maana lo sabrs todo.
-Pero dgame usted, por lo menos, qu da y qu hora tenemos.
-Son las once de la noche del domingo 9 de agosto, y no to permite que me interrogues de
nuevo antes del da 10 de este mes.

Viaje al centro de la tierra

-Vive! Vive! -exclam.

La verdad es que estaba muy dbil, y mis ojos se cerraban involuntariamente. Necesitaba
una noche de reposo, y, convencido de ello, me adormec pensando en que mi aislamiento haba
durado nada menos que cuatro das.
-A la maana siguiente, cuando me despert, pase a mi alrededor la mirada. Mi lecho,
formado con todas las mantas de que se dispona, hallbase instalado en una gruta preciosa,
ornamentada de magnficas estalagmitas, y cuyo suelo se hallaba recubierto de finsima arena.
Reinaba en ella una semiobscuridad. A pesar de no haber ninguna lmpara ni antorcha encendida, penetraban, sin embargo, en la gruta, por una estrecha abertura, ciertos inexpicables
fulgores procedentes del exterior. Oa, adems, un murmullo indefinido y vago, semejante al que
producen las olas al reventar en la playa, y a veces perciba tambin algo as como el silbido del
viento.
Preguntbame a m mismo si estara bien despierto, si no soara an, si mi cerebro
percibira sonidos puramente imaginarios, efecto de los golpes recibidos en la cada. Sin
embargo, ni mis ojos ni mis odos podan engaarse hasta tal extremo.
"Es un rayo de luz" pens, "que penetra por esa fenda de la roca. Tampoco cabe duda de que
esos ruidos que escucho son efectivamente mugidos de las olas y silbidos de los vientos. Se
engaan mis sentidos, o es que hemos regresado a la superficie de la tierra? Ha renunciado mi
to a su expedicin o la ha terminado felizmente?"
Me devanaba los sesos pensando en todo esto, cuando penetr mi to.

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105

-Muy buenas dios, Axel -me dijo alegremente-. Apostara cualquier cosa a que lo sientes
bien.
-Perfectamente-contest, incorporndome sobre mi duro lecho.
-As tena que ocurrir, porque has dormido mucho, un sueo muy tranquilo. Hans y yo
hemos velado alternativamente, y hemos visto progresar tu curacin de un modo bien sensible.
-As es, efectivamente; me siento ya repuesto del todo, y la prueba de ello es que sabr
hacer los honores al almuerzo que tenga usted a bien servirme.

Viaje al centro de la tierra

-Almorzars, hijo mo, puesto que no tienes fiebre. Hans ha frotado tus heridas con no s
qu maravilloso ungento cuyo secreto poseen los islandeses, y se han cicatrizado con una rapidez prodigiosa. Nuestro gua no tiene precio!
Mientras hablaba, me iba presentando alimentos que yo devoraba, y, entretanto, no cesaba
de hacerle preguntas, a las que responda con suma amabilidad.

106

Supe entonces que mi providencial cada me haba conducido a la extremidad de una galera
casi perpendicular, y, como haba llegado en medio de un torrente de piedras, la menor de las
cules hubiera bastado para aplastarme, haba que deducir que una parte del macizo se haba
deslizado conmigo. Este espantoso vehculo transportme de esta suerte hasta los mismos
brazos de mi to, en los cuales ca ensangrentado y exnime.
-En verdad que es asombroso que no te hayas matado mil veces -me dijo el profesor-. Pero,
por amor de Dios, no nos separemos ms, pues nos expondriamos a no vernos a ver nunca.
Qu no nos separsemos ms! Pero, no haba terminado el viaje? Y al hacerme esta
pregunta, abr desmesuradamente los ojos, en los cules retratse el espanto; y, observado por
mi to, preguntme:
-Qu tienes Axel?
-Tengo que hacerle a usted una pregunta. Dice usted que estoy sano y salvo?
-Sin duda de ningn gnero.
-Tengo todos mis miembros intactos?
-Ciertamente.
-Y la cabeza?
-La cabeza, aunque con algunas contusiones, la tienes sobre los hombros en el ms perfecto
estado.
-Pues bien, tengo miedo de que mi cerebro no funcione como es debido.
-Por qu?
-No hemos vuelto a la superficie del globo?
-No, ciertamente.
Entonces, necesariamente estoy loco, porque veo la luz del da y oigo el ruido del viento que
sopla y del mar que revienta en la playa.
-Si slo se trata de eso...
-Me lo explicar usted?

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-Cmo he de explicarte yo lo que es inexplicable? Pero ya lo vers con tus ojos y


comprenders entonces que la ciencia geolgica no ha pronunciado an su ltima palabra.
-Salgamos, pues - exclam, levantndome bruscamente.
-No, Axel, no! El aire libre podra perjudicarte.
-El aire libre?
-S. Hace demasiado viento, y no quiero que te exponegas de este modo.
-Pero si le aseguro a usted que me encuentro perfectamente!
-Un poco de paciencia, hijo mo. Una recada podra retrasarnos mucho, y no es cosa de
perder tiempo, porque la travesa puede ser larga.

Esta ltima palabra me hizo dar un gran salto.


Cmo! Embarcamos! Tenamos por ventura algn ro, algn lago o algn mar a nuestra
disposicin? Haba fondeado un buque en algn puerto interior?
Mi curiosidad excitse de una manera asombrosa. En vano trat mi to de retenerme en el
lecho: cuando se convenci de que mi impaciencia me sera ms perjudicial que la satisfaccin
de mis deseos, se decidi a ceder.
Me vest rpidamente, y, para mayor precaucin, envolvme en una manta y sal de la gruta
en seguida.

Viaje al centro de la tierra

-La travesa?
-S, s: descansa an todo el da de hoy, y nos embarcaremos maana.
-Embarcarnos!

107

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Al principio no vi nada. Acostumbrados mis ojos a la obscuridad, cerrronse bruscamente al


recibir la luz. Cuando pude abrirlos de nuevo, quedme ms estupefacto que maravillado.

Viaje al centro de la tierra

-El mar! -exclam.

108

-S -respondi mi to-, el mar de Lidenbroch. Y me vanaglorio al pensar que ningn navegante


me disputar el honor de haberlo descubierto ni el derecho de darle mi nombre.
Una vasta extensin de agua, el principio de un lago o de un ocano, prolongbase ms all
del horizonte visible. La orilla, sumamente escabrosa, ofreca a las ltimas ondulaciones de las
olas que reventaban en ella, una arena fina, dorada, sembrada de esos pequeos caparazones
donde vivieron los primeros seres de la creacin. Las olas se rompan contra ella con ese
murmullo sonoro peculiar de los grandes espacios cerrados, produciendo una espuma liviana
que, arrastrada por un viento moderado, me salpicaba la cara. Sobre aquella playa ligeramente
inclinada, a cien toesas, aproximadamente de la orilla del agua, venan a morir los contrafuertes
de enormes rocas que, ensanchndose, se elevaban a una altura tremenda. Algunos de estos
peascos, cortando la playa con sus agudas aristas, formando cabos y promontorios que las olas
carcoman. Ms lejos. perfilbase con gran claridad su enorme mole sobre el fondo brumoso del
horizonte.
Era un verdadero ocano, con el caprichoso contorno de sus playas terrestres: pero desierto
y de un aspecto espantosamente salvaje.
Mis miradas podan pasearse a lo lejos sobre aquel mar gracias a una claridad especial que
iluminaba los menoros detalles.
No era la luz del sol con sus haces brillantes y la esplndida irradiacin de sus rayos ni la
claridad vaga y plida del astro de la noche, que es slo una reflexin sin calor. No. El poder
iluminador de aquella luz, su difusin temblorosa, su blancura clara y seca, la escasa elevacin
de su temperatura, su brillo superior en realidad al de la luna, acusaban evidentemente un
origen puramente elctrico. Era una especie de aurora boreal, un fenmeno csmico continuo
que alumbraba aquella caverna capaz de albergar en su interior un ocano.
La bveda suspendida encima de mi cabeza, el cielo, si se quiere, pareca formado por
grandes nubes. vapores movedizos que cambiaban continuamente de forma y que, por efecto
de las condensaciones, deberan convertirse en determinados das, en lluvias torrenciales. Crea
yo que, bajo una presin atmosfrica tan grande, era imposible la evaporacin del agua; pero, en
virtud de alguna ley fsica que ignoraba, gruesas nubes cruzaban el aire. Esto no obstante, el
tiempo estaba bueno. Las corrientes elctricas producan sorprendentes juegos de luz sobre las
nubes ms elevadas: dibujbanse vivas sombras en sus bvedas inferiores, y, a menudo, entre
dos masas separadas, deslizbase hasta nosotros un rayo de luz de notable intensidad. Pero
nada de aquello provena del sol, puesto que su luz era fra. El efecto era triste y soberanamente
melanclico. En vez de un cielo tachonado de estrellas, adivinaba por encirna de aquellos
nubarrones una bveda de granito que me oprima con su peso, y todo aquel espacio, por muy
grande que fuese, no hubiera bastado para una evolucin del menos ambicioso de todos los
satlites.

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Entonces record aquella teora de un capitn ingls que comparaba a la tierra con una vasta
esfera hueca, en el interior de la cual el aire se mantena luminoso por efecto de su presin,
mientras dos astros, Plutn y Proserpina, describan en ella sus misteriosas rbitas. Habra
dicho la verdad?

La palabra caverna evidentemente no expresa bien mi pensamiento para describir este


inmenso espacio; pero los vocablos del lenguaje humano no son suficientes para los que se
aventuran en los abismos del globo.
No tena, por otra parte, noticia de ningn hecho geolgico que pudiera explicar la existencia
de semejante excavacin. Habra podido producirla el enfriamiento de la masa terrestre?
Conoca perfectamente, por los relatos de los viajeros, ciertas cavernas clebres: pero ninguna
de ellas tena semejantes dimensiones.
Si bien es cierto que la gruta de Guachara, en Colombia, visitada por el seor de Humboldt,
no haba revelado el secreto de su profundidad al sabio que la reconoci en una longitud de
2.500 pies, no es verosrnil que se extendiese mucho ms all. La inmensa caverna del
Mammouth, en Kentucky, ofreca proporciones gigantescas. toda vez que su bveda se elevaba
500 pies sobre un lago insondable. y que algunos viajeros la recorrieron en una extensin de ms
de diez leguas sin encontrarle el fin. Pero, qu eran estas cavidades comparadas con la que
entonces admiraban mis ojos, con su cielo de vapores, sus irradiaciones elctricas y un vasto mar
encerrado entre sus flancos? Mi imaginacin sentase anonadada ante aquella inmensidad.
Yo contemplaba en silencio todas estas maravillas. Faltbanme las palabras para manifestar
mis sensaciones. Crea hallarme transportado a algn planeta remoto, a Neptuno o Urano, por
ejemplo, y que en l presenciaba fenmenos de los que mi naturaleza terrenal no tena nocin
alguna.
Mis nuevas sensaciones requeran palabras nuevas, y mi imaginacin no me las
suministraba. Contemplbalo todo con muda admiracin no exenta de cierto terror.
Lo imprevisto de aquel espectculo haba devuelto a mi rostro su color saludable:
encontrbame en vas de combatir mi enfermedad por medio del terror y de lograr mi curacin
por medio de esta nueva teraputica. Por otra parte, la viveza de aquel aire tan denso
reanimbame, suministrando ms oxgeno a mis pulmones.
Se comprender fcilmente que, despus de un encarcelamiento de cuarenta y siete das en
una estrecha galera, era un goce infinito el aspirar aquella brisa cargada de hmedas
entanaciones salinas.
No tuve, pues, motivo para arrepetttirme de haber abandonado la obscuridad de mi gruta.
Mi to, acostumbrado ya a aquellas maravillas, no daba muestras de asombro.

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Viaje al centro de la tierra

Estbamos realmente aprisionados en una enorme excavacin, cuya anchura no poda


saberse exactamente, toda vez que la playa dilatbase hasta perderse de vista, ni su longitud
tampoco, pues la vista no tardaba en quedar detenida por la lnea algo indecisa del horizonte.
Por lo que respecta a su altura, deba ser de varias leguas.
Dnde se apoyaba esta bveda sobre sus contrafuertes de granito? La vista no alcanzaba a
verlo; pero haba algunas nubes suspendidas en la atmsfera cuya elevacin poda ser estimada
en dos mil toesas, altitud superior a la de los vapores terrestres y debida, sin duda, a la
considerable densidad del aire.

109

-Sientes fuerzas para pasear un poco? -preguntme.


-S. Por cierto-respondle-, y nada the ser tan agradable.
-Pues bien, cgete a mi brazo, y sigamos las sinuosidades de la orilla.
Acept inmediatamente, y empezamos a costear aquel nuevo ocano.
A la izquierda, los peascos abruptos, hacinados unos sobre otros, formaban una
aglomeracin titnica de prodigioso efecto. Por sus flancos deslizbanse innumerables cascadas;
algunos ligeros vapores que saltaban de unas rocas en otras marcaban el lugar de los
manantiales calientes, y los arroyos corran silenciosos hacia el depsito comn buscando en los
declives la ocasin de murmurar ms agradablemente.
Entre estos arroyos reconoca nuestro fel compaero de viaje, el Hans-Bach, que iba a
perderse tranquilamente en el mar, como si desde el principio del mundo no hubiese hecho otra
cosa.
Viaje al centro de la tierra

-En adelante, nos veremos privados de su amable compaia -dije lanzando un suspiro.

110

-Bah! - respondi el profesor-. Qu ms da un arroyo que otro!


La respuesta parecime un poco ingrata.
Pero en aquel momento, solicit mi atencin un inesperado espectculo.
A unos quinientos pasos, a la vuelta de un alto promontorio, presentse ante nuestros ojos
una selva elevada, frondosa y espesa, formada de rboles de medianas dimensiones, que
afectaban la forma de perfectos quitasoles, de bordes limpios y geomtricos. Las corrientes
atmosfricas no parecan ejercer efecto alguno sobre su follje, y, en medio de las rfagas de
aire, permanecan inmviles, como un bosque de cedros petrificados.
Aceleramos el paso.
No acertaba a dar nomhre a aquellas singulares especies. Por ventura no formaban parte
de las 200.000 especies vegetales conocidas hasta entonces, y sera preciso asignarles un lugar
especial entre la flora de las vegetaciones lacustres? No. Cuando nos cobijamos debajo de su
sombra, mi sorpresa se troc en admiracin.
En efecto, me hallaba en presencia de especies conocidas en la superficie de la tierra, pero
vaciadas en un molde de dimensiones enormes. Mi to les aplic en seguida su verdadero
nombre.
-Esto no es otra cosa -me dijo- que un bosque notabilsimo de hongos.
Y no se engaaba, en efecto. Imagnese cul sera el monstruoso desarrollo adquirido por
aquellas plantas tan vidas de calor y de humedad. Yo saba que el Lyco perdon giganteum
alcanzaba, segn Bulliard, ocho o nueve pies de circunferencia: pero aqullos eran hongos
blancos, de treinta a cuarenta pies de altura, con una copa de este mismo dimetro. Haba
millares de ellos, y, no pudiendo la luz atravesar su espesa contextura, reinaba debjo de sus
cpulas, yuxtapuestas cual los redondos techos de una ciudad africana, la obscuridad ms
completa.
Quise, no obstante, penetrar ms hacia dentro. Un fro mortal descenda de aquellas
cavernosas bvedas. Erramos por espacio de media hora entre aquellas hmedas tinieblas, y
experiment una sensacin de verdadero placer cuando regres de nuevo a las orillas del mar.

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Pero la vegetacin de aquella comarca subterrnea no era slo de hongos. Ms lejos


elevbanse grupos de un gran nmero de otros rboles de descolorido follje. Fcil era
reconocerles, pues tratbase de los humildes arbustos de la tierra dotados de fenomenales
dimensiones licopodios de cien pies de elevacin, sigilarias gigantescas, helechos arborescentes,
del tamao de los abetos de las altas latitudes, lepidodendrones de tallo cilndrico bifurcado, que
terminaban en largas hojas y erizados de pelos rudos como las monstruosas plantas grasientas.
-Maravilloso. magnfico, esplndido! -exclam mi to--He aqu toda la flora de la segunda
poca del mundo, del perodo de transicin. He aqu estas humildes plantas que adornan
nuestros jardines convertidas en rboles como en los primeros siglos del mundo. Mira, Axel, y
asmbrate! Jams botnico alguno ha asistido a una fiesta semejante

-Dices bien, hijo mo, esto es un invernculo; pero es posible tambin que sea, al mismo
tiempo, un parque zoolgico.
-Un parque zoolgico!
-Sin duda de ningn gnero. Mira ese polvo que pisan nuestros pies, esas osamentas
esparcidas por el suelo.
-Osamentas! -exclam-. S, en efecto, osamentas de animales antediluvianos!
Me apresur a recoger aquellos despojos seculares, hechos de una substancia mineral
indestructible (fosfato de cal), y apliqu sin vacilar sus nombres cientfcos a aquellos huesos
gigantescos que parecan troncos de rboles secos.
-He aqu -dije- la mandbula inferior de un mastodonte; he aqu los molares de un dineterio;
he aqu un fmur que no puede haber pertenecido sino al mayor de estos animales: al
megaterio. S, nos hallamos en un parque zoolgico, porque estas osamentas no pueden haber
sido transportadas hasta aqu por un cataclismo: los animales a los cuales pertenecen han vivido
en las orillas de este mar subterrneo a la sombra de estas plantas arborescentes. Pero espere
usted: all veo esqueletos enteros. Y sin embargo...
-Sin embargo? -dijo mi to.
-No me explico la presencia de semejantes cuadrpedos en esta caverna de granito.
-Por qu?
-Porque la vida animal no existi sobre la tierra sino en los perodos secundarios, cuando los
aluviones formaron los terrenos sedimentaros, siendo reemplazadas por ellas las rocas incandescentes de la poca primitiva.
-Pues bien, Axel, la respuesta a tu objecin no puede ser ms sencilla: este terreno es un
terreno sedimentario.
-Cmo! A semejante profundidad bajo la superticie de la tierra?
-Sin duda de ningn gnero, y este hecho se explica geolgicantentc. En determinada poca,
la tierra slo estaba formada por una corteza elstica, sometida a movimientos alternativos
hacia arriba y hacia abajo, en virtud de las leyes de la atraccin. Es probable que se produjesen

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Viaje al centro de la tierra

-Tiene usted razn, to; la Providencia parece haber querido conservar en este invernculo
inmnenso estas plantas antediluvianas que la sagacidad de los sabios ha reconstruido con tan
notable acierto.

111

ciertos hundimientos del suelo, y que una parte de los terrenos sedimentarios fuese arrastrada
hasta el fondo de los abismos sbitamente abiertos.
-As debe ser. Pero s en estas regiones subterrncas han vivido animales antediluvianos,
quin nos dice que algunos de estos monstruos no anden todava errantes por estas selvas
umbrosas o detrs de esas rocas escarpadas?

Viaje al centro de la tierra

Al concebir esta idea, escudri, no sin cierto pavor, los diversos puntos del horizonte: pero
ningn ser viviente descubr en aquellas playas desiertas.
Encontrbame un poco fatigado, y fui a sentarme entonces en la extremidad de un
promontorio a cuyo pie las olas venan a estrellarse con estrpito. Desde all mi mirada abarcaba
toda aquella baha formada por una escotadura de la costa. En su fondo exista un pequeo
puerto natural, formado por rocas piramidales, cuyas tranquilas aguas dorman al abrigo del
viento, y en el cual hubieran podido hallar seguro asilo un bergantn y dos o tres goletas. Hasta
me pareca que iba a presenciar la salida de l de algn buque con todo el aparejo desplegado y
que lo iba a ver navegar a un largo, empujado por la brisa del Sur.
Empero esta ilusin disipse rpidamente. Nosotros ramos los nicos seres vivientes de
aquel mundo subterrneo. En ciertos recalmones del viento, un silencio ms profundo que el
que reina en los desiertos descenda sobre las ridas rocas y pasaba sobre el ocano. Entonces
procuraba penetrar con mi mirada las apartadas brumas, desgarrar aquel teln corrido sobre el
fondo del misterioso horizonte. Cuntas preguntas acudan en tropel a mis labios! Dnde
terminaba aquel mar? Dnde conduca? Podramos alguna vez reconocer las orillas opuestas?
Mi to, por su cuenta, no dudaba de ello. En cuanto a m, lo tema y lo deseaba a la vez.
Despus de contemplar por espacio de una hora aquel maravilloso espectculo,
emprendimos otra vez el camino de la playa para regresar a la gruta: y bajo la impresin de las
ms extraas ideas, me dorm profundamente.

112

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Al da siguicnte, despertme completamente curado. Pens que un bao serame altamente


beneficioso, y me fui a sumergir, durante algunos minutos, en las aguas de aquel mar que es, sin
gnero de duda, el que tiene ms derecho que todos al nombre de Mediterrneo.

