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Suma de Venezuela
M a r i a no P ic n S a l a s

B I B L I O T E C A L A S V E N T A N A S M S A M P L I A S

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Edicin tomada de la Fundacin Editorial El perro y la rana, 2007

Ministerio del Poder Popular para la Cultura, 2012


Mariano Picn Salas

Biblioteca Las ventanas ms amplias, No 4

Coordinacin Editorial
Miguel Mrquez

Diseo de portada
Dileny Jimnez

Edicin al cuidado de:


Fundacin Editorial El perro y la rana

Hecho el Depsito de Ley


lf40220123001744
ISBN 978-980-14-2292-1

impreso en la repblica bolivariana de venezuela

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PRESENTACIN

Esta coleccin de quince ttulos, Las ventanas ms amplias,


tiene como finalidad la promocin del libro y de la lectura como
vehculos emancipatorios, como instrumentos de estmulo a la
creatividad, a la imaginacin; como alimentos de la sensibilidad
y de la comprensin, de los lazos y nexos con la interioridad y lo
social, con la psique y la historia, con el presente y con el porvenir.

Las ventanas ms amplias parten del principio segn el cual


una persona que lee tiene una percepcin ms aguda de la vida,
una conciencia ms amplia, un espritu ms generoso. Estos libros
que pronto estarn dialogando con hombres, mujeres, jvenes,
nias y nios de todo el pas, conforman una biblioteca venezola-
nista y bolivariana, con ttulos que van desde la historia a la poesa,
desde el ensayo a la literatura infantil, del relato a la sntesis de las
imgenes.

A tono pues con la poltica de inclusin de la Revolucin


Bolivariana, en cuanto a la educacin y la cultura para todos (que
tuvo un momento paradigmtico con los esfuerzos que conduje-
ron a la declaracin de Venezuela como territorio libre de analfa-
betismo y que ha tenido continuidad a travs de una multiplicidad
de planes y programas), en estas ventanas escritas (que de seguro
inventarn miles de otras con el surgimiento de nuevas escritoras
y escritores al contacto con estas pginas), el pueblo venezolano,
en definitiva, encuentra aqu una slida convocatoria para conti-
nuar siendo protagnicos en la tarea inacabable de vivir mejor y de
transformar el mundo para ello.

As pues, lectoras y lectores que pronto abrirn estas venta-


nas, que la pasen bien con los paisajes que encuentren a su paso,
con los paisajes que les esperan desde hace mucho y conocern
muy pronto.

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INTRODUCCIN

La ltima obra que Mariano Picn-Salas prepar fue Suma


de Venezuela: una seleccin de sus ensayos ya publicados que
pudiera dar a compatriotas y a forasteros una imagen sinttica
y vivaz del pas. Poco antes de morir redact (aa finales del ao
1964) el prlogo que la acompaa. En l expres su rechazo a los
dogmatismos de cualquier signo ideolgico. Venturosamente
deca vivir es ms problemtico o ms potico que lo que
pretenden ciertos simplificadores o empresarios de mitos que sue-
len ser tambin candidatos a verdugos. A la vez explic el carcter
de su seleccin con estas sencillas y significativas palabras: Hay
escritos que son testimonios no slo de una Venezuela leda sino
tambin caminada o sentida como vivencia, conjuro y aoranza.
Es acaso la Venezuela que sufr y que goc con mis nervios y con
mis huesos.
No por azar se combinan en ese breve prlogo estos dos
aspectos aparentemente dismiles. Los una el llamado a que el
venezolano se liberara de tantas mistificaciones e intolerancias
y abriera el alma y la conciencia a una relacin ms autntica,
ms directa con su pas. No es difcil reconocer en esa suerte
de ltimo llamado la misma lucidez con que treinta aos antes,
desde su exilio en Chile y durante la dictadura gomecista, un
joven escritor haba como asentado el principio de una nueva
poltica para Venezuela: La idea de la nacin est antes que la
idea de clases.
En Picn-Salas no hubo rasgo alguno que pueda llevarnos
a confundirlo con el exaltado visionario o con esos intelectuales
totmicos que nuestras sociedades parecen adorar. En su visin de
Venezuela destacan la claridad, el fervor, la pulcritud de propsi-
tos, la ntima y aun desgarrada reverencia que se siente ante lo que

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llamamos la Patria. Por eso es tambin tan notorio en esa visin


lo que l mismo defina como un sencillo fin de servicio.
Otros han escrito sobre Venezuela como si sta fuese una
abstraccin, tierra de nadie susceptible de ejemplificar cualquier
teora o cualquier ambicin. Del positivismo, con su cientfico y
vido caudillaje, pasamos a la exuberancia mgica y telrica; hoy
hemos decado en la mdica y casi irrisoria escatologa de las desa-
cralizaciones. El fetichismo, la idolatra y la hertica: esos agobios
tautolgicos que, a veces, los pases tienen que soportar.
Picn-Salas nunca pretendi elaborar teoras sobre lo vene-
zolano. Habl del pas aun en sus perodos de mayor violencia
y confusin, o de casi irreparable decadencia moral como his-
toria, riesgos y conflictos entre los hombres. Habl siempre de
Venezuela como proyecto de libertad. De manera muy sensible,
se percibe que desde joven intuy que s exista una nacin vene-
zolana, formada en una gran aventura colectiva. Con frecuencia,
la trama de esa aventura se haba oscurecido y aun deshebrado;
pero era posible hilarla de nuevo, redibujarla y reinventarla en sus
lneas ms luminosas.
Este fue el objetivo central de su larga y paciente meditacin
sobre el pas. No dej que la desvirtuara la profusin pintoresca o
la fcil acrimonia. Al contrario, supo dejarla fluir con serenidad,
como atento siempre, en largo plano temporal, al verdadero
ritmo de nuestra vida y de nuestra historia. La aventura vene-
zolana: as titul, en 1963, uno de sus ltimos ensayos. Es la ms
cabal sntesis por sus ideas, por su don verbal de lo que l
crea: Venezuela era historiable porque era un pueblo con memo-
ria de la aventura. Y ya sabemos lo que quera expresar cuando
hablaba de aventura: el arrojo con que los hombres y los pueblos
llegan a encarar el destino; aunque ste les sea adverso, el arrojo
mismo es ya prueba de conciencia de la libertad.
La meditacin venezolana de Picn-Salas sigue siendo
ejemplar, sin tener nimo edificante, porque la orient el esp-
ritu de comprensin. Slo quien comprende logra desprenderse
de dogmatismos, de orgullos olmpicos y sentencias lapidarias.

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Sobre todo, sabe amar lo que conoce: no tanto explicarlo o ana-
lizarlo (aunque l fue un incomparable analista) como apre-
henderlo e iluminarlo hasta en sus signos ms secretos y con-
tradictorios. No hay que engaar al pas, sino ayudarlo y
comprenderlo, escribi justamente en el prlogo a Comprensin
de Venezuela (1949). En este libro empezaba a delinearse, con
madurez, su visin ms amplia: reconciliar a Venezuela no slo
consigo misma sino tambin con el mundo y la cultura universal,
librndola del patetismo autoindulgente y la ilusin de origina-
lidad, esa imagen de barbarie ednica que cierta astucia criolla
y no slo la de los caudillos haba cultivado. Era necesario
asumirse como sujetos de la historia, y no simplemente pade-
cerla; unir a la memoria el impulso de una imaginacin creadora
como empresa colectiva. Los pases como las personas aler-
taba igualmente slo prueban su valor y significacin en con-
tacto, contraste y analoga con los dems.
La vivencia, la comprensin, el universalismo: por estas
vas fue como Mariano Picn-Salas logr reencontrar el hilo de la
aventura venezolana. El hilo narrativo, que es como decir su trama
espiritual. Quizs habra que leer estos escritos sobre el pas como
captulos de una gran narracin.
Historiar narrando no es una de las virtudes que ha sabido
rescatar la historiografa ms moderna? Es tambin una de las vir-
tudes de los buenos prosistas. Ya en la madurez, al rendir home-
naje a su Mrida natal, a Picn-Salas le deleitaba evocar el len-
guaje de sus coterrneos y de sus mayores. Oigo con la memoria
escriba el habla un poco arcaica, suave, corts, de las gentes
que habitaban esas casas. Sera negligencia no percibir en su pro-
pio estilo el resonar de esa elegancia verbal, todo ese buen decir
colectivo.
Y cmo dejar de reconocerlo finalmente? En el estilo de
Picn-Salas se ha depurado el alma venezolana; en l se intuye una
aventura ms ntima y no menos radical: el acceso a la lucidez y al
matiz, a la convivencia y a la tolerancia. En otras palabras: el don
de la mesura que dan la independencia de criterio y la libertad de

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espritu. Glosando una idea borgiana, aun sera posible decir: si un


hombre tuvo una visin tan clara de su pas, en alguna parte de ese
pas debe existir la claridad.
Este segundo volumen de la biblioteca Mariano Picn-Salas
no slo acoge el ttulo de Suma de Venezuela; tambin sigue, enri-
quecindola oportunamente, la estructura que el autor le dio a ese
libro. Se ha aadido una tercera parte a la que, por simetra, se ha
puesto el nombre de Creacin e imgenes; en ella se reincorpo-
ran textos sobre literatura y arte que aparecieron en las ediciones
de Comprensin de Venezuela y de otros libros del autor, segn se
explica en las notas finales. Quiz esta nueva Suma de Venezuela
sea la que, con los aos, al propio Picn-Salas le hubiera gustado
recopilar.

Guillermo Sucre

CRITERIO DE EDICIN

La presente edicin de Suma de Venezuela (1987), publicada


por Monte vila Editores Latinoamericana dentro de la Biblioteca
Mariano Picn Salas (tomo II), respeta de modo fiel el original en
que se basa. No obstante, en consideracin al carcter didctico que
gua a la Biblioteca Popular para los Consejos Comunales, no se
incluyen en estas pginas ni el Apndice ni las Notas y varian-
tes que contiene la referida edicin, pues su enfoque fundamen-
talmente apunta hacia la lectura y revisin especializada de la
obra de Picn-Salas. Queda, entonces, para el lector, la meditacin
venezolana de este autor que, en palabras del acadmico Guillermo
Sucre, quien estuvo al cuidado de tal publicacin, sigue siendo
ejemplar, sin tener nimo edificante, porque la orient el espritu
de comprensin.

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Primera parte
H i s t or i a y s n t e s i s

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LA AVENTURA VENEZOLANA*

Desde que Andrs Bello, al final de la Colonia, escriba un


resumen de la historia del pas, los venezolanos nos hemos incli-
nado a ver el recuento de nuestro pretrito como anuncio y vati-
cinio del porvenir. No es una inmensa, a veces trgica profeca,
toda la obra escrita de Bolvar, que es como el gran himno que
acompaa su accin? Segn fuera su marcha por Amrica y los
problemas que le brotaban al paso y que l trataba de someter
y vencer como Hrcules a sus hidras y gorgonas, el Libertador
poda pasar y esto es completamente humano del entu-
siasmo al pesimismo. O adnde nos estn llevando los hechos,
el sino peculiar de estos pueblos?, es una pregunta nsita en todo
su pensamiento desde la Carta de Jamaica hasta la proclama con
que se despide de sus conciudadanos en 1830. La Independencia
comenzaba un proceso que como todos, en el devenir hist-
rico para lograr sus fines deba surcar las ms varias y tormen-
tosas corrientes de adversidad. Invocando a Bolvar como el dios
tutelar que se llev temprano la muerte y vaticinando, tambin,
todos los recursos que nuestro pas puede ofrecer al mundo,
viven y padecen muchas generaciones venezolanas durante el
siglo XIX. No era un poco de consuelo en la recatada y despo-
seda existencia de un Cecilio Acosta que al par que se queja en
una carta de que careca de dinero para pagar el porte del correo,
se exalta en otro artculo diciendo que aqu las bestias pisan
oro y es pan cuanto se toca con las manos? Desde la afliccin
de hoy se miraba la dorada promesa utpica de maana. Los

* Fue publicado por primera vez en el libro 150 aos de vida republicana (1811-1961),
Ediciones de la Presidencia de la Repblica, Caracas, 1963, volumen I, pp. 35-48.

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venezolanos del siglo XIX y de las dos primeras dcadas del siglo
XX hasta que comenz a explotarse el vellocino petrolero
vivan mediocremente, continuamente consternados por el cau-
dillo que se alz, la guerra civil que no permita recoger bien
las cosechas y la fluctuacin de precios en sus escasos productos
de exportacin el caf, el cacao, los cueros; la estrechez de
nuestros presupuestos de entonces, que, ms que pagar adecua-
damente los servicios pblicos, parecan ddivas de hambrea-
dos, y una remota esperanza que al fin habra de llegar. Con los
frutos de la tierra, con la democrtica caraota, el casabe y la arepa
y el tasajo llanero y la tacita de caf aromoso que despertaba la
imaginacin, se pasaba la vida y se conjuraba un futuro lejano y
siempre inaccesible.
No hubo en nuestra historia de entonces esos frtiles Dora-
dos que, especialmente la minera, ofreci a otros pases herma-
nos como Mxico, Chile y Per, o la abierta y rpida prosperidad
de Argentina. En los aos de su cesarismo y cuando no tena que
vencer a ningn otro general alzado, Guzmn Blanco dio su
revoque de yeso, plant caritides y metopas en algunos edificios
pblicos, construy el Paseo del Calvario, el Teatro Municipal y el
Capitolio, hizo concursos literarios y subvencion compaas de
pera. Con humor y gracia criolla, algunos venezolanos de fines
del siglo XIX podan pensar que nos estbamos civilizando y refi-
nando en extremo. Pero qu poco era ese yeso arquitectural, las
estatuas y motivos decorativos importados de Francia y los gorgo-
ritos de la pera, ante el vasto silencio de la ignorancia, soledad y
atraso que vena de la entraa de la inmensidad venezolana! Aun
en Caracas misma, la vida era menos lujosa y ms mediocre que
en otras capitales de Amrica. Contemplando los grabados de una
revista como El Cojo Ilustrado, se puede fijar el repertorio de lo que
los venezolanos eran y de lo que soaban, en relacin con otros
pueblos, a fines del siglo XIX.
Casi haba un contraste trgico entre la ambicin y grandeza
de nuestra Historia, cuando en el perodo de la Independencia los
venezolanos, ganando batallas, formando repblicas y haciendo

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leyes, se desparramaron por media Amrica del Sur, y lo que haba-
mos terminado siendo. ramos un poco como don Quijote des-
pus de su ltima y desventurada salida, y estbamos dispuestos a
contar nuestro cuento nostlgico al bachiller, el cura y la sobrina.
En nuestra literatura novelesca, hasta el Modernismo, son casi per-
sonajes insistentes la espada, el quepis y el uniforme que el abuelo
o el lejano to lucieron en Ayacucho y que se decoloraban, viejos
de tiempo, desengao y cansancio, en el desvn de la casa familiar
hipotecada y retrovendida. La mujer un poco muda y resignada
en la literatura venezolana hasta los das actuales apenas forma
parte del coro trgico y acompaa a llorar. Hasta los cuentos de
Jos Rafael Pocaterra y de Rmulo Gallegos, estas musas de nues-
tra tierra caliente guardan las flores del novio que se fue; rezan
y suspiran en voz baja. Parecen los testigos y acompaantes del
continuo desastre que hicieron los hombres: guerrilleros, polti-
cos, aventureros, soadores frustrados o simples balas perdidas,
pollos pelones de una familia en trance de desintegracin.
Las gentes, sin embargo, que cumplieron la hazaa de llegar
hasta el Alto Per no haban sido mediocres, sino algunas de las
ms decididas y despiertas de Amrica. Eso de que los venezola-
nos estaban despertando para algo y que en las costas y valles del
pas se seguan con inters las noticias de Europa en un tiempo tan
cargado de tensiones histricas como el que abri el siglo XIX, se
registra en los grandes viajeros que llegaron a Tierra Firme en los
aos que anteceden a la revolucin de Independencia, como Hum-
boldt y Depons, Humboldt no slo se asombra con el paisaje y se
deslumbra en Venezuela con la luz equinoccial, sino simpatiza con
los hombres. Son los sosegados hidalgos que asisten a las tertulias
de Blandn y de La Floresta, han ledo ya sus enciclopedias y dis-
cuten la suerte del mundo en un siglo nuevo y que anuncia tantos
cambiamentos, o el joven Andrs Bello que lo acompaa en larga
caminata por el monte vila, o aquel extrao don Carlos del Pozo
que en la soledad de un casern llanero se ha puesto a inventar
aparatos de fsica como un Franklin indgena. Adems de ser un
sabio, el Humboldt que visita Venezuela es un joven treintaero,

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y el regocijo de haber descubierto un edn tropical y sumamente


prometedor se advierte en las pginas que le inspira su viaje. Acaso
ninguna otra promocin de hombres tan inteligentes y empeo-
sos pudiera encontrarse en ninguna otra parte de Amrica como
la que realizara en las tres primeras dcadas del siglo XIX la aven-
tura y milagro histrico de Venezuela. Estn como en los cua-
dros histricos de Tovar y Tovar con sus grandes corbatones
flotantes, sus casacas azules, las ltimas pelucas del antiguo rgi-
men, firmando con la pluma de ganso el Acta de Independencia de
1811; pero el fondo de los retratos ser el paisaje de volcanes, cordi-
lleras, selvas y estepas del Continente, y las batallas que separan a
Caracas del Alto Per.
Pero qu difcil volver a ordenar la casa despus de la larga
expedicin de gloria y derroche vital por todos los caminos de
Amrica! A una Venezuela despoblada y hambreada por haber
pagado en hombres y recursos el costo de la gran hazaa, tornan
los soldados que estuvieron en Ayacucho y los polticos de la frustrada
Gran Colombia. Ha muerto Sucre en la montaa de Berruecos, y la
paz llena de intrigas de las facciones y conspiradores ms peli-
grosa que la guerra acab con Bolvar a los cuarenta y siete aos.
A la escasa oligarqua culta y a la vieja prudencia de comerciantes
y hacendados, que en medio de la general estrechez representan
todava un poder econmico, se confa Pez en 1830 para organi-
zar el pas. Debe apaciguar y someter a sus propios conmilitones
y acostumbrarlos a un orden civil que, si no es el de la democracia
perfecta, parece una traduccin tropical de la monarqua inglesa.
Se cuenta para este orden, a pesar de varias revueltas y de algn
inevitable fusilamiento, con el prestigio carismtico del gran cau-
dillo, primer lancero del mundo, ms valiente y diestro que los
otros, e intuitivo, sosegado y discreto para saber escuchar a los
hombres inteligentes del pas, y para tener como una especie de
Vicario General, como sucesor que asegura la continuidad de la
poltica, al prudente y flemtico Soublette. Progresa, sin duda,
Venezuela entre 1830 y 1848. Tiene fama de pas sensato y orde-
nado, mientras la Argentina sufre la tirana de Rosas, Mxico el

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torpe caudillismo de Santa Anna, Nueva Granada se anarquiza en
facciones y en casi todo el Continente el caudillismo militar y la
guerra civil se hacen instituciones congnitas.
Se siembra caf, cacao y ail; se restauran las viejas hacien-
das que haban enmalezado el abandono y la guerra, y el paque-
bote que llega a Saint-Thomas y descarga en goletas y bergantines,
nos aporta algunos bienes de la civilizacin europea. Don Fermn
Toro recibe sus revistas inglesas y francesas, estudia los problemas
que han engendrado la Revolucin industrial y los abusos del libe-
ralismo econmico, y las primeras consignas del socialismo romn-
tico agitan la alborotada cabeza de Antonio Leocadio Guzmn.
Nace una literatura venezolana, ya bastante vivaz y decorosa, en
las primeras pginas de Toro, Baralt, Juan Vicente Gonzlez y en
los escritores costumbristas del Mosaico. Se empieza a creer en la
inmigracin europea y en la educacin regeneradora, y llegan los
primeros inmigrantes alemanes que establecen la Colonia Tovar.
Hombres de tanto genio como Vargas y Cajigal fundan lo que
puede llamarse nuestra medicina y nuestra ingeniera modernas.
Claro que hay los problemas no resueltos y sin posibilidad
de solucin en pas tan vasto y tan reducido de recursos fiscales, y
hay tambin la impaciencia de aquella clase militar y terrateniente,
con vasta servidumbre, podero provinciano, leyenda e influencia,
que personifica a partir de 1846 la familia Monagas, con su gran
rgulo Jos Tadeo. Si los llamados conservadores hicieron suya
y convirtieron en ttem protector la lanza de Pez, los llamados
liberales se apoyan en la de Monagas. Y un ao crtico como el
de las elecciones del 46 presencia, como un espectculo en plena
sabana, la lucha de los dos llaneros: el de Araure y el de Aragua
de Barcelona. Dirase una rivalidad de atletas que comenz en la
guerra de la Independencia, acaso en la batalla de Carabobo. No
importa que a travs de los aos ambos se llamaran compadres,
se hayan abrazado fuertemente, refrescado ancdotas y recuerdos,
y cambiado toros y caballos pasitroteros. Hay que ganrsela al
compadre, decan en el siglo XIX los caudillos venezolanos. Y la
lucha por el poder poltico era como un torneo en que se trata de

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saber quin desjarreta al novillo. Cuando el gran demagogo libe-


ral Antonio Leocadio Guzmn sale de la crcel y se le conmuta la
pena de muerte al ganar la presidencia Monagas, se pudo hacer la
ilusin de que los liberales llegaban al poder. Llegaba solamente,
con toda su omnipotencia y su clera, la familia Monagas. Y en
nombre del liberalismo, que administran en uno que otro decreto
ms verboso que real los doctores y licenciados que sirven al
caudillo, se malogran esperanzas y burlan necesidades del pueblo
venezolano. Si se libertan los pocos esclavos que an quedaban en
1854, no se les da tierra ni se les ensea oficio til, y engrosarn
como reclutas o carne de can las futuras revueltas.
Las dos lanzas de Pez y Monagas, que fueron el poder
detrs de las Constituciones en las tres primeras dcadas de la
Repblica, se multiplicarn en muchas lanzas, en subversin total,
en la larga guerra de los cinco aos, o de la Federacin, entre 1858
y 1863. O los ltimos y elegantes discursos de la Convencin de
Valencia, donde el antimonaguismo quiso rehacer el Estado sin
lograrlo, presencian ya la algarada de los primeros alzados. Se
enfrentaban sin conciliacin dos generaciones. La de los sosega-
dos hidalgos y letrados que haban acompaado a Pez y entre 1858
y 1860 asisten a las tertulias de don Manuel Felipe Tovar, y la de los
que aprendieron su populista evangelio de rebelda en los escritos
de Antonio Leocadio Guzmn. Desde 1846 se est gritando insis-
tentemente: Abajo los godos! Y encubierta bajo el mgico nom-
bre de Federacin, la guerra de los cinco aos desea completar
radicalmente lo que no realiz la Independencia. Fue un poco la
guerra de los pobres contra los ricos, de los que no podan pagar
sus deudas contra los vidos acreedores, de los que no tenan linaje
contra los que abusaban de l, de la multitud preterida contra las
oligarquas. Naturalmente, la guerra aunque la hayan predicado
los intelectuales la hacen los hombres de armas, y el autntico
igualitarismo social que el pas logra despus de la revuelta fede-
ral no se equilibra con los abusos del nuevo caudillismo militar y
con esa turbulenta sociedad de compadres armados, de jefes civi-
les y militares que se rebelan en sus provincias y continuamente

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quieren cambiar el mapa poltico del pas. Sobre la catarsis del
desorden y el igualitarismo a cintarazos que se abre con la Guerra
Federal y en los diez aos que la siguen, se erigir, finalmente, en
1870 la fanfarrona omnipotencia de Guzmn Blanco, una mezcla
de Csar y Napolen III. Haban desaparecido ya los primeros
actores del drama: Zamora, Falcn, el viejo Monagas, Bruzual, el sol-
dado sin miedo; comenzaba a ponerse chocho el viejo Guzmn, y
ms hbil e intrigante que todos los peludos caudillos de la Sierra
de Carabobo, de Coro y del Gurico, resultar el Ilustre Ameri-
cano, Regenerador y Pacificador.
La Guerra Federal haba arruinado hasta tal punto el pas,
que el gobierno de Falcn, entre otros arbitrios financieros, debi
negociar en Inglaterra el vergonzoso emprstito de 1863 por dos
millones de libras esterlinas, uno de los ms inicuos que se recuer-
den en nacin alguna. El Gobierno se comprometa ante los pres-
tamistas britnicos a hipotecar la parte libre de las importaciones
de las aduanas de La Guaira y Puerto Cabello o la totalidad de los
derechos de importacin de las dems aduanas de la Repblica, o
la renta de exportacin de algunas o de todas las aduanas del pas,
pudiendo tambin dar en garanta cualesquiera otros bienes o
propiedades nacionales. Y un smbolo un poco triste, acaso cari-
caturesco, de la miseria a que haba llegado el pas en esos aos,
es el catlogo de los artculos venezolanos exhibidos en la Expo-
sicin Internacional celebrada en Londres en 1862. Entre otras
cosas modestas y miserables, muestras de mediocridad y derrota,
se exponen unas frutas en cera; tres totumas, dos sin adorno y
una pintada; un pauelo de bolsillo; una hamaca fabricada en
Margarita; raz y extracto de zarzaparrilla; unos cueros de cabra
de Coro; unos botes de guayaba; naranjas y camburitos pasados,
y unas muestras de caraotas, dividive, maz y tapiramos. Lo poco
que nos haba dejado la tormenta; los signos de un pas que pareca
retornar al estado de naturaleza.
Quiz Guzmn Blanco, que lo contrat recibiendo, segn
se dice la ms deshonesta comisin del emprstito, tena sobre
los otros generales emergidos de la guerra, si no toda la honradez,

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algunas cualidades que permitiran salir del desorden y enmogo-


tada barbarie. O en l se conjugaron, extraamente, los comple-
mentarios destinos. Hijo del gran agitador y demagogo Antonio
Leocadio, era un poco el Delfn, el heredero armado del libera-
lismo populista de 1846. Pero su liberalismo de plazuela caraquea
y de los guerrilleros de la Federacin hizo un poco de aprendizaje
cosmopolita en Estados Unidos y Europa; aprendi el estilo y los
ademanes de la buena sociedad; aprendi, tambin, a tratar a los
financieros de la City londinense, y pretende curarnos del atraso
trayndonos progreso material aunque se pague demasiado caro.
Con habilidad y soberbia y mimetismo muy criollo, sabe imitar y
acercarse a los arquetipos polticos de su siglo XIX. Si en algunos
momentos de aventura y de accin se parece a Garibaldi, en otros
emula la pompa cesarista de Napolen III. No ser, precisamente,
el liberalismo de los editoriales de El Venezolano que redactara su
padre lo que impone su largo dominio sobre el pas, sino una espe-
cie de imperio liberal a la manera como Emile Olivier justific en
Francia el podero del csar francs y con todas las modalidades
de una traduccin a la criolla. Jactancioso y a veces insolente, sin
ninguna duda sobre su providencialismo, Guzmn Blanco moder-
niza y mejora la desamparada existencia venezolana despus de la
sangra federal. Olvida pronto la generosa y liberalsima Consti-
tucin de 1864 para ir plegando las leyes a su instinto de domina-
cin. Pero quizs entre todos los grandes conmilitones que hubie-
ran podido disputarle el poder, era el ms culto y el que tena ms
clara concepcin del Estado, aunque lo personalizara en exceso. Y
nos preguntamos qu hubiera sido del pas en las manos de Len
Colina o de Matas Salazar.
Bajo el cesarismo guzmancista a pesar de la prensa oficial,
de la escasa libertad poltica, de la vanidad del caudillo y de lo que
se llam irnicamente la adoracin perpetua, Venezuela se
limpia las cicatrices y costurones de diez aos de anarqua. Si se
pagan a muy alto precio las obras de progreso material, ya los bul-
tos y las personas no se trasbordan en goletas y bergantines desde
Saint-Thomas para llegar a La Guaira; se levantan muelles y lneas

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frreas, se comienza a fabricar aquellas cosas elementales de que
ya informan los Anuarios estadsticos a partir de 1873, e ingresan
ms pesos fuertes. Las oligarquas comerciales la mayora de
nombre extranjero establecidas en Caracas, Maracaibo, Puerto
Cabello, Ciudad Bolvar, compran y distribuyen en los grandes
mercados europeos y norteamericanos los productos de la tierra,
desde el caf, el cacao, los cueros, el dividive, la sarrapia, hasta las
plumas de garza, el ganado que se consume en las Antillas y a veces
se exporta a Cuba, y dotan, por retrueque, a los productores agr-
colas de las mercancas de una rudimentaria industria verncula:
liencillos, jabn, rones y cervezas; velas estericas para alumbrar
la larga noche campesina, o depurativos para limpiar la sangre
o mejorar las tercianas. En 1875, en 1884, se vivir un poco mejor
que en 1864. Y los provincianos que vienen a Caracas, asisten a las
ocasionales compaas de pera y suben a la colina del Calvario,
tienen la ilusin de que la ciudad es un pequeo Pars. Algunas
de las galas del tiempo, las cuidadas barbas de los caballeros y la
ardorosa o lnguida belleza de las mujeres, entre sedas, cintas,
abanicos, peinetas y mitones, se pueden ver en los retratos del
viejo maestro Tovar y Tovar. Para los centenarios que comien-
zan a celebrarse como el del Libertador en 1883, la Venezuela
oficial y vestida de etiqueta lucir sus grandes lienzos y plafonds de
batallas. El rgimen guzmancista es como una enorme pera en
que el apuesto dictador, vestido con el mejor uniforme que hicie-
ron los sastres militares de Pars, avanza al proscenio a cantar su
solo exultante.
Ya est un poco pasado de moda, no haba hecho el necesa-
rio trnsito del Segundo Imperio a la Repblica, cuando des-
pus del postrer viaje a Europa, que lo conducira a la derrota y
a la ausencia definitiva, los estudiantes derriban sus estatuas en
1888 y se ensaya con Rojas Pal y Andueza Palacios la reconsti-
tucin del orden democrtico y civil. El viejo liberalismo, que
haba sido cautivo de los militares, quiere hacer la expiacin de
sus faltas, y la nueva generacin positivista anhela curar, con los
mtodos de la ciencia y los estudios sociales, las viejas dolencias

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del pas. Pero tambin un letrado y orador como Andueza sufre


el complejo de nuestra viveza y jactancia verncula. Y por qu no
ha de conseguir en 1892 que se le prolongue siquiera en dos ai-
tos su perodo presidencial? No ms eso como se dira en un
corrido mexicano estaba aguardando el ltimo y ms simptico
caudillo de la Federacin, el General Joaqun Crespo, para hacer
contra el Doctor su revolucin legalista. Crespo ha de cerrar con
su campechana bonhoma, su conducta de gran compadre para
quien la direccin de la Repblica parece prolongar el dominio del
hato llanero, y tambin con la bala de mampuesto que le segar
la vida en La Mata Carmelera, el ciclo de los caudillos rurales
del siglo XIX. Pero ya no de los Llanos sino de las sierras andinas
avanzan con Cipriano Castro los nuevos dominadores con quie-
nes se inicia el siglo XX. En el squito de Castro y contrastando
con su temperamento impulsivo, extrovertido y nervioso, amigo
de las frases y los gestos resonantes, viene un compadre taciturno,
el financiero de la expedicin, el que vendi sus toros y sus vacas y
meti algunos de los miles de pesos que le haba ganado a la casa
Blohm, para costear la aventura. Se llama Juan Vicente Gmez;
tiene el don de hacerse el Bertoldo, el que dice cosas obvias o sabe
callarse junto a los doctores y los generales que conversan mucho;
pero junto al frenes, la estridencia y casi la histeria de los nueve
aos del gobierno de Castro, se edificar un slido poder personal
que a partir del 19 de diciembre de 1908 cuando don Cipriano
se est curando en Europa sus cansados riones se trocar en
tremendo poder poltico.
De un pas insolvente, intimidado por las escuadras euro-
peas en 1903 porque no poda pagar las deudas de noventa aos de
revoluciones, Venezuela comenzar a guardar en la alcanca fiscal
bajo el desptico, largo y abrumador protectorado de Juan Vicente
Gmez. (Hablamos de la alcanca fiscal porque no existe durante
los veintisiete aos de dictadura nada que se parezca a una poltica
econmica ni nada que mejore a fondo las condiciones sociales.)
Como se concede tan generosamente el petrleo a los consorcios
extranjeros a partir de 1917, y stos pagan tan escasos impuestos

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al pas, el podero del Caudillo puede afirmarse en una Venezuela
que se cans de las revueltas y parece adormecida en el letargo de
una existencia provinciana donde la mayor seguridad es no estar
en la crcel. Fue, sin duda, la poca ms cruel de nuestra historia
republicana. Los carceleros de La Rotunda, de Puerto Cabello, de
San Carlos, se encargan de los civiles que siguieron invocando la
libertad y a quienes en el lenguaje de los peridicos cortesanos se
les llamaba los malos hijos de la patria. Los buenos eran los que
acompaaban al General en sus paseos por las haciendas arage-
as; los que se prestaban para la continua farsa de sus congresos;
los que ofrecan su nombre para onerosos contratos con las com-
paas extranjeras; los que se repartan, a ms de sus sueldos, las
secretas pensiones y ddivas del Captulo Sptimo. En las pro-
vincias, la paz y el orden del rgimen son mantenidos por pretoria-
nos feroces con vocacin de genocidas; por hombres que, como
Eustaquio Gmez, merecan haber vivido mil aos antes, en la ms
violenta hora feudal. Y aun una brillante generacin de escritores
venezolanos, los de la generacin modernista, que haban escrito
algunos de los libros ms significativos de nuestra Literatura, se
callan, se destierran o caen en el servilismo y la monotona de la
prosa oficialista y el poema de encargo, durante el sopor espiritual
de la dictadura. Casi lo mejor y ms viviente de las letras naciona-
les de entonces se escribir en las crceles o en el exilio.
A pesar de los automviles, quintas y piscinas, de la plutocra-
cia y de la magnitud que ya adquiran las explotaciones petroleras,
la Venezuela en que al fin muri Gmez, en 1935, pareca una de
las inmviles provincias suramericanas. El gran caimn nos con-
tagi de su sueo. Dirase que en inteligencia, creacin e inven-
tiva poco habamos adelantado en los largos ochenta aos que ya
nos separaban de la Guerra Federal. No era slo la ignorancia y
pobreza del pueblo, la vasta necesidad que invocando a Santa Rita
o a Santa Brbara, abogadas de lo imposible, vena de la inmen-
sidad silenciosa, sino tambin la ignorancia y el abuso de quie-
nes en tres dcadas de tirana se convirtieron en clase dirigente.
Muchos de los malos sueos y la frustracin del pas se fueron a

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enterrar tambin aquel da de diciembre de 1935 en que se condujo


al cementerio, no lejos de sus vacas y de los rboles y la yerba de
sus potreros, a Juan Vicente Gmez. Se le compar a Harum-El
Raschid porque contaba aplogos de la ms oriental invencin y
no distingua entre el tesoro pblico y el tesoro privado, y a Luis
XI porque saba anular y deshacerse, con la ms cautelosa malicia,
de todos sus enemigos. Fue ms bien el gran tronco que erigimos
para detener las aguas de la Historia, o, en el smil de los llaneros,
el cocodrilo apostado en la boca del cao. Algunos de los mie-
dos, los espectros, las supersticiones de la poca pasan a travs de
varios libros reveladores: Doa Brbara de Rmulo Gallegos o las
Memorias de un venezolano de la decadencia de Jos Rafael Pocate-
rra. Libros que parecan ensear el arte duro, cruel y violento de
ser venezolanos en das tan difciles.
Podemos decir que con el final de la dictadura gomecista
comienza apenas el siglo XX en Venezuela. Comienza con treinta
y cinco aos de retardo. Vivimos hasta 1935 como en un Shangri-La
de generales y de orondos rentistas que podan ir cada ao a lavar
o intoxicar sus riones en las termas y casinos europeos; o, por
contraste, en una fortaleza de prisioneros y en el descampado del
espacio rural llano, montaa, selva donde el pueblo haca
las mismas cosas que en 1860, sembraba su enjuto maz, coma su
arepa y su casabe; persegua alguna vez al tigre y a la serpiente, o
escapaba de las vejaciones del Jefe Civil. Los desterrados, princi-
palmente los jvenes que regresaban a la muerte del tirano, traen
de su expedicin por el mundo un mensaje de celeridad. Era nece-
sario darle cuerda al reloj detenido; ensearles a las gentes que con
cierta estupefaccin se aglomeraron a orlos en las plazas pblicas
y en las asambleas de los nacientes partidos, la hora que marcaba
la Historia. Con todos los defectos, abundancia y explicable impa-
ciencia de los recin venidos, se escribe en los peridicos de 1936
el balance pattico de nuestras angustias y necesidades. Y tanto se
clama, que mucho de lo que se haba dicho pasa a los planes y pro-
gramas de gobierno de los generales Lpez Contreras y Medina
Angarita. Porque la habamos olvidado en largos aos de silencio

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y cautiverio, se repite innumerables veces la palabra problema. Y
el problema es mucho mayor que vender las reses que se engordan
en los verdes pastos arageos y ofrecer al General las viejas onzas
de oro, o exportar a Hamburgo, Amberes y Nueva York el caf y el
cacao que se acumulan en los depsitos portuarios de Maracaibo,
La Guaira, Puerto Cabello. O que el alto jefe de la Compaa
petrolera lleve al Ministerio de Hacienda los cheques con las rega-
las del ao, y que a los colaboradores del Gobierno, los buenos
hijos de la patria, se les obsequie una casa o un Cadillac.
Rehacerlo todo, reedificarlo todo, ha sido el programa vene-
zolano en los ltimos veinticinco aos. Contra las tensiones y con-
flictos que experiment el mundo en este perodo que ha sido
uno de los ms turbulentos de la Historia Universal, mucho
hemos ganado. Si la segunda gran guerra detuvo un poco el pro-
ceso de crecimiento y tecnificacin que haba comenzado en 1936,
oleadas de inmigrantes emprendedores y enrgicos llegan al pas
a partir de 1945. Si no estn resueltos los vastos problemas edu-
cativos, econmicos y humanos acumulados en larga herencia de
empirismo, sin duda que un nuevo mtodo y una nueva actitud
para abordarlos se desenvuelven en el ltimo cuarto de siglo. Y
ni una dictadura ya anacrnica, montada en unos aos de boom
econmico, bien abastecida de polica y de poltica y de tanques
de guerra como la de Prez Jimnez, logr cambiar la voluntad
democrtica y reformadora que ya haba arraigado en las gentes.
En diciembre de 1952, por ejemplo, cuando Prez Jimnez quiere
que el pueblo lo elija y ha repartido grandes sumas para el fraude y
el cohecho, de toda la nacin le llegan, como bofetadas, las pape-
letas de repudio. Mal aprendiz de superhombre, se monta sobre
sus mquinas de guerra, expulsa y encarcela opositores o quiere
adormecer toda protesta en la marejada de negocios y millones
que el resurgimiento econmico de todo Occidente y la demanda
universal de petrleo vuelcan precipitadamente sobre el pas.
Pero, a diferencia de Gmez, ya ni siquiera se le puede llamar un
hombre fuerte, y slo lo rodean en su aventura regresiva gentes de
segunda categora. Varias Venezuela estn coexistiendo, mientras

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las caterpillars y bull-dozers operan en el valle de Caracas un ver-


dadero sismo geolgico para que surjan avenidas y edificios altos
y se aplanen y desforesten colinas. La tierra erosionada con esa
falsa ingeniera del desorden castiga a las gentes con un ciclo de
sequedad y de sed, o de quebradas y aludes que revientan en los
aguaceros. Usufructuaria del rgimen es una clase publicana que
descubri el arte de los ms veloces negocios, de las compaas
fantasmas, de vender al Gobierno a mil lo que le cost veinte, y con
el dinero demasiado fcil imponer a todos su derroche y atapusado
mal gusto. Era un grupo destinado a reventar como los que
tragaron en exceso con su pequeo cesarillo. Naturalmente,
tenan los prpados hinchados y aun perdieron en la molicie toda
voluntad de poder cuando el pueblo, los intelectuales, los tcnicos
y los oficiales de una nueva promocin se decidieron a derrumbar
al sub-superhombre en 1958.
Quiz quienes contribuyen ms a la lucha contra la dicta-
dura son los que en un ensayo de esos das me atrev a llamar las
gentes del autobs, las que no salan a las cuatro de la maana
de los clubes elegantes y carecan de yate para pasear sirenas
en la isla de La Orchila. Se empez a formar en los ltimos vein-
ticinco aos una clase media; la que con su trabajo y estudio,
concurriendo a veces, en las horas libres, a los liceos nocturnos,
aprendiendo idiomas extranjeros y las tcnicas que exigan otras
actividades y oficios, gan su sitio en el mundo. El desarrollo eco-
nmico y social, el crecimiento de las ciudades, el requerimiento
de una produccin ms calificada estaba fijando para el hombre
venezolano nuevas metas y horizontes que los que podan pre-
verse en el tiempo de Juan Vicente Gmez. En ese ltimo cuarto
de siglo tambin la mujer que antes fue slo testigo silencioso
del drama se incorpor activamente al magisterio, la adminis-
tracin, las profesiones liberales, los partidos polticos y el parla-
mento; a la vida de la nacin. Al lado de los hombres, hubo muje-
res prisioneras, desterradas y torturadas por combatir al dictador.
Nuevas y aun bruscas estructuras sociales han emergido en el gran
cambio de estos aos, y una modernidad violenta transform el

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rostro de las ciudades y el ritmo de las gentes. La tirana de Gmez
apenas nos dej en la civilizacin del automvil y de unos aviones
e hidroplanos todava lentos, que cubran una que otra ruta nacio-
nal o se aventuraban hasta Miami, Florida. Ahora entramos en la
era de los jets, y se perfila ya la aventura de la comunicacin y la
civilizacin csmicas.
Si nuestros problemas son un poco distintos a los de 1936,
asumen tambin diversa prioridad y jerarqua. En las estadsticas
de las Naciones Unidas somos, con toda la Amrica Latina, pases
insuficientemente desarrollados, ya que, en Venezuela, hay que
redistribuir en trabajo y produccin la renta nacional que bajo la
dictadura de Prez Jimnez era acaparada por no ms del 14 por
ciento de los venezolanos. El desorden de los gastos y el derroche en
obras de ornato bajo aquel rgimen, que careci de planeamiento
econmico y social, acumul en las ciudades, succionndolo de los
campos, un proletariado paria, sin oficio, preparacin y destino,
que no sirve para la industria y vive un poco de la emergencia
y la aventura. Desde el momento de la recuperacin democrtica
del pas en 1958 se habl de reforma agraria, y la Ley aprobada por
el gobierno del Presidente Betancourt ha permitido ya la dotacin
de tierras a millares de familias. Pero la reforma agraria como
lo entiende tambin el Gobierno comporta una poltica para-
lela de tecnificacin e industrializacin agrcolas a que habrn de
dedicarse inmensos recursos. Ser, por fin, el cumplimiento de la
repetida consigna de sembrar el petrleo. El problema educativo
tambin presenta una perspectiva diversa a la de hace veinticinco
aos. Ya se ha alfabetizado, bajo la gestin del actual gobierno, una
gran masa de poblacin, y nuestra estadstica de analfabetismo ha
descendido de 43 por ciento en 1957 a 18 por ciento en el instante
de escribir estas pginas. La matrcula escolar se ha multiplicado
y ms de un milln y medio de alumnos concurre a los estable-
cimientos de enseanza. Pero el problema educativo en un pas
como Venezuela, con sus recursos naturales, riqueza minera y la
poblacin todava escasa, nos plantea un complejo desafo. Por-
que as como tenemos que concluir de alfabetizar y ofrecer los

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primeros rudimentos de la cultura a quienes la ignoran; hay que


preparar, para todas las invenciones y manipulaciones cientficas
y tcnicas de la poca, a los sabios, expertos y especialistas que
se exigen con casi desesperada urgencia. Muchos inquieren si en
nuestras universidades, con excesivo bullicio poltico, algaradas,
mtines y discursos de demagogos, habr el riguroso sosiego y la
disciplina de trabajo que exigen la ciencia y la tecnologa actua-
les. Y si, por preferir el alboroto, las universidades no forman estos
calificados especialistas, las empresas, industrias o el gobierno que
los necesiten tendrn con mengua de nuestro patriotismo
que buscarlos en el extranjero.

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VSPERAS VENEZOLANAS*

Quizs cuando don Mateo Gallagher y don Jaime Lamb fun-


daron, durante el ltimo trimestre del muy perplejo ao de 1808, la
Gazeta de Caracas, pensaron hacer un discreto negocio britnico,
precursor, acaso, de otros mejores. En las cosas de aquel tiempo
y en las querellas universales en que estaba envuelto el mundo,
Dios propona y los ingleses disponan. Cuntas cosas, riesgos y
aventuras nuevas iban a abrirse an para los pacficos vecinos de
la Capitana General de Venezuela! Era uno de esos vertiginosos
cambios de tiempo que habran de afectar en sus antiguos sola-
res conocidos, en sus casonas de tres patios, en sus haciendas de
cacao y en sus hatos llaneros, a los ms empelucados linajes de la
criolledad. La generacin de Simn Bolvar y de los apuestos jve-
nes Montilla, la de Vicente Salas y Antonio Muoz Tbar, era muy
distinta, en su espritu combativo y apetencias espirituales, a lo
que fue la generacin de sus padres, y aun los hombres ya cincuen-
tones como el Licenciado Sanz, Francisco Espejo o Juan Germn
Roscio, que absorbieron bastante doctrina revolucionaria en los
libros enciclopedistas, preferan acercarse a los jvenes y apren-
der la dialctica que reclamaba la nueva circunstancia. Como uno
de los tantos sntomas de lo que aconteca en el lejano universo,
la Posada del ngel se poblaba de extraos huspedes que ya no
eran slo los seorones y hacendados que desde Valencia del Rey
o Nueva Barcelona venan a Caracas para sus tratos y contratos,

* Se public por primera vez como prlogo de la edicin facsimilar de la Gazeta de


Caracas (1808-1810), Biblioteca de la Academia Nacional de la Historia, Caracas,
1960, pp. 15-21. Se incluy despus en Suma de Venezuela, Editorial Doa Brbara,
Caracas, 1966, pp. 47-55.

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y en la rada de La Guaira anclaban embarcaciones, procedentes


de las Antillas, de Filadelfia o de Boston, que traan, junto con la
harina del Norte, peridicos y noticias extranjeras. Despus del
feroz Guevara y Vasconcelos, que mand al patbulo en 1797 a los
primeros conspiradores contra la corona espaola, gobernaba la
Capitana General el bonachn y vacilante don Juan de Casas,
quien sera sustituido por el ya criollizado por varios aos de
residencia en Cuman Vicente Emparn.
En una ciudad como Caracas, que se desarroll tanto en
las ltimas dcadas del siglo XVIII y donde el Barn de Humboldt
haba encontrado hacia 1800 mayor curiosidad poltica que en
otras villas indianas, la Gazeta habra de cumplir como lo
vieron bien sus editores un valioso y casi rentable servicio
pblico. Podr publicar, por ejemplo, relaciones circunstancia-
das de los confusos hechos que estn aconteciendo en Europa
con motivo del motn de Aranjuez, la deposicin del odioso
favorito Godoy, la abdicacin de Carlos IV a favor de su hijo
Fernando VII, la lamentable jornada de Bayona y todas las peri-
pecias de la invasin napolenica en Espaa. En una palabra, y
aunque no lo hubieran querido los ms ricos y fieles vasallos ame-
ricanos, las guerras de Europa, la tremenda ofensiva del podero
napolenico al volcarse sobre Espaa, se proyectaban tambin
sobre las Colonias de Amrica y abran a la sociedad criolla una
inquietante perplejidad. Qu vamos a hacer?, se preguntara
en sus tertulias caraqueas al anciano, responsable y prudente
Conde Tovar, especie de Nstor de la nobleza verncula. La gra-
vedad y extrema tensin de las cosas preludiaba el momento en
que los americanos habran de afrontar su propio destino: resis-
tirse, acaso, a ser transmitidos, como manso rebao, de las manos
pusilnimes del viejo y fofo Carlos IV a las garras de Napolen
Bonaparte; o reclamar a las Juntas que se formaran en la Penn-
sula, para defender la legitimidad de la monarqua borbnica
y la continuidad del Estado espaol, el derecho de ser odas las
provincias americanas. Por qu, en esta crisis, los ricos Virrei-
natos y Capitanas Generales, los opulentos Mxico y Per, la

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industriosa comarca del Plata, Santa Fe, Quito, Chile, Venezuela,
Cuba, iban a quedar en relacin de inferioridad con las regiones
espaolas, como Extremadura o Galicia? Si en 1806 los mantua-
nos caraqueos dieron su ddiva al Capitn General cuando
fue puesta a precio la cabeza del conspirador y del hereje
Francisco de Miranda y el silencio e inercia de la poblacin civil
frustraron la aventura liberadora, dos aos despus los patricios
empiezan a pensar que Miranda era menos loco y satnico que
lo que decan los bandos oficiales y que slo se adelant a pre-
ver una situacin que estaba en la naturaleza de las cosas. No se
liberaron tambin de su dominacin metropolitana las gentes de
Nueva Inglaterra? No se haban transformado en pocos aos los
Estados Unidos en una nacin cuya industria y prudencia eran
modelo para todos los pueblos del mundo? Mejor que aquellos
febricitantes jacobinos franceses, sedientos de sangre y rodos
de sospecha, hombres como Franklin, Washington o Jefferson
no eran los arquetipos de la sociedad ms igualitaria e inventora
que estaba surgiendo? No daban estos americanos del Norte un
ejemplo y paradigma optimista a los americanos de lengua espa-
ola? Desde 1790, por lo menos, los patricios de Caracas, como los
de Bogot, Lima, Mxico, Buenos Aires o Quito, lean estas cosas
en una que otra gaceta europea, y una nueva filosofa de la socie-
dad haba penetrado en los propios libros espaoles, como los de
Campomanes o Jovellanos. Ahora lo que slo haba sido dato o
informacin intelectual se transformaba en acosadora vivencia.
S, habra que tomar una decisin, decan en voz baja hasta las per-
sonas prudentes. Naturalmente que toda decisin entre personas,
generaciones e intereses opuestos debe encontrar la frmula del
compromiso. El austero y discreto Conde Tovar no podra proce-
der con la fogosidad de un Bolvar o un Jos Flix Ribas. Pero para
ir buscando las formas fluidas de ese compromiso, la teora de
hoy que puede radicalizarse en la teora de maana, la Universi-
dad de Caracas ha ido formando los legistas un Sanz, un Roscio,
un Garca de Sena que han de configurar, en el momento opor-
tuno, la doctrina ms vlida.

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A quienes no se interesen por la filosofa social y poltica se


les podra hablar otro lenguaje, como el de los recursos y esperan-
zas que abren a los productos de Amrica las guerras y los con-
flictos de Europa y sobre todo la colisin entre potencias de gran
tamao como Francia e Inglaterra. El monopolismo econmico
espaol haba cerrado a las Colonias su natural expansin indus-
triosa, y Cdiz y La Corua eran ya estrechos mercados para todo
el cacao, todo el ail, todos los cueros que la Tierra Firme pueda
mandar a los puertos del norte de Europa. Contra los viejos regla-
mentos y controles del Estado, la libertad econmica es un jubi-
loso dogma de la poca, y en la Gazeta de Caracas habrn de apa-
recer, asimismo, los avisos de mercaderes de tanta iniciativa como
el despus mal famado don Gerardo Patrullo, que aun en los das
de mayor crisis negocia y trafica en todo lo que se puede comprar
y vender. En los anuncios de don Gerardo Patrullo fiel provee-
dor de la Gazeta se venden fanegas de maz blanco y harina del
Norte, se despachan barcos para el litoral antillano, se ofrecen
caf, caballos, alambiques para destilar alcohol, y como es tan rico
en tierras, casas y semovientes, a veces se le escapan los esclavos,
por cuya captura ofrece halagador rescate. A cambio de ese trabajo
y riqueza de los hacendados y mercaderes criollos, vienen ya de
Europa, a las compraventas de don Gerardo Patrullo, objetos de
tanto lujo y gusto como birlochos y calesas para dos personas,
rganos nuevos de cigea para sala con 6 registros, 3 cilindros,
30 sonatas en todo, tringulo y timbal para marchar, y espejos de
guarnicin de madera pintada con un dorado ligero de 31 pulgadas
de alto y 19 pulgadas de ancho.
Pero no slo las ideologas y el seuelo econmico de un
futuro que puede ser mejor cuando los criollos negocien libre-
mente con todas las naciones haban producido vivaz impacto en
la conciencia nativa. Es que aconteci tambin, en pocos aos,
la violenta ruptura de los ms tradicionales valores. Por ejemplo,
el del prestigio y fidelidad monrquicos. Aunque la Gazeta de
Caracas surja, en sus comienzos, como peridico muy prudente
y conservador, y pida a los vasallos venezolanos amor y devocin

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por los Reyes cautivos, no puede ocultarse el drama de cobarda e
indignidad que dio origen a la abdicacin de Bayona. Las figuras
grotescas del famoso cuadro de Goya ahora descubren, en las cr-
nicas de la poca, su pequeez, miedo y miseria tan poco reales.
El pueblo espaol sali a la calle tratando de ensear a los sobera-
nos la dignidad y bravura que desconocan. Pero trasluce en todas
partes aun en los comentarios muy comedidos de la Gazeta, en
la Exposicin de los hechos y maquinaciones que han preparado
la usurpacin de la corona de Espaa, por don Pedro Cevallos,
Secretario de Estado y del Despacho de S. M. C. Fernando VII el
enredado drama de familia que ha dado al traste con la monarqua
borbnica y permiti a Napolen tratarlos como menospreciables
lacayos: la privanza de Godoy, la irresponsabilidad de la Reina, la
fofa blandura de Carlos IV, el resentimiento y la envidia del linf-
tico y malvolo Fernando VII. Como en el cuadro de Goya, eran la
disolucin de un linaje, las mscaras y espectros de una soberana
sin sustento moral. Las sedas de sus vestidos, las cintas y medallas
de sus condecoraciones, son ms importantes, nobles y vivientes
que los seres mismos. Es un conjunto de commedia dellarte, a la
italiana, que vino a disfrazarse de reyes. Cuando el pueblo espa-
ol declara su guerra autnoma, inexpiable, contra la invasin
francesa, el viejo y fofo Rey habla de manifestarse abiertamente
al Emperador y de pedir la proteccin de este Gran Prncipe. En
cuanto a Fernando VII el hijo enemigo, segn las palabras del
Rey, no ha hecho sino desdorar las canas de su padre. Y es
por esta familia de tan escasa dignidad y energa que han de per-
manecer en muda adoracin, fidelidad y vasallaje las provincias
americanas?
Una nueva interpretacin habrn de hacer los juristas de
Amrica, entre 1808 y 1811, de la extraa coyuntura que vive el
mundo indiano a consecuencia del cautiverio de los monarcas.
Ms que sbditos de la nacin espaola, los pueblos de Amrica
estaban unidos directamente a la Corona por las capitulacio-
nes que firmaron los descubridores y conquistadores con los
Reyes. No dependamos de una Espaa abstracta, impersonal y

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geomtricamente centralizada, como pudo ser la Francia de Luis


XIV. Nuestro vnculo era con esos soberanos que intervenan en
forma tan paternal, reglamentista y minuciosa en la vida de sus
vasallos americanos y con frecuencia recomendaban en sus farra-
gosos documentos, en sus reales cdulas y reales provisiones,
que Pedro no se metiera con Diego, que el Prior de los Dominicos
no se querellara con el Prior de los Agustinos, la sangre de tal fami-
lia se considerara limpia y el Obispo acordara derecho de palio al
Oidor. Ms que el Estado a la moderna a pesar de las recientes
y muy discutidas tentativas de centralizacin de la dinasta bor-
bnica, prevaleca la vinculacin feudal. No era el Estado espa-
ol, en su continua e insegura dispora por el territorio invadido,
quien poda alegar derechos sobre Amrica, sino los soberanos,
directamente. Pero abolida o en cautiverio la monarqua legtima,
se rompa, de hecho, el vnculo tradicional y los americanos reco-
braban su libertad originaria. He aqu un argumento que habrn
de elaborar, hasta con citas de la escritura santa, los primeros te-
ricos de la revolucin que viene, desde un Roscio en Venezuela
hasta un Camilo Henrquez o un Egaa en el lejano Chile.