-Ahora -dijo mi to-, ha llegado la hora de la marea, y no debernos desperdiciar la ocasin de


estudiar este fenmeno.
-Cmo la marea! -exclam.
-Sin duda.
-Hasta aqu llega la influencia del sol y de la luna?
-Por qu no? Acaso no se hallan los cuerpos sometidos en conjunto a los efectos de la
gravitacin universal? Pues, siendo as, no puede substraerse esta masa de agua a la ley general.
Por consiguieme, a pesar de la presin atmosferica que se ejerce en su superficie vas a verla
subir como el Atlntico mismo.
En aquel momento pisbamos la arena de la playa, y las olas avanzaban cada vez ms sobre
ella.
-Ya comienza a subir la marea -exclam.
-S Axel, y a juzgar por estas marcas de espuma, puedes ver que han de elevarse las aguas
aproximadamente diez pies.
-Es maravilloso!
-No: es lo ms natural.
-Usted dir lo que quiera, pero a mi todo esto me parece extraordinario, y apenas si me
atrevo a dar crdito a mis ojos. Quin hubiera imaginado jams que dentro de la certeza
terrestre existiera un verdadero ocano, con sus flujos y reflujos, sus brisas y sus tempestades?
-Por qu no? Existe por ventura alguna razn fsica que se oponga a ella?
-Ninguna, desde el momento que es preciso abandonar la teora del calor central.
-De suerte que, hasta aqu, la teora de Davy se encuentra justitcada?
-Evidentemente, y siendo as, no hay nada que se oponga a la existencia de mares o de
campias en el interior del globo.
-Sin duda, pero inhabitados.
-Pero, por qu estas aguas no han de poder albergar algunos peces de especies
desconocidas?
-Sea de ello lo que quiera, hasta el momento actual no hemos visto ni uno solo.
-Podemos improvisar algunos aparejos, y ver si los anzuelos obtienen aqu abajo tan buen
xito como en les ocanos sublunares.

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Viaje al centro de la tierra

Volv a la gruta con un excelente apetito. Hans estaba cocinando nuestro frugal almuerzo.
Como dispona de agua y fuego, pudo dar alguna variacin a nuestras ordinarias comidas. A la
hora de los postres, nos sirvi algunas tazas de caf, y jams este delicioso brebaje parecime
tan exquisito al paladar.

113

. -Lo ensayaremos, Axel porque es preciso penetrar todos los secretos de estas regiones
nuevas.
-Pero, dnde estamos to? Porque no le he dirigido hasta ahora esta pregunta que sus
instrumentos de usted han debido contestar.
-Horizontalmente, a trescientas cincuenta leguas de Islandia.
-Tan lejos?
-Tengo la seguridad de no haberme equivocado en quinientas toesas.

Viaje al centro de la tierra

-Y la brjula sigue indicando el Sudeste?


-S, con una inclinacin occidental de diez y nueve grados y cuarenta y dos minutos,
exactamente igual que en la superficie de la tierra. Respecto a su inclinacin ocurre un hecho
curioso que he observado con la mayor escrupulosidad.
-Qu hecho?

114

-Que la aguja, en vez de inclinarse hacia el polo, como ocurre en el hemisferio boreal, se
levanta, por el contrario.
-Eso parece indicar que el centro de atraccin magntica se encuentra comprendido entra la
superficie del globo y el lugar donde nos hallamos.
-Exacto; y, probablemente, si llegsemos bajo las regiones polares, hacia el grado 70 en que
Jacobo Ross descubri el polo magntico, veramos la aguja en posicin vertical. As, pues, este
misterioso centro de atraccin no se halla situado a una gran profundidad.
--Cierto, y ste es un hecho que la ciencia no ha sospechado siquiera.
-La ciencia, hijo mo, est llena de errores; pero de errores que conviene conocer, porque
conducen poco a poco a la verdad.
-Y, a qu profundidad nos hallamos?
-A una profundidad de treinta y cinco leguas.
-De esta suerte -observ-, estudiando atentamente el mapa, tenemos sobre nuestras
cabezas la parte montaosa de Escocia, donde estn los montes Grampianos, cuyas cimas
cubiertas de nieve se elevan a una altura prodigiosa.
-S -respondi el profesor sonriendo-, la carga es algo pesada; pero la bveda es slida. El
sabio arquitecto, autor del universo, construyla con buenos materiales, y jams hubieran
podido los hombres darle dimensiones tan grandes. Qu son los arcos de los puentes y las
bvedas de las catedrales al lado de esta nave de tres leguas de radio, bajo la cual puede
desarrollarse libremente un ocano con todas sus tempestades?
-Oh! No temo por cierto, que el cielo pueda carseme encima de la cabeza. Y, ahora,
dgame, to, cules son sus proyectos de usted? No piensa usted regresar a la superficie del
globo?
-Regresar? Qu disparate! Por el contrario, proseguir nuestro viaje, ya que todo, hasta
ahora, nos ha salido tan bien.
-Sin embargo, no veo el medio de penetrar por debajo de esta llanura lquida.

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-No te imagines que pienso arrojarme a ella de cabeza. Pero si los ocanos no son,
propiamente hablando, ms que lagos, puesto que se hallan rodeados de tierra, con mayor
razn lo es este mar interior que se halla circunscrito por el macizo de granito.
-Eso no cabe duda.
-Pues bien, en la orilla opuesta tengo la seguridad de encontrar nuevas salidas.
-Qu longitud le calcula usted a este ocano?
-Treinta o cuarenta leguas.
-Ah! -exclam yo, sospechando que este clculo bien poda ser inexacto.
-De manera que no tenemos tiempo que perder, y maana nos haremos a la mar.

-No ser en ningn buque, hijo mo, sino en una slida balsa.
-Una balsa -exclam-; una balsa es casi tan difcil de construir como un buque: y, por ms
que miro, no veo...
--Cierto que no ves, Axel; pero si escuchases, oiras
-Or?
-S, ciertos martillazos que te demostraran que Hans no est con los brazos cruzados.
-Est construyendo una balsa?
-S.

Viaje al centro de la tierra

Involuntariamente, busqu con los ojos el barco que habra de transportarnos.


-Ah -dije-. Nos vamos a embarcar? Me parece muy bien. Y, en qu buque tomaremos
pasaje?

--Cmo Ha derribado ya argunos rboles con el hacha?


-Oh! los rboles estaban ya derribados. Ven y vers su obra.
Despus de un cuarto de hora de marcha, descubr a Hans trabajando, al otro lado del
promontorio que formaba el puerto natural; y unos momentos despus, hallbame a su lado.
Con gran sorpresa ma, contempl sobre la arena una balsa, ya medio terminada, construida con
vigas de una madera especial: y un gran nmero de maderos de curvas y de ligaduras de toda
especie cubran materialmente el suelo. Haba all para construir una flota entera.
-To -dije-, qu madera es esta?
-Son pinos, abetos, abedules y todas las especies de conferas de los pases septentrionales,
mineralizadas por la accin dcl agua del mar.
-Es posible?
-Esto es lo que se llama surtarbrandr, o madera fsil.
-Pero entonces debern tener, como lignitos, la dureza de la piedra, y no podrn flotar.
-A veces ocurre eso. Hay maderas de stas que se convierten en verdaderas
antracitas; pero otras, como las que ves, no han experimentado an ms que un
principio de fosilizacin. Ya vers.

Y acompaando la accin a la palabra, anej al mar uno de aquellos trozos de madera, el


cual, despus de sumergirse, volvi a subir a la superficie del agua, donde flot mecido por las
olas.

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115

-Te has convencido? -me pregunt mi to.


-Convencido principalmente de que todo lo que veo es increble.

Viaje al centro de la tierra

Al anochecer del siguiente da, gracias a la habilidad de Hans, estaba terminada la balsa, que
meda diez pies de longitud por cinco de ancho. Las vigas de surtarbrandr, amarradas unas a
otras con resistentes cuerdas, ofrecan una superficie bien slida, y una vez lanzada al agua, la
improvisada embarcacin flot tranquilamente sobre las olas del mar de Lidenbrock.

116

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Un mstil hech con dos palos jimelgados, una verga formada por una tercera percha y una
vela improvisada con nuestras mantas, componan el aparejo de nuestra balsa. Las cuerdas no
escaseaban, y el conjunto ofreca bastante solidez.
A las seis, dio el profesor la seal de embarcar. Los vveres, los equipajes, los instrumentos,
las arenas y una gran cantidad de agua dulce haban sido de antemano acomodados encima de
la balsa. Largu la amarra que nos sujetaba a la orilla, orientamos la vela y nos alejamos con
rapidez.
En el momento de salir del pequeo puerto, mi to, que asignaba una gran importancia a la
nomenclatura geogrfica, quiso darle mi nombre.
-A fe ma -dije yo-, que tengo otro mejor que proponer a usted.
-Cul?
-El nombre de Graben: Puerto-Graben; creo que es bastante sonoro.
-Pues vaya por Puerto-Graben.
Y he aqu de qu manera hubo de vincularse a nuestra feliz expedicin el nombre de mi
amada curlandesa.
La brisa soplaba del Nordeste, lo cual nos permiti navegar viento en popa a una gran
velocidad. Aquellas capas tan densas de la atmsfera posean una considerable fuerza impulsiva,
y obraban sobre la vela como un potente ventilador.
Al cabo de una hora, pudo mi to darse cuenta de la velocidad que llevbamos.
-Si seguimos caminando de este modo -dijo-, avanzaremos lo menos treinta leguas cada
veinticuatro horas, y no tardaremos en ver la orilla opuesta.
Sin responder, fui a sentarme en la parte delantera de la balsa. Ya la costa septentrional se
esfumaba en el horizonte; los dos brazos del golfo se abran ampliamente como para facilitar
nuestra salida. Delante de mis ojos se extenda un mar inmenso; grandes nubes paseaban
rpidamente sus sombras gigantescas sobre la superficie del agua. Los rayos argentados de la luz
elctrica, reflejados ac y all por algunas grietas, hacan brotar puntos luminsos sobre los
costados de la embarcacin.
No tardamos en perder de vista la tierra, desapareciendo as todo punto de referencia; y, a
no ser por la estela espumosa que tras s dejaba la balsa, hubiera podido creer que permaneca
en una inmvilidad perfecta.
A eso del medioda, vimos flotar sobre la superficie del agua algas inmensas. rame conocido
el poder vegetativo de estas plantas, que se arrastran, a una profundidad de mas de 12.000 pies,
sobre en fondo de los mares, se reproducen bja una presin de cerca de 400 atmsferas y
forman a menudo bancos bastante considerables para detener la marcha de los buques; pero
creo que jams hubo algas tan gigantescas como las del mar de Lidenbrock.
Nuestra balsa pas al lado de ovas de 3.000 y 4.000 pies de longitud, inmensas serpientes
que se prolongaban hasta perderse de vista. Entretename en seguir con la mirada sus cintas
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Viaje al centro de la tierra

El 13 de agosto nos levantamos muy de maana. Tratbase de inaugurar un nuevo gnero


de locomocin rpida y poco fatigosa.

117

infinitas, con la esperanza de descubrir su extremidad; mas, despus de algunas horas, se


cansaba mi impaciencia, aunque no mi admiracin.
Qu fuerza natural poda producir tales plantas? Qu fantstico aspecto debi presentar la
tierra en los primeros siglos de su formacin, cuando, bjo la accin del calor y la humedad. el
reino vegetal slo se desarrollaba en su superficie!
Lleg la noche, y, como haba observado la vspera la luz no disminuy. Era un fenmeno
constante con cuya duracin indefinida se poda contar.

Viaje al centro de la tierra

Despus de la cena, tendme al pie del mstil, y no tard en dormirme, arrullado por mgicos
sueos.

118

Hans, inmvil, con la caa del timn en la mano, dejaba deslizarse la balsa, que, impelida por
el viento en popa cerrada, no necesitaba siquiera ser dirigida.
Desde nuestra sida de Puerto-Graben, habame confiado el profesor Lidenbrock la tarea de
llevar el Diario de Navegacin, anotando en l las menores observaciones, y consignando los
fenmenos ms interesantes, como la direccin del viento, la velocidad de la mrcha, el camino
recorrido, en una palabra, todos los incidences de aquella extraa navegacin.
Me limitar, pues, a reproducir aqu estas notas cotidianas, dictadas, por decirlo as, por los
mismos acontecimientos, a fin de que resulte ms exacta la narracin de nuestra travesa.
Viernes 14 de agosto. Brisa igual de NO. La balsa se desliza en lnea recta y a gran velocidad.
Queda la costa a 30 leguas a sotavento. Sin novedad en la descubierta de horizontes. La
intensidad de la luz no vara. Buen tiempo, es decir, que las nubes son altas, poco espesas y
baadas en una atmsfera blanca que parece de plata fundida.
Termmetro: + 32 centgrados.
A medioda, prepara Hans un anzuelo en la extremidad de una cuerda, le ceba con un poco
de carne y lo echa al mar. Pasan dos horas sin que pique ningn pez. Estarn deshabitadas estas
aguas? No. Se siente una sacudida, Hans cobra el aparejo y saca del agua un pez que pugna con
vigor por escapar.
-Un pez! -exclama mi to.
-Es un sello! -exclamo a mi vez-, un sollo pequeito!
El profesor examina atentamente al animal y no es de mi misma opinin. Este pez tiene la
cabeza chata y redondeada, y la parte anterior del cuerpo cubierto de placas seas; carece de
dientes en la boca, y sus aletas pectorales, bastante desarrolladas, ajstanse a su cuerpo
desprovisto de cola. Pertenece indudablemente al orden en que los naturalistas han clasifcado
al sollo, pero se diferencia de l en detalles bastantes esenciales.
Mi to no se equivoca, porque, despus de un corto examen, dice:
-Este pez pertenece a una familia extinguida hace ya siglos, de la cual se encuentran restos
fsiles de los terrenos devonianos.
-Cmo! -digo yo-. Habremos cogido vivo uno de esos habitantes de las mares pnmitivos?
-S -responde el profesor, reanudando sus observaciones-, y ya ves que estos peces fsiles no
tienen ningn parecido con las especies actuales; de suerte que, el poseer uno de estos seres
vivos, es una verdadera dicha para un naturalista.

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-Pero, a qu familia pertenece?


-Al rden de los ganoideos, familia de los cefalospidos, gnero...
-Lo dir usted?
-Gnero de los pterichthys; sera capaz de jurarlo. Pero stos ofrecen una particularidad que
dicen que es privativa de los peces de las aguas subterrneas.
-Cul?

-Que son ciegos.


-Ciegos!

Ceba el gua nuevamente el anzuelo y lo echa al agua. En este ocano debe abundarla pesca
de un modo extraordinario, porque, en dos horas, cogemos una gran cantidad de pterichthys, y
de otros peces pertenecientes a otra familia extinguida tambin, los diptridos, mas cuyo gnero
no puede determinar mi to. Todos ellos carecen de rgano de la visin. Esta inesperada pesca
renov ventajosamente nuestras provisiones.
Parece, pues, demostrado que este mar solamente contiene especies fsiles, en las cuales
los peces, lo mismo que los reptiles, son tanto ms perfectos cuanto ms antigua es su creacin.
Tal vez encontremos algunos de esos saurios que la ciencia ha sabido rehacer con un
fragmento de hueso o de cartlago.
Tomo el anteojo y examino el mar. Est desierto. Sin duda nos encontramos an demasiado
prximas a las costas.
Entonces miro hacia el aire. Por qu no batiran con sus alas estas pesadas capas
atmosfricas esas aves reconstruidas por Cuvier? Los peces les proporcionaran un excelente
alimento. Examino el espacio, pero los aires estn tan desbabitados como las playas.
Mi imaginacin, sin embargo, me arrastra a las maravillosas hiptesis de la paleontologa.
Sueo despierto. Creo ver en la superficie de las aguas esos enorines quersitos, esas tortugas
antediluvianas que semejan islotes flotantes. Me parece ver transitar por las sombras playas a
los grandes mamferos de los primeros das de la creacin: el leptoterio, encontrado en las
cavernas del Brasil; el mericoterio, venido de las regiones heladas de Siberia. Ms all el
paquidermo lofiodn, ese gigantesco tapir que se oculta detrs de las rocas para disputar su
presa al anoploterio, animal extrao que participa del rinoceronte, del caballo, del hipoptamo y
del camello, como si el Creador, queriendo acabar pronto en los primeros das del mundo,
hubiese reunido varios animales en uno solo. El gigantesco mastodonte hace girar su trompa y
tritura con sus colmillos las piedras de la orilla, en tanto que el megaterio, sostenido sobre sus
enormes patas, escarba la tierra despertando con sus rugidos el eco de los sonoros granitos. Ms
arriba, el protopiteco, primer simio que hizo su aparicin sobre la superficie del globo, se
encarama a las ms empinadas cumbres. Ms alto todava, el pterodctilo, de manos aladas, se
desliza como un enorme murcilago sobre el aire comprimido. Por ltimo, en las ltimas capas,
inmensas aves, ms potentes que el casoar, ms voluminosos que el avestruz, despliegan sus
amplias alas y van a dar con la cabeza contra la pared de la bveda de granito.

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Viaje al centro de la tierra

-No solamente ciegos, sino que carecen en absoluto de rgano de la visin.


Miro y veo que es verdad; pero esto puede ser un caso aislado.

119

Viaje al centro de la tierra

Toda este muedo fsil renace en mi imaginacin. Me remonto a las pocas bblicas de la
creacin, mucho antes del nacimiento del hombre, cuando la tierra incompleta no era an
suficiente para ste. Mi sueo se remonta despus an ms all de la aparicin de los seres
animados. Desaparecen las mamferos, despus los pjaros, ms tarde los reptiles de la poca
secundaria, y, por fin, los peces, los crustceos, los moluscos y los articulados. Los zofitos del
perodo de transicin se aniquilan a su vez. Toda la vida de la tierra queda resumida en m, y mi
corazn es el nico que late en este mundo despoblado. Deja de haber estaciones, desaparecen
los climas; el calor propio del globo aumenta sin cesar y neutraliza el del sol. La vegetacin se
exagera; paso como una sombra en medio de los helechos arborescentes, hollando con mis
pasos inciertos las irisadas arcillas y los abigarrados asperones del suelo; apyome en los troncos
de las inmensas conferas; acustome a la sombra de las esfenofilos, de los asterofilos y de los
licopodios que miden cien pies de altura.

120

Los siglos transcurren como das; me remonto a la serie de las transformaciones terrestres;
las plantas desaparecen; las rocas granticas pierden su dureza: el estado lquido va a reemplazar
al slido bajo la accin de un calor ms intenso; las aguas corren por la superficie del globo;
hierven y se volatilizan; los vapores envuelven la tierra, que lentamente se reduce a una masa
gaseosa, a la temperatura del rojo blanco, de un volumen igual al del sol y con brillo igual al
suyo.
En el centro de esta nebulosa, un milln cuatrocientas mil veces ms voluminosa que el
globo que ha de formar un da soy arrastrado por los espacios interplanetarios; el cuerpo se
sutiliza, se sublima a su vez, y se mezcla como un tomo imponderable a estos inmensos vapores
que trazan en el infinito su rbita intlada.
-Qu sueo! Adnde me lleva? Mi mano febril vierte sobre el papel sus extraos
pormenores. Lo he olvidado todo: el profesor, el gua, la balsa...! Una alucinacin base
apoderada de mi espritu...
-Qu tienes?-me pregunta mi to.
Mis ojos desencjados se fijan sobre l, sin verlo.
-Ten cuidado, Axel, que te vas a caer al mar!
Al mismo tiempo, me siento vigorosamente cogido por la mano de Hans. A no ser por este
auxilio, me habra precipitado en el mar bajo el imperio de mi sueo.
-Pero, es que se ha vuelto loco? -pregunta el profesor.
-Qu ocurre? -exclam volviendo a m.
-Ests enfermo?
-No: he tenido un momento de alucinacin, pero ya se me ha pasado. No hay novedad
ninguna?
-No. La brisa es favorable y el mar est como un plato. Marchamos a una velocidad
considerable, y, si mis clculos no me engaan, no tardaremos mucho en llegar a la orilla
opuesta..
Al or estas palabras, me levanto y examino el horizonte; pero la lnea del agua se sigue
confundiendo con la que forman las nubes.

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Viaje al centro de la tierra

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Sbado 15 de agosto. El mar conserva su montona uniformidad. No se ve tierra alguna. El


horizonte parece extraordinariamente apartado.

Viaje al centro de la tierra

Tengo todava la cabeza aturdida por la violencia de mi sueo.

122

Mi to no ha soado, pero est de mat humor; escudria todos los puntos del espacio con su
anteojo, y se cruza luego de brazos con aire despechado.
Observo que el profesor Lidenbrock tiende a ser otra vez el hombre impaciente de antes, y
consigno el hecho en mi diario. Slo mis sufrimientos y peligros despertaron en l un rasgo de
humanidad; pero, desde que me puse bien del todo, ha vuelto a ser el mismo. Sin embargo, no
me explico por qu se impacienta. No estamos realizando el vije en las ms favorables
circunstancias? No camina la balsa con una velocidad asombrosa?
-Est usted inquieto, to? -pregntole al ver la frecuencia con que se echa el anteojo o la
cara.
-Inquieto, dices? No.
-Impaciente, tal vez?
-Para ello no faltan motivos.
-Sin embargo, marchamos con una velocidad...
-Qu me importa? Lo que me preocupa a m no es que la velocidad sea pequea, sino que
el mar es muy grande.
Me acuerdo entonces que el profesor, antes de nuestra partida, calculaba en treinta leguas
la longitud de aquel mar subterrneo, y habamos recorrido ya un espacio tres veces mayor sin
que las costas del Sur se divisasen an.
-Es que no descendemos -prosigui el profesor-. Todo esto es tiempo perdido, y, como
comprenders, no he venido tan lejos para hacer una excursin en bote por un estanque.
Llama a esta travesa una excursin en bote, y a este mar un estanque!
-Pero-le contesto yo-, desde el momento en que hemos seguido el camino indicado por
Saknussemm
-Esa es precisamente la cuestin. Hemos realmente seguido este camino? Hubo de
encontrar Saknussemm esta extensin de agua? La atraves? No nos habr engaado ese
arroyuelo que tomamos por gua?
-En todo caso, no nos debe pesar el haber llegado hasta aqu. Este espectculo es magnfico,
y...
-Quin piensa en espectculos? Me he propuesto un objetivo y mi deseo es alcanzarlo. No
me hables, pues, de espectculos!
Tomo de la advertencia buena nota, y dejo al profesor que se muerda los labios de
impaciencia. A las cinco, reclama Hans su paga, y se le entregan tres rixdales.
Domingo 16 de agosto. No ocurre novedad. El mismo tiempo. El viento tiene una ligera
tendencia a refrescar. Mi primer cuidado, al despertarme, es observar la intensidad de la luz,

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pues siempre temo que el fenmeno elctrico se debilite y extinga. Pero no ocurre as; la sombra
de la balsa se dibuja distintamente sobre la supertcie de las aguas.
Verdaderamente este mar es infinito! Debe tener la longitud del Mediterrneo, y quin
sabe si del Atlntico. Por qu no?
Mi to sonda con frecuencia; ata un pico al extremo de una cuerda, y deja salir doscientas
brozas sin encontrar fondo, costndonos gran trabjo izar nuestra sonda.
Cuando tenemos a bordo el pico, hceme notar Hans unas seales claramente mareadas que
se observan en l dirase que este trozo de hierro ha sido vigorosamente oprimido entre dos
cuerpos duros.