Entre tanto, qu representa en Venezuela esa Gazeta de


Caracas que, fundada con la intencin ms pacfica y pragm-
tica, muy poco revolucionaria, por los seores Gallagher y Lamb
en el mes de octubre de 1808, asiste al grito del 19 de abril de 1810,
a la categrica declaracin de Independencia el 5 de julio de
1811, y es captada y utilizada por la brbara contrarrevolucin
de Monteverde, despus del trgico mes de julio de 1812, cuando
cae incendiada en sangre y furor la primera Repblica? Sin idea-
lizarla demasiado, diremos que aun a pesar de s misma es el
registro o la hoja de temperatura de la conciencia venezolana en
esos aos en que comenz a configurarse la imagen de la patria. Al
principio, en sus primeros meses, hasta las vsperas del 19 de abril,
parece un peridico demasiado extranjero que se edita en Caracas

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como pudiera publicarse en cualquiera otra latitud de las Indias.
Las cartas de Espaa, los extractos de las gacetas espaolas o
inglesas, las relaciones circunstanciadas de los sucesos europeos
con motivo de las guerras napolenicas, abarcan casi todas las
apretadas pginas de redaccin. No se hace presente todava un
autntico pensamiento nacional, acaso porque como lo deca
el editorial del primer fascculo a todos los sujetos y seoras
que por sus luces e inclinacin se hallen en estado de contribuir a
la instruccin pblica se les publicaran sus producciones, recor-
dndoles que el precio del trabajo se arreglar a la tarifa de vein-
ticuatro pesos por la primera centena de pliegos. Pensar en letra
impresa para los venezolanos de entonces y los haba de tanta
talla como Sanz, Roscio, Andrs Bello, Garca de Sena, sin contar
con ese impetuoso joven Simn Bolvar que acababa de regresar de
Europa era un lujo que debera pagarse. Y aun se corra el peli-
gro de que nada saldr a la prensa sin la previa inspeccin de las
personas que al intento comisione el Gobierno. Casi lo nico venezo-
lano durante el primer ao de la Gazeta son los reiterados avisos sobre
la fuga de esclavos, como cierto simptico Hermenegildo que se le
escapa al seor Cura de Santa Cruz de Aragua y es tan hbil sir-
viente que sabe tocar arpa y guitarra, cantar y pintar y hace figu-
ras de escultura, u otro pobre negro infeliz que es alto, ladino y
tiene las piernas con cicatrices de glico. Las modosas fiestas, tan
oficial y tediosamente circunspectas como las que Caracas dedica
en enero de 1809 a celebrar la instalacin de la Suprema Junta
Central Gubernativa de Espaa e Indias, con banda de msica,
iluminacin del Ayuntamiento, exhibicin del real retrato e
intempestiva procesin de la efigie del Apstol Santiago desde la
Santa Iglesia Metropolitana hasta el Convento de las Carmelitas,
son otras de las escasas informaciones locales en la primera poca
de la Gazeta. Pero qu pensaran la revoltosa juventud o los viejos
enciclopdicos como Sanz y Roscio de esos homenajes de lealtad
a una fugitiva y maltrecha monarqua fantasma? Seguramente
era espectculo mejor conversar en la Posada del ngel con los
capitanes de bergantines procedentes de Boston y de Filadelfia,

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y de goletas inglesas, que suban a descansar en Caracas, o asis-


tir al recibimiento solemne, en que no faltaba el bello sexo, que
se otorg el 9 de febrero de 1809 (hecho inslito!) al Excmo. Sr.
Jaime Cockburn, Almirante de la Armada Britnica y Gobernador
de Curazao. Hubo cabalgata de nobles para recibirlo, tropas de la
guarnicin que le presentaron armas y banquete en que se brind
por la generosidad inglesa y el afecto mutuo de ambas naciones
y por el odio que las una frente al miserable corso que quiere des-
potizar al Universo. Para que Sir Cockburn se divirtiera extrapro-
tocolarmente, no falt tampoco una ms alegre funcin campes-
tre en los frescos alrededores de Caracas.
Pero aunque los editores hubieran querido la ms neutral de
las gacetas, que en materia de poltica no fuera ms lejos que a la
contina execracin de Bonaparte y los reiterados votos de fide-
lidad a la Madre Patria, el drama que vive Espaa se ha de meta-
morfosear, cada da, en el nuevo drama de la conciencia criolla.
Este peridico ser un reactivo para que las gentes venezolanas
piensen que las noticias y problemas del pas deben asumir la
misma importancia que aquellas informaciones de Sevilla, Cdiz,
Londres y Lisboa que se publican en todos los nmeros, y para que
se proyecten otras empresas ms definidamente nacionales. En
el nmero 86, de 27 de octubre de 1809, se publica el Prospecto
para una gua universal de forasteros, escrito por la sabia pluma
de Andrs Bello, cuyos prrafos iniciales parecen una afirmacin
optimista del destino y esperanza del pueblo venezolano. La pro-
vincia de Venezuela se dice en ese prospecto debe elevarse al
rango que la naturaleza le destina en Amrica. Como parte inte-
grante del gobierno de la Metrpoli, ocupa un lugar distinguido
en su sistema poltico, y como uno de los ms privilegiados territorios
del Continente americano, debe tenrsele entre los pueblos cultos del
nuevo mundo. Sabemos que Bello para esa Gua de forasteros escri-
bi un admirable resumen de la Historia de Venezuela que ahora
puede leerse en la moderna edicin de sus obras completas, y cuya
peculiar filosofa contrastndola con todas las Historias ante-
riores, como la de Oviedo y Baos era que el pas de aventura

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e inseguridad de los primeros siglos coloniales ya se presentaba
como nacin prspera, regenerada por el trabajo de sus hijos. Los
descendientes de los conquistadores de ayer haban arraigado en
la tierra, formaron slidos linajes y su voluntad de permanencia
los distingua bien de aquellos espaoles que slo vinieron con el
rpido designio de pasar y medrar. No era la firmeza de esa socie-
dad criolla, y la esperanza en todos los recursos y bienes que poda
desenvolver el pas, el punto de partida de una nueva patria? Aun
luciendo ttulos de Castilla, qu venezolanos habrn de mostrarse
algunos personajes de la nobleza verncula como el Conde Tovar
o el Marqus del Toro!
Y complace al lector observar cmo, a partir de 1809, van
penetrando el peridico temas y preocupaciones ms venezolanas,
y dotarn al hombre criollo de su inmediata dialctica. No es la
propia Junta de Sevilla, cuando invita a los Virreinatos y Capitanes
Generales a nombrar a sus representantes ante ella, y declara que
dichos pases ya no se pueden llamar colonias o factoras, como
las de otras naciones, quien reconoce a los pueblos de Amrica un
nuevo y maduro grado de personalidad poltica? Cuando en otros
documentos la Junta espaola enjuicia la situacin de Espaa y
de sus provincias ultramarinas antes de la invasin napolenica,
reconoce que hubo negligencia, desorden y tirana antinacional.
Si los seores de la Junta sevillana, y despus los de las Cortes de
Cdiz, hacan la crtica del pasado inmediato para propiciar una
reforma del Estado, con cunta mayor razn los americanos iban
a desear el cambio!
Antes de que llegue el 19 de abril, noticias y teoras que
parecen prerrevolucionarias impregnan ya la Gazeta, a pesar de
la prudencia de los redactores. El 12 de febrero de 1810 se publica
el Edicto del Virrey de Nueva Granada, Amat y Borbn, que, exe-
crndola, publica la historia peligrosa de la Junta de Gobierno for-
mada en Quito en agosto de 1809 para deponer a las autoridades
espaolas y reemplazarlas por otras del pas, elegidas en cabildo
abierto. Si el Virrey se glora de haber dominado la sublevacin
de sus provincias quiteas, no se est sealando un ejemplo, un

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mtodo de accin que puede cundir en otras provincias america-


nas? La iniciativa de los criollos se proyecta mucho ms necesaria
cuando, pocas semanas despus, el manifiesto del Capitn Gene-
ral del 13 de abril de 1810 parece tan pesimista ya que no se han
recibido noticias ni barcos de Espaa y se ignora, en ese momento,
cmo se desarrolla la resistencia contra los franceses. El consejo
que Emparn da a sus subordinados caraqueos de que espe-
ren tranquilos ver la suerte que tiene destinada a nuestro amado
Fernando y la Madre Patria resulta bastante ineficaz, pues en un
nmero anterior de la Gazeta el bando de 28 de marzo dio a enten-
der que haba peligros y conspiraciones en Caracas y se tomaban
medidas contra sospechosos. Cuando va a estallar una revolucin,
las viejas autoridades recomiendan, ms celosa y lastimeramente,
la tranquilidad y el orden. El 19 de abril habr de hacerse al margen
de toda previsin de la Gazeta. A dnde llevaron las cosas de esos
prudentes empresarios que se llamaban don Mateo Gallagher y
don Jaime Lamb! Para festejar el gran suceso se estrenan nuevas
letras de encabezamiento, se agrega al ttulo de la Gazeta el lema
latino: Salus populi suprema lex esto y se publica un editorial que
comienza con estas palabras auspiciosas: Cuando las socieda-
des adquieren la libertad civil que las constituye tales, es cuando
la opinin pblica recobra su imperio. Lo que despus acontece
a la Gazeta es ya parte de una dramtica historia venezolana y se
confunde e integra en ella. Ya no se trata ms del hipcrita amor a
Fernando VII, ni de maldecir al corso invasor, sino de establecer
una nueva Repblica. Las ideas sobre las cuales podr fundarse
empiezan a discutirse en la Gazeta, hasta que llegue el gran da
del 5 de julio de 1811, y el primer Congreso de Venezuela proclame
la Independencia absoluta. Ya las cuatro pginas del papel, segui-
das de sus ocasionales suplementos, se hacen estrechas y morosas
para recoger la agitacin que reina en los espritus. Del tono de
tranquila neutralidad que quisieron imponerle los editores, es pre-
ciso salir cuando Guillermo Burke el hbil propagandista que
vino con don Francisco de Miranda inicie sus artculos sobre
los Derechos de la Amrica del Sur y de Mxico o defienda, por

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primera vez, la tolerancia religiosa. Otros escritores como Miguel
Jos Sanz fundaron en tono ms directo, ms impregnado de
pasin venezolana, nuevos peridicos como el Semanario de
Caracas. La Gazeta ser testigo del tremendo terremoto de 1812, de
la capitulacin de Miranda y de la entrada de las furiosas mesnadas
de Monteverde a la capital. La imprenta en que se edita y los ope-
rarios que la manejan son embargados como bien mostrenco por
las tropas que invaden Caracas en nombre del Rey o en nombre de
la Patria. La tinta habr de mezclarse de sangre. Van a vivirse das
de extremo dramatismo. Y ya para 1813 la multitud venezolana que
sali a hacer la guerra o dispers la aventura, el sacrificio y el infor-
tunio, casi no tiene tiempo para leer las ya anacrnicas reflexiones
de las gacetas porque est jugando en el peligro su ms desnudo
destino existencial: Vienen las hordas de Boves; Simn Bolvar
invade por la Nueva Granada y es proclamado Libertador son las
frases sintticas y candentes de esos das. Seguid el ejemplo que
Caracas dio haba dicho la cancin de los patriotas venezolanos
en 1811, y la guerra encendida en Venezuela para proclamar nuestra
libertad poltica ha de esparcirse por casi toda la Amrica del Sur.
La Gazeta de Caracas seal una hora de vsperas venezola-
nas, un confuso momento en que iba a cambiar la conciencia crio-
lla, y las palabras de Bolvar, su tenacidad y desvelo titnico, y la
accin de las gentes que fueron a acompaarle en la gran marcha,
desde el Caribe hasta el Ocano Pacfico, desde los ardientes lla-
nos de Venezuela hasta las punas glidas del Alto Per, sembrarn
de repblicas el inmenso camino. Fueron esos hombres, durante
catorce aos de guerra, los insomnes jinetes de la adversidad. En
la dialctica de toda Historia parecan responder a la otra desme-
surada aventura que haban hecho por las mismas tierras, por los
Andes y por los arcabucos tropicales, los duros conquistadores
de Espaa. Y qu pausada y convencional pareca ya la prosa de las
gacetas para contar semejante epopeya!

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LA INDEPENDENCIA VENEZOLANA*

Si en toda revolucin parecen precipitarse diluvialmente


los impulsos, tormentas y utopas que configuran una poca, es
la personalidad de los protagonistas lo que marca su resonancia
y recorrido: cmo el dardo peg en el blanco de la conciencia
histrica. Cada 5 de julio celebramos los venezolanos una fecha
que nos llev mucho ms lejos de lo que hubieran pensado aque-
llos mesurados hidalgos, patricios de la ms culta estirpe, que en
el elegante cuadro neoclsico de Tovar y Tovar estn firmando
el Acta de Independencia de 1811. Por una extraa situacin; por-
que estbamos, acaso, sin advertirlo bien, en un gran remolino de
Historia Universal y por haber dado hombres excepcionales para
la empresa, el movimiento de Caracas conmovera a la Amrica
entera. Parece superior por su energa e influencia a lo que era el
pas a comienzos del siglo XIX. Preparado ya por grandes perso-
nalidades venezolanas que desde fines del siglo XVIII salieron
como Miranda y Simn Rodrguez a recorrer el ancho viento
de la Historia, se operar en la Amrica del Sur, entre 1810 y 1830, un
casi inexplicable milagro venezolano. De Caracas hasta el Per y
penetrando, tambin, en el distante Virreinato del Plata, los vene-
zolanos estn dando que hacer en todas partes; ganan las mayores
batallas con Bolvar y Sucre; realizan en los Llanos las mitolgicas
proezas de Pez; inspiran a los poetas como el Libertador inspir
a Olmedo; presiden congresos y fundan repblicas. Nunca fun-
cionaron mejor nuestras hormonas; fuimos nacin combatiente,
despierta y fecundadora. Las ltimas empresas venezolanas de la

* Fue publicado por primera vez en Bohemia, Caracas 12 de julio de 1964, pp. 4-6. Se
sigue el texto que presenta Suma de Venezuela, op. cit., pp. 57-60.

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Independencia buscaban ese techo del mundo o sagrada cumbre


del Sol, que son los Andes peruanos y bolivianos. Ya tenamos his-
toria para que la recordaran todas las generaciones que vinieron
despus.
A los venezolanos la Independencia nos cost sudor y lgri-
mas, pero nos ofreci, tambin, inesperada grandeza. No slo fue
insurgencia de provincias sino revuelta general de almas y cosas.
En ninguna parte la guerra emancipadora pareci ms cruel.
Hasta por nuestra posicin geogrfica, Venezuela fue el antemu-
ral contra el que rebotaba la mayor ofensiva de fuerzas espaolas
que combatan a los insurgentes hispanoamericanos. Pagamos
la libertad de Amrica en inmenso tributo de hombres, y con los
caballos llaneros y sus jinetes intrpidos y con el ganado que se
extrajo de las misiones de Guayana pudo realizarse y nutrirse la
gran campaa que desde Boyac abre a Bolvar el camino del Sur.
Avanzbamos entre tumbas y ruinas, opuestos climas y lbregos
desfiladeros, como en el verso de Goethe.
Mirada desde la lejana del contemplador histrico, la Inde-
pendencia de Venezuela, especialmente en los ocho aos que sepa-
ran la firma del Acta de 1811, de la fundacin de la Gran Colombia
y de la Campaa de 1819, parece un enorme drama existencial que
somete a extrema tensin el pas, con todos sus estamentos, perso-
nas y regiones. Nadie estar fuera de este drama, nadie dejar de
sufrirlo hasta la ms entraable raz del ser. Hay momentos lgu-
bres y atroces como el del terremoto de 1812 que pareci inexora-
ble castigo del cielo; la capitulacin de Miranda y la ruina de la
primera Repblica; las hordas de Boves y sus verdugos; la clera
de la guerra a muerte y la dispora de los patriotas en 1814 bus-
cando los inseguros barquichuelos que los arrojarn a una playa
antillana, o vagando como fieras en la soledad de los Llanos. Como
en alguna pgina romntica de Juan Vicente Gonzlez, la familia
errante hace un alto en el desierto para que expire el padre mori-
bundo, o en el escondite del fugitivo han tocado los sacrificado-
res de Antoanzas y Zuazola que vienen a cobrar su cabeza. Pero
aun en ese pas, incendiado y asolado, circula una gran esperanza.

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Para seguir a Bolvar, hasta el venezolano de las familias mantua-
nas debi aprender los ms peligrosos oficios. Los aristcratas
se vuelven jefes populares como Jos Flix Ribas, y los de origen
humilde se elevarn a la mayor grandeza del coraje y del herosmo
como Jos Antonio Pez. Ninguna generacin debi madurar ms
pronto para imprevistas y terribles tareas como los que eran nios
o adolescentes en 1811. Sern lobos de mar en la expedicin de Los
Cayos y en los desembarcos en el Oriente venezolano; sern arti-
lleros o lanceros; aprenden a amansar caballos en pelo y a ense-
arles el pasitrote de las largas correras que los aguardan. Otras
veces no son slo los jvenes sino tambin los viejos los que sufren
la extraa metamorfosis. Un vecino de la ciudad de Mrida, ya en
edad madura, se incorpora a las tropas de Bolvar en 1813 y se tor-
nar en inexorable guerrillero. Se llama Vicente Campoelas y es
el hroe de Niquitao y Los Horcones. Con gente de este jaez se
atravesaron los Llanos, se esguazaban los ros violentos, y se ini-
ciaba esa marcha casi fantasmal hacia el helado pramo de Pisba
que conduca al verdor y la gloria de Boyac.
Un ao despus, en 1820, cuando la combatividad y ubicui-
dad bolivarianas obligan a Morillo a aceptar un temporal armis-
ticio y un tratado de regularizacin de la guerra, el jefe espaol
espera al venezolano a la entrada del pueblo de Santa Ana. Busca
su rostro entre los oficiales del escaso squito patriota que est
llegando al pueblo. Cul es Bolvar?, pregunta al negociador
OLeary. Y ante la estupefaccin de Morillo, OLeary responde:
Ese hombre pequeo, de levita azul, montado en una mula.
Como don Quijote, a veces el Libertador poda ser caballero de
triste figura porque no tena la marcialidad de la apariencia, sino la
del nimo y del impulso ardoroso. Ms que don Quijote, el desve-
lado caminador fue recorriendo y palpando en la marcha inmensa
todas las quejas, agravios y esperanzas de un Continente que des-
pertaba de la modorra y humillacin coloniales. Las teoras que
haba ledo en los libros iluministas y las que so con su genio
de fundador de pueblos las someta a la prueba de una experien-
cia desgarrada. Le quemaban los problemas y quera resolverlos

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acelerando el tiempo. Si era necesario acabar con el dominio de los


monarcas espaoles y su sistema arcaico para que surgiesen rep-
blicas democrticas, esto no significaba encerrarse en un autocto-
nismo racista como lo hubieran deseado, en el furor de la guerra, los
resentidos odiadores de Espaa. La gran Historia no se hace con
odio sino con amor y generosidad, y en ello estriba otro aspecto
de la grandeza de Bolvar. (En una mezquina biografa regaona,
Salvador de Madariaga no lo comprende as y no comprende,
tampoco, cmo el gran caraqueo fue uno de los salvadores de la
cultura hispnica en Amrica en una hora de tremenda crisis. Si
no surge el Libertador, quiz los ingleses como lo pretendieron
hacer en Buenos Aires en 1806 se meten por un tiempo en Sur
Amrica, y para hacer sus buenos negocios nos imponen cien aos
ms de coloniaje en el Continente.) Bolvar no slo pertenece a la
mejor civilizacin hispnica, sino a la magnfica y briosa lengua
espaola en que estn escritas sus cartas, discursos y proclamas;
es nuestro primer Evangelio poltico, la Carta para navegar en una
Historia azarosa. Es nuestro gran descifrador y profeta.
Pero en el drama de voluntad y energa triunfante en que cul-
min, mucho ms all de Caracas, la Independencia venezolana,
Bolvar estuvo acompaado por toda una legin de libertadores.
De Miranda a Sucre, pasando por Pez, Urdaneta, Anzotegui,
Marino, Bermdez, qu variedad de tipos y temperamentos! Los
historiadores de nuestro Romanticismo, para entender su accin,
los comparan con los hroes de la mitologa y de las epopeyas clsi-
cas y medievales. Si, como en el cuadro de Tovar y Tovar, Miranda
ya es el viejo Nstor de la Independencia, precursor, padre y con-
sejero de una idea que ha de pagar con el cautiverio y la muerte,
Pez parece, alternativamente, el Hrcules y el Aquiles, as como
Sucre es el Rolando o el Caballero sin tacha. En duros versos de
cancin de gesta merecera decirse la hazaa de Bermdez, el for-
zudo; de Marino, el gil e intrpido; de aquel Negro Primero que
sabe morir tan bellamente en la batalla de Carabobo. Y tambin
los hroes civiles, aqullos con quienes quiso Bolvar edificar la
utopa de su Poder Moral. De Sanz y Roscio a Gual, pasando por

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Palacio Fajardo, Revenga o Francisco Javier Yanes, el movimiento
de Independencia inspirar a estos hombres de gran sosiego que
en medio del fragor de la guerra ayudan a crear relaciones exterio-
res, la hacienda, la administracin y las leyes de las Repblicas que
estaban naciendo. Algunos mueren con tanta nobleza y pundonor
como Miguel Jos Sanz en el desastre de Urica.
Nuestra Revolucin de Independencia no fue un movi-
miento aislado de la modesta provincia del Imperio espaol que se
llamaba Capitana General de Venezuela. Los soldados venezola-
nos, que despus de combatir aqu siguieron a Bolvar en su arro-
lladora marcha hacia el Sur, le dieron al movimiento de Caracas
vibracin y dimensin americanas. Se peda la libertad para algo:
para oponer la democracia igualitaria al privilegio monrquico;
para fundir los grupos raciales dispersos; para llevar las luces y la
justicia a millones de desposedos que las estaban esperando. Este
es el legado moral ms vlido del pensamiento de la Independen-
cia, lo que todava nos ensea y estremece cuando leemos aquellas
pginas de profeca y de fulgor en que Simn Bolvar transmiti su
experiencia de combatiente.

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COMPRENSIN DE VENEZUELA*

Geografa con algunas gentes

A un cuero de los Llanos, bastante bien secado al sol de la


zona trrida, se semeja en los mapas el territorio de Venezuela. El
matarife divino (porque en todo inicio est la Teologa o la Geolo-
ga que conduce al mismo), al realizar aquella operacin de corte,
emple, sin duda, un gastado cuchillo rural ya que lo que se puede
llamar nuestra piel topogrfica dista mucho de la simetra y de
aquellas exigencias que en las grandes curtiembres se fijan al pro-
ducto. La materia ms abultada del inmenso cuero donde el ge-
logo taumaturgo se complaci en las salientes costras, es ese arco
irregular Sur-Oeste-Noreste que forman, desde el Tchira hasta
la pennsula de Paria, los Andes y su ramificacin montaosa cos-
tera. Al sur de aquel arco, en el desage de los ros que alimentan
el Apure y la gran serpiente del Orinoco, el cuero ya es ms sim-
trico y liso; es la regin de los Llanos. Quien guste de soar ante
los mapas puede entretenerse en otras curiosidades topogrficas:
los pedazos de nuestro Continente que en poca remotsima se
llev el mar de los Caribes: el pie de la isla de Bonaire, que yergue
su taln de futbolista contra las Antillas ms lejanas; la lmina del
cuchillo de Curazao verdadero cuchillo de pirata holands;
las gallinitas cluecas bien acurrucadas en un suave nidal martimo
de las islas de Aves, el duro faralln de Los Roques, Margarita con
sus perlas y los prodigiosos colores de su Arestinga; el zurrn,
contradictoriamente lleno de asfalto y azcar, de la isla de Trinidad

* Se public por primera vez en Comprensin de Venezuela, Ministerio de Educacin,


Caracas, 1949, pp. 11-37.