Como no lo comprendo, me vuelvo hacia mi to, que se halla completamente


absorbido en sus reflexiones, y no me atrevo a sacarle de ellas. Interrogo de nuevo
con la vista al islands, y ste, abriendo y cerrando varios veces la boca me hace
comprender su pensamiento.

-Dientes! -exclamo asombrado, examinando con ms atencin la barra de hierro.


S! Son dientes cuyas puntas han quedado impresas en el duro metal Las mandbulas que
guarnezcan deben poseer una fuerza prodigiosa! Ser un monstruo perteneciente a alguna
especie extinguida que se agita en las profundidades del mar, ms voraz que el tiburn y mas
terrible que la ballena? No puedo apartar mi mirada de esta barra medio roda. Se va a
convertir en realidad mi sueo de la noche ltima?
Durance todo el da, me agitan estos pensamientos, y apenas logra calmar mi imaginacin un
sueo de algunas horas.
Lunes 17 de agosto. - Procuro recordar los instintos particulares de estos animales
antediluvianos de la poca secundaria, que sucedieron a los moluscos, crustceos y peces, y
precedieron a la aparicin de los mamferos sobre la superficie del globo. El mundo perteneca
entonces a los reptiles monstruos que reinaron como seores en los mares jursicos. Habales
dotado la Naturaleza de la ms completa organizacin. Qu gigantesca estructura. Qu fuerzas
prodigiosas! Los saurios actuales, caimanes o cocodrilos, mayores y ms temibles, no son sino
reducciones debilitadas de sus progenitores de las primeras edades.
Me estremezco nada ms que al recordar estos monstruos. Nadie los ha visto vivos. Hicieron
su aparicin sobre la tierra mil siglos antes que el hombre; pero sus osamentas fsiles, encontradas en esas calizas arcillosas que los ingleses llaman lias, han permitido reconstruirlos
anatmicamente y conocer su conformacin colosal.
He visto en el museo de Hamburgo el esqueleto de uno de estos saurios que meda treinta
pies de longitud. Estar por ventura destinado yo, habitante de la superficie terrestre, a
encontrarme cara a cara con algn representante de una familia antediluviana? No! Eso es un
imposible! Y, sin embargo, la seal de unos dientes poderosos est bien marcada en la barra de
hierro, y bien se echa de ver, por sus huellas, que son cnicos como los del cocodrilo.
Mis ojos se fijan con espanto en el mar; temo ver lanzarse sobre nosotros uno de estos
habitantes de las cavernas submarinas.

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Viaje al centro de la tierra

Yo miro al cazador.
-Tnder! -me dice.

123

Supongo que el profesor Lidenbrock participa de mis ideas, si no de mis temores; porque,
despus de habe:r examinado el pico, recorre con la mirada el Ocano.
"Mal haya" pienso yo "la idea que ha tenido de sondar"'. Ha turbado en su retiro a algn
animal marino, y si durante el viaje no somos atacados...!
Echo una mirada a las armas, y me aseguro de que estn en buen estado. Mi to observa mi
maniobra y la aprueba con un gesto.

Viaje al centro de la tierra

Ya ciertos remolinos que se advierten en la superficie del agua denuncian la agitacin de sus
capas interiores. El peligro se aproximo. Es preciso vigilar.
Martes 18 de agosto. Llega la noche, o, por mejor decir, el momento en que el sueo quiere
cerrar nuestros prpados; porque en este mar no hay noche, y la implacable luz fatiga nuestros
ojos de una manera obstinada, como si navegsemos bajo el sol de los ocanos rticos. Hans
gobierna el timn, y, mientras l hace su guardia, yo duermo.

124

Dos horas despus, me despierta una sacudida espantosa. La balsa ha sido empujada fuera
del agua con indescriptible violencia y arrojada a veinte toesas de distancia.
-Qu ocurre? -exclama mi to--- Hemos tocado en un bajo?
Hans seala con el dedo, a una distancia de doscientas toesas, una masa negruzca que se
eleva y deprime alternativamente.
Yo miro en la direccin indicada, y exclamo
-Es una marsopa colosal!
-S -replica mi to-, y he aqu ahora un lagarto marino de tamao extraordinario.
-Y ms lejos un monstruoso cocodrilo. Mire usted qu terribles mandbulas, guarnecidas de
dientes espantosos! Pero, ah!desaparece!
-Una ballena! Una ballena! -exclama entonces el profesor-. Distingo unas enormes aletas.
Mira el aire y el agua que arrja por las narices!
En efecto, dos lquidas columnas se elevan a considerable altura sobre el nivel del mar.
Permanecemos atnitos, sobrecogidos, estupefactos ante aquella coleccin de monstruos
marinos. Poseen dimensiones sobrenaturales, y el menos voluminoso de ellos destrozara la
balsa de una sola dentellada. Hans quiere virar en redondo con objeto de esquivar su vecindad
peligrosa; pero descubre por la banda opuesta otros enemigos no menos formidables: una
tortuga de cuarenta pies de ancho, y una serpiente que mide treinta de longitud, y alarga su
enorme cabeza por encima de las olas.
Es imposible huir. Estos reptiles se aproximan; dan vueltas alrededor de la balsa con una
velocidad menor que la de un tren expreso, y trazan en torno de ella crculos concntricos. Yo he
cogido mi carabina ; pero, qu efecto puede producir una bala sobre las escamas que cubren
los cuerpos de estos animales?
Permanecemos mudos de espanto. Ya vienen hacia nosotros! Por un lado, el cocodrilo; por
el otro, la serpiente. El resto del rebao marino ha desaparecido. Me dispongo a hacer fuego,
pero Hans me detiene con mi signo. Las dos bestias pasan a cincuenta toesas de la balsa, se
precipitan el uno sobre el otro y su furor no la permite vernos.
El combate se empea a cien toesas de la balsa, y vemos claramente cmo los dos
monstruos se atacan.

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Pero me parece que ahora los otros animales acuden a tomar parte en la lucha la marsopa,
la ballena, el lagarto, la tortuga; los entreveo a cada instante. Se los muestro al islands, y ste
mueve la cabeza en sentido negativa.
-Tra -dice con calma.
-Cmo! Dos! Pretende que slo los animales...
-Y tiene mucha razn -exclama mi to, que no aparta el anteojo del grupo.
-Es posible?

Hans tiene mucha razn. Slo dos monstruos turban de esta manera la superfcie del mar, y
tengo ante mis ojos dos reptiles de los primitivos ocanos. Veo el ojo ensangrentado del
ictiosauro, que tiene el tamao de la cabeza de un hombre. La Naturaleza le ha dotado de un
aparato ptico de extraordinario poder, capaz de resistir la presin de las capas de agua en que
habita. Se le ha llamado la ballena de los saurios, porque posee su misma velocidad y tamao. Su
longitud no es inferior a cien pies, y, cuando saca del agua las aletas verticales de su cola, me
hago cargo mejor de su enorme magnitud. Sus mandbulas son enormes, y, segn los
naturalistas, no posee menos de 182 dientes.
El plesiosauro, serpiente de tronco cilndrico, tiene la cola corta y las patas dispuestas en
forma de remos. Su cuerpo se halla todo l revestido de un enorme carapacho, y su cuello, flexible como el del cisne, yrguese treinta pies sobre las olas.
Los dos animales se atacan con indescriptible furia. Levantan montaas de agua que llegan
hasta la bolsa, y nos ponen veinte veces a punto de zozobrar. Se oyen silbidos de una intensidad
prodigiosa. Las dos bestias se encuentran enlazadas, no sindome posible distinguir la una de la
otra. Hay que temerlo todo de la furia del vencedor!
Transcurre una hora, dos, y contina la lucha con el mismo encarnizamiento. Los
combatientes se aproximan a la balsa unos veces y otras se alejan de ella. Permanecemos
inmviles, dispuestos a hacer fuego.
De repente, el ictiosauro y el plesiosauro desaparecen produciendo un enorme remolino.
Va a terminar el combate en las profundidades del mar?
Pero, de improviso, una enorme cabeza lnzase fuera del agua: la cabeza del plesiosauro. El
monstruo est herido de muerte. No descubro su inmenso carapacho. Slo su largo cuello se
yergue, se abate, se vuelve a levantar, se encorva, azota la superficie del mar como un ltigo
gigantesco y se retuerce como una lombriz dividido en dos pedazos. Salta el agua a considerable
distancia y nos ciega materialmente; pero pronto toca a su fin la agona del reptil; disminuyen
sus movimientos, decrecen sus contorsiones, y su largo tronco de serpiente se extiende como
una masa inerte sobre la serena superficie del mar.

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Viaje al centro de la tierra

-Ya lo creo! El primero de estos monstruos tiene hocico de marsopa, cabeza de lagarto,
dientes de cocodrilo, y por esto nos ha engaado. Es el ictiosauro, el ms temible de los animales
antediluvianos.
-Y el otro?
-El otro es una serpiente escondida bajo el caparazn de una tortuga; el plesiosauro,
implacable enemigo del primero.

125

Viaje al centro de la tierra

En cuanto al ictiosauro, ha regresado de nuevo a su caverna submarina o va a reaparecer


otro vez?

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Mircoles 19 de Agosto. El viento, por fortuna, que sopla con bastante fuerza, nos ha
permitido huir rpidamente del teatro del combate. Hans sigue siempre empuando la caa del
timn. Mi to, a quien los incidentes del combate han hecho olvidar de momento sus
absorbentes ideas, vuelve a examinar el mar con la misma impaciencia que antes.

A eso de medioda, yese un ruido lejano.


Consigno el hecho sin saber cul pueda ser su explicacion. Es un mugido continuo.
-Hay -dice el profesor-, a alguna distancia de aqu, alguna roca o islote contra el cual se
estrellan las olas.
Hans sube al extremo del palo, pero no descubre ningn escollo. La superficie del mar
aparece toda lisa hasta el mismo horizonte.
As transcurren tres horas. Los mugidos parecen provenir de una catarata lejana.
Manifiesto mi opinin a mi to, que sacude la cabeza. Esto no obstante tengo la conviccin
de que no me equivoco. Correremos tal vez hacia una catarata que nos precipitar en el abismo? Es posible que este gnero de descenso sea del agrado del profesor, porque se acerca a la
vertical; pero lo que es a m...

Viaje al centro de la tierra

El vije recobra de nuevo su uniformidad montona que no deseo ver interrumpido por
peligros tan inminentes como el que corrimos aver.
Jueves 20 de agosto. Brisa NNE. bastante desigual. Temperatura elevada. Marchamos a
razn de tres leguas y media por hora.

En todo caso, se produce no lejos de aqu un fenmeno ruidoso, porque ahora los rugidos se
oyen con gran violencia. Proceden del Ocano o del cielo?
Dirijo mis miradas hacia los vapores suspendidos en la atmsfera, y trato de sondar su
profundidad. El cielo est tranquilo; la nubes, transportadas a la parte superior de la bveda,
parecen inmviles y se pierden en la intensa irradiacin de la luz. Es preciso, por tanto, buscar
por otro lado la explicacin de este extrao fenmeno.
Examino entonces el horizonte que est limpio y sin brumas. Su aspecto no ha cambiado.
Pero si este ruido proviene de una catarata o de un salto de agua; si todo este Ocano se
precipita en un estuario inferior; si estos mugidos son producidos por la cada de una gran masa
de agua, debe la corriente activarse, y su creciente velocidad puede darme la medida del peligro
que nos amenaza. Observo la corriente, y veo que es nula. Una botella vaca que arrojo al mar,
se queda a sotavento.

A eso de los cuatro, levntase Hans, aproximase al palo y trepa por l hasta el tope. Recorre
desde all con la mirada el arco de crculo que el Ocano describe delante de la balsa y se detiene
en un punto. Su semblante no expresa la ms leve sorpresa ; pero sus ojos permanecen fijos.
-Algo ha visto-exclama mi to.
-As lo creo tambin.

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Hans desciende, y seala hacia el Sur con la mano, diciendo:


-Der nere!
-All abjo?-responde mi to.
Y cogiendo el anteojo, mira con la mayor atencin durante un minuto, que a m me parece
un siglo.
-S, s! -exclama despus.
-Qu ve usted?
-Una inmensa columna de agua que se eleva por encima del Ocano.
-Otro animal marino?

Viaje al centro de la tierra

-Puede ser.
-Entonces, arrumbemos ms hacia el Oeste, porque ya sabemos a qu atenernos por lo que
respecta al peligro de tropezar con estos monstruos antediluvianos.
-No enmendemos el rumbo -responde mi to.
Vuelvo la vista hacia Hans, y veo que sigue impertrrito con la caa del timn en la mano.
Sin embargo, si a la distancia que nos separa de este animal, que puede calcularse en doce
leguas lo menos, puede verse la columna de agua que arroja por las narices, debe tener un
tamao sobrenatural. La ms elemental prudencia aconsejara alejarse; pero no hemos venido
hasta aqu para ser prudentes.
Seguimos, pues, el mismo rumbo. Cuanto ms nos aproximamos, ms crece el surtidor. Qu
monstruo puede tragar tan gran cantidad de agua y arrjarla de este modo sin interrupcin
alguna?
A los ocho de la noche nos hallamos a menos de dos leguas de l. Su cuerpo enorme,
negruzco, monstruoso, se extiende sobre el mar como un islote. Es ilusin? Es miedo? Su
longitud me parece que pasa de mil toesas. Qu cetceo es, pues, ste que ni los Cuvier ni los
Blumenbach han descrito? Se halla inmvil y como dormido. El mar parece que no puede
levantarlo, romplendo contra sus costados las olas. La columna de agua, proyectada a quinientos
pies de altura, desciende con ensordecedor estrpito. Corremos como insensatos hacia esta
imponente mole que necesitara diariamente para su alimentacin cien ballenas.

128

El terror se apodera de m. No quiero avanzar ms. Cortar, si es preciso, la driza de la vela.


Me rebelo contra el profesor, que no me responde.
De repente, levntase Hans, y, sealando con el dedo el punto amenazador, dice:
-Holme!
-Una isla -exclama mi to.
-Una isla -repito a mi vez, encogindome de hombros.
-Evidentemente -responde el profesor, lanzando una sonora carcajada.
-Pero, y esta columna de agua?
-Giser -exclama Hans.
-Un giser, sin duda alguna -responde mi to-; un giser semejante a los de
Islandia.

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Al principio, no quiero confesar que me he engaado una manera tan burda. Haber tomado
un islote por un monstruo marino. Pero la cosa est clara y tengo que concluir por dar mi brazo a
torcer. Se trata de un fenmeno natural, simplemente.
A medida que nos aproximamos, aquella columna lquida adquiere dimensiones grandiosas.
El islote presenta, en efecto, un exacto parecido con un inmenso cetceo cuya cabeza domina
los olas elevndose sobre ellas a una altura de diez toesas. El giser, palabra que los islandeses
pronuncian cheisir y que significa furor, se eleva majestuosamente en su extremo. Resuenan a
cada instante sordas detonaciones, y el enorme chorro, acometido de ms violentos furores,
sacude su penacho de vapor saltando hasta las primeros capas de nubes. Se halla solo, sin que le
rodeen humaredas ni manantiales calientes, y toda la potencia volcnica est resumido en l.
Los rayos de la luz elctrica vienen a mezclarse con esta deslumbrante columna de agua, cuyas
gotas adquieren, al recibir su caricia, todos los matices del iris.
Pero es preciso evitar con cuidado esta tromba de agua que, en un instante, hara zozobrar
balsa. Hans, maniobrando con pericia, nos lleva a la extremidad del islote.
Salto sobre las bocas; mi to me sigue en seguida, en tanto que el cazador permanece en su
puesto, a fuer de hombre curado ya de espanto.
Caminamos sobre un granito mezclado con toba silcea; el suelo quema y trepida bjo
nuestros pies, como los costados de una caldera en cuyo interior trabaja el vapor recalentado.
Llegamos ante un pequeo estanque central de donde se eleva el giser. Sumerjo un
termmetro en el agua que corre borbotando, y marca una temperatura de 163.
Este agua sale, pues, de un foco ardiente, lo que est en contradiccin con los teoras del
profesor Lidenbrock, no puedo resistir la tentacin de hacrselo notar.
-Est bien -me replica-, y qu prueba eso contra las doctrinas?
-Nada, nada-contesto con tono seco, viendo que me estrellaba contra una obstinacin sin
ejemplo.
Debo confesar, sin embargo, que hasta ahora hemos tenido mucha suerte y que, por razones
que no se me alcanzan, se efecta este viaje en condiciones especiales de temperatura ; pero
para m es evidente que algn da habremos de llegar a esas regiones en que el calor central
alcanza sus ms altos lmites y supera todas las graduaciones de los termmetros.
All veremos, que es la frase sacramental del profesor; quien, despus de haber bautizado
este islote volcnico con el nombre de su sobrino, da la seal de embarcar.
Permanezco algunos minutos todava contempleando el giser. Observo que su chorro es
irregular, disminuyendo a veces de intensidad, para recobrar despus mucho vigor; lo que
atribuyo a las variaciones de presin de los vapores acumulados en su interior.
Al fin, partimos bordeando las rocas escarpadas del Sur. Hans ha aprovechado esta
detencin para reparar algunas averas de la balsa.
Pero antes de pasar adelante, hago algunas observaciones para calcular la distancia
recorrida y las anoto en mi diario. Hemos recorrido 270 leguas sobre la superficie del mar, a
partir de Puerto-Graben, y nos hallamos debajo de Inglaterra, a 620 leguas de Islandia.

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Viaje al centro de la tierra

-Atraquemos -dice el profesor.

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Viaje al centro de la tierra

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Viernes 21 de agosto. Al da siguiente, perdimos de vista el magnfico giser. El viento ha


refrescado, alejndonos rpidamente del Islote de Axel, cuyos mugidos se han ido extinguiendo
poco a poco.

Me siento impresionado, como ocurre sobre la superficie de la tierra cada vez que se
aproxima un cataclismo.
Los cmulus amontonados hacia el Sur presentan un aspecto siniestro; esa horripilante
apariencia que he observado a menudo al principio de las tempestades. El aire est pesado y el
mar se encuentra tranquilo.
A lo lejos, se ven nubes que parecen enormes balas de algodn, amontonadas en un
pintoresco desorden, las cuales se van hinchando lentamente y ganan en volumen lo que
pierden en nmero. Son tan pesadas, que no pueden desprenderse del horizonte; pero, al
impulso de las corrientes superiores, fndense poco a poco, se ensombrecen y no tardan en
formar una sola capa de aspecto en extremo imponente. De vez en cuando, un globo de vapores,
bastante claro an, rebota sobre esta alfombra parda, y no tarda en perderse en la masa opaca.
Evidentemente la atmsfera se halla saturada de fluido, del cual tambin yo me encuentro
impregnado, pues se me eriza el cabello como si me hallase en contacto con una mquina
elctrica. Me parece que si, en este momento, me tocasen mis compaeros, recibiran una
violenta conmocin.
A las diez de la maana se acentan los signos precursores de la tempestad; dirase que el
viento descansa para tomar nuevo aliento; la nube parece un odre inmenso en el cual se
acumulasen los huracanes.
No quiero creer en las amenazas del cielo; mas no puedo contenerme y exclamo:
-Mal tiempo se prepara.
El profesor no responde. Tiene un humor endiablado al ver que aquel ocano se prolonga de
un modo indefinido delante de sus ojos. Contesta a mis palabras encogindose de hombros.
-Tendremos tempestad --digo yo, sealando con la mano el horizonte-. Esas nubes
descienden sobre el mar como para aplastarlo.
Silencio general. El viento calla. La Naturaleza parece un cadver que ha dejado de respirar.
La vela cae pesadamente o lo largo del mstil, en cuyo tope empiezo a ver brillar un ligero fuego
de San Telmo. La balsa permanece inmvil en medio de un mar espeso y sin ondulaciones. Pero,
si no caminamos, a qu conservar izada esta vela que puede hacernos zozobrar al primer
choque de la tempestad?
-Arriemos la vela -digo-, y abatamos el palo; la prudencia ms elemental lo aconseja.

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Viaje al centro de la tierra

El tiempo amenaza cambiar. La atmsfera se carga de vapores. que arrastran consigo la


electricidad engendrada por la evaporacin de las aguas salinas; descienden sensiblemente las
nubes y tornan un marcado color de aceituna; los rayos de luz elctrica apenas pueden atravesar
este opaco teln corrido sobre la escena donde va a representarse ei drama de las tempestades.