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b i b l i o t e c a p o p u l a r p a r a l o s c o n s e j o s c o m u n a l e s

de que disfrutan los ingleses, y toda la menuda siembra de islotes


que, frente a nuestros dos mil ochocientos trece kilmetros de
costa martima, se alinean y despliegan como adelantndose a
defender ese territorio bravo, puente o costilla que parece juntar
el mundo antillano con el mundo andino y que polticamente se
nombra Estados Unidos de Venezuela. Prehistrico sitio de paso
para los feroces Caribes que desde la ms pilosa y brbara selva
amaznica avanzaron hacia el mar, y de piratas fluviales se convir-
tieron en piratas martimos, vencieron y sometieron a los araucas
y de una a otra isla saltaron con su grito de guerra, su Ana Carine
Rote, por todo el archipilago que llev su nombre. Vestigios de
pequeas civilizaciones derruidas al paso de la oleada brbara se
descubren cada da, y entre otros aquella misteriosa cultura del
Lago de Valencia rescatada del limo lacustre por el Doctor Rafael
Requena, donde el fantasioso arquelogo se complaca en ver y
mostrar los vestigios de la Atlntida.
Pero, qu de cosas debieron ocurrir en esa infancia de la
Historia y del mundo! Frente a San Juan de los Morros, puerta de
los Llanos, por donde ahora cruzan bajo el bravo sol, apaciguando
sus reses con el canturreo montono, los pastores llaneros que las
llevan a la ceba y a los activos mataderos de la regin de Aragua, se
yerguen unos cerros dentellados en la ms caprichosa forma, espe-
cie de castillos feudales o granticas almenas para dominar la pla-
nicie. Quien trepa a ellos con zapatos y bastn de explorador tiene
la ilusin de haberse salvado de algn naufragio martimo; y conchas
petrificadas, fsiles de moluscos, le ensean aun sin saber geolo-
ga que por all se precipitaron las aguas del mar Terciario. Lo que
es ahora llanura herbosa antes fue ocano, y desde el verandah del
hotel termal donde el dictador Gmez baaba en la piscina prob-
tica sus riones de toro viejo, se perfila en roca viva el testimonio
de esa lucha plutnica. Los peones de los Morros, compendio
de la ms escueta y desgarrada geologa, son los que impiden a las
llanuras venezolanas a diferencia de las pampas argentinas
salir al mar; los grandes ros de la planicie se corrieron demasiado
al sur donde todava el hombre venezolano los utiliza poco,

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y los pequeos valles de la Cordillera de la Costa, que con Marga-
rita, el litoral cumans y los estados andinos del Occidente tienen
la mayor densidad demogrfica, sufren a veces de sed y necesitan
irrigacin artificial.
Esa Venezuela poblada la del norte del pas y la de los
Andes ha requerido, a pesar de todos los cantos romnticos a
la opulencia de la zona trrida, esfuerzo de hombres machos para
superar una geografa bastante difcil. Los vascos del siglo XVIII
con su buena servidumbre mestiza poblaron de casales y plantos
los valles de Aragua que a Humboldt se ofrecieron en 1800 como
uno de los ms laboriosos y animados jardines de Amrica; los mayo-
razgos diligentes de las viejas familias criollas Palacios, Pulido,
Bolvar y esa extraa dinasta fenecida de los Mier y Tern
penetraban a los Llanos a doctorarse en rejo y en lazo, a domar
reses bravas y a asentar con el imperio sobre la tierra ilmite aquel
instinto de dominacin que hizo de Venezuela durante las guerras
emancipadoras del siglo XIX un caliente almcigo de jefes. Como
en dulce sombro de aclimatacin prosper, tambin, desde fines
del siglo XVIII el caf que el Padre Mohedano llevaba al valle de
Caracas y que fue extendiendo su palio de azahares y sus gajos
de rosadas cerezas, en todas las laderas cordilleranas del norte al
occidente, entre 800 y 1.700 metros de altitud. Si el cacao fue un
cultivo esclavista; si durante la poca colonial apenas sirvi para
erigir sobre una gleba sumisa el dominio de la alta clase poseedora
que adquira ttulos y a quienes apodaban, justamente, los Gran-
des Cacaos, el caf fue en nuestra historia un cultivo poblador,
civilizador y mucho ms democrtico. Algo como una clase media
de conuqueros y minifundistas comenz a albergarse a la som-
bra de las haciendas de caf.
En mi bella ciudad de Mrida, cuyo paisaje de agricultura de
tierra alta se transform a comienzos del siglo XIX con los cafe-
tos, narraban a propsito del fruto una bonita historia del tiempo
romntico. Ocurre, entre parntesis, y para ambientar mejor el
suceso, que aquella tierra de la angosta altiplanicie meridea tiene
ya la fatiga de tres siglos de ser trabajada. Al ms hspido cerrito se

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pegan los que ya fatigaron la tierra plana, mandando valle abajo los
rodados y la erosin. Viejas familias que ya se transmitan sus tes-
tamentos y firmaban sus decoradas rbricas en las escrituras del
siglo XVII conservan esas tierras sobre las que gravitaron muchas
capellanas y censos civiles y eclesisticos; estrictamente lo preciso
para lo que en el estilo arcaico de mi ciudad se llamaba no perder
la decencia, pero insuficiente para quien quiera alcanzar el milln
de bolvares. Y de las fiestas sociales de Mrida, donde pona las
ms gallardas contradanzas y adivinaba todas las charadas, par-
ti por los aos 60, posedo de un sorpresivo espritu de aventura
que asombr a sus contemporneos, don Diego Febres Cordero a
desbrozar las entonces virginales tierras de Rubio en el Tchira, a
remover su negro migajn y a levantar con mquinas llevadas por
piezas a lomo de mula, a travs de los barrancos cordilleranos, las
primeras instalaciones modernas de caficultura conocidas en el
pas. Podan los caudillos en otras regiones de Venezuela combatir
por el color rojo o por el color gualda, por los sagrados principios
o la alternabilidad republicana como decan las proclamas
casi teolgicas de entonces, pero en las fincas de don Diego, con
ceibos corpulentos, con represas para el agua y cilindros y trilla-
doras modernsimos, nunca falt el pan abundante y una laborio-
sidad de Arcadia bien abonada. Oh, si por tantos caudillos como
tuvimos entonces hubiera posedo el pas cincuenta Diegos Febres
Cordero! A la escuela patriarcal de don Diego mandaban las viu-
das a sus hijos con buena letra para aprender la contabilidad y el
estilo de cartas que se escriban a los comerciantes de Hamburgo,
ptimos compradores del caf tachirense. Y en aquella regin
fronteriza, el cultivo cafetero del siglo XIX form pueblos alegres
con iglesias de dos torres y tres naves, con amplia plaza para colear
toros y correr cucaas y cintas el da del Santo Patrn y hasta
con su Centro de Amigos o Club de Comercio para agasajo de
visitantes forasteros. No todo era desorden ni algazara en aque-
lla Venezuela post-federal que describieron algunos socilogos
pesimistas. Cuando faltaba el auxilio del Gobierno, los vecinos de
los Andes reparaban su necesario camino al Lago; los magnficos

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arreos de mulas de Carora, anticipndose al ferrocarril, repartan
por los ms intrincados pueblos montaeses los productos de la
civilizacin, y las alzas de caf y la buena ceba del ganado trado de
los Llanos permitan que, en ferias y fiestas, campesinos prsperos
hicieran, a los gallos y a los dados, apuestas de a cien fuertes. El
Estado era pobre pero prosperaba y creca, a pesar de todo, nuestra
buena raza hispana y mestiza; la que produca simultneamente
caudillos y agricultores y poetas de a caballo, generales que hacan
versos, como Falcn y Arismendi Brito.
Los prohombres de un pas inmenso y mal comunicado,
de fuerte vida regional, se conocan en los Congresos o en las
tiendas y hoteles de la Calle de Mercaderes de Caracas, a donde
todos llevaban, con el voto de los pueblos, las complicadas lis-
tas de encargos de sus familiares, clientes y compadres. All pre-
cisamente alternaban el andino Eusebio Baptista con el guayans
Dalla Costa, el General Araujo con el sutilsimo doctor Vicente
Amengual, creador de todo un estilo poltico, de una sagaz malicia
indgena cuyo ltimo intrprete fuera hasta hace apenas dos lus-
tros el Doctor Victorino Mrquez Bustillos. Durante veinte y tan-
tos aos el recibo semiparisiense, modelo Segundo Imperio, del
General Guzmn Blanco alberg todos los das los rostros de esos
mensajeros de una Venezuela inmensa y violenta; barbas de cau-
dillos de la Guerra Federal, doctores atiborrados todava de cno-
nes y latines en la vieja Universidad de los Andes, oradores de la
poca romntica que tenan la negrsima perilla, la voz de rgano y
las metforas orientales del Doctor Ildefonso Riera Aguinagalde.
Contra todos ellos haba erguido su cesarismo liberal, su poltica
de europeizacin ese Pedro el Grande del trpico que se llamaba
El Ilustre Americano. Pero de una de esas audiencias del Ciu-
dadano Presidente, derrocado ya Guzmn Blanco, y finalizado
el siglo XIX, sali un hombrecillo desmirriado, mal vestido y de
ojitos de parapara profiriendo injurias contra el mandatario que,
segn el incmodo visitante, ya no oa el voto de los pueblos.
Tratbase de Cipriano Castro, descendiente segn dicen de
bravos indios motilones, personaje rural hasta esa fecha pero cuya

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tremenda energa y audacia desplegar pocos meses despus la


revolucin andina que desde los ltimos rincones fronterizos hizo,
en marcha sorpresiva y casi paralizante de ms de mil kilmetros,
la conquista del Capitolio. Un espritu aristocrtico, dueo de la
mejor prosa modernista, discpulo de Barres y de DAnnunzio,
Manuel Daz Rodrguez, comparaba en una novela publicada en
1901, dolos rotos, la marcha de aquella soldadesca enruanada, de los
labriegos con fusil que acamparon al pie de la estatua de Bolvar, con
una invasin de brbaros. El desterrado en su propio pas, que era
en ese instante el autor del libro, cerrbalo con un lbrego Finis
Patriae. Vivir en Europa, pasearse por las loggias de Florencia y
amar heronas dannunzianas, pareca la solucin de aquellos per-
sonajes plidos y nerviosos de Daz Rodrguez. Pero, es que acaso
con las mesnadas de Castro no se incorporaban, a fundirse en una
gran sntesis venezolana, gentes que vivieron aisladas y cuya pro-
pia aventura, por primitiva que parezca, no revelaba una nueva
conciencia de s mismos, un mpetu altivo de participacin? No
es culpa de ellos, sino de las condiciones sociales, si su insurgencia
no fue ms culta, si los doctores y legistas no pudieron crear un
marco jurdico para el nuevo ascenso de masas, si por el renuncia-
miento y cobarda de las llamadas clases influyentes, se pas de
la aventura de Castro al letal letargo de la tirana de Juan Vicente
Gmez. Pero en sta como despus lo veremos es preciso no
juzgar tan slo las circunstancias autctonas sino tambin las de
un imperialismo voraz, las de consorcios inversionistas sin escr-
pulos, que encontraron en el duro pastor de La Mulera el mayor-
domo que requeran sus intereses.
En todo caso, y desde una perspectiva ms amplia que es
la que hace la Historia, el proceso de la Repblica en los ciento y
tantos aos que separan a Bolvar de Juan Vicente Gmez, fue un
largo proceso de fusin. En 1777, cuando una Real Cdula cre la
Capitana General de Venezuela, esto pareca casi una entelequia
administrativa. Qu tena que ver entonces Mrida con Cuman
y los esclavos de las haciendas cacaoteras con los mantuanos de
Caracas? Bolvar y su agnica peripecia a travs de los Llanos y

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Andes fue el Moiss que reuni a las tribus dispersas y les dio la
conciencia de unidad y destino. Aquel orgullo venezolano, el de
las lanzas llaneras que subieron al Alto Per, el de los caballos apu-
reos que abrevaron en el Desaguadero, el de Antoito Sucre, pr-
cer en Bolivia, mantuvo su mesianismo, su esperanza y mrito de
mejores das, aun en los momentos de mayor desolacin nacional.
Despus, los territorios y las gentes aisladas empezaron a juntarse
en el gran crisol de la Repblica. Sangre llanera se una con sangre
andina en la convulsin de la Guerra Federal. Los montaeses del
Tchira iban al oriente y descubran la fascinacin de Guayana en
las guerras castristas de 1902. Y si hay un factor que pierde cada da
su validez en la poltica venezolana es el regionalismo que ayer fue
consigna de pequeos caciques. En poco ms de un siglo, Vene-
zuela ha asentado su unidad, y se dira que ya hay un mestizo nues-
tro, un tipo venezolano que ha asimilado aquellas sangres, aque-
llas divergencias, aquella parte de historia comn que marca hoy
con gozo y con esperanza nuestro patrimonio.
Acaso falte como en todas partes perfeccionar nuestra
democracia legal, pero es ya bastante amplia nuestra democra-
cia humana. Una educacin gratuita que reparte cada da nuevos
grupos escolares, nuevas escuelas granjas, nuevas legiones alfabe-
tizadoras por todo el pas, que aumenta cada ao el presupuesto
educacional; una moderna y creciente conciencia de los servicios
pblicos, empresas econmicas que surgen con ms audacia, estn
cumpliendo en nuestra tierra una tarea redentora. Y por todo el
tiempo que los venezolanos dedicamos a lamentarnos, a ser los
Narcisos del propio dolor, bien vale la pena sealar y alentar esta
hora de estmulo.

Signo del calor

Cierta sociologa naturalista, muy de moda a fines del siglo


XIX, nos desacredit el trpico como tierra del ms langoroso
calor donde se anula y amortigua el impulso del batallar humano.
Pero adems de que en nuestro trpico el clima se modifica por las

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altitudes andinas y quien sin saber viese, por ejemplo, una foto-
grafa de Mucuches en el Estado Mrida, con sus mestizos enfun-
dados en chamarretas de lana, situara el lugar y las gentes en una
regin hiperbrea, y quien comiera manzanas en Pueblo Nuevo
o Bailadores supondra, imaginariamente, que estaba en Galicia;
a ms de las complicadas relaciones entre temperatura y orogra-
fa y de que la tcnica del siglo XX puede afrontar el problema
del trpico de modo muy diverso a como lo consideraba el siglo
XIX, a ms de todo eso, se hace necesario, para quienes lo hemos
sudado y vivido bastante, distinguir los matices y variedades del
calor. En el calor, como en el amor, tambin se distinguen grados
y especies. Antes de desenvolver la teora porque presumo de
ser experto en calores, conviene una requisitoria contra ese
melindroso siglo XIX que tanto nos calumniara. Siglo burgus, si
los hubo, sobre todo en su segunda mitad, el siglo XIX como
en las famosas caricaturas de Daumier se caracteriz por un
falso ideal de seguridad, por presumir que todo, en un mundo
que se tornaba sumamente satisfecho y orondo, ya transcurrira
sin riesgo ni peligro. El burgus bien comido y pensionado por el
Estado como en las novelas francesas de 1870 a 1880 poda
entregarse a la contemplacin de sus complejidades psicolgicas.
Y el criollo que viva en Caracas, en Bogot o en Managua se dedi-
caba al lamento que engendr muchas pginas de nuestra litera-
tura modernista. Pero los voluntariosos vizcanos de la Compaa
Guipuzcoana que en el siglo XVIII dieron gran incremento a la
agricultura de Venezuela, y los agresivos y bien dispuestos frailes
de las misiones catalanas que en el propio 1700 fundaron pueblos
hasta en el ms remoto rincn del pas, no pensaron demasiado
en el calor, como tampoco pensaba Humboldt que se solaza en su
libro describiendo las tibias y estrelladas noches de Cuman. Y un
bao en el ro Manzanares compensaba, para el viajero romntico,
la molestia de cualquier da caluroso. Era para l la ms perfecta
emocin rusoniana que poda ofrecerle la zona trrida.
Por ese impulso tan caracterstico de la Colonia venezolana
en el siglo XVIII, nuestra civilizacin de entonces pudo llamarse

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aun con ms propiedad que la de hoy una civilizacin del
calor. Buenas obras de mampostera arruinadas despus por la
guerra civil haban dejado frailes, guipuzcoanos y dueos de hatos
en las poblaciones llaneras. Algunas de las muestras de mejor
arquitectura que tiene nuestro arte colonial se encuentran curio-
samente en los pueblos y ciudades ms clidos: aquel delicioso
portaln de la Casa de la Blanquera en San Carlos de Cojedes; la
iglesia de San Juan Bautista del propio San Carlos, con su limpia
fachada de baslica romana; la Casa de las Ventanas de Coro;
las iglesias de Araure, El Pao, Guanare; el palacio del Marqus de
Pumar en Barinas. Y tal arquitectura muy superior a todo lo que
durante ms de un siglo levant la Repblica no brotaba, preci-
samente, como mero capricho y ornato sino estaba en relacin con la
prosperidad y recursos de la tierra. Era el tabaco de los Pumar y las
reses gordas, y las magnficas bestias de silla de los Pulido, Palacios y
Blanco que se haca piedra y dibujaba volutas en los grandes pare-
dones enjalbelgados. Que el calor debilita? Y de dnde sali el
Catire Pez con su puado de lanceros? Haban viajado bastante
estas lanzas y atravesado llanos y pramos y asegurado en Boyac
la independencia de Nueva Granada, cuando una noche preci-
samente la noche del 24 de junio de 1821, despus de Carabobo
descansaban al lado de Bolvar, junto al vivac. Regalndose con el
humo de su capadare, Pez pregunta al Libertador:
General, usted que ya nos conoce bien, puede decir cul
es la primera lanza del Llano? Monagas contesta el Libertador.
Y cul es la primera lanza de Venezuela? insiste el Catire.
Monagas reafirma Bolvar. Y Pez, ya molesto: Caramba,
mi General! Y entonces yo qu soy? Usted, General Pez, es la
primera lanza del mundo.
Misiones de Guayana; hatos del Gurico, Portuguesa y
Apure; opimos campos de Aragua sembrados de samanes; mulas
caroreas y sueltas caballadas a las que los llaneros de Pez les
ponan el primer bozal productos de tierra caliente, todos
contribuyeron a la economa de quince aos de guerra verti-
dos sobre la mitad del Continente. Ms bien con la Repblica se

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detuvo esa conquista de las tierras calientes y la poblacin se fue


concentrando en las montaas y en la zona costera. En los pue-
blos del Llano, por ejemplo en el desolado San Carlos, el bahare-
que ligero y el tuerto rancho de paja sustituyeron la mampostera
erguida por los espaoles. Caserones como el de la Blanquera o
el Palacio Pumar fueron ruinas cubiertas de trtago.
Calor seco y calor hmedo son dos connotaciones fun-
damentales de nuestra geografa biolgica. Las tierras del calor
seco, desde las islas perleras de Margarita y Cubagua hasta Coro,
Carora y El Tocuyo en el occidente, fueron tempranos centros de
colonizacin espaola. Caroreos y corianos, hijos de un paisaje
semidesrtico, tienen fama de ser los soldados venezolanos de ms
aguante fsico, y los borricos y yeguas que llevaron all los conquis-
tadores proliferaban y se reproducan con mayor talla y resisten-
cia que en sus nativas dehesas andaluzas. Al fuerte asno coriano
y a la mula carorea les debe mucho nuestra vieja economa rural
antes de las carreteras de cemento, los camiones y los automviles.
Junto al caballo llanero, el de los grandes combates que se plant
en el escudo nacional como smbolo de osada y de distancia, la
mula y el burro conducan el armamento y las vituallas de la gue-
rra emancipadora. Casualmente en una de esas mulas de seca tie-
rra caliente iba montado Bolvar segn lo cuenta OLeary el
da en que sali a encontrar a Morillo para el armisticio de Santa
Ana en 1820. Y durante la Colonia, altos Prelados y Oidores del
Virreinato de Nueva Granada se disputaban esas mulas caroreas
pagadas en peluconas de oro. Su peripecia civilizadora tramon-
tando pramos, torrentes y caminos de travesa se pierde en un
sitio tan lejano como las montaas del Tolima o el duro camino
que conduca de Bogot a los llanos del Meta. A viejos cachacos
granadinos que oyeron su leyenda, les he odo preguntar por nues-
tras mulas. Fueron una de las tantas cosas periclitadas en el trn-
sito de la agricultura patriarcal a la absorbente industria del petr-
leo. Pero all por los aos 60 del pasado siglo, en el squito del
General Mosquera, se paseaba en una mula de sas, organizando
elecciones e intrigando de Bogot a Antioquia con todos los jefes

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liberales, nuestro diablico Antonio Leocadio Guzmn, que des-
pus de ser Vicepresidente de Venezuela se daba el lujo de firmar
como constituyentista granadino la famosa Constitucin
de Ro Negro. Y el General Mosquera le dio bastantes onzas y un
ttulo de Ministro Plenipotenciario en Caracas, para que fuese a
gestionar en Venezuela la reconstitucin de la Gran Colombia.
Don Antonio Leocadio vendi la mula y parti para Saint-Thomas
en las Islas Vrgenes, donde se escribieron tantos documentos y
cartas clandestinas de nuestra Federacin.
Esas familias vascas de una ciudad de firme estirpe espaola
como Carora Riera, Zubillaga, Perera, Oropesa, Aguinagalde
pueden decir si el calor seco hace mal a la salud y si no se daban en
aquellos caserones de tres patios familias prolficas, gentes a quie-
nes slo venca la ms aosa longevidad. Otras regiones del calor
seco, como la isla de Margarita, tienen la ms alta densidad demo-
grfica de Venezuela y el margariteo buzo, marinero, hombre
de muy cambiantes profesiones ha cumplido en todo el pas,
arrojado por la estrechez insular, una ingente obra colonizadora.
El Territorio Delta Amacuro, con sus tierras limosas emergidas
del Padre Orinoco, es una especie de fundacin insular. En las
petroleras de Monagas, Anzotegui y el Zulia, como en el Central
Venezuela, abunda el brazo margariteo. Se les ve, adems, con
sus barquitos trespuos y goletas recorriendo todo el Caribe
o haciendo un comercio lcito o ilcito, segn sean las circuns-
tancias. La vieja raza guaiquer fundida con la espaola engendra
estos mestizos giles, unidos entre s por una conciencia tribal
como quiz no la tiene ninguna otra comunidad venezolana
y por el culto de la Virgen del Valle, talismn y ttem de su pueblo,
cubierta de perlas, aguardando siempre el regreso de tan nmada
gente que desde cualquier rincn de Venezuela acude a depositar
ofrendas y pedirle nuevo aliento para la constante aventura.
Como el margariteo, el coriano y el cumans, el indus-
trioso maracaibero es tambin hijo del calor seco. Su gran lago
les daba a los habitantes de nuestra segunda ciudad un como
imperio acutico y comercial que exaltaban y defendan con

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celoso regionalismo. An no se erguan las grandes torres petro-


leras y no se iniciaba la danza de millones y regalas de aceite
que remeci como un cataclismo la vida venezolana, y ya los
maracaiberos afirmaban con un poco de injusticia que en un
pas demasiado pendiente del presupuesto y las ddivas guber-
namentales, eran ellos los ms laboriosos. Y para que no los apo-
daran fenicios, tenan sus poetas propios y sus mitos indgenas
regionales. Absorto en la belleza de sus noches de luna, el mayor
de estos rapsodas, el viejo Yepes, se ahog cerca de los muelles,
el que fuera marino y sorteara en piraguas y balandras todos
los chubascos del Caribe. Contra la tradicin del hroe militar,
tan vigente en otras ciudades de Venezuela, Maracaibo alzaba
estatuas a sus escritores y poetas. El neoclasicismo de sus maes-
tros de escuela exiga que junto a la rumorosa Calle del Comer-
cio existiera la Calle de las Ciencias, y que cualquier rapaz se
nombrara Aristteles o Scrates. Los Ateneos del Zulia, aun
en pocas de caudillos y revoluciones, sesionaban para discutir
cualquier problema mtrico o gramatical o estudiar las conse-
cuencias que para el mundo antiguo tuvieron las guerras pni-
cas. La mitologa clsica era tan familiar como la nativa con sus
leyendas de Anaida e Iguaraya inmortalizadas por el viejo Yepes
y con lo que ofreca en largos poemas nativistas, premiados en
todos los Juegos Florales, Udn Prez, poeta oficial de la regin
y sumo cacique de la poesa indigenista. Para escribir con severo
rigor gramatical, hasta los contadores de las casas de comercio se
aprendan el Diccionario de Galicismos escrito por su coterrneo
don Rafael Mara Baralt. En ese Maracaibo anterior al petrleo
que yo alcanc a conocer de muchacho; el de las grandes casas
con azoteas, un poco morisco; de aljibes en los patios para reco-
ger la escasa agua de la lluvia; de las muchachas bonitas en las
carrozas del carnaval o en los bailes del Club del Comercio; los
viejos peridicos mantenan cada da, junto a la pgina del tr-
fico portuario y la exposicin minuciosa de las toneladas de pl-
tanos y azcar que trajo del sur del Lago la piragua Chiquinquir
o los sacos de caf que llev el vapor americano, la pgina de

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versos poblada de madrigales, elegas o epitalamios. Y antes del
impuesto a la renta, las grandes casas de comercio deban con-
tribuir a las carrozas del carnaval y a los juegos florales. Se hacan
millones, se exportaba todo lo exportable, se fundaban bancos
regionales o centrales de azcar, pero Maracaibo an aspiraba
ms que a ampliar sus muelles o dragar su barra lacus-
tre a tener Universidad. No era ste un ejemplo ingenuo
o romntico, si se quiere de un deseo de cultura, de un ansia
de progresar y sobrevivir a todo contratiempo, sobre toda oscura
contingencia que pes sobre la vida venezolana? En Maracaibo
tambin se haca con versos, con juveniles sociedades secretas,
con organizaciones obreras clandestinas, la lucha contra la tira-
na de Juan Vicente Gmez.
Si ese mundo del calor seco reivindica las calumnias que
se esgrimieron contra el trpico y es, por lo menos, tan habitable
como el de nuestras altiplanicies andinas, Venezuela, como todos
los pases tropicales, debe incorporarse, con la tcnica del siglo
XX, las zonas del calor hmedo. Mucho hace en semejante tarea
nuestro ejemplar Instituto de Malariologa, que desgraciadamente
no puede preparar an toda la gran cuota de mdicos higienistas o
ingenieros sanitarios que requiere el pas. A la patritica tarea de
luchar contra los mosquitos de Urama o de Barlovento, los jvenes
mdicos prefieren su consultorio elegante en las ciudades grandes.
Desde su laboratorio de Maracay, rodeado de un equipo de excelen-
tes batalladores de la medicina social, el doctor Arnoldo Gabaldn
pide ms vocaciones de higienistas. Y si las zonas del calor seco
arrojan un saldo positivo en lo demogrfico y humano, las del
calor hmedo constituyen una potencial esperanza econmica.
Mucha ms azcar en la regin de Bobures, mucho ms arroz en
el Delta del Orinoco, ms cacao en Barlovento, ms aserraderos en
Turn, ms bananos en Yaracuy, marcarn ese esfuerzo tcnico y
sanitario contra el calor hmedo. Ya en un sitio tan antiguamente
paldico como la costa de Turiamo, las estadsticas minuciosas de
Arnoldo Gabaldn no registraron, en los dos ltimos aos, nin-
gn nuevo enfermo.

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En un paisaje de calor hmedo el Dr. Juan Iturbe hizo una


observacin que no es slo de hombre de ciencia sino tambin de
poeta: mientras los hombres marchaban plidos y desmirriados,
los pjaros turpiales, paraulatas, gonzalicos se alborozaban
en los rboles y parecan con sus plumajes brillantes, los ojos fogo-
sos y el buche henchido de cantos, los pjaros ms felices de la tie-
rra, las aves del Paraso. De la guayaba al caimito, al guanbano y
al ann, picoteaban su banquete frutal. La maana, herida de sol,
salt como una flecha desde sus gargantas. El gozoso desayuno
de los pjaros contrastaba con el que hacan en el rancho prximo
unos campesinos, con su lmina de casabe viejo y su caf agua-
chento. Y es que, ms sabios que los hombres, los pjaros saban
elegir su comida, no sufran de avitaminosis. No calumniemos
tanto al clima ni hagamos una improvisada sociologa sobre los
efectos del trpico mientras no enseemos bien a comer y a vivir a
todos nuestros campesinos; a los del fro San Rafael como a los del
caliente Tucupita; a los de tierra seca como a los de tierra hmeda,
a los del Llano y de la altiplanicie. Hay en Venezuela, precisamente
en el Ministerio de Sanidad, un conjunto de jvenes investigado-
res que diseminados por todo el pas ya nos han enseado cmo se
alimenta y por qu se enferma la poblacin rural. Est descrita en
estos cuadernos una autntica poltica social humana, quisiera
decir ms bien que haga del hombre venezolano un ser ms feliz,
ms dueo de su ambiente que lo que lo fue cuando lo expoliaban
los jefes civiles y los caudillos alzados. Juan Bimba, el hombre de
la pata rajada o de la alpargata de fique, se vengaba en las coplas
de tosco romancero:

Yo conozco generales
hechos a los empellones.
A conforme es la manteca
as son los chicharrones.

Y esta splica conmovedora: No me diga General porque


yo a naide he robao!

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Pueblo e intelectuales

Estudiaba usted por casualidad Derecho, Ingeniera o


Medicina en la Universidad de Caracas en 1928? Sin duda que
esa fecha tiene que ver, o tendr que ver, con lo que acontezca en
Venezuela en los prximos aos. Don Juan Vicente Gmez, nacido
en 1857 en el pueblo fronterizo de San Antonio del Tchira, antiguo
contrabandista de ganado y uno de los empresarios financieros de
la revolucin de Cipriano Castro en 1899; omnipotente caudillo
del pas a partir del 19 de diciembre de 1908, ya entraba en la ms
provecta ancianidad y cada da un mayor nmero de venezolanos
dudaba de la sedicente eficacia mgica de su rgimen. En veinte
aos de satrapa ocurrieron a pesar del silencio poltico algu-
nos extraos fenmenos: la nacin agrario-pastoril que l comen-
zara a gobernar en fecha lejana se haba transformado en uno de
los mayores reservorios petroleros del mundo. Y si el oscuro aceite
contribuy como muchas otras cosas a enriquecer al General Gmez
y su camarilla, tambin estaba engendrando, frente al antiguo y
paciente campesinado, una clase obrera. Surgan ya ante el anciano
jefe problemas polticos y sociales ms complejos que aqullos del
ao 21, cuando contestaba a la Oficina Internacional del Trabajo
que en Venezuela no se requera una legislacin social como la
recomendada por los tericos ginebrinos, ya que los asuntos de
capital y brazo proletario eran decididos en el pas del modo ms
armonioso. No es as, don Antonio? preguntaba el caudillo
con asitica cazurrera al Seor Pimentel, Rey del caf y su mulo
en los latifundios arageos.
No puede negarse que don Juan Vicente fue uno de los hom-
bres con mayor estrella personal que conozca la historia contem-
pornea, o el astro que lo favoreca estaba en conjuncin opuesta
con el que proyect sobre Venezuela aos tan fatdicos. Frente a los
viejos caudillos romnticos, derrochadores de la propia vida, y en
cuyas frases pomposas resonaba el eco libertario de alguna traduc-
cin al espaol de la Historia de los girondinos, ste era un hom-
bre sanchesco, reservado, minucioso para esconder sus centavos y

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pesar sus frutos menores. Durante el gobierno de Castro, que fue


de ruinosa deuda pblica, de conflictos con las grandes potencias,
de saraos y discursos al Restaurador, Gmez desempe tan
perfectamente su papel de Bertoldo que a su ingenuidad deberan
acudir los doctores polticos avezados que promovieron en 1908 la
conjura contra don Cipriano. Iba a reconstituirse el viejo Partido
Liberal del siglo XIX o, por el contrario, despus de tantos aos
de hereja, divorcio y patronato eclesistico, se implantara un
conservatismo del buen modelo que don Rafael Nez y los hom-
bres que le siguieron haban impuesto en Colombia? A los diestros
polticos que le ofrecieron un banquete y pensaban deshacerse de
l en la ms prxima coyuntura, nuestro impenetrable Bertoldo
supo responderles que l slo perteneca al Partido de la Paz y del
Trabajo. A quienes aludan a las doctrinas tradicionales del siglo
XIX, les contestaba que Venezuela necesitaba sembrar. As como
en el ao 89 Rojas Pal convirti a los letrados que lo acompaa-
ron en la reaccin contra Guzmn Blanco, y a quienes no poda
nombrar de Ministros, en Acadmicos de la Historia, Gmez
iba metiendo en un pomposo Consejo de Gobierno a todos los
antiguos y peligrosos jefes que en Oriente u Occidente pudieran
rebelarse. Y uno a uno y acompaando a los doctores que tambin
pensaron madrugrselo, aqullos fueron pidiendo pasaje para las
Antillas o Nueva York a riesgo de ser amurallados en La Rotunda.
La filosofa positivista, representada por algunos letrados
en los primeros gabinetes de Gmez, ergua contra el liberalismo
romntico la tesis del Gendarme necesario y la panacea de la Paz.
Hroe de la Paz llamaban ya por 1910 a Juan Vicente Gmez. Si
con el lema de Prefiero la peligrosa libertad a la quieta servidum-
bre se haban librado las polmicas del siglo XIX o desfilaron los
estudiantes del ao 88 a derribar las estatuas de Guzmn Blanco,
ahora los nuevos intrpretes de la Historia, los que se arrogaban el
derecho de sacar de la propia realidad del pas una Constitucin
ms constante que la que estaba escrita en los papeles, hacan del
caudillismo una ley inflexible y entre todos los caudillos pre-
feran, naturalmente, el que refrenara toda insurgencia. El caf

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principal fruto de exportacin entonces subi considera-
blemente en 1913 y 1919; el General Gmez propiciaba su poltica
de carreteras y el ms escondido villorrio se haca la ilusin de
estar pronto unido a la Capital con una cinta de cemento. Efecti-
vamente, el General Gmez apacigu con ddivas, presidencias de
Estado o carcelazos teraputica cambiante segn la calidad del
sujeto a los pequeos caciques ambiciosos. Y ya aparecan en los
bordes del Lago de Maracaibo, erigiendo los primeros taladros, los
ingenieros de la Standard Oil. Con ese dinero inesperado y miliu-
nanochesco se fortalecera la dictadura. La riqueza potencial del
pas ya pareca un mrito atribuible al rudo Pacificador.
Intelectuales perezosos y una cauta burguesa acomodable
encontraron en el General la fuente de toda merced. Vertiendo
en mejor prosa los lugares comunes del caudillo sobre Unin,
Paz, Trabajo, Agricultura, conseguan bien pagadas preben-
das. Y no alcanz mayor eco la rebelda de unos pocos estudiantes,
cuando la dictadura orden cerrar la Universidad, en 1913. Lo que
entonces poda llamarse la oposicin eran los viejos generales
cados en desgracia que desde su retiro de las Antillas o Nueva
York, narrando pretritos herosmos pero sin ninguna idea, espe-
raban la oportunidad de invadir las costas venezolanas. Gmez
era ms sagaz y dispona, naturalmente, de mejores servicios de
espionaje.
Pero ya para 1928 hay grupos de muchachos, bastante cohe-
rentes, que cuando los sablazos de la polica gomecista les inte-
rrumpa la fiesta estudiantil en que coronaban una reina con flo-
res y versos, se vieron empujados a pensar en serio. Del madrigal
caan en la dialctica, en la dialctica feroz de las crceles y perse-
cuciones gomecistas. Sobre toda la retrica con que entonces se
maquillaba, agrietada de dolor y de urgencias, la realidad nacional,
aquellos jvenes empezaron a usar el escalpelo. Muchos eran estu-
diantes de ciruga y, rasgando la vistosa propaganda, tocaron las
ms doloridas cosas: analfabetismo, miseria, injusticia social. No
era de los ancianos caudillos tan gastados como Gmez que,
cuando ms, se quedaron en las frases del liberalismo guzmancista,

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de quienes Venezuela poda esperar el cambio. Era preciso hablar


con palabras concretas a tanta gente soslayada y desengaada en el
ciclo eterno de las autocracias vernculas. Haba que llevar el adje-
tivo social, el que verdaderamente mueve al pueblo y a la inse-
gura clase media, al plano de la poltica. Y es que no haba sido
en Venezuela la poltica como en todos los pases hispanoame-
ricanos maniobra de condotieros armados, deseosos de empa-
charse de poder personal, o por el contrario juego retrico
de grandes seores y letrados, de elegantes socios del Club y de
jvenes inteligentes que desean arrimarse al ms rico o al ms
dadivoso? Contaba hasta entonces el pueblo? El pueblo surameri-
cano atado a la recluta y a la conscripcin forzosa, o conducido por
los patronos de hacienda a votar en madrina, como otro ganado
ms del latifundio.
En el dividir para reinar del caudillismo vernculo se
acentuaba todo recelo o prejuicio regionalista. Monagas favoreci
a sus orientales, Falcn a sus corianos, Crespo a sus llaneros,
Castro y Gmez a sus andinos. Hay que defender a los andinos
porque el resto del pas precipitar contra la montaa decan
cuando muri Gmez a algunos explotadores del regionalismo.
Pero es que no eran andinos aquellos veinticinco mil o treinta mil
tachirenses que abandonaron sus casas y conucos y se refugiaron
en Colombia para librarse de la cruenta proteccin de sus procn-
sules? Sin distingo o privilegio lugareo, en las crceles de Gmez
no tenan celdas o suplicios diversos, centrales y andinos, mara-
caiberos y cumaneses.
Muerto, por fin, el viejo dragn, el General Lpez Contreras
presentaba a los venezolanos en febrero de 1936 un Plan trienal
para resolver en treinta y seis meses las necesidades y el clamor de
cien aos. El Plan empleaba algunas palabras modernas, y cierta
atmsfera de contemporaneidad ya no poda sino impregnar
entonces el anquilosado vocabulario poltico venezolano. Acaso
en su fuero interno pensaba el nuevo Presidente que l era un poco
socialista. Mas ciertas reformas de vocabulario no correspondie-
ron a la renovacin en los hombres. Tornaban a los Congresos con

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sus ideas de 1910 los ms gastados polticos. Se reconstituan en
el interior del pas los cacicazgos provincianos. Con el cansado
lema de calma y cordura, con la gerontocracia que llen algunos
de los gabinetes de 1936 y 1937, por lo menos dos generaciones de
venezolanos los que haban pensado y sufrido ms se sen-
tan excluidos. El General Lpez Contreras actuaba como intr-
prete de cierta mgica y misteriosa realidad nacional que nunca
comprenderan los jvenes que residieron en el extranjero. Se
hizo un excesivo consumo domstico de la memoria del Liberta-
dor, a quien se pona de cmplice de malos discursos y decisiones
mediocres. Por respeto a Bolvar, quien adems de tantas virtudes
excelsas tuvo la de su buen gusto, algunos venezolanos defen-
dindose del abuso y la profanacin tenan entonces el tacto de
no nombrarlo. El choque de generaciones los que propiciaban
el cambio por cuentagotas y los que exigan superar con tcnica
y decisin el atraso en que nos sumieron cinco lustros de dicta-
dura llevaba su debate hasta las ms tradicionales zonas de la
vida nacional, como la Iglesia y el Ejrcito. Los sacerdotes jvenes
pedan a sus viejos pastores que tuvieran mayor sensibilidad por
los hechos sociales, que pensaran, siquiera un poco, en las Enc-
clicas de Len XIII, as como los militares jvenes que estudia-
ron en el extranjero y manejaban las mquinas complicadas de la
ingeniera moderna ya empezaban a vocear su descontento contra
los coroneles empricos que los comandaban. Y se iba generando
por eso, por el irrefrenable impacto de cultura y comunicacin con
el universo que produjo la muerte del tirano, la revolucin de 1945.
El movimiento estaba ya en las cabezas, en los editoriales de los
peridicos, en los libros, arengas y debates sostenidos en el pas
durante dos lustros.
El problema venezolano era de ms calificada cuanta que
aquella divisin regionalista, aquella polmica entre andinos y
centrales que promovieron los viejos caudillos. Sobre todo con-
flicto cantonal empezaba a erigirse la fuerza del espritu nuevo. El
trnsito de una economa agrario-pastoril, que fue la del antiguo
caudillismo, a la de las grandes explotaciones petrolferas destrua

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la vida cerrada de los distritos, creando, en torno de los pozos y los


taladros, masas obreras unidas en la reivindicacin y el reclamo
comn. Era ya tiempo de lderes y no de caudillos. Se produca
el fracaso y definitiva oxidacin de los polticos cortesanos que
no se preocuparon de estudiar Economa ni de orientarse en el
ddalo de la vida contempornea, porque su nica estrategia fue
la de complacer a los generales. Estaban, pues, enfrentndose
dos estilos, dos mtodos de poltica. Y lo que marca una diferencia
profunda entre la Venezuela de estos das y la de hace dos o tres
lustros es que ya abordamos la realidad con actitud ms audaz y
concreta.
Desengao y resignacin, o romntico escape de las cosas,
haban sido durante los aos de eclipse civil los sntomas de una
prolongada derrota venezolana. Que aqu no vale la pena esfor-
zarse por romper la costra de las costumbres y malos hbitos por-
que una misteriosa inercia autctona terminaba prevaleciendo
sobre todo impulso renovador. A los soadores a quienes defrau-
daba la accin o encontraban sta muy tosca y rastrera, quedaba el
recurso del escape. Reunir algn dinero del modo ms expeditivo
o conseguir un consulado bajo la recomendacin de un general
para gozar de la vida en Europa. Estar en la propia patria como des-
terrado y liberarse y evadirse conversando pesimistamente de las
cosas con otro ingenioso grupo de escpticos. La historia heroica
la poca de Bolvar y de los grandes prceres se transportaba
como a un plano de mitologa; era como esa vanidad de origen y
linaje que tienen siempre los ltimos y decados descendientes.
Y, precisamente, vencer todos aquellos temporales complejos de
inferioridad o de frustracin ha sido la tarea ms positiva de los
ltimos aos. Cuando en los mtines polticos despus de 1936 se
descubri que el pueblo responda a las ms inteligentes consig-
nas; cuando los nuevos institutos y escuelas tcnicas rebasaban
su abundante matrcula; cuando en un liceo nocturno el hijo de
la criada domstica pudo concluir su bachillerato; cuando en las
nuevas casas de los campamentos mineros contra todo pre-
juicio reaccionario los trabajadores no destruyeron los baos

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y conservaron los jardincillos, se haba demostrado que nuestro
pueblo no es inferior a ningn otro y que tiene el mismo anhelo
de progresar y ascender de todos los pueblos. Civilizarse desde
este punto de vista es necesitar y exigir ms, no resignarse en
silencio a lo que descuidadamente nos arroja la vida.
Tenan que aprender, por ejemplo, las grandes compaas
inversionistas establecidas en el pas, que las necesidades huma-
nas son iguales para un trabajador de Venezuela que para otro de
Massachusetts y Virginia. Que la Divina Providencia no ha dado
a la raza sajona el privilegio de las casas limpias, de la escuela
de amplios ventanales y cmodos bancos o del Centro social
donde reunirse despus de las horas de trabajo. Y al antiguo No
trespasing con que los inversionistas se defendan contra la peli-
grosa gente nativa, nuestro pueblo opuso su destino de traspa-
sar. Y esto no era precisamente comunismo palabra con que
quiso detenerse en 1936 todo justo avance social sino ms bien
una forma moderna de capitalismo; la que aumenta el nmero
de consumidores, la que no hace de la higiene, la educacin, el
confort, exclusivo y costoso privilegio de un grupo oligrquico.
En este problema de traspasar los cotos cerrados de la vieja
plutocracia egosta, est Venezuela como todos los pases hispa-
noamericanos. Es nuestra gran batalla cultural y social del siglo
XX.
Ms all de todo ismo poltico, de los dogmas y pasin
de poder que ahora desgarran el mundo, la verdadera revolucin
suramericana, en la que ya parecemos marchar, es ante todo de
cultura y de tcnica. De las nuevas generaciones que estudiando y
planeando no se resignen a esperar que la felicidad les venga en el
caballo de un general victorioso. De una ordenada fe en que nues-
tros pueblos son capaces de prosperar y crecer como los mayores
y ms hbiles de la Historia; de que hemos perdido ante las nacio-
nes imperialistas aquel complejo de inferioridad o de desvalida
urgencia con que en el siglo XIX entregbamos, por ejemplo, a los
ingenieros y compaas ingleses nuestras pocas lneas frreas con
hipoteca de cien aos. Y creo que esta nueva conciencia de crecer y

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de ser, de empezar a hacer las cosas con nuestra cabeza y nuestras


manos, ya empieza advertirse en la vida de mi pas.

Esperanza y humanismo americano

Aqu, en una vieja hacienda del Estado Aragua, protegida de


montaas azules y mirando la esmeralda tranquila del Lago Tacarigua,
festoneada en los bordes de samanes y ceibas, est una colonia de
seiscientos y tantos inmigrantes. Cada barco europeo que arriba a
Puerto Cabello arroja su tributo de familias pobladoras que oye-
ron la leyenda de un pas nuevo, con tierras feraces donde podra
rehacerse el destino y la concordia rota durante los aos de guerra
y crisis en sus pases originarios. Hay italianos y yugoslavos, por-
tugueses y checoeslovacos. En las cmodas barracas de tcnica
norteamericana donde se alojan, aprenden las primeras pala-
bras de espaol, colocan sus trajinados equipajes, hasta que los
autobuses los distribuyan, de acuerdo con la profesin y demanda
de trabajo, en diversas regiones del pas. Mientras se hace el censo
de necesidades y aspiraciones, los chicos de la familia porque
cada grupo trae su prole juegan en los jardines de la hacienda
y se familiarizan con el gusto spido y los colores violentos de la
fruta tropical: mangos, guayabas, caimitos. A la hora de comer
se levanta la olla del sancocho con una prodigalidad que aquellas
gentes olvidaron en sus aos de xodo a travs de los bombardea-
dos caminos de Europa. Al principio, cuando llegaron los prime-
ros inmigrantes, las gentes ms temerosas escriban artculos en
los peridicos para decir que apenas se les deba aceptar en los tra-
bajos agrcolas, pero ocurre que en un pas que est creciendo tam-
bin se necesitan mecnicos, electricistas, constructores. Y hasta
es posible que en una dormida villa del interior, para alegrar la vida
de las gentes y mejorar la pequea orquesta municipal, tambin
sea conveniente la presencia de un msico austriaco. El Ministerio
de Sanidad coloca, adems, numerosos mdicos e higienistas que
prestan excelentes servicios en alejadas poblaciones rurales. He
visto algunos de estos mdicos, acriollados ya por la urgencia de su

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nueva vida, visitando en su mula o su caballito de paso adonde
no puede llegar el automvil a la esparcida clientela campesina.
En un pueblo de los Andes uno de estos mdicos arregl su casa
como una granja del Tirol, y la providencia del pas nuevo regala
su terrenito de frescos esprragos, alcachofas y tomates. Decame
que aqu, andando a caballo de uno a otro sitio cotidianamente;
siendo ya compadre de algunos clientes agradecidos, resolviendo
con humor y bondad los pequeos problemas de muchas gentes,
le parece que rinde un servicio social ms til, ms radicalmente
humano, que cuando esperaba en su consultorio de Viena la visita
de las seoras elegantes que venan a depositar su tributo de artifi-
ciales complejos. Con sol, paisaje y leche tomada al pie de la vaca
no se disminuyen bastante las angustias del hombre supercivili-
zado? Y en esta casa de tejas, ntidamente blanqueada, tambin
puede conservarse aquello que siempre perdurar de Europa: los ver-
sos de Goethe o de Rilke, la coleccin de discos en que Toscanini y
Bruno Walter dirigen las Sinfonas de Beethoven.
Esperanza hay bastante porque en un pas de 900 mil kil-
metros cuadrados, donde ahora slo viven cinco millones de
hombres, no falta espacio ni promesa de abundancia para treinta o
cuarenta millones. Cuando el grupo de inmigrantes contempla un
bonito mapa de esos en que la geografa se hace cuento de nios
y dibuja en el terreno mismo los productos y actividades huma-
nas, un sueo de colonizacin, de empresa econmica y hasta de
aventura, llena los ojos de estos hombres que vienen de pueblos
azotados donde impera todo control y donde el instinto amoroso
no es libre sino de tener los hijos que permite el magro salario y el
pequeo tabuco donde la familia se amontona. Aqu convidan, en
el mapa, los minerales de hierro de Imataca; la casi inexplorada
Parima con sus cadas de agua; las verdes, frescas y recatadas leja-
nas de la Gran Sabana; las bahas de Guanta y Puerto la Cruz con
su prodigioso hinterland petrolero; el horizonte vaco de las gran-
des llanuras. El engrandecimiento y tecnificacin del pas debe
hacerse aun por encima de las guerras polticas y colisiones de
credos e ideologas que tornaron tan spera la historia universal

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de los ltimos aos. En este choque de grandes potencias, dis-


frazado a veces de filosofa poltica, en que cada corriente con su
respectiva cauda de intereses quiere precipitarnos, las naciones
hispanoamericanas, por lo mismo que no tienen grandes secre-
tos guerreros ni controlan los mercados mundiales, deben afir-
mar un primordial programa pacfico y de conservacin humana.
Huerta, telar y escuela, ms que caserna, debe ser nuestro plan de
subsistencia histrica. Nuestra autntica Revolucin no consiste
en pelearnos en las calles por determinado dogma o excluyente
teora de la sociedad escrita en algn viejo libro, sino ofrecer al
universo las reservas y esperanzas de tanta naturaleza por poblar
y domesticar. Entre los dos campos antagnicos que ya perfilan
una nueva guerra mundial, cabe soar en la tercera posicin: la de
los pases pequeos que no desean desgarrarse sino desarrollarse
y para quienes la tarea no consiste en pugna por la primaca sino
por el bienestar y la cultura.
Habr gentes capaces de precaverse contra todas las pro-
pagandas y bulliciosa extraversin que nos lanzan en cruzada por
intereses extraos y que adviertan que la mejor utopa de Amrica
es superar las querellas de razas y msticas de desesperacin que
desquiciaron a Europa y buscar en el trabajo, en la tierra por poblar,
en los recursos por desenvolver, la nueva concordia humana? En
una de las puertas de este Continente, con la conciencia de nues-
tro mestizaje conciliador, con el horizonte de grandes espacios vir-
ginales, con la nica nobleza que a cada cual sealen sus obras, los
venezolanos estamos esperando. Aqu el hombre no se ahoga en
su marco geogrfico ni en la abrumadora historia pasada, porque
puede salir a conquistarlo y a escribirla cada da.

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RUMBO Y PROBLEMTICA DE NUESTRA
HISTORIA*

Seores Acadmicos:

Fue un lugar comn de las ltimas promociones considerar


las Academias como hermticos sanedrines donde los escribas de
la vieja ley parecen resguardarse contra el tumulto siempre cam-
biante de lo humano, contra las corrientes a veces enrarecidas
del tiempo histrico. Repitiendo el verso de Rubn Daro, decan
los hombres de los grupos literarios a partir del Modernismo: De
las Academias, lbranos Seor. Pero a medida que la natural insur-
gencia juvenil descubre que nunca se nace por generacin espon-
tnea, que nuestro pequeo aporte o mnima pericia personal slo
se explica en funcin de lo que hicieron los antecesores y de lo que
harn los descendientes; a medida que el individualismo altanero
de los veinte aos es sustituido por una conciencia ms solidaria de
comunidad, empieza a explicrsenos esa tarea serena, de perma-
nencia pacfica, que realizan instituciones como sta. El honor de
pertenecer a ellas, que en el caso particular de la Academia Nacio-
nal de la Historia debo agradeceros del modo ms vivo, no es slo
un galardn personal: es el estmulo que el escritor obtiene al saber
que no est solo; que ha recibido para conservar y enriquecer, si
es posible, el legado cultural de las generaciones precedentes; el
testimonio de una cultura patria que nos abri el camino en nues-
tros aos de mocedad y que transmitir a los hombres de maana
el signo de nuestros sueos, nuestras angustias y desvelos. Aun

* Discurso de recepcin en la Academia Nacional de la Historia (1947). Se recogi


por primera vez en el libro Comprensin de Venezuela, op. cit., pp. 38-56.

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dirase que en pocas de tan violenta lucha universal como la que


hemos contemplado en el ltimo cuarto de siglo, cuando el espritu
de faccin ha prevalecido sobre toda generosidad humana, con-
viene que haya en cada pas muchos institutos donde los hombres
depongan algo de su beligerancia callejera y discutan en ese clima
casi intemporal del estudio desinteresado, del gusto de conocer
sin que el conocimiento se convierta, precisamente, en consigna
poltica. En pleno corazn de Caracas, con su patio de cipreses que
evoca el recogimiento de un claustro religioso y no en balde se
ha comparado al erudito con el monje, esta Academia de la
Historia ha conservado, contra todo el fragor que pudo reinar en
Venezuela en las ltimas seis dcadas, el sentido de la nacionalidad;
esos hilos, a veces sutiles, de pensamiento y hasta de utopa, con
que el proceso de un pueblo sigue sobre todo temporal desengao
y toda desgracia. Como historia y como conciencia, la patria sub-
sisti porque venturosamente siempre produjimos, junto al caudi-
llo que en las guerras civiles del siglo XIX invada la ciudad con sus
mesnadas vindicadoras, el hombre de letras, el humanista o el his-
toriador que, soando en una nacin ms perfecta, dbase a adies-
trar generaciones enteras, como el Licenciado Aveledo, o atrave-
saba las calles de la ciudad, desafiando casi la irrisin que provocara
en los aprovechadores y los audaces su viejo sombrero de copa y su
levita de acadmico, todas las seales de su pobreza digna, como
el ilustre don Felipe Tejera. Otros podan hacer negocios o pedir
a los dictadores de aquellas pocas una brizna de poder arbitrario,
pero al don Felipe Tejera que yo conoc en mis aos adolescentes
le interesaba ms describirnos en su fervoroso lenguaje los gran-
des hombres que forjaron nuestra nacionalidad; ensearnos, ms
que la patria de los caudillos, la gran patria legal de Sanz, de Gual,
de Pealver, o recordar como en sus Perfiles la nota a veces
cndida, a veces lacrimosa, siempre transida de angustia venezo-
lana, de nuestros viejos poetas romnticos. Qu buenas tertulias,
qu vivos y provechosos dilogos, qu emocionada evocacin del
pasado, se hizo siempre al margen de las sesiones oficiales, en estos
claustros de la Academia!

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No nos reponemos todava de la reciente ausencia de don
Pedro Emilio Coll, cuyo silln vacante, hurfano de lo que fue en
l cordialidad y gracia y finsima agudeza literaria, habis tenido
la generosidad de ofrecerme. Al hablar de Pedro Emilio (como l
quiso de preferencia llamarse), el riguroso elogio al gran escritor
se me confunde con la emocin que suscita el amigo. No podra
referirme a l en la lengua un tanto convencional de los discursos
acadmicos. A pocos das de su muerte dije en dos artculos todo lo
que perdan no slo las letras venezolanas sino lo que vale ms que
eso: la sensibilidad venezolana, la manera de amistad que tenemos
los venezolanos, con la desaparicin de este espritu socrtico, de
este singular maestro de benevolencia y tolerancia en quien se con-
ciliaban fraternalmente todas las generaciones literarias, todas las
discordias que puedan erizarse en nuestro pas. Pedro Emilio era
de todos. Su risa y su ingenio, su arte de sentir y entender lo criollo
constituan la sal de Caracas. Ms all de toda clasificacin litera-
ria, perteneca a esa escogida familia de los escritores caraqueos
cuyo ms ilustre ascendiente es el propio Libertador, tan de esta
tierra luminosa en la rapidez de su espritu, en la gracia para definir,
en el ritmo vivaz del estilo. Dentro de lo que puede llamarse nues-
tra tradicin literaria, la autntica nota caraquea pensemos en
Bolvar, en Pedro Emilio Coll, en Teresa de la Parra no es de
ningn modo el tropicalismo estrepitoso, sino un arte ms ntimo
de sugestin, de prontitud metafrica y hasta de amable irona que
suaviza todo estruendo como las nieblas del monte vila templan,
desde el medioda, la abierta y regocijada luz de este valle. El alma
frecuentemente extrovertida del hombre costero y la seria intro-
versin de nuestro hombre serrano parecen armonizarse en este
clima medio, en la espontaneidad no exenta de discreta reserva
del caraqueo. Aunque la inmigracin antillana y el descuido de
la escuela en corregir los defectos fonticos, cada vez ms frecuen-
tes, estn estropeando demasiado la lengua comn, el caraqueo
habla con gracia; una metfora inesperada le sirve para reemplazar
el ms tranquilo proceso del pensamiento lgico. Y estos hallaz-
gos del habla verncula; casi lo que llamaramos el surrealismo

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popular hecho de asociaciones y smbolos sorpresivos; este arte


de evitarse todo un discurso de sociologa con una ancdota reve-
ladora, constitua, en gran parte, el encanto de charlar con Pedro
Emilio Coll. Su extraordinario, y al mismo tiempo, bondadoso
ingenio, glosaba con la misma agudeza un verso de Shakespeare,
una pgina de Renn o un cuento como en su narracin de Las
tres divinas personas de la vieja cocinera mulata. Si su genero-
sidad y espritu efusivo no prefiriera conversar ms que escribir
todo lo que vio, todo lo que oy y todo lo que se le ocurra, adems
del excelente crtico y ensayista que todos conocimos, hubiramos
tenido en Pedro Emilio un gran novelista o acaso memorialista a
lo Saint-Simon, que como nadie arrojara luz sobre las expresio-
nes ms ntimas y casi ms soterradas del alma criolla. Acaso por
ser tan entraablemente venezolano era, al mismo tiempo, Pedro
Emilio, tan universal. Un importante problema para los crticos
e investigadores literarios de maana ser descubrir en aquellas
confidencias de su juvenil y breve Castillo de Elsinor, o en esas
dispersas y exquisitas glosas que escribi sobre la vida y gentes
caraqueas a fines del siglo pasado, el perfil de todo un momento
de la cultura venezolana trasmitido por un testigo de prodigiosa
sensibilidad. No valen por un libro de historia algunos retratos
suyos, escritos como al desgaire, en pginas confidenciales o de
reminiscencias de costumbres, como la silueta del General Guzmn
Blanco en su crnica de La Delpinada? Aplicando acaso sin pro-
ponrselo aquella teora que desarrolla Brandes, segn la cual
el retrato de Csar no consiste tan slo en lo que era Csar sino
tambin en su mito, en su aura, en lo que los dems pensaban de l,
nuestro bizarro caudillo surge no slo de frente, con toda su gallar-
da fsica y su galoneado uniforme del Segundo Imperio, sino en la
leyenda y el respeto supersticioso que forj en los coetneos. Y en
la silueta de Pedro Emilio, al arrogante jefe de Caracas se opone
en transposicin muy humana el buen pap, el ya nostlgico
abuelo del destierro parisiense, que suspiraba recordando, entre
todos los refinamientos de la cocina francesa, los opimos y crioll-
simos aguacates de Guarenas.