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Viaje al centro de la tierra

132

-No, por vida del diablo! -ruge iracundo mi to--- No, y mil veces no! Que nos sacuda el
viento! que la tempestad nos arrebate! Pero que vea yo, por fin, las rocas de una costa, aunque
deba nuestra balsa estrellarse contra ellas!
No ha acabado an mi to de pronunciar estas palabras, cuando cambia de improviso el
aspecto del horizonte del Sur; los vapores acumulados se resuelven en lluvia, y el aire, violentamente solicitado para llenar los vacos producidos por la condensacin convirtese en huracan.
Procede de los ms remotos confines de la caverna. La obscuridad hcese tan intensa, que
apenas si puedo tomar algunas notas incompletas.
La balsa se levanta dando saltos, que hacen caer a mi to. Yo me arrastro hasta l. Le hallo
asido fuertemente a la extremidad de un cabo y parece contemplar con placer el espectculo de
las desencadenados elementos.
Hans no se mueve siquiera. Sus largos cabellos, desordenados por el huracn y acumulados
sobre su inmvil semblante, le dan un extrao aspecto, porque en cada una de sus puntas brillo
un penachilla luminoso. Su espantosa fisonoma recuerda la de los hombres antediluvianos,
contemporneos de los ictiosaurios, de los megiterois.
El palo, sin embargo, resiste. La vela se distiende, como una burbuja prxima a
reventar. La balsa camina con una velocidad que no puedo calcular, aunque no tan
grande como la de las gotas de agua que despide en sus movimientos, las cules
describen lneas perfectamente rectas.

-La vela! La vela! -grito, indicando por seas que la


arren
-No! -responde mi to.
-Nej -dice Hans, moviendo lentamente la cabeza.
La lluvia forma, entretanto, una mugidora catarata delante del horizonte hacia el cual como
insensatos corremos; pero antes de que llegue hasta nosotros, desgrrose el velo formado por
las nubes, entra el mar en ebullicin, y entra en juego la electricidad producida por una vasta
accin qumica que se opera en las capas superiores de la atmsfera. A las centelleantes
vibraciones del rayo, se mezclan los mugidos espantosos del trueno: un sinnmero de
relmpagos se entrecruzan en medio de las detonaciones; la masa de vapores se pone
incandescente; el pedrisco que choca contra el metal de nuestras armas y herramientas, adquiere luminosidad; y las hinchadas olas parecen cerros ignvomos en cuyas entraas se incuba un
fuego en extremo violento y cuyas crestas ostentan un vivo penacho de llamas.
La intensidad de la luz me deslumbra los jos, y el estrpito del trueno me destroza los
odos; no tengo ms remedio que asirme fuertemente al mstol de la balsa, que se dobla como
una dbil caa bjo la violencia del huracn.
(Aqu se hacen en extremo incompletas las notas de mi vije. No he encontrado ya ms que
algunas observaciones fugaces y tomadas, por decirlo as, maquinalmente. Pero por su
brevedad, y hasta por su falta de claridad, constituyen una prueba de le emocin que me
dominaba y me dan una idea ms cabal que la memoria, de la situacin en que nos encontrbamos.)
Domingo 23 de agosto. Dnde estamos? Somos arrastrados con una velocidad prodigiosa.

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La noche ha sido terrible. La tempestad no amaina. Vivimos en medio de una detonacin


incesante. Nuestros odos sangran y no podemos entendernos.
Las relmpagos no cesan. Veo deslumbrantes zig zags que, tras una fulminacin instantnea,
van a herir la bveda de granito. Oh si se desplomase! Otros relmpagos se bifurcan, o toman la
forma de globos de fuego, que estallan como bombas. No por eso aumenta el ruido, porque ha
rebasado ya el lmite de intensidad que puede percibir el odo humano, y aunque todos los polvorines del mundo hiciesen explosin a la vez, no lo oiramos.
Existe una emisin constante de luz en la superficie de las nubes, la materia elctrica se
desprende, incesante, de sus molculas: hanse alterado los principios gaseosas del aire ; innumerables columnas de agua se lanzan a la atmsfera y caen luego cubiertas de espuma.

Lunes 24 de agosto. Por lo visto, esto no acabar nunca. Por qu el estado de esta
atmsfera tan densa, una vez modificada, no ser definitivo?
Estamos rendidos de fatiga. Hans sigue imperturbable. La balsa corre imperturbablemente
hacia el Sudeste. Hemos recorrido ms de doscientas leguas desde que abandonamos el islote
de Axel.
El huracn arreci o medioda, y es preciso trincar salidamente todos las objetos que
componen el cargomento. Nosotros nos amarramos tambin. Los olas pasan par encima de
nuestra cabezas.
Hace tres das que no podemos cambiar ni siquiera una sola palabra .Abrimos la boca,
movemos los labios pero no producimos ningn sonido apreciable. Ni aun hablando al odo es
posible entendernos.
Mi to se ha aproximado a m, y ha articulado algunos palabras. Creo que me ha dicho:
Estamas perdidos pero no estoy seguro.
Tomo el partido de escribirle estos palabras : Arriemos la vela. Me dice por seas que
bueno.
Pero, apenas he tenido tiempo de inclinar la cabeza para decirme que s, cuando a bordo de
la balsa aparece un disco de fuego. La vela es arrancada, juntamente con el palo, y parten ambas
cosas, formando un solo cuerpo, elevndose a una altura prodigiosa cual nuevo pterodctilo, ese
ave fantstica de los primeros siglos.
Nos quedamos helados de espanto. La esfera, mitad blanca y mitad azulada, del tamao de
una bomba de diez pulgadas, se pasea lentamente, girando con velocidad sorprendente bjo el
impulso del huracn. Va de un lado para otro, sube una de los bordas de la balsa, salta sobre el
saco de las provisiones, desciende ligeramente, bota, roza la cja de plvora. Horror! Vamos a
volar! Pero no: el disco deslumbrador se separa; se aproximo o Hans, que la mira fijamente; a mi
to, que se pone de rodillas para evitar su choque; a m, que palidezco y tiemblo bajo la
impresin de su luz y su color; d vueltas alrededor de mi pie, que trato de retirar sin poderlo
conseguir.
La atmsfera est llena de un olor de gas nitroso que penetra en la garganta y los pulmones.
Nos asfixiamos. Por qu no puedo retirar el pie? Estar por ventura clavado a la balsa? Ah! La

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Viaje al centro de la tierra

A dnde vamos...? Mi to se halla tendido, largo es, en la extremidad de la balsa.


El calor aumenta. Miro el termmetro y veo que seala... (La cifra est borrada.)

133

cada del globo elctrico ha imanado todo el hierro de a bordo; los instrumentos, los
herramientas, las armas se gitan, entrechocndose con un tintineo agudo: los clavos de mis
zapatos se hallan fuertemente adheridos a una placa de hierra incrustada en la madera. No
puedo retirar el pie! Haciendo un violento esfuerzo, consigo, por fin, arrancarla en el momento
mismo en que el globo iba a cogerlo en su movimiento giratorio y arrastrarme, si...
Ah! Qu luz tan intensa! El globo estalla! Nos cubre un mar de llamas
Despus se apaga todo. He tenido tiempo de ver a mi to tendido sobre la balsa, y a Hans
con la caa del timn en la mano, escupiendo fuego bajo la influencia de la electricidad que le
invade!
A dnde vamos? A dnde vamos?

Viaje al centro de la tierra

Martes 25 de agosto. Salgo de un desvanecimiento prolongado. La tempestad contina; los


relmpagos se desencadenan como una nidada de serpientes que alguien hubiera soltado en la
atmsfera.
Estamos an en el mar? S, y arrastrados con una velocidad incalculable.
Hemos pasado por debajo de Inglaterra, del canal de la Mancha, de Francia, de
Europa entera, tal vez! Escchase un nuevo ruido! Evidentemente, el mar se
estrella contra las rocas... Pero entonces...

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Aqu termina lo que le he llamado mi Diario de Navegacin, tan felizmente salvado del
naufragio, y vuelvo o recordar mi relato como antes.

Despus sali a las rocas, sobre las cules se estrellaba el oleaje furioso, con objeto de salvar
algunos restos del naufragio. Yo no poda hablar: hallbame rendido de emocin y de fatiga, y
tard ms de una hora en reponer.
Segua cayendo un verdadero diluvio, con esa redoblada violencia que anuncia el fin de las
tempestades. Algunas rocas superpuestas nos brindaron un abrigo contra las cataratas del cielo.
Hans prepar alimentos, que yo no pude tocar, y todos, extenuados por tres noches de
insomnio, nos entregamos a un dudoso sueo. Al da siguiente, el tiempo era magnfico. El cielo
y el mar habanse tranquilizado de comn acuerdo. Toda huella de tempestad haba
desaparecido. Al despertar, mi to, que estaba radiante de jbilo, me salud satisfecho.
-Qu tal -me dijo-, hijo mo? Has dencansado bien?
No hubiera dicho cualquiera que nos hallbamos en nuestra casita de la Knig-strasse, que
bajaba a almorzar tranquilamente y que mi matrimonio con la pobre Graben se iba a verificar
aquel da mismo?

Viaje al centro de la tierra

Lo que ocurri al chocar la balsa contra los escollos la costa, no sera capaz de explicarlo. Me
sent precipitado en el agua, y, si me libr de la muerte, si mi cuerpo no se destroz contra los
agudos peascos, fue porque el brazo vigoroso de Hans sacme del abismo.
El valeroso islands transportme fuera del alcance de las olas sobre una arena ardorosa
donde me encontr, al lado de mi to.

Ay ! Por poco que la tempestad hubiese desviado la balsa hacia el Este, habramos pasado
por debajo de Alemania, por debjo de mi querida ciudad de Hamburgo, por debjo de aquella
calle donde habitaba la elegida de mi corazn! En este caso, habranme separado de ella
cuarenta leguas apenas! Pero cuarenta leguas verticalmente contadas a travs de una mole de
granito, que para franquearlas tendra que recorrer ms de mil!
Todas estas dolorosas reflexiones atravesaron rpidamente mi espritu, antes que
respondiese a la pregunta de mi to.
-Cmo es eso! -repiti-. No me quieres decir cmo has pasado la noche?
-Muy bien -le respond-; todava me encuentro molido, pero eso no ser nada.
-Absolutamente nada; un poco de cansancio, y nada ms.
-Pero le encuentro a usted muy alegre esta maana, to.
-Encantado, hijo mo, encantado de la vida! Por fin hemos llegado!
-Al trmino de nuestra expedicin?
-No tan lejos, pero s al trmino de este mar que nunca se acababa. Ahora vamos a viajar de
nuevo por tierra y a hundirnos verdaderamente en los entraas del globo.
-Permtame usted una pregunta, to.
-Pregunta cuento quieras, Axel.
-Y el regreso?

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-El regreso! Pero, piensas en volver cuando an no hemos llegado?


-No; mi idea no es otra que preguntarle a usted cmo se efectuar.
-Del modo ms sencillo del mundo. Una vez llegados al centro del esferoide o hallaremos
otra nueva va para volver a la superficie de la tierra, o efectuaremos el vije de regreso por el
mismo camino que ahora vamos recorriendo. Supongo que no se cerrar detrs de nosotros.
-Entonces ser preciso poner en buen estado la balsa.

Viaje al centro de la tierra

-Por supuesto!.

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-Pero, nos alcanzarn los vveres para ver esos grandes proyectos realizados?
-Ciertamente. Hans es un muchacho muy hbil, y tengo la seguridad de que ha salvado la
mayor parte de la carga. Vamos a cerciorarnos de ello.
Salimos de aquella gruta abierta a todos los vientos. Abrigaba yo una esperanza, que era al
mismo tiempo un temor: pareceme imposible que en el terrible choque de la balsa no se
hubiese destrozado todo lo que conduca. No le engaaba, en efecto. Al llegar a la playa, vi a
Hans en medio de una multitud de objetos perfectamente ordenados. Mi to estrechle la mano
impulsado por un vivo sentimiento de gratitud. Aquel hombre, cuya abnegacin era en realidad
sobrehumana, haba estado trabajando mientras descansbamos nosotros, y haba logrado salvar los objetos ms preciosos con grave riesgo de su vida.
No quiere decir esto que no hubisemos sufrido prdidas bastante sensibles: nuestras
armas, por ejemplo; pero, en resumidas cuentas, bien podramos pasarnos sin ellas. En cambio,
la provisin de plvora encontrbase intacta, despus de haber estado a punto de explotar
durante la tempestad.
-Bueno! -exclam el profesor-; como nos hemos quedado sin fusiles, tendremos que
abstenernos de cazar.
-S; pero, y los instrumentos?
-He aqu el manmetro, el ms til de todos, a cambio del cual habra dado los otros. Con l
puedo calcular la profundidad a que nos encontramos y conocer el instante en que lleguemos al
centro. Sin l, nos expondramos a rebasarlo, y a salir por los antpodas.
La jovialidad de mi to me resultaba feroz.
-Pero, y la brjula?-pregunt.
-Hela aqu, sobre esta roca, en estado perfecto, lo mismo que los termmetros y el
cronmetro. Ah! Nuestro gua no tiene precio!
Fuerza era reconocerlo, porque, gracias a l, no faltaba ningn instrumento. En cuanto a las
herramientas y utensilios, vi, esparcidos por la playa, picos, azadones, escalas, cuerdas, etc.
Quedaba por dilucidar, sin embargo, la cuestin relativa a los vveres.
-Y las provisiones? -dije.
-Veamos las provisiones -respondi mi to.
Las cajas que las contenan hallbanse alineadas sobre la arena, en perfecto estado de
conservacin; el mar las haba respetado casi en su totalidad; y, entre galleta, carne salada,
ginebra y pescado seco, se poda calcular que tenamos an vveres para unos cuatro meses.

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-Cuatro meses! -exclam el profesor-. Tenemos tiempo para ir y volver, y con lo que nos
sobre pienso dar un esplndido banquete a todos mis colegas de Johannaeum.
Desde mucho tiempo atrs deba estar acostumbrado al carcter de mi to, y, sin embargo,
aquel hombre siempre me causaba asombro.
-Ahora -dijo-, vamos a reponer nuestras provisiones de agua con la lluvia que la tempestad
ha vertido en todos estos recipientes de granito; por consiguiente, tampoco tenemos que temer
que la sed nos atormente. Por lo que respecta a la balsa, voy a recomendar a Hans que la repare
lo mejor que le sea posible, aunque tengo pera m que no ha de servimos ms.
-Cmo es eso? exclam.
-Es una idea que tengo, hijo mo! Se me antoja que no hemos de salir por donde entramos.
Mir con cierto recelo a mi to, pensando si se habra vuelto loco; aun cuando, bien pensado,
quin sabe si deca una gran verdad sin saberlo!
-Segu hasta mi pequeo promontorio, despus que comunic sus instrucciones al gua, y
all, con carne seca, galleta y t, confeccionamos un almuerzo excelente, uno de los mejores, he
de decir la verdad, que he hecho en toda mi vida. La necesidad, el aire libre y la tranquilidad,
despus de las agitaciones pasadas, despertaron en m un devorador apetito.
Durante el almuerzo, propuso mi to que calculasemos el lugar en donde a la sazn nos
hallbamos.
-Creo que nos ser fcil calcularlo -le dije.
-Con toda exactitud, no, no es fcil -respondi-; resulta hasta materialmente imposible,
porque durante los tres das que haba durado la tempestad, no he podido tomar nota de la
velocidad ni del rumbo de la balsa; pero, no obstante, podemos calcular nuestra situacin de un
modo aproximado.
-En efecto, la ltima observacin la hicimos en el islote del giser..
-En el islote de Axel, hijo mo; no renuncies al honor de haber dado tu nombre a la primera
isla descubierta dentro del macizo terrestre.
-Bien! Pues, en el islote de Axel, habamos recorrido 270 leguas sobre la superficie del mar,
y nos encontrbamos a ms de seiscientas leguas de Islandia.
-Partamos, pues, de este punto y contemos cuatro das de borrasca durante los cules
nuestra velocidad no ha debido ser menor de ochenta leguas cada veinticuatro horas.
-As lo creo. Tendramos, pues, que aadir 300 leguas.
-De donde deducimos en seguida que el mar de Lidenbrock mide aproximadamente
seiscientas leguas de una orilla a otra. Ya ves, Axel, que puede competir en extensin con el
Mediterrneo.
-Ya lo creo! Sobre todo si lo hemos atravesado mi sentido transversal.
-Lo cual es muy posible.
-Y lo ms curioso es -aad-, que si nuestros clculos son exactos, estamos en este momento
debajo del Mediterrneo.
-De veras?

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Viaje al centro de la tierra

-Vamos a almorzar -aadi.

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-Sin duda alguna; porque nos encontramos a 900 leguas de Reykiavik.


-He aqu un bonito vije, hijo mo; pero no podemos afirmar que nos hallemos debajo del
Mediterrneo, y no de Turqua o del Atlntico, ms que en cl caso de que nuestro rumbo no
haya sufrido alteracin.
-No lo creo; el viento pareca constante, y opino, por lo tanto, que esta costa debe hallarse
situada al Sudeste de Puerto Graben.
-De eso es fcil cerciorarse consultando la brjula. Vamos a verla en seguida.

Viaje al centro de la tierra

El profesor dirigise hacia la roca sobre la cual haba Hans depositado todos los
instrumentos. Estaba alegre y contento, frotbase las manos y adoptaba posturas estudtadas.
Pareca un mozalbete! Segule con gran curiosidad de saber si me haba equivocado en mis
clculos.
Cuando lleg a la roca, mi to tom el comps, coloclo horizontalmente y observ la aguja,
que, despus de haber oscilado, detvose en una posicin fija bjo la influencia del magnetismo.

138

Mi to mir atentamente, despus se frot los ojos, volvi a mirar de nuevo, y acab por
volverse hacia m, estupefacto.
-Qu ocurre? -le pregunt.
Entonces me dijo por seas que examinase yo el instrumento. Una exclamacin de sorpresa
escapse de mis labios. La aguja marcaba el Norte donde nosotros suponamos que se
encontraba el Sur! La flor de lis miraba hacia la playa en lugar de dirigirse hacia el mar
Mov la brjula y la examin con todo detenimiento, cerciorndome de que no haba sufrido
el menor desperfecto. En cualquier posicin que se colocase, la aguja volva a tomar en seguida
la inesperada direccin.
As, pues, no haba duda posible. Durante le tempestad se haba rolado el viento sin que nos
disemos cuente de ello, y haba empujado la balsa hacia las playas que mi to crea haber
dejado a su espalda.
XXXVII
Imposible me sera describir la serie de sentimientos que agitaron al profesor Lidenbrock: la
estupefaccin, primero, la incredulidad, despus, y, por ltimo, la clera. Jams haba visto un
hombre tan chasqueado al principio, tan irritado despus. Las fatigas de la travesa, los peligros
corridos en ella, todo resultaba intil; era preciso empezar de nuevo. Habamos retrocedido un
punto de partida!
Pero mi to se sobrepuso en seguida.
-Ah! -exclam-; Conque la fatalidad me juega tales trastadas! Conque los elementos
conspiran contra m! Conque el aire, el fuego y el agua combinan sus esfuerzos para oponerse a
mi paso! Pues bien, ya se ver de lo que mi voluntad es capaz. No ceder, no retroceder una
lnea, y veremos quin puede ms, si la Naturaleza o el hombre!
De pie sobre la roca, amenazador, colrico, Otto Lidendoek, a semejanza del indomable Ajax,
pareca desafiar a los dioses. Mas yo cre oportuno intervenir y refrenar aquel ardor insensato.

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-Esccheme usted, to -le dije con voz enrgica-; existe en la tierra un lmite para todas las
ambiciones, y no se debe luchar en contra de lo imposible. No estamos bien preparados para un
viaje por mar: quinientas leguas no se recorren fcilmente sobre una mala balsa, con una manta
por vela y mi dbil bastn por mstil y teniendo que luchar contra los vientos desencadenados.
No podemos gobernar nuestra balsa, somos juguete de las tempestades. y slo se le puede
ocurrir a unos locos el intentar por segunda vez esta travesa imposible.
Por espacio de diez minutos pude desarrollar este serie de razonamientos todos ellos
refutables, sin ser interrumpido: pero esto se debi a que, absorbido por otras ideas, no oy mi
to ni una palabra de mi argumentacin.
-A la balsa! -exclam de improviso.

Hans acababa entonces de reparar la balsa. Pereca enteramente que este extrao individuo
adivinaba los pensamientos de mi to. Con algunos trazos surtarbrandr haba consolidado el
artefacto, el cual ostentaba ya una vela con cuyos fotantes pliegues jugueteaba la brisa.
Dijo el profesor algunas palabras al gua, y ste comenz en seguida a embarcar la
impedimenta y a disponerlo todo para la partida. La atmsfera se hallaba despejada y el viento
se sostena del Nordeste.
Qu podra yo hacer? Luchar solo contra dos? Si al menos Hans se hubiera puesto de mi
parte! Pero no; pareca como si el islands se hubiese despjado de todo rasgo de voluntad
personal y hecho voto de consagracin a mi to. Nada poda obtener de un servidor tan adicto a
su amo. Era preciso seguirles. Disponame ya a ocupar en la balsa mi sitio acostumbrado, cuando
me detuvo el profesor con la mano.
-No partiremos hasta maana -me dijo.

Viaje al centro de la tierra

Y sta fu la nica respuesta que obtuve. Por ms que supliqu y me exasper, estrellme
contra su voluntad, ms firme que el granito.

Yo adopt la actitud de indiferencia del hombre que se resign a todo.