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Un poco de mis dilogos con el ilustre maestro, de sus chis-
peantes intuiciones venezolanas, de la historia viva y bien conver-
sada que l opona a la de las grandes colecciones documentales,
me ha surgido el tema del breve discurso que desarrollar. Y sea
a falta de cosa mejor, mi pequeo homenaje a la memoria de un
hombre que si nuestros sucesores conocern por su limpia y per-
suasiva prosa, nosotros conocimos tambin por lo que vale tanto
como la inteligencia y el estilo: el mpetu generoso del corazn.
Hasta nuestros das el estudio de la Historia nacional ha
sido, desde el clsico Oviedo y Baos a Gil Fortoul para no
nombrar sino los muertos, tarea de individualidades seeras,
de solitarios y magnficos investigadores que siempre pidieron al
pasado una conciencia y razn del presente. Casi podra decirse
que en Venezuela como en todos los pases hispanoamericanos,
tan probados y sufridos durante el siglo XIX por la lucha con su
naturaleza titnica o por turbulentos procesos sociales la His-
toria cumpli una urgente tarea de salvacin. En horas de prueba
o desaliento colectivo se opona al cuadro triste de lo contempo-
rneo el estmulo y esperanza que se deduca del pasado heroico
e idealizado. Ya un sentimiento de lo criollo, de que no slo es
posible, sino tambin grato, arraigar en esta tierra y oponer a la
dispersin y aventura de los primeros siglos coloniales una nueva
conciencia de territorialidad y permanencia pacfica, aparece en el
libro de Oviedo y Baos con que se inaugur culturalmente nues-
tro siglo XVIII. Y despus de la inmensa hazaa y dispora heroica
de la Independencia, cuando predomin una direccin y voluntad
venezolana en media Amrica del Sur, y cuando, cumplido el mila-
gro histrico, al sueo libertario de los hombres de 1811 se opuso la
prueba del caudillismo y las dictaduras militares, la gran Historia,
la que narr Baralt en su prosa neoclsica y la que pint Tovar y
Tovar con tan severa elegancia, era nuestra esperanza en la crisis;
aquel Bolvar, miserere nobis con que los venezolanos intentamos
conjurar toda derrota. Tuvimos la Historia romntica que como
en Juan Vicente Gonzlez, Felipe Larrazbal y Eduardo Blanco
acrecent el mito pico y cre, de cierto modo, el cantar de gesta

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nacional; tuvimos, despus, la Historia positivista que buscaba la


concordancia entre el medio y las instituciones, y ahora, cuando
ambas corrientes del pensamiento histrico parecen haber cum-
plido su proceso y agotado sus premisas, conviene pensar un poco
en los rumbos posibles de una futura Historiografa. No se trata de
disminuir lo que cumpli, a veces magistralmente, nuestra litera-
tura histrica, sino de completarla con otros puntos de vista, con
nuevos mtodos de investigacin. Junto a la Historia militar y pol-
tica, preferente trabajo de nuestros historiadores durante el siglo
XIX y primeros aos del vigsimo, ya vemos surgir, como otra cara
del problema, una Historia econmica y una Historia cultural.
Dirase que la interpretacin personal llevada a cabo por
nuestros ms eximios historiadores requiere ampliarse, a la luz
de las necesidades y exigencias venezolanas de este momento,
con una sistemtica tarea de grupo en que colaboren, por igual,
lingistas, etngrafos, antroplogos, folkloristas, etc. Porque el
trabajo cientfico fue en Venezuela puro impulso de la vocacin,
horas de absoluta gratuidad espiritual robadas al apremio econ-
mico, tenemos apenas sobre nuestro pas un conocimiento dis-
perso que es preciso perseguir con voracidad de manitico en raros
folletos o colecciones de peridicos guardados en alguna herm-
tica biblioteca. No son accesibles al pblico los grandes digestos
documentales, y aun stos, como la ya agotada coleccin Blanco
y Azprua, exigen una nueva mano ordenadora que nombre bien
las cosas y sustituya con mejor criterio las pintorescas y a veces
arbitrarias denominaciones que pona a sus papeles el peregrino
soldado que fue, a la vez, y en multiplicidad muy criolla, sacerdote
e historigrafo. La narracin de los fastos de la Independencia
absorbi de tal manera nuestro trabajo histrico que casi no tuvi-
mos tiempo aparte de algunas pginas de don Arstides Rojas,
de Tulio Febres Cordero, de Lisandro Alvarado, de los ensayos de
Vallenilla Lanz y de una que otra acotacin sagacsima de Gil Fortoul,
para movernos tan slo en el ilustre Elseo de los muertos de
estudiar en su integridad la historia del pueblo venezolano, no
slo como tema jurdico u objeto de discurso poltico, sino como

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comunidad que se form en encuentro y alianza de grupos racia-
les, en el contacto modificador de la tierra, el clima y el trabajo
ancestral y en el predominio de distintas formas de cultura que
unas veces venan de Sevilla o las Canarias, otras del Virreinato de
Mxico, otras de Santo Domingo, otras de la relacin con piratas
y corsarios, otras, finalmente, del ncleo colonizador y civiliza-
dor que proyect Nueva Granada sobre el occidente venezolano
y cuyo enlace era el camino que conduca de Santa Fe de Bogot a
Mrida con los hitos necesarios de Tunja y Pamplona. Aunque la
regin andina se incorpor a la Capitana General de Venezuela
en 1777, no se perdi, por ello, el contacto tradicional con la Nueva
Granada, y en vsperas ya de la Independencia segua el entronque
acostumbrado entre las familias merideas y pamplonesas. As,
cuando en la emigracin de 1814 los patriotas de Mrida buscan
una va de escape contra las mesnadas realistas, lo hacen reinter-
nndose en los viejos caminos virreinales y protegindose hasta
en los escondidos y selvticos llanos de Casanare. Para quienes la
Historia es mucho ms que el documento oficial y el papel escrito;
para quien desea completar el testimonio de las gentes con el tes-
timonio de las cosas mismas, la explicacin de muchos fenme-
nos culturales venezolanos es una perpetua interrogante. Por qu
el habla de Cuman y de la regin oriental de Venezuela presenta
tanta semejanza con el idioma comn de Santo Domingo y Puerto
Rico; por qu el papeln de forma piramidal de la antigua pro-
vincia de Caracas se trueca ya al llegar al Estado Trujillo en la
panela cuadrada; por qu en los Andes el requinto sustituye
al cuatro como instrumento popular y aun los campesinos de
Mrida celebran los festejos navideos acompaando sus villan-
cicos y viejas canciones al son de rsticos violines caso nico
en nuestro folklore musical, he aqu una serie de cuestiones
usuales, sensibles a quien recorre el pas, y que piden su respuesta
a los futuros historiadores de nuestra cultura. De pronto un ritmo
que por el hbito de or en la radio canciones antillanas pareca
de origen negro como nos ocurri recientemente presenciando
un baile de tambor en las inmediaciones de Maracay revela

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su absoluta semejanza con una vieja meloda castellana del siglo


XVI. Al comps de los msicos nativos, un folklorista espaol que
estaba con nosotros pudo seguir la lnea meldica de la cancin en
sus antiguos versos; y notbase en el grupo de danzantes que los
ms ancianos, los ya menos permeables a la deformacin que pro-
ducen los programas de radio, bailaban con un ritmo distinto de
quienes, caprichosamente, la africanizaron. La suma y el anlisis
de tantas cosas menudas, el trabajo ordenador de lingistas, etn-
grafos, antroplogos, etc., que colaboren con el historiador, nos
llevarn a una visin ms completa de lo venezolano; a la historia
del pueblo que ha de completar la historia del Estado. Y tal labor
es necesaria no slo para satisfacer la curiosidad del folklorista o la
nota de tpica autenticidad que busca el escritor, cosas muy respe-
tables ambas, sino tambin para que todo lo que se haga en materia
de progreso o reforma social consulte hasta donde sea posible las
modalidades locales. Quien ha recorrido el pas, siquiera con una
modesta libreta de apuntes, sabe, por ejemplo, que junto al Dere-
cho escrito en las oficinas de Caracas hay en la vida venezolana
muchas formas consuetudinarias que nunca fueron absorbidas
bien por nuestros Cdigos civiles de inspiracin napolenica; y
que son muy distintas las relaciones de familia y el concepto de
propiedad en una comunidad navegante y pesquera como Margarita
y en un Estado de tan vieja tradicin agrcola como Trujillo.
Se hace as urgente ampliar lo que yo llamara las fuentes de
nuestra Historia. Por explicable razn poltica y por la emocin
que tiene todo testigo de dar valor primordial y casi exclusivo a los
hechos en que particip, los historiadores del siglo XIX vieron el
proceso de Venezuela como si las provincias de nuestro territorio
hubieran estado soldadas siempre en firme comunidad, y como si
el movimiento emancipador iniciado en 1811 marcara una censura
infranqueable con el vasto perodo precedente. Aunque antrop-
logos como Marcano empezaron a estudiar los residuos de la pre-
historia indgena, fue un lugar comn desechar completamente
aquellos orgenes, diciendo, con verdad de Perogrullo, que nuestro
pasado prehispnico careca de toda importancia comparndolo

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con el de mexicanos y peruanos y con nuestros vecinos occiden-
tales, los chibchas. Tampoco el lenguaje de los arquelogos poda
dar una nocin clara y fcilmente asimilable de tales testimonios.
Por autodidactismo y por la frecuente creencia de que se puede
conocer historias locales sin conocer el mtodo histrico, la
Arqueologa y la Antropologa fueron en nuestro siglo XIX, con
excepciones tan ilustres como la de Marcano, temas de desorde-
nada divagacin y fantasa. En toda Hispanoamrica hubo pinto-
rescos eruditos, exegetas de un solo libro y posesos de una pecu-
liar mana, que se planteaban tan absurdos problemas como el de
si los hebreos haban llegado al Amazonas; si los chinos influyeron
sobre Mxico en remotsimo tiempo, o siguiendo la barroqu-
sima teora de Sigenza y Gngora en el siglo XVII si el mito
de Quetzalcatl puede identificarse con la leyenda cristiana del
apstol Santo Toms, evangelista de las ms luees regiones. Cada
persona que encontraba un cementerio indgena, un conjunto de
crneos, de hachas y vasijas, dbase a formular hiptesis sobre el
ms antiguo poblamiento de Amrica. El anlisis de cualquier raz
o desinencia lingstica llevaba a la ms arbitraria relacin entre
alguna lengua americana y otra del Viejo Mundo. Un poco de cla-
ridad metodolgica, de rigor severo en la clasificacin, de honesto
acopio de datos antes de formular teoras, se requiere en materia
que se ha hecho tan intrincada, a veces tan farragosa, como la de
nuestra proto-historia aborigen.
Pero mientras que antroplogos, arquelogos y lingistas
ordenan y sistematizan los materiales, s es posible comenzar a ver
el mundo indio de modo ms intenso, siquiera con mayor emocin
esttica que la que le dedicamos hasta ahora. Un mundo muy nues-
tro, sensible ya al misterio de nuestra naturaleza y a los materiales
de la tierra; una mitologa que se ir aclarando, se nos ofrece en los
maravillosos vasos de la cultura tacarigua, en las estatuillas timo-
tocuicas, en los an hoy vivos tejidos, adornos y cntaros de guaji-
ros y orinoquenses. Los viejos cronistas que como Gili o Gumilla
tuvieron en el siglo XVIII tan profundo contacto con las poblacio-
nes autctonas, requieren releerse e interpretarse con un criterio

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ya diverso al de recoger noticias sueltas y datos pintorescos que


fue el que prevaleci hasta hoy. Dentro de la Historia de la Cul-
tura universal hay que incluir esos testimonios directos de espe-
cial importancia: la descripcin in situ de tribus y grupos tnicos
antes de que los acabara de dispersar el conquistador, y la extraa
problemtica que el mundo fsico y las sociedades americanas pro-
dujeron en el europeo; vido interrogatorio de temas de ciencia
natural y conocimiento histrico que contribuiran, en grado no
pequeo, a la transformacin de la propia y muy orgullosa cultura
europea. Una de las hazaas que de modo singular en Mxico,
Argentina y Per est realizando la nueva escuela de historiadores
hispanoamericanos, es la revaluacin de esas fuentes iniciales de
Amrica; esa a veces olvidada literatura de misioneros y evange-
lizadores, que como en el caso de Sahagn, del Padre Jos de
Acosta o de nuestro Gumilla presenta para el lector contempo-
rneo la novedad y fascinacin de las obras maestras. A la luz de la
ciencia etnolgica y antropolgica presente, muchos de esos libros
antes menospreciados comienzan a ser para la cultura universal
tan valiosos como han sido para el hombre europeo, durante vein-
titantos siglos, las obras de Estrabn o Herodoto.

Ya venturosamente la historiografa de todos nuestros pa-


ses, y de modo especial en Venezuela algunos eminentes inves-
tigadores de esta Academia, ha superado muchos de los anti-
guos prejuicios sobre la colonizacin y el pasado espaol. Como
quise demostrarlo en un libro, la cuestin no consiste en sustituir
la leyenda negra, que se elabor en los pases mulos de la vieja
Espaa imperial, por otra leyenda blanca y serfica en que el con-
quistador se convierta en santo. Pero no es con nuestros conceptos
de hoy como se entienden los problemas de la expansin ocenica
del siglo XVI. Ms que factoras de mera explotacin econmica
como son an ahora las colonias tropicales de los pases imperia-
listas, la enorme huella de Espaa por el vasto mundo indiano

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origin naciones de tan firme conciencia territorial y psicologa
tan diferenciada como las que integran Hispanoamrica. La rica
cultura colonial, creadora ya de un arte mestizo, de una nueva
visin del hombre que del pensamiento misionero de un Las Casas
pasa a las grandes interpretaciones del mundo indgena de Saha-
gn y Motolina e influye, adems, en las utopas renacentistas; de
un noble debate sobre la libertad y dignidad humana que en telo-
gos como los criollos Avendao y Alegre parece anteceder al libe-
ralismo moderno, constituye un vivo legado civilizador, un tema
permanente de nuestra conciencia histrica. Es claro que debemos
distinguir, como en toda Historia, las fuentes oficiales: la perfecta
ley escrita o la Real Cdula que no se cumpla y la costumbre y el
hecho motivados por la circunstancia ambiental. Pero ante noso-
tros el problema de la Colonia ya se plantea de modo muy diverso
a como lo consideraron los historiadores-testigos de la Indepen-
dencia (Yanes, Baralt), influidos por el racionalismo simplificador
de la Ilustracin y el encono de la guerra reciente, y de la manera
pintoresca como lo viera, en deliciosas pginas de costumbrismo
histrico, don Ricardo Palma. Porque entonces se inici nuestro
proceso de mestizaje, porque el impacto entre los grupos raciales
y culturales que formaran la futura Amrica se observa all de
modo ms vivo, es dicho perodo un punto de partida y repertorio
insuperable de toda investigacin sociolgica sobre nuestros pue-
blos. Casi dira que, por ello mismo, es la poca que exige mayor
cultura y fineza interpretativa en el historiador.
Quien se sumerge en ese Medioevo americano con que se
ha comparado la Colonia tiene ante s la ms enredada proble-
mtica. Primero, junto al documento oficial envuelto frecuente-
mente en frmulas de devocin o etiqueta barroca hay que poner
otras fuentes que, como los procesos inquisitoriales recogidos por
Jos Toribio Medina o Genaro Garca, dan el trasfondo oscuro de
la existencia diaria. Que la Colonia fue mucho menos santa de lo
que habitualmente suponemos, nos lo ensean algunas crnicas
de ciudades como los famosos Anales potosinos de Martnez Vela
o el Diario de Lima de Mugaburu y obras de sealado encanto

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literario como El carnero de Rodrguez Freile, libros todos que


ofrecen una como historia secreta y condimentada murmuracin
de lo que no se escriba en los papeles pblicos. En cartas privadas,
testamentos, deposicin de testigos en los ms acres juicios ecle-
sisticos y civiles, hay que perseguir este otro rostro resbaladizo
de aquel perodo. Y no pensar, tampoco, con falsa ilusin hist-
rica, que desde el punto de vista social y cultural, la Colonia fina-
liz radicalmente con el movimiento iniciado en 1810. Cunto de
colonial queda en las costumbres y estilo de vida de algn rincn
aldeano; en ciertas formas de lo que puede llamarse nuestro Dere-
cho consuetudinario; en las tradiciones del arte popular, en ritos y
supersticiones, es todava tema de investigacin para el socilogo
o historiador de la cultura.
Otro problema es aquel que dos grandes investigadores lati-
noamericanos como don Fernando Ortiz y Arturo Ramos han
denominado con palabra utilsima transculturacin. La trans-
culturacin no consiste tan slo en el trasplante de la cultura euro-
pea a Amrica sino tambin en el producto nuevo o en el obligado
retroceso que, a causa de las condiciones del ambiente, sufre con
frecuencia la forma cultural europea. El estilo de los monasterios e
iglesias construidos por los primeros frailes franciscanos en Mxico
durante el siglo XVI valga un ejemplo, ms que al gtico flo-
rido de la corte de los Reyes Catlicos o al Renacimiento que ya
penetraba en Espaa, se pareca a las fortalezas medievales porque
el temor ante los indios, la sensacin de peligro del mundo nuevo
y las formas econmicas de una comunidad cerrada retardaban la
hora de Amrica en comparacin con el tiempo europeo. Junto a
la estructura del Estado espaol trado a las Indias, se superpona
la circunstancia autctona, aquella frecuente discordia entre ley y
realidad histrica definida hasta la exageracin en la famosa y des-
templada carta de Lope de Aguirre, El Tirano, a Felipe II. He
ledo en el Archivo Nacional curiosos papeles de encomenderos de
comienzos del siglo XVI que, al hacer ante la Corona su recuento
de servicios, dan una imagen de la vida venezolana en aquellos aos
que podra homologarse a la difcil existencia europea durante el

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feudalismo. La influencia organizadora del Estado se relajaba a
medida que se sala de los pequeos ncleos urbanos, con su iglesia
y su cabildo, a la naturaleza semibrbara. Ver, ms all de la historia
externa y de las frmulas frecuentemente convencionales y men-
tirosas, lo que don Miguel de Unamuno llamaba la intra-historia,
el oculto y replegado meollo de los hechos, es as la tarea sutilsima
del historiador. Porque lo contrario sera proceder como en cierto
desventurado Manual de Historia Patria que se ensea en muchas
escuelas y colegios, en que el proceso poltico nacional, el trnsito
de uno a otro presidente, se narra como si todo hubiera transcurrido
en la ms perfecta y serena legalidad; como si el pas no conociera
jams dictaduras y actos de violencia. Dicha historia, inspirada ms
en los documentos de la Gaceta Oficial que en los hechos mismos,
casi se confunde con la de un apacible pas como Suiza y en los das
de ms sosegada democracia. Como en un cuento de nuestro libro
primario, el deber del historiador es no conformarse con la aparien-
cia y averiguar qu es lo que est encerrado en el saco.

En la palabra Venezuela, que a partir de 1777 signific la


fusin de ncleos territoriales que vivieron dispersos y que con
la guerra de Independencia adquirieron la ms valedera unidad
histrica, cabe hoy como en los motivos musicales de una sin-
fona la variedad de regiones, costumbres y formas de cultura.
Desarrollada ya en gran parte la Historiografa Militar y Poltica,
convendra detenerse un poco en la Historia cultural. Lingis-
tas, etngrafos, antroplogos, folkloristas, economistas, manco-
munando su esfuerzo, deben trabajar en esa Summa de Venezuela
de que estamos requeridos. Tanto como las grandes batallas de
la Independencia, es un problema histrico saber cmo, en estos
cuatro siglos que abarca nuestra historia documentada, el vene-
zolano transform su suelo; qu etapas ha sufrido su economa,
qu ideas o consignas rigieron su vida espiritual. La historia de
las ideas en que comienza a interesarse un grupo nuevo y muy

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empeoso de historiadores hispanoamericanos, es mucho ms


como ya lo advirtieron Gil Fortoul y Vallenilla Lanz que
estudiar la influencia del pensamiento europeo en Amrica; es
esclarecer, al mismo tiempo, qu reacciones, cambios y reajustes
suscitaron aquellas ideologas en su choque con un medio social
distinto. No es casi un tema pattico inquirir, por ejemplo, aque-
lla continua metamorfosis que la despierta cultura europea sufri
en el alma ardiente de Simn Bolvar? Seminarios de investigacin
donde jvenes diligentes se entrenen en la nueva historiografa;
colecciones documentales que hagan menos penoso el trabajo de
bsqueda; clsicos y obras raras que desde el crculo cerrado de los
eruditos se difundan en escuelas y colegios, se necesitan para la
tarea exploradora. Y completar siempre la Venezuela ya escrita en
los archivos y papeles viejos, con la que el emocionado caminador,
el autntico baqueano de la patria, descubre en un dilogo cam-
pesino, en una cancin popular, en una de esas casas de provincia
donde parece haberse detenido el tiempo.
Quiz para la empresa de grupo de donde surgir nues-
tra futura historiografa, sea necesario dividir el pas en zonas y
reas culturales. Habr que hacer, por ejemplo como lo reali-
zan ya muchas naciones, nuestro mapa lingstico, que arrojar
mucha luz no slo sobre el habla comn del pueblo, sino sobre las
influencias indgenas y africanas y sobre tantos problemas semn-
ticos que definen nuestra psicologa colectiva. Porque en el idioma
el hombre ofrece la ms vlida configuracin de su alma. Tanto
como una fuente escrita, son testimonios histricos para explicar
contactos o formas peculiares de cultura los instrumentos musica-
les del pueblo, el ritmo de sus canciones, los materiales de su casa
o decoracin, el estilo de su cocina. Que la historia nos sirva ms;
que concurra con sus datos a aclararnos problemas e interrogantes
de cada da; que no sea tan slo el tema del discurso heroico sino la
propia vida y el repertorio de formas de la comunidad, es cuestin
que ya nos planteamos.
Quisiera decir que en pocos momentos como el que ahora se
perfila el pas requiri de mayor conciencia histrica. Los grandes

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choques y corrientes espirituales del mundo ya no rebotan en
Venezuela como en un pas aislado, de relativa insignificancia
dentro de la economa universal. Las grandes potencias y consor-
cios monopolistas extranjeros como ocurri en el siglo XIX
podan contentarse, en estas tierras casi virginales, con negocios
de alto rdito como los ferrocarriles y obras portuarias que consti-
tuan casi todo el progreso tcnico conocido por las generaciones
precedentes. Los barcos de arribo a nuestros puertos arrojaban sus
fardos de mercaderas y se llevaban, en cambio, el caf y el cacao
cosechados por sumisos peones, en un rgimen patriarcal o feu-
dal, segn sea la connotacin poltica con que queramos definirlo.
A espaldas del trasatlntico en que los hacendados y los polticos
prsperos iban a Europa, a espaldas de las gras de los muelles,
viva el pas una existencia soterrada, casi colonial. Generales
audaces y, de pronto, un civil efmero se sucedan en la Presidencia
de la Repblica. Un mal ao de cosechas y una turba creciente de
cesantes, excluidos del presupuesto, desembocaba en una revolu-
cin para la cual se escriban las ms resonantes proclamas. Con
su mpetu, con su desorden, con su siempre frustrado romanti-
cismo libertario, Venezuela llevaba una existencia hermtica al
amparo de estas montaas costeras, de los inmensos llanos, de las
cresteras andinas de donde surgan, a veces, hombres de voluntad
conquistadora. Pero desde que en 1920 el petrleo comenz a sus-
tituir al caf y al cacao como producto dominante, desde que un
capitalismo tcnico y financiero pes en la vida del pas, desde que
la poltica mundial con sus nuevas msticas se hizo sentir en las
discusiones pblicas, habamos dado el salto tremendo y, sin duda,
arriesgado que nos separaba del siglo XIX. Parece que el pas es
potencialmente muy rico, y nuestro dbil crecimiento demogr-
fico sufrir un cambio vertiginoso con las gentes que ya estn lle-
gando porque escucharon la nueva Leyenda del Dorado. Como
en el sueo de los libertadores, Amrica se ofrece como la conva-
lecencia de Europa. Hay que esperar que los inmigrantes que ya
comienzan a congestionar las ciudades descubrirn los caminos
y bajarn los fosos que, desde esta accidentada serrana central,

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conducen a una Venezuela ms ancha, ms desconocida. Entre-


tanto empiezan a orse en los cafs de Caracas, en los hoteluchos
y albergues, todos los idiomas. Las instituciones y servicios pbli-
cos, el ritmo tradicional de la vida criolla parecen lentos y anticua-
dos cuando se los compara con ese impulso forneo, de intereses
econmicos, de aventuras y sueos insatisfechos, que parece ceir
nuestras playas. Adaptar a Venezuela a esas gentes que vienen y
seguirn viniendo; defender, contra los nuevos conflictos de poder
y hegemona que habrn de suscitarse en el mundo, la lnea de la
nacionalidad, la verdadera tradicin del Libertador, es nuestra
prxima y ms urgente tarea de educacin histrica. Una nacin
lo sabis, vosotros, seores acadmicos, que con tanto esmero
habis estudiado lo que puede llamarse el legado moral de nuestro
pas, una nacin no es slo una suma de territorio y recursos
naturales, sino la voluntad dirigida, aquella conciencia poblada de
previsin y de pensamiento que desde los das de hoy avizora los
problemas de maana. Por eso, no slo por lo que fue sino tambin
por lo que es y por lo que ser, cuando un grupo de venezolanos
estamos juntos invocamos, como el del ms desvelado contempo-
rneo, el nombre de Simn Bolvar. Es que, por sobre el uso y el
abuso verbalista que se haya hecho de nuestro hroe fundador, l
constituye una de las primeras y primordiales razones de nuestro
vivir histrico. Hubo en ese momento del siglo XIX que fue el de
Bolvar, un potente ncleo de suramericanos que, contra designios
de la Santa Alianza, pusieron cerebro y corazn animoso para que
las tierras de nuestros pases no fueran de reparto entre grandes
y empezsemos a ser dueos de nuestro destino nacional. Haba
que lanzar, hasta sobre la desolacin y la desdicha, los dados de la
Historia como lo hizo el Libertador. Pero la lucha por la indepen-
dencia de Amrica no se cerr en Ayacucho; es proeza que revive
contra peligros y armas distintas en cada generacin. Y como lo
ha dicho Benedetto Croce en un libro admirable, la Historia sera
vano ejercicio retrico y recuento de hechos que, por pasados, son
irreversibles, si el hombre no viera en ella una permanente y siem-
pre abierta hazaa de libertad.