-No debo olvidar nada -aadi-, y puesto que la fatalidad me ha empujado a esta parte de la
costa, no la abandonar sin haberla reconocido.
Para que se comprenda esta observacin ser bueno advertir que habamos vuelto a las
costas septentrionales; pero no al mismo lugar de nuestra primera partida. Puerto-Graben
deba estar situado ms al Oeste. Nada ms razonable, por tanto, que examinar con cuidado los
alrededores de aquel nuevo punto de recalada.
-Vamos a practicar la descubierta! -exclam.
Y partimos los dos, dejando a Hans entregado a sus quehaceres.
El espacio comprendido ante la lnea donde expiraban las olas y las estribaciones del
acantilado era bastante ancho, pudindose calcular en una media hora el tiempo necesario para
recorrerla. Nuestros pies trituraban innumerables conchillas de todas formas y tamaos,
pertenecientes a los animales de las pocas primitivas. Encontrbamos tambin enormes
carapachos, cuyo dimetro era superior, can frecuencia, a quince pies, que haban pertenecido a
los gigantescas gliptodonios del perodo pliocnico, de los que la moderna tortuga es slo una
pequea reduccin. El suelo se hallaba sembrado, adems de una gran cantidad de despojos
ptreos. especies de guijarros redondeados por el trabajo de las olas y dispuestos en lneas

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Viaje al centro de la tierra

sucesivas, lo que me hizo deducir que el mar debi, en otro tiempo ocupar aquel espacio. Sobre
las rocas esparcidas y actualmente situadas fuera de su alcance, haban dejado las olas seales
evidentes de su paso.
Esto poda explicar, hasta cierto punto. la existencia de aquel ocano a cuarenta leguas
debajo de la superficie del globo. Pero, en mi opinin, aquella masa de agua deba perderse poco
a poco en las entraas de la tierra, y provena, evidentemente, de las aguas del Ocano que se
abrieron paso hasta all a travs de alguna fenda. Sin embargo, era preciso admitir que esta
fenda estaba en la actualidd taponada, porque, de lo contrario, toda aquella inmensa caverna
se habra llenado en un plazo muy corto. Tal vez esta misma agua, habiendo tenido que luchar
contra los fuegos subterrneos, se haba evaporado en parte. Y sta era la explicacin de
aquellas nubes suspendidas sobre nuestras cabezas y de la produccin de la electricidad que
creaba tan violentas tempestades en el interior del macizo terrestre.

140

Esta explicacin de los fenmenos que habamos presenciado pareciame satisfacitoria:


porque, por grandes que sean las maravillas de la Naturaleza, hay siempre razones fsicas que
puedan explicarlas.
Caminbamos, pues, sobre una especie de terreno sedimentario, formado por las aguas,
como todos los terrenos de este perodo, tan ampliamente distribuidas por toda la superficie del
globo. El profesor examinaba atentamente todos los intersticios de las rocas, sondeando con
marcado inters la profundidad de cuantas aberturas encontraba.
Habamos costeado por espacio de una milla las playas del mar de Lidenbraek, cuando el
suelo cambi subitamente de aspecto. Pareca removido, trastornado por una sacudida violenta
de las capas inferiores. En muchos puntos, los hundimientos y protuberancias delataban una
dislocacin poderosa del macizo terrestre.
Avanzbamos con dificultad sobre aquellas fragosidades de granito, mezclado con slice,
cuarzo y depsitos aluvionarios, cuando descubri nuestra vista una vasta llanura cubierta de
osamentas. Pareca un inmenso cementerio donde se confundan los eternos despojos de las
generaciones de veinte siglos. Elevados montones de restos se extendan, cual mar ondulado,
hasta los ltimos lmites del horizonte, perdindose entre las brumas. Acumulbase all, en un
espacio de unas tres millas cuadradas, toda la vida de la historia animal, que apenas si ha
empezado a escribirse en los demasiado recientes terrenos del mundo habitado.
Una curiosidad impaciente nos atraa sin embargo. Nuestros pies trituraban con un ruido
seco los restos de aquellos animales prehistricos; aquellos fsiles cuyos raros a interesantes
despojos disputaranse los museos de las grandes ciudades. Las vidas de un millar de Cuvieres no
hubieran bastada para reconstruir los esqueletos de los seres orgnicos hacinados en aquel
magnfico osario.
Yo estaba estupefacto. Mi to haba elevado sus descomunales brazos hacia la espesa bveda
que nos serva de cielo. Su boca desmesuradamente abierta, sus ojos que fulguraban bajo los
cristales de sus gafas, su cabeza que se mova en todas direcciones, toda su actitud, en fin,
demostraba un asombro sin lmites. Vease ante una inapreciable coleccin de lepoterios,
mericoterios, mastodontes, protopitecos, pterodctilos y de todos los monstruos antediluvianos
acumulados all para su satisfaccin personal. Imaginaos a un apasionado biblimano
transportado de repente a la famosa biblioteca de Alejandra, incendiada por Omar, y que un

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portentoso milagro hubiera hecho renacer de sus cenizas, y tendris una idea del estado de
nimo del profesor Lidenbrock.
Pero mayor fue su asombro cuando, corriendo a treves de aquel polvo volcnico, levant un
crneo del suelo, y exclam con voz temblorosa
-Axel! Axel! Una cabeza humana!
-Una cabeza humana, to! -respond, no menos sorprendido.

Viaje al centro de la tierra

-S, sobrino! Ah, seor Milne-Edwards! Ah, seor de Quatrefages! Qu lstima que no os
encontris aqu donde me encuentro yo, el humilde Otto Lidenbrock!

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Viaje al centro de la tierra

Para comprender esta evocacin dirigida por mi to a los ilustres sabios franceses, es preciso
saber que, poco antes de nuestra partida, haba tenido lugar un hecho de trascendental
importancia para la paleontologa.

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El 28 de marzo de 1863, unos trabajadores, haciendo excavaciones en las canteras de


Moulin-Quignon, cerca de Abbeville, en el departamento del Soma de Francia, bjo la direccin
del seor Boucher de Perthes, encontraron una mandbula humana a catorce pies de
profundidad. Era el primer fsil de esta clase sacado a la luz del da. Junto a l, fueron halladas
hachas de piedra y slices tallados, coloreados y revestidos por el tiempo de una especie de
barniz uniforme.
Este descubrimiento produjo gran ruido, no solamente en Francia, sino en Alemania e
Inglaterra tambin. Varios sabios de Instituto francs, las seores de Quatrefages y
Milne-Edwards entre otros, tomaron el asunto muy a pecho, demostraron la incontestable
autenticidad de la osamenta en cuestin, y fueran los ms ardientes defensores del proceso de
la quijada, segn la expresin inglesa.
A los gelogos del Reino Unido seores Falconer, Busk, Carpenter, etc., que admitieron el
hecho como cierto, sumronse los sabios alemanes, destacndose entre ellos por su calor y
entusiasmo mi to Lidenbrock.
La autenticidad de un fsil humano de la poca cuaternaria pareca, por consiguiente,
incontestablemente demostrada y admitida.
Cierto es que este sistema haba tenido un adversario encarnizado en el seor Elas de
Beaumant, sabio de autoridad bien sentada, quien sostena que el terreno de MoulinQuignon no
perteneca al diluvium, sino a una capa menos antigua, y, de acuerdo en este particular con
Cuvier, no admita que la especie humana hubiese sido contempornea de los animales de la
poca cuaternaria. Mi to Lidenbroek, de acuerdo con la gran mayora de los gelogos, se haba
mantenido en sus trece, sosteniendo numerosas controversias y disputas, en tanto que el seor
Elas de Beaumont se qued casi solo en el bando opuesto.
Conocamos todos los detalles del asunto, pero ignorbamos que, desde nuestra partida,
haba hecho la cuestin nuevos progresos. Otras mandbulas idnticas, aunque pertenecientes a
individuos de tipos diversos y de naciones diferentes, fueron halladas, en las tierras livianas y
grises de ciertas grutas, en Francia, Suiza y Blgica, como asimismo armas, herramientas,
utensilios y osamentas de nios, adolescentes, adultos y ancianos. La existencia del hombre
cuaternario afirmbase, pues, ms cada da.
Pero no era esto slo. Nuevos despjos exhumados del terreno terciario plioceno haban
permitido a otros sabios ms audaces an asignar a la raza humana una antigedad muy remota.
Cierto que estos despjos no eran osamentas del hombre, sino productos de su industria, como
tibias y fmures de animales lsiles, estriados de un modo regular, esculpidos, por decirlo as, y
que ostentaban seales evidentes del trabajo humano.
El hombre, pues, subi de un solo salto en la escala de los tiempos un gran nmero de siglos;
era anterior al mastodonte y contemporneo del elephas meridionalis; tena, en una palabra,

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cien mil aos de existencia, toda vez que sta es la antiguedad asignada por los ms afamados
gelogos a la formacin de los terrenos pliocnicos.
Tal era a la sazn el estado de la ciencia paleontolgica, y lo que conocamos de ella bastaba
para explicar nuestra actitud en presencia de aquel osario del mar de Lidenbrock. Se
comprendern, pues, fcilmente el jbilo y la estupefaccin de mi to, sobre todo cuando, veinte
pasos ms adelante, encontr frente a s un ejemplar del hombre cuaternario.

Qued sin hablar ante aquella aparicin de un ser de otra edad tan remota. Mi to, tan
locuaz y discutidor de costumbre, enmudeci tambin. Levantamos aquel cadver, lo
enderezamos despus; palpbamos su torso sonoro, y l pareca mirarnos con sus rbitas vacas.
Tras algunos instantes de silencio, el catedrtico se sobrepuso al to. Otto Lidenbrock,
dejndose llevar de su temperamento, olvid las circunstancias de nuestro vije, el medio en
que nos hallbamos, la inmensa caverna que nos cobijaba; y, creyndose sin duda en el
Johannaeum, dando una conferencia a sus discpulos, dijo en tono doctoral, dirigindose a un
auditorio imaginario:
-Seores: tengo el honor de presentaros un hombre de la poca cuaternaria. Grandes sabios
han negado su existencia, y otros, no menos ilustres, la han afirmado y defendido. Si se hallasen
aqu los Santo Toms de la paleontologa lo tocaran con el dedo y se veran obligados a
reconocer su error. S muy bien que la ciencia debe ponerse en guardia contra estos descubrimientos. No ignoro la inicua explotacin que han hecho de los hombres fsiles los Barnum y
otros charlatanes de su misma ralea. Conozco perfectamente la historia de la rtula de Ajax, del
supuesto cadver de Orestes, hallado por los esparteros, y del cadver de Asterio, de diez codos
de largo de que nos habla Pausanias. He ledo las memorias relativas al esqueleto de Trapani,
descubierto en el siglo XIV, en el cual se crey reconocer a Polifemo, y la historia del gigante
desterrado durante el siglo XVI en los alrededores de Palermo. Conocis, lo mismo que yo, el
anlisis practicado cerca de Lucerna, en 1577, de las grandes osamentas que el clebre mdico
Flix Plater dijo pertenecan a un gigante de diez y nueve pies. He devorado los tratados de
Cassanion, y todas las memorias; folletos, discursos y contradiscursos publicados a propsito del
esqueleto del rey de los cimbrios, Teutoboco, el invasor de la Galia, exhumado en 1613 de un
arenal del Delfinado. En el siglo XV hubiera combatido con Pedro Campet la existencia de 105
preadamitas de Scheuchzer. He tenido entre mis manos el escrito titulado Gigans...
Aqu reapareci el defecto peculiar de mi to, quien, cuando hblaba en pblico, no poda
pronunciar los nombres difciles.
-El escrito -prosigui titulado- Gigan?...
Pero se atasc de nuevo.
-Giganteo...

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Viaje al centro de la tierra

Era un cuerpo humano perfectamente reconocible. Haba sido conservado durante tantos
siglos por un suelo de naturaleza especial, como el del cementerio de San Miguel, de Burdeos?
No sabra decirlo. Pero aquel cadver de piel tersa y apergaminada, con los miembros an
jugosos -por lo menos a la vista-, con los dientes intactos, la cabellera abundante y las uas de
los pies y de las manos prodigiosamente largas, se presentaba ante nuestros ojos tal como haba
vivido.

143

Imposible! El enrevesado vocablo no quera salir cunto se hubieran redo del pobre
profesor en el Johanaeum!
-Gigantosteologa -concluy por fin el profesor Lidenbrock, entre dos juramentos terribles.
Y animndose despus, prosigui:

Viaje al centro de la tierra

-S seores, no ignoro nada de eso! S tambin que Cuvier y Blumenbach han reconocido en
estas osamentas simples huesos de mamut y de otros animales de la poca cuaternaria. Pero, en
el caso actual, la duda solo sera uno injuria a la ciencia. Ah tenis el cadver! Podis verlo,
tocarlo! No se trata de un esqueleto, sino de un cadver intacto, conservado nicamente con un
fin antropolgco.

144

No quise contradecir esta asercin.


-Si pudiese lavarlo en una solucin de cido sulfrico aadi el profesor-, hara desaparecer
todas las partes terrosas y esas conchillas resplandecientes incrustadas en l. Pero no poseo de
momento el precioso disolvente. Sin embargo, este cadver, tal como le veis ahora, nos referir
su historia.
El profesor entonces cogi el cadver fsil, manejndolo con la destreza de los que se
dedican a mostrar curiosidades.
-Ya lo veis -prosigui-, no tiene seis pies de altura, y nos encontramos, por canto, a gran
distancia de los pretendidos gigantes. Por lo que respecta o la raza a la cual pertenece, es
incontestablemente caucsica: la raza blanca, la nuestra! El crneo de este fsil es regularmente
ovoideo, sin un desarrollo excesivo de los pmulos, ni un avance exagerada de la mandbula. No
presenta ninguna seal de prognatismo que modifica el ngulo facial. Medid este ngulo, y
hallaris que tiene cerca de 90. Pero de ir todava ms lejos en el camino de las deducciones, y
me atrevera a afirmar que este ejemplar humano pertenece a la familia que se extiende desde
la India hasta los lmites de la Europa Occidental. No os sonriis, seores!
No se sonrea nadie; pero, era tal la costumbre que el profesor tena de ver sonrer a todo el
mundo durante sus sabias disertaciones!
-Si -prosigui, animndose de nuevo-; se trata de un hombre fsil y contemporneo de los
mastodontes cuyas osamentas llenan este anfiteatro. Pero no osar deciros por qu va han
llegado aqu; de qu modo esas capas donde yacan se han deslizado hasta esta enorme caverna
del globo. Sin duda, en la poca cuaternaria, se verificaban an trastornos considerables en la
corteza terrestre: el enfriamiento continuo del globo produca grietas, fendas, hendeduras por
las cuales se escurra probablemente una parte del terreno superior. No quiere esto decir que
sustente yo esta teora, pero el hecho es que aqu tenemos al hombre, rodeado de las obras de
su propia mano, de esas hachas, de esos slices tallados, que han constituido la edad de piedra,
y, a menos que no haya venido como yo, como un excursionista, como un cultivador de la
ciencia, no puedo poner en duda la autenticidad de su remoto origen.
Enmudeci el profesor y prorrumpieron mis manos en unnimes aplausos. Por otra parte, mi
to tena razn, y otros bastante ms sabios que su sobrino habran tenido que tentarse la ropa
antes de tratar de combatirle.
Otro indicio. Aquel cadver fosilizado no era el nico que haba en aquel inmenso osario. A
cada paso que dbamos, encontrbamos otros nuevos, de suerte que mi to tena donde elegir el
ms maravilloso ejemplar para convencer a los incrdulos.

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Viaje al centro de la tierra

A decir verdad, era un asombroso espectculo el que ofrecan aquellas generaciones de


hombres y de animales confundidos en aquel cementerio. Pero se nos presentaba una grave
cuestin que no osbamos resolver. Aquellos seres animados, se haban deslizado, mediante
una conmocin del suelo, hasta las playas del mar de Lidenbrock cuando ya estaban convertidos
en polvo, o vivieron all, en aquel mundo subterrneo, bajo aquel cielo fantstico, naciendo y
muriendo como los habitantes de la superficie de la tierra? Hasta entonces, slo se nos haban
presentado vivos los peces y los monstruos marinos; errara an por aquellas playas desiertas
algn hombre del abismo?

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Viaje al centro de la tierra

Nuestros pies siguieron hollando durante media hora an aquellas capas de osamentas.
Avanzbamos impulsados por una ardiente curiosidad. Qu otras maravillas y tesoros para la
ciencia encerraba aquella caverna? Mi mirada se hallaba preparada para todas los sorpresas, y
mi imaginacin para todos los asombros.

146

Las orillas del mar haban desaparecido, haca ya mucho tiempo, detrs de las colinas del
osario. El imprudente profesor alejbase demasiado conmigo sin miedo de extraviarse.
Avanzbarnos en silencio baados por las ondas elctricas. Por un fenmeno que no puedo
explicar, y gracias a su difusin, que entonces era completo, alumbraba la luz de una manera
uniforme las diversas superficies de los objetos. Como no dimanaba de ningn foco situado en
un punta determinada del espacio, no produca efecto alguno de sombra. Todo ocurra como si
nos encontrsemos en pleno medioda y en pleno esto, en medio de las regiones ecuatoriales,
bajo los rayos verticales del sol. Todos los vapores haban desaparecido. Las rocas, las montaas
lejanas, algunas masas confusas de selvas alejadas adquiran un extrao aspecto bajo la
equitativa distribucin del fluido luminoso. Nos parecamos al fantstico personaje de Hoffmann
que perdi su sombra.
Despus de una marcha de una milla, llegamos al lindero de una selva inmensa, que en nada
se pareca al bosque de hongos prximo a Puerto-Graben.
Contemplbamos la vegetacin de la poca terciaria en toda su magnificencia. Grandes
palmeras, de especies actualmente extinguidas, soberbios guanos, pinos, tejos, cipreses y tuyas
representaban la familia de las conferas, y se enlazaban entre s por medio de una inextricable
red de bejucos. Una alfombra de musgos y de hepticas cubra muellemente la tierra. Algunos
arroyos murmuraban debajo de aquellas sombras, si es que puede aplicrseles tal nombre, toda
vez que, en realidad, no haba sombra alguna. En sus mrgenes crecan helechos arborescentes
parecidos a los que se cran en los invernculos del mundo habitado. Slo faltaba el color a
aquellos rboles, arbustos y plantas, privados del calor vivificante del sol. Todo se confunda en
un tinte uniforme, pardusco y como marchito. Las hojas no posean su natural verdor, y las
flores, tan abundantes en aquella poca terciaria que las vio nacer, sin color ni perfume a la
sazn, parecan hechos de papel descolorido bajo la accin de la luz.
Mi to Lidenbrock aventurse bajo aquellas gigantescas selvas. Yo le segu no sin cierta
aprensin. Puesto que la Naturaleza haba acumulado all una abundante alimentacin vegetal,
quin nos aseguraba que no haba en su interior formidables mamferos? Vea en los amplios
claros que dejaban los rboles derribados y carcomidos por la accin del tiempo, plantas
leguminosas acerinas, rubrceas y mil otras especies comestibles, codiciadas por los rumiantes
de todas las perodos. Despus aparecan confundidos y entremezclados los rboles de las
regiones ms diversas de la superficie del globo creca la encina al lado de la palmera, el
eucalipto australiano se apoyaba en el abeto de Noruega, el abedul del Norte entrelazaba sus
ramas con las del kauris zelands. Haba suficiente motivo para confundir la razn de los ms
ingeniosos clasificadores de la botnica terrestre.
De repente, detveme y detuve con la mirada a mi to.
La luz difusa permita distinguir los menores objetos en la profundidad de la selva. Haba
credo ver... no! vea en realidad con mis ojos unas sombras inmensas agitarse debajo de los

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-Vamos -dijo de repente, asindome por el brazo-. Adelante! Adelante!


-No -exclam-; carecemos de armas. Qu haramos en medio de ese rebao de gigantescos
cuadrpedos? Venga, to, venga! Ninguna criatura humana podra desafiar impunemente la
clera de esos monstruos!
-Ninguna criatura humana! -respondi mi to bajando la voz-. Te engaas, Axel! Mira!
Mira hacia all! Me parece que veo un ser viviente Un ser semejante a nosotros. Un hombre!
Mir, encogindome de hombros, resuelto a llevar mi incredulidad hasta los ltimos limites:
pero no tuve mas remedio que rendirme a la evidencia.
En efecto, a menos de un cuarto de hora, apoyado sobre el tronco de un enorme kauris, un
ser humano, un Proteo de aquellas subterrneas regiones, un nuevo hijo de Neptuno, apacentaba aquel innumerahie rebao de mastodontes!
Inmanis pecoris custos inmanior ipse!
Si! inmanior ipse! No se trataba ya del ser fsil cuyo cadver habamos levantado en el
osario, sino de un gigante capaz de imponer su voluntad a aquellos monstruos. Su talla era
mayor de doce pies. Su cabeza, del tamao de la de un bfalo, desapareca entre las espesuras
de una cabellera inculta, de una melena de crines parecida a la de los elefantes de las primitivas
dades.
Blanda en su mano un enorme tronco, digno de aquel pastor antediluviano.
Habamos quedado inmviles, estupefactos; podamos ser de un momento a otro
descubiertos; haba que huir.
-Venga usted! Venga usted! -exclam. tirando de mi to, quien, por primera vez, hubo de
dejarse arrastrar.
Un cuarto de hora ms tarde, nos hallbamos fuera de la vista de aquel formidable enemigo.
Y ahora que pienso en ello con tranquilidad, ahora que ha renacido la calma en mi espritu, y
han transcurrido meses desde este extrao y sobrenatural encuentro, qu debo pensar, qu
creer? No! Es imposible! Hemos sido juguete de una alucinacin de los sentidos! Nuestros ojos
no vieron lo que creyeron ver! No existe en aquel mundo subterrneo ningn hombre! No
habita aquellas cavernas inferiores del globo una generacin humana, que no sospecha la
existencia de los pobladores de la superfcie ni se encuentra con ellos en comunicacin! Es una
insensatez! Una locura!