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Seores Acadmicos:
Os reitero las gracias no slo por el honor que me habis dis-
cernido, sino por la oportunidad, nsita a l, de departir en vues-
tra saba compaa y de colaborar con vosotros en una tarea de
conocimiento venezolano que nos importa a todos. Aqu os traer
no pretendo emular vuestra ciencia; ya que en el campo de la
historia patria apenas hice excursiones veloces, aqu aportar,
por lo menos, mis dudas, mis preguntas, mis perplejidades. No
es el mejor y ms sereno smbolo de la vida intelectual de un pas
ese dilogo, ese cuestionario a veces angustiado, a veces caviloso,
con que cada generacin quiere aprender e interroga a las que la
precedieron?

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PROCESO DEL PENSAMIENTO VENEZOLANO*

Adems de los libertadores, hay algunos rostros que frente a


la gran tragedia y el azaroso vivir al da de la historia poltica vene-
zolana representaron la previsin, la prudencia, la bsqueda de
un pensamiento nacional afincado en la realidad de nuestra exis-
tencia histrica y servidor de ella. Dos grandes generaciones ha
conocido hasta hoy la historia de Venezuela: la de aquel puado de
audaces que realizaron la Independencia y la de aqullos ms tran-
quilos, pero no menos inteligentes, cuyo doloroso testimonio de la
tierra qued expresado por ejemplo en los discursos y discusiones
de la Convencin de Valencia en 1858. Buscando el instinto ms
que la reflexin, hemos solido olvidar el pensamiento de los hroes
civiles Gual, Fermn Toro, Valentn Espinal, Juan Vicente Gon-
zlez, Cecilio Acosta que supieron ver como pocos, y teniendo
la esperanza de mejorarla, la oscura y tumultuosa verdad autc-
tona. Despus de ellos, o simultneamente con ellos como en
la dolorida y recoleta existencia de Cecilio Acosta, comenz la
era de los caudillos nicos, de los csares democrticos bajo
cuyo reinado el pensamiento nacional perdi su fuerza creadora
y combativa o se ocult y prolifer en el matorral de la inofensiva
retrica. Dice Harold Lamb que Gengis Kan, el terrible jefe de las
estepas asiticas, gustaba rodearse de los letrados chinos, no pre-
cisamente para escuchar sus consejos, sino porque aqullos saban
iluminar en oro, en rojo y en azul los ms bellos manuscritos.
Letrado y dibujante eran trminos casi sinnimos en el tiempo de
Gengis Kan. Y el jefe, que no comprenda ni se interesaba por el

* Se public por primera vez en entregas al diario El Universal de Caracas, del 17 al 20


de abril de 1937, con el ttulo de Proceso de la inteligencia venezolana.

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pensamiento, era extraordinariamente sensible a la bella caligra-


fa. Un manuscrito iluminado le pareca tan hermoso como una
silla de montar, unos bien librados estribos o aquellos crneos de
los enemigos muertos que con su pie de plata eran las copas ms
apetecibles. As bajo el reinado de los csares los intelectuales
venezolanos solieron llamarse orfebres, coleccionistas de adjeti-
vos, optimistas y alabadores profesionales que trabajaban el pen-
samiento como los talabarteros y los calgrafos de Gengis Kan.
Hay algunos libros documentales que expresan esta era sombra
de sumisin y miseria de la inteligencia venezolana: una gira de
Castro por los Estados del interior, sincronizada, diramos hoy,
por los ms retumbantes discursos; y el pequeo libro en que
Morantes se complaci con humor triste en apresar y recoger,
como un herbario, las adulaciones ms sonadas que haba mere-
cido el Restaurador. Bajo Gmez fue la poca del soneto y de la
sociologa: el soneto tena como tema la paz del Benemrito paz
de las vacadas en los potreros de Aragua, de las carreteras y la pri-
sin civil. Muchos venezolanos que no saban hacer otra cosa
hicieron sonetos. En cuanto a la sociologa, al servicio del Csar,
con su revestimiento de cientificismo pedante, de mal aplicadas
ideas de Taine o de socilogos de menor cuanta que ya estaban
completamente trasnochados o superados en Europa, propag
una resignacin impotente cuya influencia deletrea en el espritu
nacional examinaremos despus. En el pesimismo, la alabanza
fcil y la conformidad ante un estado social desventurado como
era el de nuestro pas, se olvid aquel pensamiento constructivo
que tuvo la generacin de la Independencia y que fue el mensaje
intelectual de un Fermn Toro o un Cecilio Acosta.
Desposedo el escritor criollo de toda misin social, no tuvo
otro destino si quera ser limpio y honesto que evadirse por
las rutas de la fantasa, verter en fbulas su dolor del tiempo pre-
sente. Para algunos, siguiendo el viejo ejemplo de Juan Vicente
Gonzlez, la Historia Nacional era como un castillo recndito
donde encerraban su callada y amarga protesta. Es el caso de ese
como ltimo discpulo de Rousseau y heredero de la tradicin de

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don Simn Rodrguez, que se llam Lisandro Alvarado. Alvarado
es una de las mentalidades ms curiosas y un poco malogradas
que ha producido Venezuela. Su inconformismo como el de
don Simn Rodrguez se transform en espritu nmada, en
permanente curiosidad, en ansia de lo primitivo. Era el hombre
que quera buscar en el idioma y la convivencia de los indios el sen-
tido y explicacin del universo que no podan ensearle los doc-
tores de Caracas; que se pona unas alpargatas y se dejaba apresar
en la recluta para identificarse con los pobres soldados paldicos
que comen su racin de topochos y tocan su triste cuatro en
la plaza de la aldea criolla; que en una recepcin del Ministerio de
Relaciones Exteriores exhibe una corbata de prpura y un prende-
dor con la calavera y las tibias de la muerte como para escandali-
zar un poco infantilmente a los prudentes funcionarios; que
defiende contra la Facultad de Medicina de Caracas al yerbatero
Negrn porque ste ofrece yerbas de nuestros campos y vosotros,
seores doctores, usis venenos qumicos y cobris veinte bolva-
res por la consulta. Esta simptica y buscada extravagancia de un
hombre como Alvarado esconde de manera simblica la tragedia
de la inteligencia criolla, del hombre inconforme entre muchos
hombres satisfechos. Quienes como l no podan dialogar con los
indios, o perderse por los caminos de Venezuela arrastrando las
alpargatas del recluta, o leer los clsicos latinos, salan al extran-
jero Morantes, Blanco Fombona, Pocaterra a derramar sus
panfletos y protestas. Otros solan malograrse en el clima trgica-
mente montono de las tiranas estpidas, de una existencia como
al margen de las aspiraciones y los problemas del mundo moderno.
Venezuela no slo ha devorado vidas humanas en las guerras civi-
les, en el azar sin orden de una sociedad violenta, en convulsio-
nado devenir, sino tambin marchit antes de que fructificaran
bien grandes inteligencias. Entre las no pocas cabezas que sur-
gieron de nuestra tierra no infecunda, tal vez la nica que cumpli
goetheanamente con su nutrido mensaje fue la de Andrs Bello.
Pero la obra de Bello fue a convertirse en organizacin civil, en
norma jurdica, en tradicin cultural en la Repblica de Chile.

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Sobre otros grandes hombres nuestros cay un destino de misan-


tropa y soledad como el que acab con la extraordinaria existencia
de Cajigal, o de ya insalvable fatalismo histrico como fue el caso de
Gual, de Fermn Toro, de Juan Vicente Gonzlez, de Cecilio Acosta.
En la primera de sus novelas, El ltimo Solar, ha contado Rmulo
Gallegos esta historia permanente y profundamente nuestra del
idealista que no alcanza a convertir su ideal en accin, del refor-
mador que no reforma.

Despus de la Guerra Federal (1859-64) haba entrado el pas


en un proceso de barbarizacin que no alcanz a superar ni vencer
el sedicente despotismo ilustrado de la poca de Guzmn Blanco.
Imbuido de la suntuosidad ornamental y aparatosa del Segundo
Imperio Francs, inteligente e intuitivo, pero al mismo tiempo vani-
doso y cerrado en su providencialismo, Guzmn olvid, por la obra
de ornato o por la empresa entregada al capital extranjero, las cues-
tiones inmediatas de la tierra; su progreso se qued en la periferia
y no lleg a lo profundo de la vida nacional. Tuvo oportunidad de
hacer una poltica semejante a la de Sarmiento, Mitre o Pellegrini
en la Repblica Argentina; encontraba un pas que le haca caso y
poda poblar y sanear (era el momento en que grandes masas de
poblacin europea desembocaban en la Argentina.). Pero su simple
ideologismo y su vanidad de dictador limitaron la obra de Guzmn
Blanco: en vez de unir una Venezuela agotada, desangrada y barbari-
zada por las guerras civiles, se complaci en dividir. Venezuela den-
tro de la idea guzmancista que fue tambin la de aquella faccin
que se denomin el Partido Liberal Amarillo se divida en los
buenos y en los malos, en los liberales amarillos y en los godos
de ua en el rabo. Fue muy inferior a Pez, porque no logr formar
en torno suyo una inteligencia que le diera forma, base jurdica o
moral al Estado venezolano. El intelectual para Guzmn Blanco fue
el amanuense, el rapsoda de las glorias del Ilustre Americano. Y
con el pretexto magnfico de una cuestin doctrinaria (Venezuela

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no quera que los sacerdotes se metieran en la poltica), escamote el
verdadero problema venezolano, que era el de aquellas masas cam-
pesinas de la Guerra Federal que con su oscuro instinto reclamaban
justicia econmica; Anticlericalismo y alternabilidad republicana
fueron casi las nicas consignas que podan traducirse claramente
dentro de la retrica vaga y proliferante de lo que se llamaba Partido
Liberal. Anticlericalismo: el sonado asunto de las manos muertas
y de la laicizacin de los bienes de la Iglesia no enriqueci preci-
samente al pas sino a los jefes y usufructuarios de la Federacin.
En cuanto a la alternabilidad republicana no del Csar, natu-
ralmente, que se haca aclamar y reelegir, sino de los funcionarios,
sometidos al arbitrio y la caprichosa voluntad del amo, impidi
que se formara en Venezuela ese elemento de orden y de disciplina
social que se llama una reglamentada administracin pblica. (El
funcionario, que no necesitaba competencia ni adiestramiento tc-
nico, sino dependa solamente del tornadizo humor del jefe, con-
sider su empleo como una provisoria y eventual poca de vacas
gordas, como un premio de la lotera fiscal que es preciso aprove-
char dado su carcter aleatorio. Sociolgicamente, Venezuela des-
pus de las guerras civiles de la segunda mitad del siglo XIX es como
una gran montonera sin ejrcito, sin administracin pblica
digna de este nombre donde el caudillo ms guapo, inteligente o
astuto se impone sobre los otros caudillos provinciales.)
Si, para sus obras de ornato, Guzmn Blanco pensaba en la
Francia del Segundo Imperio, y por ello algunos edificios pbli-
cos construidos en esa poca tienen un estilo de balneario, para
gobernar sobre los voluntariosos caciques era como el Super-
cacique que hablaba francs. Desaparece de la accin pblica
aquella inteligencia constructiva de nuestros primeros legislado-
res, hombres de Estado o pensadores; y el escritor y el jurista slo
sirven, como en Bizancio, para poner en mejor prosa los caprichos
del Jefe. Es el valor del guapo o la audacia arbitraria del cacique
la ms alta medida humana en ese largo perodo histrico (1864-
1935) que se prolonga hasta el final de la dictadura de Gmez.

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Ya en 1865 un escritor de la talla de Juan Vicente Gonzlez


se haba colocado con un poco de romanticismo histrico en la
posicin del ltimo venezolano que ha visto morir a los hombres
que hicieron la patria, que ha enterrado con Gual al ltimo grande
hombre de Estado, con Fermn Toro al ltimo gran humanista;
que ha sido testigo de la lamentable senectud de Pez. Se objetar,
y con razn, que lo que dola a Juan Vicente Gonzlez, a pesar
de que su estilo y su visin histrica haban recibido la influencia de
Michelet, era la desaparicin de una tradicin aristocrtica, vinculada
un poco a los mayorazgos intelectuales de Caracas. Venezuela, por
la necesidad imperiosa de la realidad geogrfica, no eran las cultas
tertulias caraqueas de don Manuel Felipe Tovar, ni el grupo de
humanistas que haban hecho muy bien su latn en el Seminario
Tridentino, ni las jvenes generaciones del Colegio del Salvador
del Mundo. Venezuela era tambin el desierto y los hombres del
desierto, ansiosos de expresin, cuyo caudillo y profeta se llam
Ezequiel Zamora. Pero ocurri que esa educacin un poco para las
lites intelectuales (la educacin del Latn y el Derecho Romano
de nuestros primeros hombres pblicos) no fue reemplazada por
una Educacin democrtica, por el humanismo moderno con
que soaba Cecilio Acosta.
Cecilio Acosta fue uno de los hombres que entre los aos
60 y 80 tuvieron una visin ms aguda de los problemas y urgen-
cias nacionales. Se han precipitado sobre el pas las masas rurales,
los hombres nuevos que movilizaron las facciones federalistas:
era preciso incorporarlas a la cultura, darles forma, como dira
Spengler. Y ese humanista esa especie de fraile laico sabe ver
los caminos de la civilizacin contempornea. Ms que en los dis-
cursos acadmicos demasiado adornados para nuestro gusto de
hoy, el pensamiento vidente y vigilante de Acosta se vierte en
aquellos artculos o cartas un poco familiares en que parece dis-
cutir con un interlocutor invisible el destino de nuestras democra-
cias criollas. El mundo democrtico sajn le sirve como ejemplo,
contraste y amenaza ante el desorganizado mundo indolatino.
Pide para Venezuela nuestro humanista aquello que es un lugar

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comn pero que en la prctica no hemos hecho: una enseanza
democrtica que a base de idiomas modernos bien aprendidos
nos abra las rutas del comercio y el conocimiento mundial; menos
doctores y ms agricultores y artesanos, estudios tcnicos, cono-
cimiento objetivo y directo de nuestro territorio. Contra el peligro
imperialista sajn que ya haba advertido admirablemente Gual,
Acosta recomendaba sajonizarnos un poco, no renunciando a
nuestra alma nacional pero adaptndola a los valores y las formas
del mundo moderno. ramos los romnticos, los soadores indo-
lentes y desaprensivos, en una civilizacin dirigida por ingenieros
y hombres de empresa.
Pero bajo la autocracia guzmancista no era un pensador ais-
lado, como Acosta, quien podra transformar la vida nacional. l
y otros intelectuales que no se plegaron a la alabanza y perpetua
apoteosis del Dictador, vegetaban en ese cementerio de los vivos
de que hablaba el propio Guzmn Blanco. La gran retrica de la
causa liberal ahogaba en las aclamaciones del septenio o del
quinquenio, en los discursos y manifiestos presidenciales, en
los editoriales de La Opinin Nacional primera gran empresa
de periodismo cesarista surgida en el pas, el eco de un verda-
dero pensamiento nacional que ayudara a la edificacin democr-
tica. La fuerza del Estado guzmancista se expresaba en aparato-
sas obras de ornato: el Capitolio Nacional construido en ochenta
das, el Paseo del Calvario, las torrecillas gticas de la Universi-
dad, etc. Entre tanto se extenda el paludismo en el Llano, se
estancaba la riqueza ganadera y pagbamos en contratos leoninos
las pocas obras de efectivo progreso construidas con auxilio del
capital extranjero (muelles y ferrocarril de La Guaira, ferrocarril
de Puerto Cabello, etc.).
El clima propicio y los elementos raciales ms homogneos
favorecan a algunas regiones del pas, como la regin andina, que
permanecieron un poco al margen de la vasta tormenta federal y
que aun sin recibir inmigrantes y disponer de buenos caminos al
mar, aumentaban, empero, de riqueza y de potencial humano. Son
estas circunstancias tnicas y sanitarias las que en la alborada del

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presente siglo producirn una revolucin andina. Lo que se ha lla-


mado la cuestin andina reproduce en pequeo, en nuestra His-
toria Nacional, el caso del Lacio agrcola y biolgicamente fuerte y
unido de los primeros siglos de la historia romana, sobre las pobla-
ciones ms brillantes, pero ms divididas, de la Italia meridional
o de la Macedonia montaesa sobre los retricos y discutidores
de Atenas. Ningn problema de historia venezolana requiere del
historiador o socilogo mayor cuidado y comprensin al inter-
pretarse. Que bajo Castro y Gmez, los dos caudillos montae-
ses, la administracin fuera rapaz, no es culpa de los Andes sino
de la vasta dolencia social. Y en la descomposicin de ese perodo
que Pocaterra ha llamado la Venezuela de la Decadencia, Castro y
Gmez, ayudados tambin por sus doctores, pueden afirmarse
en el poder, nueve aos el uno, y veinte y siete el otro.
Medio siglo despus de la Federacin an subsista aquel
estado social informe creado por ella. Castro, Gmez y sus jefes
civiles eran como los ltimos y tardos representantes de esas
masas rurales que entre 1858 y 1864 destruyeron las formas del
Estado venezolano. Habran podido llegar a incorporarse normal-
mente a la vida nacional si lo que entre nosotros se llam campanu-
damente el Liberalismo, hubiera realizado lo que no alcanzaron o
no pudieron realizar los godos: un plan econmico y una reforma
educacional. El poder pblico se deseaba como una industria
en un pas de tan rudimentarias formas econmicas como era el
nuestro. Si algunas pequeas oligarquas provincianas conservan
las haciendas heredadas de sus mayores y la tierra rica (a pesar de
la tcnica agrcola primitiva) les da holgadamente para vivir, si a la
sombra del capital extranjero empieza a formarse en Caracas y en
los centros comerciales otra oligarqua que acapara los bancos y el
comercio exterior, la gran masa carece de destino econmico. El
venezolano que no hered hacienda y que no tiene vocacin para
mdico o abogado (las dos profesiones liberales a que se aspira
ms anhelosamente) no encuentra qu hacer. Por esta razn, las
guerras civiles y revoluciones de Venezuela en el siglo XIX parecen
movilizar en busca de un destino personal a esa masa de poblacin

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pasiva, sin ubicacin ni sitio en el mundo. Pequeos comerciantes
y gentes endeudadas se incorporan as en las facciones de la Fede-
racin y de las guerras que vienen despus. La vida venezolana de
aquellos das es la enorme novela de las gentes que se lanzan a per-
seguir la suerte. Se esperaba una revolucin casi como un medio
de circulacin econmica; se robaba al hacendado o se impona
un emprstito forzoso. Cuando no haba una revolucin, eran
aventuras como las del caucho o el oro de las selvas guayanesas, las
que lanzaban a las gentes tras un nuevo Dorado de fortuna.
El atraso cultural iba de mano con el atraso econmico y
explica tambin la violencia inaudita de aquellas horas de historia
nacional. Ante las masas nuevas y brbaras que haba aflorado la
Guerra de Federacin, un hombre como Guzmn Blanco llega a
asustarse y tiene una gran idea: multiplicar las escuelas, crear la
educacin primaria obligatoria. Esta idea guzmancista, como
todas las suyas, apenas roza la superficie del problema. Induda-
blemente hay ms escuelas en 1884 que las que se hicieron en el
tiempo de los godos. Pero estas escuelas sin maestros (porque los
caciques locales nombran a su guisa los preceptores), sin material
de enseanza, sin relacin prctica o emocional ninguna con el
medio donde deben actuar, apenas ensean a algunos proleta-
rios o campesinos venezolanos a garrapatear su nombre o a leer
deletreando. No se traducen en cambio moral o econmico prove-
choso para el medio rural. No mejoran la produccin ni las formas
de la convivencia familiar, ni la comprensin cvica de la patria.
Por lo dems, el esfuerzo educacional de Guzmn Blanco no tiene
continuidad bajo los csares posteriores. Recientemente, y de
manera muy sagaz, ha hecho Arturo Uslar Pietri un estudio cr-
tico de los presupuestos venezolanos en el presente siglo. La ins-
truccin pblica es naturalmente, bajo los regmenes de Castro y
Gmez, la rama ms abandonada y peor dotada entre los servicios
del Estado. En esta materia nos corresponde, bajo el gomecismo, el
triste privilegio de ir como a la zaga de los pases suramericanos.
Ante las desgracias del pas y el empirismo y la rutina brbara
que se suceden bajo la forma de malos gobiernos, la inteligencia

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nacional suele reaccionar conformista o pesimistamente. Un vene-


zolano que hubiera nacido en las ltimas dcadas del siglo pasado
el 70, el 80, el 90, y cuya edad de razn correspondiera a los
regmenes de Castro o Gmez, no habra visto en torno suyo ni
poda aspirar ni desear otra cosa. Lo que entre nosotros se llama la
cultura no es propiamente la identificacin o comprensin con la
tierra sino la fuga, la evasin. El modernismo literario de los aos
1890 a 1900 signific para los intelectuales venezolanos el camino
a Europa, la reivindicacin individual de cultura de los mejor
dotados, en un pas que todava no los comprende ni los necesita.
El nombre de la revista con que se inicia una de las ms brillan-
tes generaciones literarias que ha tenido el pas la de Coll, la de
Daz Rodrguez es revelador de ese estado de alma. Se llama
Cosmpolis porque hay que buscar en otras tierras el contento
espiritual que no puede ofrecer la nuestra. Porque en el medio
no dominan las ideas sino los instintos, el escritor o el artista se
encierran en su torre de marfil, en el shakesperiano castillo que
sirvi como ttulo a un libro de Pedro Emilio Coll. Las dos actitu-
des ms frecuentes en la literatura y el pensamiento venezolanos
de ese perodo son el criollismo folklrico y el ausentismo est-
tico. El decadentismo europeo y el individualismo esttico de los
aos 90 alejan al escritor de la tierra o lo impulsan a erigir, frente
a la oscura realidad prxima, su fantstico mundo de sueo y de
errancia, como en el Tulio Arcos pintado por Daz Rodrguez. Si
los mejores escritores de esta generacin y de la inmediatamente
anterior Gil Fortoul, Zumeta, Daz Rodrguez, Coll, Urbaneja
Achelpohl han escrito pginas que cuentan entre lo ms dura-
dero de la prosa venezolana, a otros puede aplicrseles la definicin
de Francesco De Sanctis al explicar el barroco literario italiano de
la poca de la Contra-Reforma: Toda idea literaria deca De
Sanctis se refiere a la forma y carece, entonces, de contenido. La
literatura es una especie de espectculo vocalizado en que predo-
mina y se busca lo intrincado del concepto, el brillo de la imagen, la
sonoridad de la frase. Es un ideal frvolo y convencional con escaso
sentido de la vida real; es un absoluto ocio interno. Mientras los

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brbaros llegan como en dolos rotos de Daz Rodrguez, el
artista que se siente desterrado en el medio, sin voluntad ni ape-
tencia para un combate que advierte desesperado, se refugia en el
amor o en un solitario e incomprendido ideal de belleza. O bien
ya que todos son brbaros, con frenes dannunziano, quiere
buscar tambin la oscura y cruel hermosura de la barbarie. (Haba
poetillas decadentes que comparaban a nuestros jefes civiles de
la poca de Castro y Gmez con los condottieri del Renacimiento.)
Ser guapo, en el sentido de la violencia criolla, pareca tambin
un valor esttico.
A pesar de nuestro atraso cientfico, o precisamente por eso,
el materialismo determinista de la segunda mitad del siglo XIX
era la nica corriente filosfica que haba penetrado en nuestras
escuelas. Como ya lo he explicado en otro ensayo mo (Hispano
Amrica, posicin crtica), surge en esa poca, entre nosotros, una
sociologa de tipo cesarista que pretende justificar el hecho vene-
zolano y que puede esgrimirse como arma providencial de propa-
ganda poltica.
Los ensayos del Dr. Arcaya, por ejemplo, que ha hecho un
trasplante tropical de las ideas europeas de Taine en sus Orgenes
de la Francia contempornea, de Lettourneau, Tarde o Sergi, tien-
den a producir este conformismo o renunciacin del hombre ante
el medio. Para su sociologa (que en este punto se acerca curiosa-
mente al materialismo marxista), son causas de orden naturalista
las que producen y concatenan con inexorable fatalidad los suce-
sos histricos. El hombre aunque sea el grande hombre no es
sino un contemplador pasivo de las fuerzas mecnicas e ineludi-
bles que, segn l, imponen el ritmo de la Historia. Bolvar tena
un pensamiento parece decirse el Dr. Arcaya, pero las cir-
cunstancias geogrficas, tnicas, econmicas y sociales hicieron
de la accin de Bolvar algo muy diferente de lo que l so o se
propuso. En nombre del materialismo cientificista que atribuye al
hombre del trpico las peores condiciones de realizacin, el Dr.
Arcaya ataca en un discurso memorable el sueo cvico y legalista
de Muoz Tbar en su obra Personalismo y legalismo. Mientras que

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para ese genial creador de la Historiografa moderna que se llam


Leopoldo Augusto de Ranke, la Historia es precisamente aquello
que no quiere someterse ni resignarse a la naturaleza, la creacin
cultural que predomina sobre la fatalidad telrica, el conflicto
grandioso de las voluntades humanas, para Arcaya la Historia es
una especie de ciencia natural. Por ello, porque las cosas suceden
como suceden y la voluntad humana no puede torcer su inexorable
curso, Arcaya es el pensador eternamente viejo, sin ilusin ni espe-
ranza. Exagerando a Taine, todo se lo explica por factores natura-
listas: Bolvar sale para l de los antepasados vascos trasladados al
trpico; Pez es un producto puro de la sabana venezolana. Pero
lo que con la expresin goetheana podramos denominar la for-
macin y el aprendizaje, la gran aventura del hombre para forjar
su destino, no encuentra en l una explicacin clara. Si a menudo
los conservadores reclaman para s una filiacin espiritualista, el
conservatismo de Arcaya es, por excepcin, materialista. Antes
de l los historiadores y escritores venezolanos Larrazbal,
Eduardo Blanco haban visto el pasado nacional envuelto en las
nubes del poema pico. Se escriba, se escribe an de Historia, en
fatigoso tono de himno. Pero para reaccionar contra ellos se cae
con Arcaya en el extremo contrario: se convierte la Historia en un
como captulo de la Geografa Fsica o de la Etnografa.
Mucha mayor viveza de forma y de intencin dialctica tie-
nen los trabajos de Vallenilla Lanz. Este alegato apasionado, habili-
dossimo, que l formula en pro del cesarismo criollo, se quebranta
por su base. Vallenilla aspira a una teora del pueblo y del Estado
venezolanos, a descubrir una constitucin natural que oponer a
las constituciones de papel de los idelogos que desdea, como si
Venezuela fuese ya una nacin fijada en un definitivo cuadro his-
trico. Argumenta un poco como podra hacerlo un Mommsen
contemplando desde una lejana perspectiva histrica el Estado
romano. Para l, Venezuela ya es, y no comprende, y no quiere
comprender, que Venezuela deviene. Buscando un paralelo al
caudillismo criollo, se encuentra con el caudillismo argentino de
la poca de Rosas; pero lo que puede ser una forma transitoria se le

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aparece ya como fijado y permanente. Al poder desptico, surgido
de la montonera y de la guerra civil, l le agrega el epteto demo-
crtico. Pero la palabra Democracia apenas parece tener en
Vallenilla un sentido racial, tnico. Venezuela es Democracia para
Vallenilla porque algunos hombres de color o de humilde origen
se convirtieron, merced a las guerras civiles del siglo XIX, en clase
dirigente. Es decir, de sometidos se transformaron en opresores,
sin que cambiara absolutamente la estructura econmica.
Recuerdo siendo yo un adolescente haber escuchado
dos o tres veces la charla vivsima y anecdtica de Vallenilla Lanz.
Para ser un venezolano de su tiempo, haba acumulado una carga
opulenta de fra desilusin. Manejaba cada ancdota de los caci-
ques de la guerra civil como una ley de inexorable sociologa.
Por no creer en la eficacia de las ideas, se entregaba a ese mensaje
oscuro del instinto brbaro. Escribi con talento y seguramente
fue sincero. A la corriente intelectual que l represent se le pue-
den aplicar algunas de las ideas-fuerza de aquella poltica.
Desde un punto de vista puramente literario es Doa Brbara,
de Rmulo Gallegos, la ms significativa obra de ficcin produ-
cida al final de la poca gomecista. Es el libro en que mejor cabe,
hecho smbolo, la tragedia civil que sufra Venezuela. Doa Brbara
es el instinto puro y devorador que consume toda construccin,
todo orden de la inteligencia y la cultura. Ella se yergue ardorosa y
terrible en su voluntad de barbarie. Es como la Venezuela mestiza
surgida de la montonera primitiva, del pueblo sin gua, del Estado
sin forma que hemos sufrido a travs de las crueles guerras inex-
piables y las dictaduras de los siglos XIX y XX. Y aquel mundo
de Doa Brbara se puede comparar si no literariamente, por
lo menos desde el punto de vista sociolgico con la Venezuela
aldeana que con parecido dolor civil describiera Fermn Toro en
un discurso famoso de la Convencin de Valencia en 1858. Entre
uno y otro testimonio literario han mediado setenta aos: es decir,
el curso de ms de dos generaciones. Y a pesar de algunos ferro-
carriles y carreteras, el estado social del pueblo pareca el mismo
en 1930. Supersticin, rutina, crueldad. Despus de Fermn Toro

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las masas campesinas en que arda un como instinto mesinico


siguieron a los caudillos que les prometan justicia. Pero los jefes
de la guerra se convirtieron en los jefes civiles de la paz castrista
o gomecista. Relatos fabulosos, los sueos de un mundo mgico,
siguen llenando, como en 1858, el alma de la multitud analfabeta,
crdula, infantil. Y la Historia que comenz Bolvar est por
proseguirse.