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Viaje al centro de la tierra

rboles! Eran. efectivamente, animales gigantescos; todo un rebao de mastodontes, no ya


fsiles, sino vivos, parecidos a aquellas cuyos restos fueron descubiertos en 1801 en las
pantanos del Ohio. Contemplaba aquellos elefantes monstruosos, cuyas trompas se movan
entre los rboles como una legin de serpientes. Escuchaba el ruido de sus largos colmillos cuyo
marfil taladraba los viejos troncos. Crujan las ramas, y las hayas, arrancadas en cantidades
enormes, desaparecan por las inmensas fauces de aquellos enormes monstruos.
El sueo en que haba visto renacer todo el mundo de los tiempos prehistricos, de las
pocas ternaria y cuaternaria tomaba forma real! Y estbamos all, solos, en las entraas del
globo, a merced de sus feroces habitantes
Mi to miraba atnito.

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Prefiero admitir la existencia de algn animal cuya estructura se aproxime a la humana, de


algn enorme simio de las primeras pocas geolgicas, de algn protopiteco, de algn mesopiteco parecido al que descubri el seor Lartet en el lecho osifero de Sansan. Sin embargo, la
talla del que vimos nosotros exceda a todas las medidas dadas por la paleontologa modema.
Mas, no importa, era un simio; s, un simio, por inverosmil que sea. Pero un hombre, un
hombre vivo, y con l toda una generacin sepultada en las entraas de la tierra, es
completamente imposible! Eso, jams!

Viaje al centro de la tierra

Entretanto, habamos abandonado la selva clara y luminosa, mudos de asombro,


anonadados bajo el peso de una estupefaccin rayana en el embrutecimiento. Corramos a pesar
nuestro. Era aquello una verdadera huida, semejante a esos arrastres espantosos que creemos
sufrir en ciertas pesadillas. Instintivamente, nos dirigamos hacia el mar de Lidenbrock, y no s
en qu divagaciones se hubiera extraviado mi espritu, a no ser por una preocupacin que me
condujo a observaciones ms prcticas.

148

Aunque estaba seguro de pisar un suelo que jams hollaron mis pasos, adverta con
frecuencia ciertos grupos de rocas cuya forma me recordaba los de Puerto-Graben. A veces,
haba motivo sobrado para equivocarse. Centenares de arroyos y cascadas precipitbanse
saltando entre las rocas. Parecame ver la capa de surtarbrandr, nuestro fiel Hans-Bach y la gruta
en que haba yo recobrado la vida. Algunos pasos ms lejos, la disposicin de las estribaciones
del monte, la aparicin de un mochuelo, el perfil sorprendente de una roca vena a sumergirme
de nuevo en un pilago de dudas.
El profesor participaba de mi indecisin: no poda orientarse en medio de aquel uniforme
panorama. Lo comprend por algunas palabras que hubieron de escaprsele.
-Evidentemente -le dije-, no hemos vuelto a nuestro punto de partida; pero no cabe duda de
que, contorneando la playa, nos aproximaremos a Puerto-Graben.
-En ese caso -respondi mi to-, es intil continuar esta exploracin, y me parece lo mejor
que regresemos a la balsa. Pero, no te engaas, Axel?
-Difcil resulta el dar una contestacin categrica, porque todas stas rocas se parecen unas
a otras. Creo reconocer, sin embargo, el promontorio a cuyo pie construy Hans el artefacto en
que hemos cruzado el Ocano. Debemos encontrarnos cerca del pequeo puerto, si es que no es
este mismo -aad examinando un surgidero que cre reconocer.
-No, Axel --dijo mi ta : encontraramos nuestras propias huellas, al menos, y yo no vea
nada...
-Pues yo s veo! -exclam arrjndome sobre un objeto que brillaba sobre la arena.
-Qu es eso?
-Mire usted! -exclam, mostrando a mi to un pual que acababa de recoger.
-Calma! -dijo este ltimo-. Habas t trado ese arma contigo?
No ciertamente; supongo que la habr trado usted.
-No, que yo sepa; es la primera vez que veo semejante objeto.
-Lo mismo me ocurre a m, to.
-Es extrao!

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-No, por cierto: es sumamente sencillo; los islandeses suelen llevar consigo esta clase de
armas, y sta pertenece sin duda a nuestro gua, que la ha perdido en esta playa...
-A Hans! -dijo m to con acento de duda, sacudiendo la cabeza.
Despus examin el arma atentamente.
-Axel -me dijo, al fin, con grave acento-, este pual es un arma del siglo XVI; una verdadera
daga de las que los caballeros llevaban a la cintura para asestar el golpe de gracia al adversario:
es de origen espaol, y no ha pertenecido ni a Hans, ni a ti, ni a m.

-Axel-prosigui en seguida-, nos encontramos en el verdadero camino del gran


descubrimiento! Este pual ha permanecido abandonado sobre la arena por espacio de cien,
doscientos, trescientos aos, y se ha mellado contra las rocas de este mar subterrneo.
-Mas no habr venido solo ni se habr mellado por s mismo -exclam-; alguien nos habr
precedido...!
-S un hombre.
-Y ese hombre, quin ha sido?
-Ese hombre ha grabado su nombre con este pual! Ese hombre ha querido sealarnos
otra vez, con su propia mano, el camino del centro de la tierra! Busqumosle! Busqumosle!

Viaje al centro de la tierra

-Como! Quiere usted decir...?


-Mira si hubiera sido hundida.en la garganta de un ser humano no se habra mellado de esta
suerte; la hoja est cubierta de una capa de herrumbre que no data de un da ni de un ao, ni de
un siglo.
El profesor se animaba, segn su costumbre, dejndose arrastrar por su imaginacin.

E impulsados por un vivo inters, empezamos a recorrer la elevada muralla, examinando


atentamente las ms insignificantes grietas que podan ser principio de alguna galera.
De esta suerte llegamos a un lugar en que se angostaba la playa, Ilegando el mar casi a baar
las estribaciones del acantilado, y no dejando ms que un paso de una toesa a lo sumo de
anchura.
Entre dos protuberancias avanzadas de la roca, encontramos entonces la entrada de un
tnel obscuro; y en una de estas peas de granito descubrieron nuestras jos, atnitos, dos
letras misteriosas, medio borradas ya: las dos iniciales del intrpido y fantstico explorador:

-A. S.! - exclam mi to- Arne Saknussemm! Siempre Arne Saknussemm!

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Viaje al centro de la tierra

Desde el principio de aquel accidentado viaje haba experimentado tantas sorpresas, que
cre que ya nada en el mundo podra maravillarme. Y, sin embargo, ante aquellas dos letras,
grabadas tres siglos atrs, ca en un aturdimento cercano a la estupidez. No slo lea en la roca la
frma del sabio alquimista, sino que tena entre mis manos el estilete con que haba sido grabada. A menos de proceder de mala fe, no poda poner en duda la existencia del viajero y la
realidad de su viaje.
Mientras estas reflexiones bullan en mi mente, el profesor Lidenbrock se dejaba arrastrar
por un acceso algo ditirmbico en loor de Arne Saknussemm.

150

-Oh maravilloso genio! -exclam-, no has olvidado ninguna de los detalles que podan abrir
a otros mortales las vas de la corteza terrestre, y as, tus semejantes pueden hallar, al cabo de
tres siglos, las huellas que tus plantas dejaron en el seno de estos subterrneos obscuros Has
reservado a otras miradas distintas de las tuyas la contemplacin de tan extraas maravillas! Tu
nombre, grabado de etapa en etapa, conduce derecho a su meta al viajero dotado de audacia
sufciente para seguirte, y, en el centro mismo de nuestro planeta, estar tambin to nombre,
escrito por tu propia mano. Pues bien, tambin yo ir a firmar con mi mano esta ltima pgina
de granito! Pero que, desde ahora mismo, este cabo, visto por ti, junto a este mar por ti tambin
descubierto, sea para siempre llamado el Cabo Saknussemm. .
Estas fueron, sobre poco ms a menos, las palabras que sus labios pronunciaron, y, al orlas,
sentme invadido por el entusiasmo que respiraba en ellas.
Sent que renaca un nueva fuerza en el interior de mi pecho; olvid los padecimientos del
vije y los peligros del regreso. Lo que otro hombre haba hecho tambin quera hacerlo yo, y
nada que fuese humano me pareca imposible.
-Adelante! Adelante! -exclam lleno de entusiasmo.
E iba a internarme ya en la obscura galera, cuando el profesor me detuvo, y l, el hombre de
los entusiasmos, me aconsej paciencia y sangre fra.
-Volvamos, ante todo -me dije-, a buscar a nuestro fiel Hans, y traigamos la balsa a este sitio.
Obedec esta orden, no sin contrariedad, y me deslic rpidamente por entre las rocas de la
playa.
-Verdaderamente, to -dije mientras caminbamos-, que hasta ahora las circunstancias todas
nos han favorecido.
-Ah! Lo crees as, Axel?
-Sin duda de ningn gnero; hasta la tempestad nos ha trado al verdadero camino. Bendita
la tempestad que nos ha vuelto a esta costa de donde la bonanza nos habra alejado!
Supongamos por un momento que nuestra proa -la proa de la balsa- hubiera llegado a encallar
en las playas meridionales del mar de Lidenbraek qu habra sido de. nosotros? Nuestras ojos
no hubieran trapezado con el nombre de Salkussemm y actualmente nos veramos abandonados
en una playa sin salida.

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-S, Axel; es providencial que, navegando hacia el Sur, hayamos llegado al Norte, y
precisamente al Cabo Sakussemm. Debo confesar que es sorprendente, y que hay aqu un hecho
cuya explicacin desconozco en absoluto.
-Bah! Qu importa! Lo que debemos procurar es aprovecharnos de las hechos, no
explicarnoslos.
-Sin duda, hijo mo, pero..

-S, Axel, tienes razn, y todo ha venido a redundar en provecho nuestro, toda vez que
vamos a abandonar este mar que, por su horizontalidad, no poda conducirnos al lugar
apetecido. Vamos a bajar otra vez, a bajar sin descanso, a bjar siempre! Bien sabes que, para
llegar al centro del globo, slo nos quedan que atravesar 1.500 leguas.
-Bah! -exclam yo- no vale verdaderamente la pena hablar de esa pequeez! En marcha!
En marcha!
Este insensato dilogo duraba todava cuando nos reunimos con el cazador. Todo estaba
preparado para la marcha inmediata; todos los bultos haban sido embarcados. Tomamos
asiento en la balsa, y, una vez izada la vela, navegamos, barajando la costa, en demanda del
Cabo Salmussemm, Ilevando Ucus el timn.
El viento no era favorable para aquel artefacto que no lo poda ceir, as que en muchos
lugares tuvimos que avanzar con la ayuda de los bastones herrados. A menudo, las piedras situadas al filo del agua nos obligaban a dar rodeos importantes. Por fin, despus de tres horas de
navegacin, es decir, las seis de la tarde, llegamos a un lugar propicio para el desembarco.
Salt a tierra, seguido de mi to y del islands. Esta travesa no disminuy mi entusiasmo; al
contrario, hasta propuse quemar nuestras naves a fin de cortarnos la retirada; pero mi to se
opuso a ello. Encontrle muy fro.
-Al menos --dije-, partamos sin perder un momento.
-S, hijo mo; pero antes, examinemos esta nueva galera, con objeto de saber si es preciso
preparar las escalas.
Mi to puso en actividad su aparato de Ruhmkorlf; dejamos la balsa bien amarrada a la orilla,
y nos dirigimos, marchando yo a la cabeza, a la boca de la galera que slo distaba de all veinte
pasos.
La abertura, que era casi circular, tena un dimetro de cinco pies aproximadamente; el
obscuro tnel estaba abierto en la roca viva y cuidadosamente barnizado por las materias
eruptivas a las cuales dio paso en otra poca su parte inferior encontrbase al nivel del suelo, de
tal suerte que poda penetrarse en l sin dificultad alguna.
Caminbamos por un plano casi horizontal, cuando, al cabo de seis pasos, nuestra marcha se
vio interrumpida por la interposicin de una enorme roca.
-Maldita roca! -exclam con furor, al verme detenido de repente par un obstculo
infranqueable.

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Viaje al centro de la tierra

-Pero vamos a emprender otra vez el camino que conduce hacia el Norte; a pasar
nuevamente por debajo de las pases septentrionales de Europa: Suecia. Rusia, Siberia... qu s
yo! en vez de engolfarnos bajo los desiertos de frica o las alas del Ocano, de las cuales no
quiero or hablar ms.

151

Por ms que buscamos a derecha a izquierda, por arriba y por abjo, no dimos con ningn
paso, con ninguna bifurcacin. Experiment una viva contrariedad, y no me resignaba a admitir
la realidad del obstculo. Me agach, y mir por debjo de la roca sin hallar ningn intersticio.
Examin despus la parte superior, y tropec con la misma barrera de granito. Hans pase la luz
de la lmpara a lo largo de la pared, pero sta no presentaba la menor solucin de continuidad.
Era preciso renunciar a toda esperanza de descubrir un paso.

Viaje al centro de la tierra

Yo me sent en el suelo, en tanto que mi to recorra a grandes pasos aquel corredor de


granito.
-Pero, Saknussemm? -exclam yo.

152

-Eso estoy pensando yo -dijo mi to- .Se vera detenido quiz por esta puerta de piedra?
-No, no! -repliqu vivamente-. Esta roca debe haber obstruido la entrada de una manera
brusca a consecuencia de alguna sacudida ssmica o de uno de esos fenmenos magnticos que
agitan todava la superficie terrestre. Han mediado largos aos entre el regreso de Saknussemm
y la cada de esta piedra. Es evidente que esta galera ha sido en otro tiempo el camino seguido
por las lavas, y que, entonces, las materias eruptivas circulaban por ella libremente. Mire usted,
hay grietas recientes que surcan este techo de granito, construido con trazos de piedras
enormes, como si la mano de algn gigante hubiera trabajado en esta obstruccin; pero un da,
el empuja fue ms fuerte, y este bloque, cual clave de una bveda que falla, deslizse hasta el
suelo, dejando obstruido el paso. Henos, pues, ante un obstculo accidental que no encontr
Saknussemm, y, si no la removemos, somos indignos de llegar al centro del mundo.
Este era mi lenguaje, cual si el alma del profesor se hubiese albergado en m toda entera.
Inspirbame el genio de los descubrimientos. Olvidaba lo pasado y desdeaba lo porvenir. Ya
nada exista para m en la superficie del esferoide en cuyo seno habame engolfado: ni ciudades,
ni campos, ni Hamburgo, ni la Knig-strasse, ni mi pobre Graben, que, a la sazn, deba creerme
para siempre perdido en las entraas de la tierra.
-Abrmonos camino a viva fuerza -dijo mi to-; derribemos esta muralla a golpes de azadn y
de piqueta.
-Es demasiado dura para eso -exclam yo.
-Entonces...
Recurramos a la plvora. Practiquemos una mina y volemos el obstaculo.
-La plvora!
-S, s! Slo se trata de volar un trozo de roca!
-Manos a la obra, Hans! -exclam entonces mi to.
Volvi el islands a la bolsa y pronto regres con un pico, del cual hubo de servirse para abrir
un pequeo barreno. No era trabjo sencillo. Tratbase de abrir un orificio lo bastante
considerable para contener cincuenta libras de algodn plvora cuya fuerza expansiva es cuatro
veces mayor que la de la plvora ordinaria.
Me hallaba en un estado de sobreexcitacin espantoso. Mientras Hans trabajaba ayud
activamente a mi to a preparar una larga mecha hecha de plvora mojada y encerrada en una
especie de tripa de tela.
-Pasaremos! -deca yo.

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-Pasaremos! -repeta mi to.


A media noche, nuestro trabajo de zapa estaba terminado por completo; la carga de algodn
plvora haba sido depositada en el barreno, y la mecha se prolongaba a lo largo de la galera
hasta salir al exterior.
Slo faltaba una chispa para provocar la explosin.
-Hasta maana! -dijo el profesor entonces.

Viaje al centro de la tierra

Fue preciso resignarse, y esperar todava durante seis largas horas.

153

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El siguiente, jueves 27 de agosto, fue una fecha clebre de aquel viaje subterrneo. No
puedo acordarme de ello sin que el espanto haga an palpitar mi corazn.

Viaje al centro de la tierra

A partir de aquel momento, nuestra razn, nuestro juicio y nuestro ingenio dejaron de tener
participacin alguna en los acontecimientos, convirtindonos en meros juguetes de los fenmenos de la tierra.
A las seis, ya estbamos de pie. Se aproximaba el momento de abrirnos paso a travs de la
corteza terrestre, por medio de una explosin.

154

Solicit para m el honor de dar fuego a la mina. Una vez hecho esto, debera reunirme a mis
compaeros sobre la balsa que no haba sido descargada, y en seguida nos alejaramos, con el fin
de substraemos a ls peligros de la explosin, cuyos efectos podrn no limitarse al interior del
macizo.
La mecha, segn nuestros clculos, deba tardar diez minutos en comunicar el fuego a la
mina. Tena, pues, tiempo bastante para refugiarme en la balsa.
Preparme, no sin cierta emocin, a desempear mi papel.
Despus de almorzar muy de prisa, se embarcaron mi to y el cazador, quedndome ya en la
orilla, provisto de una linterna encendida que deba servirme para dar fuego a la mecha.
-Anda, hijo mo --djome el profesor-. Prende fuego al artificio y regresa inmediatamente.
-Est usted tranquilo, to, que no me entretendr en el camino.
Dirigme en seguida hacia la abertura de la galera, abr la linterna y cog la extremidad de la
mecha.
El profesor tena el cronmetro en la mano.
-Ests listo? -gritme.
-Listo! -le respond.
-Bien, pues, fuego!, hijo mo.
Acerqu rpidamete a la llama mi punta de la mecha que empez a chisporrotear en
seguida, y corriendo como una exalacin, volv a la orilla.
-Embarca -me dijo mi to-, que vamos a desatracar.
Salt a bordo, y Hans, de un violento empujn, impulsnos hacia el mar, alejndose la balsa
unas veinte toesas.
Fue un momento de viva ansiedad; el profesor no apartaba la vista de las manecillas del
cronmetro.
Faltan cinco minutos -deca-. Faltan cuatro. Faltan tres.
Mi pulso lata con violencia.
-Faltan dos! Falto uno...! Desplomos, montaas de granito!
Qu sucedi entonces? Me parece que no o el ruido de la detonacin; pero la forma de las
rocas modificse de pronto. Pareci como si se hubiese descorrido un teln.

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Vi abrirse en la misma playa un insondable abismo. El mar, como presa de un vrtigo


horrible. convirtise en una ola enorme, sobre lo cual levantse la bolsa casi
perpendicularmente.
Las tres nos desplomamos. En menos de un segundo, extinguise la luz y quedamos sumidos
en las ms espantosas tinieblas. Sent despus que faltaba el punto de apoyo, no a mis pies, sino
a la balsa. Cre que se nos iba a pique; pero no fue as, por fortuna. Hubiera deseado dirigir la
palabra a mi to; pero el rugir de las olas le habra impedido el orme.
A pesar de las tinieblas, del ruido, de la sorpresa y de la emocin, comprend la que acababa
de ocurrir.
Al otro lado de la roca que habamos volado exista un abismo. La explosin haba provocado
una especie de terremoto en aquel terreno agrietado; el abismo se haba abierto, y convertido
en torrente, nos arrastraba hacia l.
Una hora, dos horas... qu se yo! transcunrieron as. Nos entrelazamos los brazos, nos
asamos fuertemente con las manos a fin de no ser despedidos de la balsa. Producanse
conmociones de extremada violencia cada vez que esta ltima chocaba contra las paredes. Estos
choques, sin embargo. eran raros, de donde deduje que la galera se ensanchaba
considerablemente. Aqul era, a no dudarlo, el camino de Saknussemm; pero en vez de descender nosotros solos, habamos arrastrado todo un mar con nosotros, gracias a nuestra
imprudencia.
Bien se comprender que estas ideas asaltaron mi mente de un moda vago y obscuro,
costndome mucho trabajo asociarlas durante aquella vertiginosa carrera que pareca una cada.
A juzgar por el aire que me azotaba la cara, nuestra velocidad deba ser superior a la de los
trenes ms rpidos. Era, pues, imposible encender una antorcha en tales condiciones, y nuestro
ltimo aparato elctrico habase destrozado en el momento de la explosin.
Grande fue, pues, mi sorpresa al ver repentinamente brillar una luz a mi lado, que ilumin el
semblante de Hans. El hbil cazador haba lograda encender la linterna, y, aunque su llama
vacilaba, amenazando apagarse, lanz algunas resplandores en aquella espantosa obscuridad.
La galera era ancha, cual ya me haba figurado. Nuestra insuficiente luz no nos permita ver
sus dos paredes a un tiempo. La pendiente de las aguas que nos arrastraban exceda a la de las
rpidos ms insuperables de Amrica; su superficie pareca formada por un haz de flechas
lquidas, lanzadas con extremada violencia. No encuentro otra comparacin que exprese mejor
mi idea. La balsa corra a veces dando vueltas, al impulso de ciertos remolinos. Cuando se
aproximaba a las paredes de la galera, acercaba a ellas la linterna, y su luz me permita apreciar
la velocidad que llevbamos al ver que los salientes de las rocas trazaban lneas continuas, de
suerte que nos hallbamos, al parecer, encerrados en una red de lneas movedizas. Calcul que
nuestra velocidad deba ser do treinta leguas por hora.
Mi to y yo nos mirbamos con inquietud, agarrados al trozo de mstil que quedaba. pues,
en el momento de la explosin, este ltimo se haba roto en dos pedazos. Marchbamos con la
espalda vuelta al aire, para que no nos asfixiase la rapidez de un movimiento que ningn poder
humano poda contrarrestar.

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Viaje al centro de la tierra

Me consider perdido.

155

Las horas, entretanto, transcurran, y la situacin no cambiaba, hasta que un nuevo incidente
vino a complicarla.
Como tratase de arreglar un poco la carga, vi que la mayor parte de los objetos que
componan nuestro impedimento haban desaparecido en el momento de la explosin, cuando
fuimos envueltos por el mar. Quise saber exactamente a qu atenerme respecto a los recursos
con que contbamos, y, con la linterna en la mano, empec a hacer un recuento. De nuestros
instrumentos, solamente quedaban la brjula y el cronmetro. Las escalas y las cuerdas
reducanse a un pedazo de cable enrrollado alrededor del trozo de mstil. No quedaba un
azadn. ni un pieo ni un martillo, y oh desgracia irreparable!, no tenamos vveres ms que para
un solo da.

Viaje al centro de la tierra

Me puse a registrar los intersticios de la balsa, los ms insignificantes rincones formados por
las vigas y las juntas de las tablas. Pero, nada! Nuestras provisiones consistan nicamente en un
trozo de carne seca y algunas galletas.

156

Quedme como alelado, sin querer comprender. Y, bien mirado, porqu preocuparme de
aquel peligro? Aun cuando hubisemos tenido vveres suficientes para meses y aun para aos,
cmo salir de los abismos a que nos arrastraba aquel irresistible torrente? A que temer las
torturas del hambre cuando ya me amenazaba la muerte bajo tantas otras formas? Acaso tenamos tiempo de morir de inanicin?
Sin embargo, por una inexplicable rareza de la imaginacion, olvid los peligros inmediatos
ante las amenazas de lo porvenir que hubieran de mostrrseme con todo su espantoso horror.
Adems, No podramos escapar a los furores del torrente y volver a la superficie del globo? De
qu manera? Lo ignora. Dnde? El lugar no haca al caso! Una probabilidad contra mil no deja
de ser siempre una probabilidad; en tanto que la muerte por hambre no nos dejaba siquiera ni
un tomo de esperanza.
Ocurriseme la idea de decrselo todo a mi to, de manifestarle el desamparo en que nos
encontrbamos, y de hacer el clculo exacto del tiempo que nos quedaba de vida; pero tuve el
valor de callarme. Quise que conservase toda su serenidad.
En aquel momento, debilitse poco a poco la luz de la linterna, hasta que se extingui por
completo. La mecha se haba consumido hasta el fin. La obscuridad hzose de nuevo absoluta. No
haba que soar ya con poder desvanecer sus impenetrables tinieblas. Nos quedaba una
antorcha todava; pero habra sido imposible el mantenerla encendida. Entonces cerr los ojos,
como un nio pequeo, para no ver las tinieblas.
Despus de un perodo de tiempo bastante considerable, redoblse la velocidad de nuestra
vertiginosa carrera. La mayor fuerza con que el aire me azotaba la cara me lo hubo de hacer
notar. La pendiente de las aguas se haca cada vez mayor. Creo verdaderamente que caamos en
vez de resbalar. La impresin que senta era la de una cada casi vertical. Las manos de mi to y
las de Hans, fuertemente aferradas a mis brazos, retenanme con vigor.
De repente, despus de un espacio de tiempo que no puedo precisar, sentimos como un
choque; la balsa no haba tropezado con ningn cuerpo duro, pero se haba detenido de repente
en su cada. Una tromba de agua, una inmensa columna lquida cay entonces sobre ella.
Sentme sofocado; me ahogaba.

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Viaje al centro de la tierra

Esta inundacin momentnea no dur, sin embargo, mucho tiempo. Al cabo de algunos
segundos encontrme de nuevo al aire libre, que respiraron con avidez mis pulmones. Mi to y
Hans me apretaban los brazos hasta casi romprmelos, y los tres nos hallbamos an encima de
la balsa.

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Calculo que seran entonces las diez de la noche. El primero de mis sentidos que volvi a
funcionar despus de la zambullida fue el odo. O casi en seguida -porque fue un verdadero acto
de audicin-, o, repito, restablecerse el silencio dentro de la galera, reemplazando a los rugidos
que durante muchas horas aturdieron mis odos. Por fin lleg hasta mi como un murmullo la voz
de mi to, que deca:
-Subimos!
-Qu quiere usted decir? -exclam.

Viaje al centro de la tierra

-Que subimos, s, que subimos!

158

Extend entonces el brazo, toqu la pared con la mano y la retir ensangrentada. Subimos,
en efecto, con una velocidad espantosa.
-La antorcha la antorcha! -exclam el profesor.
Hans no sin dificultades, logr, al fin, encenderla, y, aunque la llama de la luz dirigise de
arriba abajo, a consecuencia del movimiento ascensional, produjo claridad suficiente para
alumbrar toda la escena.
-Todo sucede como me lo haba imaginado -dijo mi to- nos hallamos en un estrecho pozo
que slo mide cuatro toesas de dimetro. Despus de llegar el agua al fondo del abismo, recobra
su nivel natural y nos eleva consigo.
-A dnde?
-Lo ignoro en absoluto; pero conviene estar preparados para todos los acontecimientos.
Subimos con una velocidad que calculo en dos toesas por segundo, o sea ciento venite toesas
por minuto, a ms de tres leguas y media por hora. A este paso, se adelanta bastante camino.
-S, si nada nos detiene; si tiene salida este pozo. Pero si est taponado, si el aire se
comprime poco a poc bjo la presin enorme de la columna de agua, vamos a ser aplastados.
-Axel -respondi el profesor, con mucha serenidad-, la situacin es casi desesperada; pero
hay an algunas esperanzas de salvacin, que son las que examino. Si es muy cierto que a cada
instante podemos perecer, no lo es menos que a cada momento podremos tambin ser
salvados. Pongmonos, pues, en situacin de aprovechar las menores circunstancias.
-Pero, qu podemos hacer?
-Preparar nuestras fuerzas, comiendo.
Al or estas palabras, mir a mi to con ojos espantados. Haba sonado la hora de decir lo que
haba querido ocultar.
-Comer? -repet.
-S, ahora mismo.
El profesor aadi algunos palabras en dans.
-Cmo! -exclam mi to-. Se haban perdido las provisiones?
-S, he aqu todo lo que nos resta un trozo de cecina para los tres!
Mi to me mir sin querer comprender mis palabras.

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-Qu tal? -le pregunt- Cree usted todava que podremos salvarnos?
Mi pregunta no obtuvo respuesta.
Transcurri uno hora ms y empec a experimentar un hambre violenta. Mis compaeros
padecan tambin, a pesar de lo cual ninguno de las tres nos atrevamos a tocar aquel miserable
resto de alimentos.

-,Qu significaba aquel cambio? Hasta entonces, los hechos haban dado la razn a las
teoras de Davy y de Lidenbrock; hasta entonces lass condiciones particulares de las rocas
refractarias, de la electricidad, del magnetismo, haban modificado las leyes generales de la
Naturaleza, proporcionndonos una temperatura moderada; porque la teora del fuego central
siendo; en mi opinin, la nica verdadera, la nica explicable. Ibmos a penetrar entonces en
un medio en que estos fenmenos se cumplan en todo sin rigor, y en el cual el calor reduca las
rocas a un estado completo de fusin? As me lo tema, y por eso dije al profesor:
-Si nos ahogamos o nos estrellamos, y si no nos morimos de hambre, nos queda siempre la
probabilidad de ser quemados vi vos.
Pero l se content con encogerse de hombros, y abismse de nuevo en sus refexiones.
Transcurri una hora ms, y, salvo un ligero aumento de la temperatura no vino ningn
nuevo incidente a modificar la situation. Al fin, rompi el silencio mi to.
-Veamos -dijo- preciso tomar un partido.
-Tomar un partido? -repliqu.
-S ; es preciso reparar nuestras fuerzas. Si tratamos de prolongar nuestra existencia algunas
horas, economizando ese resto de alimentos, permaneceremos dbiles hasta el fin.
-S, hasta el fin, que no se har esperar.
-Pues bien, si se presenta una ocasin de salvarnos, dnde hallaremos la fuerza necesaria
para obrar, si permitimos que nos debilite el ayuno?
-Y una vez que devoremos este pedazo de carne, qu nos quedar ya, t?
-Nada, Axel, nada; pero, te alimentar ms comindolo con la vista? Tus razonamientos
son propios de un hombre sin voluntad, de un ser sin energa!
-Pero, an conserva usted esperanzas? -le pregunt, irritado.
-S -replic el profesor, con firmeza.
-Cmo! Cree usted que existe algn medio de salvacin.
-S, por cierto. Mientras el corazn lata, mientras la carne palpite, no me explico que un ser
dotado de voluntad se deje dominar por la desesperacin.
Qu admirables palabras El hombre que las pronunciaba en circunstancias tan crticas,
posea indudablemente un temple poco comn.
-Pero, en fin -dije yo-, qu pretende usted hacer?

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Viaje al centro de la tierra

Entretanto, subamos sin cesar con terrible rapidez. Faltndonos a veces la respiracin, como
a los aeronautas cuando ascienden con velocidad excesiva. Pero si stos sienten un fro tanto
ms intenso cuanto mayor es la altura a que se elevan en las regiones areas, nosotros
experimentbamos un efecto absolutamente contrario. Creca la temperatura de una manera
inquietante, y en aquellos momentos no deba bajar de 40.

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--Comer lo que queda de alimentos hasta la ltima migja para reparar nuestras perdidas
fuerzas. Si est escrito que esta comida nuestra sea la ltima, tengamos resignacin; pero, al
menos, en vez de estar extenuados, volveremos o ser hombres.
-Comamos, pues! --exclam.
Tom mi to el trozo de carne y las pocas galletas salvados del naufragio, hizo tres partes
iguales y las distribuy. Cponos, prximamente una libra de alimentos a cada uno. El profesor
comi con avidez, con una especie de entusiasmo febril; yo, sin gusto, a pesar de mi hambre, y
casi con repugnancia ; Hans, tranquilamente, con moderacin, a bocados menudos que
masticaba sin ruido y saboreaba con la calma de un hombre a quien lo porvenir no le inquieta.
Huroneando bien, haba encontrado una calabaza mediada de ginebra que nos ofreci, y aquel
licor benfico logr reanimarme un poco.
-Fttraflig! -dijo Hans, bebiendo a su turno.
Viaje al centro de la tierra

-Excelente! -respondi mi to.

160

Haba recobrado algo la esperanza; pero nuestra ltima comida acababa de


terminarse. Eran entonces las cinco de la maana.

La constitucin del hombre es tal, que su salud es un efecto puramente negativo; una vez
satisfecha la necesidad de comer, es dilcil imaginarse los horrores del hambre; es preciso experimentarlos para comprenderlos. Al salir de prolongada abstinencia, algunos bocados de galleta y
de carne triunfaron de nuestros pasados dolores.
Sin embargo, despus de este banquete, cada cual se entreg a sus reflexiones. En qu
soaba Hans, el hombre del extremo Occidente, quen posea la resignacin fatalista de los
orientales? Por lo que a m respecta, mis pensamientos encontrbanse llenos de recuerdos y
stos me conducan a la superficie del globo, que nunca hubiera debido abandonar. La casa de la
Knig-strasse, mi pobre Graben, la excelente Marta pasaron, cual visiones, por delante de mis
ojos, y, en los lgubres ruidos que se transmitan a travs del macizo de granito, crea sorprender
el ruido de las ciudades de la tierra.
Por lo que respecta a mi to, aferrado siempre a su idea, examinaba con escrupulosa
atencin la naturaleza de las terrenos; trataba de darse cuenta de su situacin, observando las
capas superpuestas. Este clculo, o por mejor decir esta apreciacin, tan slo poda ser
aproximada para un sabio que es siempre un sabio, cuando logra conservar su sangre fra, y hay
que reconocer que el profesor Lidenbrock posea esta cualidad en un grado poco comn.
Oale murmurar palabras de la ciencia geolgica, que me eran bien conocidas; y esto era
causa de que, aun a mi pesar, me interesase en aquel supremo estudio.
-Granito eruptivo-deca-; nos hallamos an en la poca primitiva; pero, como ascendemos
sin cesar, quin sabe, todava?
Quin sabe! An no haba perdido la esperanza. Palpaba con la mano la pared vertical, y
algunos instantes despus, prosegua:
-He aqu los gneis. He aqu los micaesquistos. Bueno! Pronto llegarn los terrenos de la
poca de transicin, y entonces...
Qu quera decir el profesor? Poda medir el espesor de la corteza terrestre suspendida
sobre nuestras cabezas? Posea algn medio de hacer semejante clculo? No. Faltbale el
manmetro, y la mera apreciacin no poda suplir sus preciosas indicaciones.

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Sin embargo, la temperatura aumentaba en progresin importante, y me senta baado de


sudor en medio de una atmsfera abrasadora. Slo poda compararla al calor que despiden los
hornos de una fundicin cuando se efectan las coladas. Poco a poco, Hans, mi to y yo nos
habamos ido despojando de nuestros chaquetas y chalecos; la prenda ms ligera causaba un
gran malestar, por no decir sufrimiento.
-Ser acaso que subimos hacia un foco incandescente? exclam, en un momento en que el
calor aumentaba.
-No -respondi mi to-; es imposible, imposible!
-Sin embargo-insist yo, palpando la pared-, esta muralla quema.

Un terror invisible apoderse entonces de mi mente y ya no me fue posible verme libre de


l. Presenta una catstrofe prxima, tan espantosa como la irnaginacin ms audaz no hubiera
podido concebir. Una idea, incierta y vaga primero, trocse en certidumbre en mi espritu.
Rechacla, mas torn con obstinacin nuevamente. No me atreva a formularla sin embargo,
algunas observaciones involuntarias me hicieron adquirir la conviccin. A la dudosa luz de la
antorcha, advert en las capas granticas movimientos desordenados; iba evidentemente a producirse un fenmeno en el que la electricidad desempeaba un papel; adems, aquel calor
excesivo, aquel agua en ebullicin... Decid observar la brjula, pero estaba como loca.

Viaje al centro de la tierra

Al decir esto, roz mi mano la superficie del agua y tuve que retirarlo a todo prisa.
-El agua abrasa! -exclame.
El profesor esta vez respondi solamente con un gesto de clera.

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Viaje al centro de la tierra

Si, s! Estaba como loca! La aguja saltaba de un polo al otro con bruscas sacudidas; recorra
todos los puntos del cuadrante, y giraba como si se hallase poseda de un vrtigo.
Saba que, segn las teoras ms aceptadas, la corteza mineral del -lobo no se encuentra
jams en estado de reposo absoluto. Las modifcaciones originadas por la descomposicin de las
materias internas, la agitacin producida por las grandes corrientes lquidas, la accin del
magnetismo, tienden incesantemente a conmoverla, aunque los seres diseminados en su
superficie no sospechen siquiera la existencia de estas agitaciones. As, pues, por s solo, este
fenmeno no me habra causado susto, o, por lo menos no me habra hecho concebir una idea
tan terrible.
Mas otros hechos, ciertos detalles sui generis, no pudieron engaarme por ms tiempo; las
detonaciones se multiplicaban con una espantosa intensidad; slo poda compararlas con el
ruido que produciran un gran nmero de carros arrastrados rpidamente sobre un brusco
empedrado. Era un trueno continuo.
Despus, la brjula, enloquecida, sacudida por los fenmenos elctricos, confirmbame en
mi opinin; la corteza mineral amenazaba romperse ; los macizos granticos, juntarse; el vaco,
llenarse; el pozo, rebosar, y nosotros, pobres tomos, bamos a ser triturados en aquella
formidable compresin.
-To, to! --exclam-; ahora s que estamos perdidos!
-Que motiva tu nuevo terror? -respondime con calma sorprendente-. Que tienes? qu
te pasa?
-Que qu tengo! Observe usted esas paredes que se agitan, ese macizo que se disloca, esa
agua en ebullicin, los vapores que se espesan, esta aguja que oscila, este calor insufrible,
indicios todos de tan enorme terremoto.
Mi to sacudi la cabeza con calma.
-Un terremoto has dicho? -preguntme.
-S, ciertamente.
-No, hijo mo; me parece que te engaas.

162

-Cmo! No son stos los signos precursores...?


-De un terremoto? No! Espero algo ms grande
-Qu quiere usted decir?
-Una erupcin, Axel!
-Una erupcin! -exclam-. Nos hallamos en la chimenea de un volcn en actividad?
-As lo creo -dijo el profesor sonriendo-: y a fe que es lo mejor que pudiera ocurrirnos.
Lo mejor que pudiera ocurrirnos! Pero entonces mi to se haba vuelto loco! Qu
significado tenan sus palabras? Cmo explicarse su sonrisa?
-Cmo! -exclam-, nos hallamos envueltos en una erupcin volcnica, la fatalidad nos ha
arrjado en el camino de las lavas incandescentes, de las rocas encendidas, de las aguas
hirvientes, de todas las materias eruptivas; vamos a ser repelidos, expulsados, arrojados,

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vomitados, lanzados al espacio entre rocas enormes, en medio de una lluvia de cenizas y de
escorias, envueltos en un torbellino de llamas, y an se atreve usted a decir que es lo mejor que
pudiera sucedernos!
-S -dijo el profesor, mirndome por encima de las gafas-, porque es la nica probabilidad
que tenemos de volver a la superficie de la tierra!

Era evidente que subamos, empujados por un aluvin eruptivo; debajo de la balsa haba
aguas hirvientes, y debjo de stas, una pasta de lavas, un conglomerado de rocas que, al llegar
a la boca del crter, se dispersaran en todos direcciones. Nos encontrbamos, pues, en la
chimenea de un volcn. Sobre esto, no haba duda.
Pero en esta ocasin, no se trataba del Sneffels, volcn apagado ya, sino de otro volcn en
plena actividad. Por eso me devanaba los sesos pensando en cul poda ser aquella montaa y
en qu parte del mundo bamos a ser vomitados.
En las regiones del Norte, sin duda de ningn gnero. Antes de volverse loca la brjula, nos
haba indicado siempre que marchbamos hacia el Norte; y, a partir del Cabo Saknussemm,
habamos sido arrastrados centenares de leguas en esta direccin. Ahora bien, nos hallbamos
otra vez debajo de Islandia? Ibamos a ser arrjados por el crter del Hecla, o por alguno de los
siete montes ignvomos de la isla?
En un radio de 500 leguas, al Oeste, no vea, bjo aquel paralelo, ms que los volcanes mal
conocidos de la costa noroeste de Amrica. Al Este, slo exista uno en el 80 de latitud el Esk, en
la isla de Juan Mayen, no lejos de Spitzberg. Crteres no faltaban, ciertamente, y bastante
espaciosos para vomitar un ejrcito entero; pero yo pretenda adivinar por cul de ellos bamos a
ser arrojados.
Al amanecer, acelerse el movimiento ascensional. El hecho de que aumentara el calor, en
vez de disminuir, al aproximarnos a la superficie del globo, se explica por ser local y debido a la
influencia volcnica. Nuestro gnero de locomocin no poda dejar en mi nimo la ms ligera
duda sobre este particular; una fuerza enorme, una fuerza de varios centenares de atmsferas,
engendrada por los vapores acumulados en el seno de la tierra, nos impulsaba con energa
irresistible. Pero, a qu innumerables peligros nos exponamos!
No tardaron en penetrar en la galera vertical, que iba aumentando en anchura, reflejos
amarillentos, a cuya luz distingua a derecha a izquierda, profundos corredores que semejaban
tneles imnensos de los que se escapaban espesos vapores, y largas lenguas de fuego laman
chisporroteando sus paredes.
Mire usted! Mire usted, to! -exclam.
No te importe. Son llamas sulfurosas que no faltan en ninguna erupcin.

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Viaje al centro de la tierra

Renunci a enumerar las mil ideas que cruzaron entonces por mi mente. Mi to tena razn
en todo absolutamente, y jams parecime ni ms audaz ni ms convencido que en aquellos instantes en que esperaba y vea venir con calma las temibles contingencias de una erupcin.
Entretanto, seguamos subiendo, no cesando en toda la noche nuestro movimiento
ascensional; el estrpito que nos rodeaba creca constantemente; me senta casi asfixiado, y
estaba convencido de que mi ltima hora se acercaba; sin embargo, la imaginacin es tan rara,
que me entregu a una serie de reflexiones verdaderamente pueriles. Pero lejos de dominar mis
pensamientos, me encentraba subordinado a ellos.

163

-Pero, y si nos envuelven?


-No nos envolvern.
-Pero, y si nos asfxian?
-No nos asfixiarn; la galera se ensancha, y, si fuere necesario, abandonaramos la balsa
para guarecernos en alguna grieta.
-Y el agua? Y el agua que sube?

Viaje al centro de la tierra

-Ya no hay agua ninguna, Axel, sino uno especie de pasta de lava que nos eleva consigo hasta
la boca del crter.
En efecto, la columna lquida haba desaparecido, siendo reemplazado por materias
eruptivas bastante densas, aunque hirvientes. La temperatura se haca insoportable, y un
termmetro expuesto en aquella atmsfera habra marcado ms de 70. El sudor me inundaba, y
si la ascensin no hubiera sido tan rpida, nos habramos asfixiado sin duda.
No insisti el profesor en su propsito de abandonar la balsa, a hizo bien. Aquel puado de
tablas mal unidas ofrecan una superficie slida, un punto de apoyo que, de otro modo, no
hubiramos hallado.
A eso de las ocho de la maana, sobrevino un nuevo incidente. Ces el movimiento
ascensional de improviso y la balsa qued completamente inmvil.
-Qu es esto? -pregunt yo, sacudido por aquella parada repentina que me hizo el efecto
de un choque.
-Un alto -respondi mi to.
-Es que la erupcin se calma?
-Me parece que no.
Levantme y trat de averiguar lo que ocurra en torno nuestro. Tal vez la balsa, detenida
por alguna roca saliente, opona una resistencia momentnea a la masa eruptiva. En este caso,
era preciso apresurarse a librarla cuanto antes del tropiezo.
Mas no haba obstculo alguno. La columna de cenizas, escorias y piedras, haba dejado de
subir de una manera espontnea.
-Se habr detenido la erupcin por ventura?-dije yo.

164

-Ah! -exclam mi to, apretando los dientes- si tal temes, tranquilzate, hijo mo! ; esta
calma no puede prolongarse; hace cinco minutos que dura, y no tardaremos en reanudar
nuestra ascensin hacia la boca del crter.
Al hablar as, el profesor no cesaba de consultar su cronmetro, y tampoco esta vez se
equivoc en sus pronsticos. Pronto volvi a adquirir la balsa un movimiento rpido y
desordenado que dur dos minutos aproximadamente y se detuvo de nuevo.
Bueno -dijo mi to, mirando la hora-, dentro de diez minutos nos pondremos en marcha
nuevamente.
-Diez minutos?
-S. Nos hallamos en un volcn de erupcin intermitente, que nos deja respirar al mismo
tiempo que l.

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As sucedi en efecto. A los diez minutos justos, fuimos empujados de nuevo con una
velocidad asombrosa.

Ms tarde he reflexionado acerca de este extrao fenmeno, sin podrmelo explicar de un


modo satisfactorio. Sin embargo, me parece evidente que no nos encontrbamos en la
chimenea principal del volcn, sino en algn conducto accesible donde repercutan los
fenmenos que en aqulla tenan efecto.
No puedo precisar cuntas veces repitise esta maniobra; lo que s puedo decir es que, cada
vez que se reproduca el movimiento, ramos despedidos con una violencia mayor recibiendo la
impresin de ser lanzados dentro de un proyectil.
-Mientras permanecamos parados, me asfixiaba; y, durante las ascensiones, el aire
abrasador me cortaba la respiracin. Pens un instante en el placer inmenso de volverme a
encontrar sbitamente en las regiones hiperboreales a una temperatura de 30 bajo cero. Mi
imaginacin exaltada pasebase por las llanuras de nieve de las regiones rticas, y anhelaba el
momento de poderme revolcar sobre la helada alfombra del polo.
Poco a poco, mi cabeza, trastornada por tan reiteradas sacudidas, extravise, y a no ser por
los brazos vigorosos de Hans, en ms de una ocasin me habra destrozado el crneo contra la
pared de granito.
No he conservado ningn recuerdo preciso de lo que ocurri durante las horas siguientes.
Tengo una idea confusa de detonaciones continuas, de la agitacin del macizo de granito, del
movimiento giratorio que se apoder de la balsa, la cual se balanceaba sobre las olas de lava, en
medio de una lluvia de cenizas. Envolvironla llamas crepitantes. Un viento huracanado, como
despedido por un ventilador colosal activaba los fuegos subterrneos.
Por vez postrera vi el semblance de Hans alumbrado por los resplandores de un incendio, y
no experiment ms sensacin que el espanto siniestro del hombre condenado a morir atado a
la boca de un can, en el momento en que sale el tiro y disperso sus miembros por el aire.

Cuando volv a abrir los ojos, me sent asido por la cintura por la mano vigorosa de Hans,
quien, con la otra, sostena tambin a mi to. No me encontraba herido gravemente, pero si
magullado por completo cual si hubiera recibido una terrible paliza.
Encontrme tendido sobre la vertiente de una montaa, a dos pasos de un abismo en el cual
me habra precipitado al menor movimiento. Hans me haba salvado de la muerte mientras
rodaba por las flancos del crter.
-Dnde estamos? -pregunt mi to, dando muestras de gran irritacin por haber salido a la
superficie de la tierra.
El cazador se encogi de hombros para manifestar su ignorancia
-En Islandia? -dije yo.

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Viaje al centro de la tierra

Era preciso agarrarse fuertemente a las tablas para no ser despedidos de la balsa. Despus,
ces otra vez la impulsin.

165

-Nej -respondi Hans.


-Cmo que no! -exclam el profesor.
-Hans se engaa -dije yo levantndome.
Despus de las innumerables sorpresas de aquel viaje, todava nos estaba reservada otra
nueva estupefaccin. Esperbame ver en un cono cubierto de nieves eternas, en medio de los
ridos desiertos de las regiones septentrionales, bajo los plidos rayos de un cielo polar, ms all
de las ms elevadas latitudes: mas, en contra de todas mis suposiciones mi to, el islands y yo
nos hallbamos tendidos hacia la mitad de la escarpada vertiente de una montaa calcinada por
las ardores de un sol que nos abrasaba.

Viaje al centro de la tierra

No quera dar crdito a mis ojos, pero la tostadura real que sufra mi organismo no dejaba
duda alguna. Habamos salido medio desnudos del crter, y el astro esplendoroso, cuyos favores
no habamos solicitado durante los dos ltimas meses, se nos mostraba prdigo de luz y de calor
y nos envolva en oleadas de sus esplndidos rayos.

166

Cuando se acostumbraron mis ojos a aquellos resplandores, a los cuales se haban


desbabituado, valme de ellos para rectificar los errores de mi imaginacin. Por lo menos quera
hallarme en Spitzberg, y no haba manera de convencerme de lo contrario.
El profesor fue el primero que tom la palabra, diciendo:
-En efecto, este paisaje no se parece en nada a los de Islandia.
-Y a la isla de Juan Mayen? -respond yo.
-Tampoco, hijo mo. No es ste un volcn del Norte, con sus colinas de granito y su casquete
de nieve.
-Sin embargo...
-Mira, Axel, mira!
Encima de nuestras cabezas, a quinientos pies a lo sumo, se abra el crter de un volcn, por
el cual se escapaba, de cuarto en cuarto de hora, con fuerte detonacin, una alta columna de llamas, mezcladas con piedra pmez, cenizas y lavas. Senta las convulsiones de la montaa, que
respiraba como las ballenas, arrojando de tiempo en tiempo fuego y aire por sus enormes respiraderos. Debajo, y por una pendiente muy rpida, las capas de materias eruptivas
precipitbanse a una profundidad de 700 u 800 pies, lo que daba para el volcn una altura
inferior a 100 toesas. Su base desapareca en un verdadera bosque de rboles verdes, entre los
que distingu olivos, higueras y vides cargadas de uvas rojas.
Preciso era confesar que aqul no era el aspecto de las regiones rticas.
Cuando rebasaba la vista aquel cinturn de verdura, iba rpidamente a perderse en las aguas
de un mar admirable o de un lago, que hacan de aquella tierra encantada una isla que apenas
meda de extensin unas leguas. Por la parte de Levante, vease un pequeo puerto, precedido
de algunas casas, en el que a impulso de las alas azules; mecanse varios buques de una forma
especial. Ms lejos, emergan de la lquida llanura tan gran nmero de islotes, que semejaban un
inmenso hormiguero.
Hacia poniente, lejanas costas divisbanse en el horizonte, perfilndose sobre algunas de
aquellas montaas azules de armoniosa conformacin, y sobre otras, ms remotas an,
elevbase un cono de prodigiosa altura, en cuya cima agitbase un penacho de humo.

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Por el Norte, divisbase una inmensa extensin de mar, que relumbraba al influjo de los
rayos solares, sobre la cual sc vea de trecho en trecho la extremidad de un mstil o la convexidad de una vela hinchada por el viento.
Lo imprevisto de semejante espectculo centuplicaba an sus maravillosas bellezas.
-Dnde estamos?Dnde estamos?-repeta yo.

-Sea cual fuere esta montaa -dijo al fin- hace bastante calor; las explosiones no cesan, y no
valdra la pena de haber escapado de las peligros de una erupcin para recibir la caricia de un
pedazo de roca en la cabeza. Descendamos, y sabremos a qu nos atenernos. Por otra parte, me
muero de hambre y de sed.
Decididamente, el profesor no era un espritu contemplativo. Por lo que a m respecta,
olvidando las fatigas y las necesidades, habra permanecido en aquel sitio durante muchas horas
an; pero fueme preciso seguir a mis compaeros.
El talud del volcn presentaba muy rpidas pendientes; nos deslizbamos a lo largo de
verdaderos barrancos de ceniza, evitando las corrientes de lava que descendan como serpientes
de fuego; y yo, mientras, conversaba con volubilidad, porque mi imaginacin se hallaba
demasiado repleta de ideas, y era preciso darle algn desahogo.
-Nos encontramos en Asia -exclam-, en las costas de la India, en las islas de la Malasia, en
plena Oceana? Hemos atravesado la mitad del globo terrqueo para salir de l por las
antpodas de Europa?
-Pero, y la brjula? -respondi mi to.
-S, s! Fimonos de la brjula! A dar crdito a sus indicaciones, habramos marchado
siempre hacia el Norte.
-Segn eso, ha mentido!
-Oh Mentido! mentido!
-A menos que este sea el Polo Norte.
-El Polo! No; pero...
Era un hecho inexplicable; yo no saba qu pensar.
Entretanto, nos aproximbamos a aquella verdura que tanto recreaba la vista.
Atormentbame el hambre, como asimismo la sed. Por fortuna, despus de dos horas de
marcha, presentse ante nuestras ojos una hermosa campia, enteramente cubierta de olivos,
de granados y de vides que parecan pertenecer a todo el mundo. Por otra parte, en el estado de
desnudez y abandono en que nos encontrbamos, no era ocasin de andarse con muchos
escrpulos. Con qu placer oprimimos entre nuestros labios aquellas sabrosas frutas, aquellas
dulces y jugossimas uvas! No lejos, entre la hierba, a la sombra deliciosa de los rboles, descubr
un manantial de agua fresca, en la que sumergimos nuestras caras y manos con indecible placer.
Mientras nos entregbamos a todas las delicias del reposo, apareci un chiquillo entre dos
grupos de olivos.
-Ah! -exclam-, un habitante de este bienaventurado pas.

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Viaje al centro de la tierra

Hans cerraba, con indiferencia, los ojos, y mi to lo escudriaba todo, sin darse apenas
cuenta de nada.

167

Era una especie de pordioserillo miserablemente vestido, de aspecto bastante enfermizo, a


quien nuestra presencia pareci intimidar extraordinariamente; cosa que a la verdad, no tena
nada de extraa, pues medio desnudos y con nuestras barbas incultas, tenamos muy mal cariz; y
al menos que no nos hallsemos en un pas de ladrones, nuestras extraas figuras tenan
necesariamente que amedrentar a sus habitantes.
En el momento en que el rapazuelo emprendi, asustado, la huida, corri Hans detrs de l y
lo trajo nuevamente, a pesar de sus puntapis y sus gritos.
Mi to comenz por tranquilizarlo como Dios le dio a entender, y, en correcto alemn,
preguntle:
-Cmo se llama esta montaa, amiguito?

Viaje al centro de la tierra

El nio no respondi.
-Bueno -dijo mi tio-; no estamos en Alemania.
Formul la misma pregunta en ingls, y tampoco contest el chiquillo. A mi me devoraba, la
impaciencta.
-Ser mudo? -exclam el profesor, quien, orgulloso de su poliglotismo, repiti en francs la
pregunta.
El mismo silencio del nio.
-Ensayemos el italiano -dijo entonces mi to. Y le pregunto en esta lengua:
-Dove siamo?
-S, dnde estamos? -repet con impaciencia. Pero el nio no respondi tampoco.
-Demontre! -exclam mi to, que empezaba a encolerizarse, dndole un tirn de orejas-,
acabars de reventar de una vez? Come si noma qaesta isola?
-Strombol -repiti el pastorcillo, escapndose de las manos de Hans y
emprendiendo veloz carrera a travs de los olivos hasta llegar a la llanura, sin que
nos volviramos a ocupar ms de l.

168

El Estrmboli! Oh. qu efecto produjo en mi imaginacin aquel nombre inesperado! Nos


hallbamos en pleno Mediterrneo, en medio del archipilago eolio, de mitolgica memoria, en
la antigua Strongyle, donde Eolo tena encadenados los vientos y tempestades. Y aquellas
montaas azules que se vean por el Este eran las montaas de Calabria. Y aquel volcn que se
ergua en el horizonte del Sur era nada menos que el implacable Etna.
-El Estrmboli! -repeta yo-, el Estrmboli!
Mi to me acompaaba con sus gestos y palabras. Pareca que estbamos cantando un do.
-Oh, qu viaje! qu maravilloso viaje! Entrar por un volcn y salir por otro, situado a ms
de 1.200 leguas del Sneffels, de aquel rido pas de Islandia. enclavado en los confines del
mundo! Los azares de la expedicin nos haban transportado al seno de las ms armoniosas
comarcas de la tierra. Habamos trocado la regin de las nieves eternas por la de la verdura infnita, y abandonado las nieblas cenicientas de las zonas heladas para venir a cobijarnos bajo el
cielo azul de Sicilia.
Despus de una deliciosa comida compuesta de frutas y agua fresca, volvimos a ponernos en
marcha con direccin al puerto de Estrmboli.

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No nos pareci prudente divulgar la manera cmo habamos llegado a la isla: el espritu
supersticioso de los italianos no hubiera visto en nosotros otra cosa que demonios vomitados
por las entraas del infierno: as que nos resignamos a posar por pobres naufragos. Era menos
gloriosa, pero mucho ms seguro.
Por el camino, o murmurar a mi to:
-Pero esa brjula! Esa brjula que sealaba el Norte! Cmo explicarse este hecho?

Una hora despus de haber abandonado el bosque de los olivos, llegamos al puerto de San
Vicenzo, donde Hans reclam el importe de su dcimotercia semana de servicio, que le fu religiosamente pagado, cruzndose entre todos los ms calurosos apretones de manos.
En el momento aquel, si no particip de nuestra natural y legtima emocin, se dej arrastrar
por lo menos por un impulso de extraordinaria expansion.
Estrech ligeramente nuestras manos con las puntas de sus dedos y dibujse en sus labios
una ligera sonrisa.

Viaje al centro de la tierra

-A fe ma -dije yo con el mayor desdn-, que no vale la pena que nos devanemos los sesos
tratando de buscarle una explicacin.
-Qu dices, insensato! Un catedrtico del Johannaeum que no supiera dar una explicacin
de un fenmeno csmico sera un bochorno inaudito!
Y al expresarse de este modo; mi to, medio desnudo, con la bolsa de cuero alrededor de la
cintura, y afanzndose las gafas sobre la nariz, volvi o ser otra vez el terrible profesor de mineraloga.

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He aqu la conclusin de un relato que no querrn creer ni aun las personas ms


acostumbradas a no asustarse de nada. Pero me he puesto en guardia de antemano contra la
credulidad de los hombres.

Viaje al centro de la tierra

Fuimos recibidos por las pescadores de Estrmboli con los consideraciones debidas a unas
nufragos. Nos proporcionarn vestidos y vveres: y, despus de cuarenta y ocho horas de espera, el 31 de agosto, una embarcacin pequea condjonos a Mesina, donde algunos das do
reposo bastarn para reponer nuestras fuerzas.

170

El viernes, 4 de septiembre, nos embarcamos a bordo del Volturne, uno de las vapores de las
mensajeras imperiales de Francia, y, tres das ms tarde tomamos tierra en Marsella, sin ms
preocupacin en nuestro espritu que nuestra maldita brjula. Aquel hecho inexplicable no
cesaba de inquietarnos seriamente. El 9 de septiembre, por la noche, llegamos, por fin, a
Hamburgo.
Imposible describir la estupefaccin de Marta y la alegra de Graben al vernos entrar por las
puertas.
-Ahora que eres un hroe -me dijo mi adorada prometida-, no tendrs necesidad de
separarte ms de m, Axel!
La mir, y ella me sonri entre sus lgrimas.
Puede calcular el lector la sensacin que producira en Hamburgo la vuelta del profesor
Lidenbrock. Gracias a las indiscreciones de Marta, la noticia de su partida para el centro de la tierra se haba esparcido por el mundo entero. Pero nadie la crey, y, al verle de regreso, tampoco
se le di crdito.
Sin embargo, la presencia de Hans y las informaciones de Islandia modificaron la pblica
opinin.
Entonces mi to lleg a ser un personje importante, y yo, el sobrino de un ilustre sabio, lo
que ya es alguna cosa. La ciudad de Hamburgo dio una fiesta en nuestro honor. Celebrse una
sesin pblica en el Jahannaeum, en la que el profesor hizo un detallado relato de su expedicin,
omitiendo, naturalmente, los hechos extraordinarios relativos a la brjula. Aquel mismo da
deposit en los archivos de la ciudad el documento de Saknussemm, expresando el vivo
sentimiento que le causaba el hecho de que las circunstancias, ms poderosas que su voluntad,
no le hubiesen permitido seguir hasta el centro de la tierra las huellas del explorador islands.
Fue modesto en su gloria, la cual hizo aumentar su reputacin.
Tantos honores tenan necesariamente que suscitarle envidiosos. As sucedi, en efecto, y,
como sus teoras, basadas en hechos ciertos, contradecan los sistemas establecidos por la
ciencia sobre la cuestin del fuego central, sostuvo verbalmente y por escrito muy notables
polmicas con los sabios de todos los pases.
Por lo que a m respecta, no puedo aceptar su teora relativa al enfriamiento; a pesar de
cuanto he visto, creo y seguir creyendo siempre en el calor central; pero confieso que ciertas
circunstancias, an no muy bien definidas, pueden modificar esta ley bajo la accin de ciertos
fenmenos naturales.

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En el momento en que ms enconadas eran las discusiones, experiment mi to un


verdadero disgusto. Hans, a pesar de sus ruegos, marchse de improviso de Hamburgo. El
hombre a quien todo se lo debamos no quiso permitir que le pagsemos nuestra deuda, minado
par la nostalgia que le produca el recuerdo de su querida Islandia.
Profesbamos un verdadero afecto a aquel hombre singular que nos haba salvado la vida en
varias ocasiones; su ausencia no nos har olvidar la deuda de gratitud que tenemos con l
contrada, y abrigo la esperanza de no abandonar este mundo sin volver a verle otra vez.
Para concluir, aadir que este Vije al centro de la Tierra produjo una unnime sensacin
en el mundo. Fue traducido e impreso en todas las lenguas; los ms importantes peridicos
publicarn sus principales episodios, que fueron comentados, discutidos, atacados y defendidos
con igual entusiasmo por los creyentes a incrdulos. Y, cosa rara, mi to disfrut todo el resto de
su vida de la gloria que haba conquistado, y no falt un seor Barnuim que le propusiese
exhibirle, a muy elevado precio, en los Estados Unidos.
Pero un profundo disgusto, un verdadero tormento amargaba esta gloria. El hecho de la
brjula segua sin explicacin, y el que semejante fenmeno no hubiese sido explicado constitua
verdaderamente un suplicio para la inteligencia de un sabio. El Cielo, sin embargo, reservaba a
mi to una felicidad completa.
Un da, arreglando en su despacho una coleccin de minerales, descubr la famosa brjula y
me puse a examinarla.
Haca seis meses que estaba all, en un rincn, sin poder sospechar los quebraderos de
cabeza que estaba proporcionando.
Qu estupefaccin la ma! Lanc un grito que hizo acudir al profesor.
-Qu ocurre? -pregunt.
-Esta brjula!
-Qu? Acaba!
-Que su aguja seala hacia el Sur, en vez de sealar hacia el Norte!
-Qu dices?
-Mire usted! Sus polos estn invertidos!
-Invertidos!
Mi to mir, compar y peg un salto que hizo retemblar la osa
Qu luz tan viva ilumin de repente su inteligencia y la ma!
-De suerte -exclam cuando pudo recuperar el use de la palabra, que desde nuestra llegada
al cabo Saknussemm, la aguja de esta condenada brjula sealaba hacia el Sur, en vez de sealar
hacia el Norte?
-No cabe duda alguna.
-Nuestro error se explica entonces de un modo satisfactorio. Pero, qu fenmeno ha
podido producir esta inversin de sus polos?
-La cosa no puede ser ms sencilla.
-Explcate, hijo mo.
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Viaje al centro de la tierra

-Frval! -nos dijo un da; y, sin ms despedida, parti para Reykiavik adonde lleg felizmente.

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-Durante la tempestad que hubo de desarrollarse en el mar de Lidenbrock, aquel globo de


fuego que iman el hierro de la balsa, desorient nuestra brjula, invirtiendo sus polos.
-Ah! --exclam el profesor, soltando la carcjada-, buena nos lo ha jugado la electricidad!

Viaje al centro de la tierra

A partir de aquel da, fue mi to el ms feliz de los sabios, y yo el ms dichoso de


los hombres; porque mi bella curlandesa, renunciando a su calidad de pupila, ocup
en la modesta casa de to Knig-strasse el doble puesto de sobrina y de esposa. No
creo necesario aadir que su to fue el ilustre profesor Otto Lidenbrock, miembro
correspondiente de todas las sociedades cientficas, geogrtcas y mineralgicas de
las cinco partes del mundo.

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Vecina: Iban negros los chiquillos que llevan el agua a los segadores. Adis, mujer.
Madre: Adis.
(Se dirige a la puerta de la izquierda. En medio del camino se detiene y lentamente se santigua.)

Este texto digital es de dominio pblico en Espaa por haberse cumplido ms de setenta aos desde la
muerte de su autor (RDL 1/1996 - Ley de Propiedad Intelectual). Sin embargo, no todas las leyes de
Propiedad Intelectual son iguales en los diferentes pases del mundo. Por favor, infrmese de la situacin
de su pas antes de descargar, leer o compartir este fichero.

Viaje al centro de la tierra

Teln

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