En 1936 se abri como un parntesis, se comenz a ven-


tilar la que era empozada existencia nacional. Tuvimos prensa
libre y deseo de renovar nuestra historia. Nos faltaba educacin
poltica que no pudieron transmitirnos los largos aos de cesa-
rismo democrtico, y aparecamos de pronto en medio de la vida
moderna, como confundidos e interrogantes ante la variedad de
caminos. Democracia es la palabra permanente en que se han tro-
quelado todos los anhelos de reforma y organizacin advertidos
en los ltimos aos venezolanos. Somos en la mayora gente de tie-
rra caliente, y ms que el plan tranquilo nos toma el arranque afec-
tivo. El estadista debe contar con ello cuando se dedique a mejorar
y transformar la realidad venezolana.
La Democracia como ya lo enseaba Cecilio Acosta
entre los aos 60 a 80 del pasado siglo es, entre otras muchas
cosas, un problema de cultura colectiva. Replegada en el bizanti-
nismo formal de muchos aos de tirana; cerradas e inexistentes
las escuelas y universidades donde pudieran formarse los hom-
bres capaces de organizar un nuevo Estado, el problema cultural
venezolano de los presentes das comporta una doble tcnica y
una doble solucin. Por una parte esperan incorporarse a la vida
jurdica y moral de la nacin esos Juan Bimba sin historia (as
se les ha llamado en 1936) cuyo destino tnico y espiritual toda-
va es un secreto; masa campesina y proletaria en cuya sangre se
han confundido al travs de las generaciones el blanco, el indio,
el negro; raza nuestra cuya nica forma de expresin colectiva

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fue la violencia. Haba hecho crisis la pequea escuela donde,
como decan los programas de Instruccin Primaria, se les ense-
aba Lectura, Escritura, Historia Patria, Aritmtica Razo-
nada. Hay que ensearles, tambin, a producir, a mejorar el
trabajo de sus manos, a hacer moral y estticamente ms sana su
convivencia.
Educacin econmica (rural, manual, tcnica), educacin
fsica y sanitaria son rubros casi nuevos en eso que hasta ahora
denominbamos nuestra Instruccin Pblica. Simultneamente
con ello, hay que crear las cabezas que piensen para la nacin, los
hombres capaces de sealarnos los caminos de la vida moderna.
El mdico, el abogado, el poeta espontneo, han solido ser los
nicos representantes de nuestra vida cultural. Al humanismo
clsico que dio su mejor fruto en Bello, en Fermn Toro, en Juan
Vicente Gonzlez, no lo sustituy, en nuestra enseanza univer-
sitaria (fbrica de profesionales), el humanismo moderno en que
pens Cecilio Acosta. Nuestra cultura superior ha sido como
en todos los pases suramericanos algo extrao al medio, flo-
tante sobre nuestra realidad, ajena al misterio propio que se llama
el pas. Glosa, repeticin, traduccin, fue la forma de nuestras uni-
versidades anquilosadas. El sabio sola ser el abogado instruido
en los cdigos de los ms lejanos pases, y que almacenaba en su
memoria las sentencias de la Corte Federal y de Casacin. Por ello
existe tan profundo abismo entre las leyes fabricadas en Caracas y
la oscura circunstancia autctona. Por ello lo que tiene ms valor
en la produccin cultural venezolana son algunas obras de ima-
ginacin donde el instinto del artista como en ciertas pginas
de poesa o de novela tropez, ms inconsciente que conscien-
temente, con el secreto o el enigma nativo. Algunos hombres de
ciencia bien dotados, capaces de investigar y crear en un medio
que no los comprenda, han trabajado terriblemente solos. Al mar-
gen de ellos, con el empirismo, la rutina, la copia mecnica de la
Ley y el Decreto, permaneca el Estado venezolano.
Contra la inteligencia creadora y renovadora que en un
medio de lucha cultural como el europeo transforma la realidad,

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abre la brecha de nuevos destinos sociales, han conspirado entre


nosotros no slo la ignorancia, sino el materialismo de una poca
de tanta depresin moral como la de la dictadura de Gmez. El
destino mgico y extraordinario de aquel campesino astuto y
rapaz haca pensar a muchos que el dinero adquirido de cualquier
manera y el poder eran los dos nicos valores humanos. Conocible
y explicable era el desdn de Gmez por los letrados: no le daban
forma ellos a sus ms oscuras intenciones?; no le reformaban la
Constitucin cuando as convena a los negocios del Jefe?
El dinero fcil compraba los hombres o los hunda en el
carnaval de favores, humillaciones e indignidades. Unos inge-
nieros yanquis haban descubierto el petrleo y la riqueza fiscal
mal administrada serva para la corrupcin cotidiana de almas.
Muchos que tenan capacidad y talento se perdieron en esta gran
feria de vanidad y de peculado. No hay una vida intelectual orga-
nizada porque no se la necesita y los cuatro temas de la literatura
oficial: la paz, el trabajo, el Benemrito, los malos hijos
de la Patria, agotaron ya su posibilidad expresiva. A travs de
27 aos ha cado regular, montonamente, el mismo diluvio de
adjetivos. Desaparecieron las revistas donde en otro tiempo se
discutan problemas nacionales. Unos cuantos semanarios gr-
ficos, que publican las instantneas de una corrida de toros o El
General en Las Delicias, sirven para darle cabida y satisfaccin a
la intelectualidad gomecista. La otra intelectualidad est aherro-
jada en las prisiones, dispersa en el extranjero o reducida al silen-
cio en la propia patria. En la Universidad se segua repitiendo el
Derecho Romano de Gastn May y la Anatoma de Testut. Con
ello se obtena un ttulo y, si se era dcil, era posible incorpo-
rarse al rodaje de la pesada, rutinaria pero eterna mquina
dictatorial
Una tan larga experiencia de males nos da acaso, por con-
traste, la posibilidad de cambiar. Es ahora el instante de volver por
esa tradicin cultural que perdimos, pero que vivi con anhelo
constructivo en algunos de los mejores y excepcionales hombres
que ha dado el pas. Contra el empirismo, la violencia, la eterna

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sorpresa y la aventura criolla, podramos invocar la inteligencia
que planea. La inteligencia no como adorno y objeto intil, como
evasin y nostalgia, sino como comprensin y revelacin de la tie-
rra. Es una especie de plan para recuperar el tiempo; el tiempo que
aceler Bolvar y que despus se retard y empoz en la maleza
oscura de nuestra ignorancia y nuestra desidia. El problema de
la inteligencia nacional es el de aprovechar la energa perdida, de
hacer consciente lo que hasta ahora slo fue como rpida ilumina-
cin en algunos escritores y algunos artistas; de abrir para los
que estaban perdidos y ciegos las ventanas y los caminos que se
proyectan sobre el mundo.

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ANTTESIS Y TESIS DE NUESTRA HISTORIA*

Hace pocos meses uno de los escritores venezolanos ms


diestros en la reflexin histrica, Augusto Mijares, reuni en un
conjunto de ensayos, titulado La interpretacin pesimista de la
sociologa hispanoamericana, lo que se puede llamar la crtica y el
proceso de la tesis materialista y fatalista con que cierta familia de
pensadores criollos abord la explicacin de nuestras sociedades
vernculas. Mijares polemiza un poco contra aquellos doctores
que no vieron en la historia social y poltica de la Amrica Latina
despus de la Independencia sino una pintoresca montonera insu-
bordinada, donde la agria ley del instinto brbaro y un gusto del
desorden por el desorden fueron ms eficaces que el principio jur-
dico y la construccin abstracta de los idelogos. En el alba de la
historia poltica de nuestras nacionalidades se opera ese conflicto
entre el letrado y el jurista que ha recibido la cultura europea y
quiere arraigarla en el duro terral americano, y el violento hombre
del destino que viene con sus jinetes nmadas, su lanza y su violen-
cia a destruir la abstracta y artificiosa construccin de los intelec-
tuales. Es simblicamente el conflicto entre Rivadavia y Rosas en
la Repblica Argentina, entre Carujo y Vargas en la historia vene-
zolana. La Historia de Amrica no fue, en aquel oscuro momento
gensico, como deba ser sino como pudo ser. Lo rural suele pre-
valecer sobre lo urbano; la inmensa tierra adentro llano, pampa,
serrana no slo manda a las ms civilizadas ciudades del litoral
la fuerza de sus vientos y sus lluvias, sino la ms ciega voluntad

* Fue publicado por vez primera en la Revista Nacional de Cultura n 3, Caracas, enero
de 1939, pp. 11-16, con el ttulo de Anttesis y tesis venezolana.

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de sus multitudes fanticas y vengadoras. Son das de violencia y


furor, verdaderos dies irae.
Cuando la civilizada y confortable Europa de aquel tiempo
que era para ella de expansin econmica y de seguridad burguesa,
y de fe en que las ciencias experimentales y el materialismo cien-
tfico no slo explicaran los fenmenos particulares sino pudieran
proyectarse, tambin, al fondo complejo de las sociedades huma-
nas; cuando, ms all del Atlntico, Europa y sus sabios miraban
orgullosamente a nuestros pueblos recin nacidos, lo hacan apli-
cando esquemas y prejuicios que coreaban despus porque
tenan la suprema autoridad de lo europeo nuestros repetidores
y exegetas. En Sur Amrica haba frecuentes revoluciones; cam-
biaban con extraordinaria prisa algunos jefes de Estado, o bien,
si lograban dominar a los pequeos caciques alebrestados que
competan con ellos, se afirmaban en el poder por largos e incons-
titucionales lustros. La Constitucin era una camisa elstica que
cambiaba zurcida y enmendada por los doctores segn fuera
el apetito y la gana del caudillo dominador. Miradas superficial-
mente, nuestras revoluciones y montoneras parecan, a la risa
pronta de los europeos optimistas y bien alimentados de aquel
tiempo, estupendos temas para las operetas y el vaudeville. En los
espectculos parisienses de varit, all por el novecientos, las
revueltas suramericanas competan con las balcnicas sus posibles
argumentos de pintoresca teatralidad. Ms de una cancin pari-
siense de avant-guerre inventa y ridiculiza un falso paisaje ameri-
cano de cocoteros, indios y revoluciones. De la misma manera, en
la zarzuela espaola el caudillo americano que viene de la mani-
gua, con su sombrero de cogollo y su melanclica voz cantante,
sola ser a menudo un protagonista de la comparsa cmica. La esti-
lizacin europea ms lograda de esa visin arbitraria y absurda de
nuestra Amrica nos la ofrece la buida prosa del Tirano Banderas
de Valle-Incln: canto y caricatura magnfica de una Amrica de
cromo poblada de guitarras, hamacas, machetes y caciques de pelo
hirsuto y ancho sombrero. Cuando se quera dar una explicacin
pretenciosamente cientfica de aquella turbulencia, se achacaba al

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clima trrido y al mestizaje racial. Con estos dos factores de raza
y clima se fundamentaron algunos estudios sociolgicos nuestros
por ejemplo, en Venezuela, los del Dr. Pedro M. Arcaya, disc-
pulo de Le Bon o de Letourneau. La Europa que nos juzgaba haba
olvidado la perspectiva histrica y pretenda que nuestras solucio-
nes sociales se adaptaran armoniosamente a las suyas. Olvidaba la
Europa del siglo XIX que ella tambin fue dscola y tumultuosa en
su perodo de formacin; por ejemplo, en la Edad Media. Y que los
caballeros de la Epopeya francesa no eran menos aficionados a la
sangre que los caudillos de nuestra guerra civil. La tcnica poltica,
la crueldad fra y la astucia de un gran personaje de la vieja historia
europea como Luis XI no eran, miradas en su medio y momento,
diametralmente distintas de las de un voluntarioso caudillo crio-
llo como Juan Manuel de Rosas en la Argentina. El error ms grave
era, as, aplicar a los fenmenos americanos los mismos valores de
juicio que podan convenir a la Europa prspera, parlamentaria
y capitalista del siglo XIX. La seguridad, la tolerancia, la organi-
zada vida de la Europa de entonces, no eran una consecuencia
del bienestar econmico, de la abundancia de mercados y produc-
tos, de la democratizacin de los progresos tcnicos? Y como para
desencantar a la orgullosa Europa que ya crea haber asegurado
para siempre, como adquisiciones permanentes de su civilizacin,
la tolerancia y la libertad civil, la filosofa poltica del liberalismo,
la democracia electoral y el creciente ascenso econmico de las
masas, no hemos visto despus de la Guerra, en las naciones que
sufrieron ms, un como retroceso y crisis de aquellos valores, un
nuevo e insospechado predominio de la violencia sobre la ley, un
como suramericanismo poltico en el sentido en que califica-
ban nuestro sistema social los envanecidos pensadores de hace
treinta aos? No se adornan de ttulos pomposos, como nuestros
caudillos del pasado, los dictadores europeos que brotaron de la
tormenta material y moral de la postguerra? En algunos pases
que nosotros reverencibamos como civilizadsimos no estn
ahora sujeta la prensa, comprimida la opinin pblica, repartida
y confiada la Administracin al grupo ciegamente adicto, con la

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exclusin de toda idea discordante y anlisis libre? Y ha ocurrido,


como para destruir aquel esquema que nos asignaba a las nacio-
nes jvenes de Amrica, en comparacin con las de Europa, una
fatal inferioridad poltica, que en la hora presente la vida social y
los regmenes de gobierno de nuestros pueblos americanos pare-
cen ya ms normales y jurdicos, con mayor respeto por la persona
humana que las construcciones de odio que se han levantado en
algunos refinados y supercivilizados pases europeos. No es, pues,
el clima o la mezcla de razas lo que produce la turbulencia o la dic-
tadura, como nos enseaban algunos maestros de la sociologa
naturalista. Violencia y dictadura son estados sociales y complejos
que rompen el marco falso de una interpretacin tnica, geogr-
fica, antropolgica.
Un caso como el de nuestra historia nacional podemos los
venezolanos estudiarlo y mirarlo sin los prejuicios de una pseudo-
ciencia marchita, porque es nuestro mismo tiempo y el ensanche
de nuestra pupila histrica lo que est rectificando los dogmticos
esquemas de ayer.

Fue Venezuela uno de los pases donde la Historia se vivi


ms como tormenta y como drama. El largo trazo de gloria y aven-
tura marcial que una milagrosa voluntad venezolana guiada
por hombres del empuje y al estilo de un Bolvar, de un Sucre, de
un alma tan potentemente conspiradora y demonaca como la de
Miranda marc en la Historia de Amrica, esa extraordinaria
hora en que nuestros jinetes y pastores llaneros, ansiosos de espa-
cio, cruzaron la Amrica del Sur e iban a disputarse Repblicas,
vive en el recuerdo y la tradicin venezolana con todo su patetismo
romntico y hasta serva de contraste para lamentarse de la mise-
ria y el dolor intil que despus sigui en muchas horas oscuras
de nuestro inmediato pasado. En nuestra vida histrica de cortos
aos, pues slo comenz efectivamente en 1810, ya los venezolanos
hemos hablado de apogeo y decadencia.

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Como la historia es reciente y tiene por escenario una
naturaleza inmensa y todava en trance de domar, el esfuerzo del
hombre es discontinuo y el hecho nuevo parece imprevisible. A la
magnfica energa venezolana que se hizo sentir en el Continente
durante las guerras de la emancipacin, a ese momento triunfal en
que Venezuela provea de presidentes y libertadores a la mitad de
la Amrica del Sur; a la empresa libertadora que comenzando en
el Caribe iba a finalizar en las lejansimas punas heladas del Alto
Per, le sucede en nuestra Historia interior una poca de intran-
quilidad y turbulencia que tiene su reverso terrible en la luchas
sociales de la Federacin. De la voluntad aglutinadora, de la con-
ciencia nacional que haban tenido los prceres de 1810, se pasaba
a la anarqua y disgregacin de las contiendas civiles, apenas apa-
ciguadas en la paz con mordaza de nuestros caudillos. Indepen-
dencia y Federacin eran como las dos claves histricas en que se
desencadenaba el drama de nuestra nacionalidad. Una primera
poca afirmativa en que los venezolanos ofrecen a la libertad de
Amrica un caudal excedente de ideas y energa, y una segunda
poca negativa en que recluidos ya de nuevo en nuestro escena-
rio cantonal nos devoramos unos a otros; matamos venezolanos
porque ya no hay godos ni espaoles; guerreamos y peleamos y
nos alzamos porque se ha destruido en el rencor fratricida todo
concepto y toda idea de convivencia poltica. A los Libertadores se
oponen, entonces, los Dictadores, los jefes de la mesnada ululante
en quienes la ley se convirti en ltigo de cuero retorcido y la cosa
pblica se volva despojo privado. Con breves interregnos de civi-
lidad y legalismo que ni alcanzaban a gustarse, se desarrolla as
todo un perodo de nuestra historia social que comenz en 1858,
o acaso mejor en 1848 con la primera presidencia de Jos Tadeo
Monagas, para terminar en 1935 con la presidencia que pareca
vitalicia de Juan Vicente Gmez. Interregno trgico de 87 aos en
que los venezolanos hemos alternativamente peleado o llorado, o
bien, porque era menos peligrosa razn de vivir, nos adormecimos
en el sopor de una vida material fcil ya que exiga poca cultura y
poco bienestar y el trpico regalaba sin esfuerzo sus opimos frutos.

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En ciertos momentos, y ante lo que sentamos como invencible y


empecinado desastre poltico, inquirimos si cuando Bolvar dijo
su desconsoladora frase de ar en el mar no haba descubierto la
ms dolorosa corroboracin de nuestra historia.
Pero slo en la Biblia o en los elevados y lejanos smbolos
de la Teologa existen pueblos perdurablemente marcados con un
signo de maldicin. La Historia no puede interpretarse slo como
anttesis, como alternancia de gloria y de miseria, de premio o de
castigo. El hecho histrico tiene una vibracin infinitamente ms
amplia que la que le impone nuestro subjetivismo romntico. Y
ver, por ejemplo, en Venezuela una poca grandiosa y dorada a
la que se opone en claroscuro una poca negra, es una forma de
ilusin, una metfora. La turbulencia y la ilegalidad violenta de
todo un perodo de nuestra historia no significan para nosotros
ninguna inferioridad especfica en relacin con cualquier pueblo
americano o europeo, sino una explicable etapa de nuestro proceso
social. Y an podemos preguntarnos si esas revueltas que retarda-
ron nuestro avance material no contribuyeron, desde cierto punto
de vista, a solucionarlo, o cuando menos a precipitar la solucin de
otros problemas que sin ellas gravaran o complicaran ms la vida
venezolana.
De aquella anttesis, de aquel perodo oscuro, el historiador
puede desprender tambin una tesis, algunos valores positivos
susceptibles de hacerse razn y conciencia en el desenvolvimiento
nacional. Veamos estas fuerzas y formas que marcaron la tipologa
de nuestro pas en el conjunto de los pueblos de Amrica.

La guerra fue haciendo una desacreditada imagen romn-


tica como la enorme criba, el tremendo caldero de las brujas,
donde iba a fundirse o a prepararse lo que empezamos a llamar
democracia venezolana. Quien pueda sentir nuestra historia no
como documento inerte sino como color, cuadro, imagen, notar
cmo estas guerras fueron cambiando el tono y mudando el paisaje

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social. Hasta 1810, hasta 1814 tal vez, fue la Colonia cerrada y divi-
dida en sus estamentos y castas. Rgidos prejuicios de clase y de
raza, la etiqueta y el formulismo puntilloso de una sociedad herm-
tica, caracterizan nuestra vida colonial como la de otros pueblos de
Amrica. Hay algo ms que ancdotas y lance divertido en aquellas
disputas coloniales por la limpieza de la sangre, por el privilegio de
servir en la milicia real o de llevar paraguas, Episodios y escenas que
nosotros interpretamos con humor, los contemporneos los
sintieron como tragedia. (Aquello que un filsofo actual, Max
Scheler, ha estudiado como un factor sociolgico de suma importan-
cia, el resentimiento, obra como un explosivo en grandes hombres
de accin venezolanos, desde Miranda hasta Ezequiel Zamora. El
joven Miranda, que ha visto humillar a su padre, convierte en cons-
piracin genial su soterrado rencor contra los espaoles, del mismo
modo como Ezequiel Zamora no olvidar nunca, hasta que muere
en San Carlos, en plena tormenta federal, la bofetada que recibi de
un jefe godo en el ao 46.) Pero la guerra fue en Venezuela, entre
otras cosas, una como descarga y liberacin del rencor de castas que
haba sedimentado la Colonia. Episodios tan trgicos como el de
la Guerra a Muerte y el de la gran emigracin del ao 1814 ante el
avance y reconquista espaola, me parecen decisivos para la forma-
cin del alma criolla. Con la Guerra a Muerte aunque haya sido
tan horrible, porque los momentos gensicos de todo pueblo y toda
historia suelen ser momentos horribles el criollo (llamando crio-
llo no slo al blanco americano sino a todos los que seguan la ban-
dera de Bolvar) toma conciencia de su orgullo y de su valor frente
al espaol; el derecho del suelo, su ocupacin de la tierra, crean en
l una como fuerza jurdica y moral que opone, osada y cruelmente,
frente a la jerarqua administrativa y nobiliaria espaola. Bolvar
trabaja y aprovecha la vehemencia de ese instinto popular; domina y
es jefe porque no intenta imponer a esa belicosa montonera el orden
y la disciplina militar de tipo europeo, que haba querido importar
Miranda. El Bolvar del ao 13 es muy diferente del pensativo legis-
lador de Angostura en 1819 y del hombre ya un poco desengaado y
un tanto reaccionario que vive su noche triste en Bogot, en 1828: es

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aqul un Bolvar en plena fuerza de la edad, sumido y sumergido en


el torrente del alma colectiva, el Bolvar que, viviendo y compren-
diendo a Amrica, ha sabido cambiar su casaca europea por la ruana
y la chamarreta con que los guates serranos cruzan los pramos
o por la cobija terciada del jinete llanero. Un Bolvar que no ha sido
sordo porque era necesario a la tremenda y espantosa leccin
de fiereza que daban en ese instante, desde campos contrarios, un
Campoelas y un Boves. La patria est ah, con su mezcla de razas,
de color, de regiones y costumbres, en estos venezolanitos rpidos
y nerviosos que acampan junto a la Iglesia de San Francisco en la
Caracas de 1813.
Y el ao siguiente es el ao de la gran emigracin. Seguidos de
sus familiares y esclavos, conduciendo en pocos fardos lo que han
podido salvar de la riqueza inmvil de la Colonia objetos de plata,
trajes de lujo, papeles y viejos ttulos de propiedad, marchan los
patricios criollos en desolada e incierta fuga. La marcha de la caba-
llera espaola, los crmenes de Rosete y de Boves, los patbulos de
Caracas, de Valencia y de Cuman son los espectros de sus noches.
No saben adnde van, adnde llegarn. Es un viaje sin itinerario.
Unos se salvan en barquichuelos que se dirigen a las Antillas. Para
otros es la inmensa marcha a pie o a caballo que terminar en la sole-
dad de los Llanos o en las altiplanicies de la Nueva Granada. Para
algunas familias sern tres o cuatro aos de nomadismo. Y es el peli-
gro comn, la trgica coherencia que produce el miedo, el impulso
de la vida errante que ha roto el viejo orden sedentario, lo que acerca
a las clases, lo que suaviza y aproxima la relacin del amo y el esclavo.
No es posible mantener en un caney llanero, junto a la siempre ati-
zada fogata nocturna que los defiende de los animales feroces y de
los peligros de una naturaleza brava, la etiqueta y cerrado rgimen
aristocrtico que imper en las mansiones patricias de Caracas. La
lucha por lo elemental: vida, alimento, choza o tienda habitable, dis-
minuye las rgidas fronteras sociales. Hay una nueva e indita comu-
nicacin entre el amo y el siervo.

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El pueblo ha producido en esta inmensa faena de la gue-
rra sus pastores y conductores. Jos Antonio Pez, un llanero
humilde, que a fuerza de valor, galopadas y lanzazos se ha creado
un inmenso destino personal, es el jefe de Venezuela en 1830. En l
se apoyan los grupos oligrquicos porque ste es un fenmeno
profundamente venezolano sin l, sin el guerrero que viene del
pueblo, ellos no tendran voluntad de poder. Lo que en la historia
de nuestro pas se llama el rgimen godo, o la oligarqua conserva-
dora, es un sistema de transaccin entre el militarismo que tiene
origen popular y la clase aristocrtica que suministra los letrados,
los financistas, los grandes funcionarios. Transaccin que indica
un tono de vida muy diferente a lo que fue el rgimen colonial.
Conteniendo sus prejuicios ticos y sociales para asegurarse
la buena voluntad del jefe, la aristocracia criolla, en sus grandes
personeros, debe visitar y rendir pleitesa a las esposas morgan-
ticas del General Pez. En la Administracin pblica y las altas
funciones del Estado se van mezclando, junto con los viejos ape-
llidos historiados y rancios, aquellos nombres nuevos de militares
y caudillos que aflor la guerra. Si pequeos crculos oligrquicos
sirven para controlar y dirigir en centros urbanos y pacficos como
Caracas, Valencia, Mrida, Cuman ciudades godas, tienen
muy poca validez en provincias como las llaneras, donde es pre-
ciso defenderse del doble peligro de un espacio inmenso y despo-
blado y de una gente nmada y dscola. De las grandes llanuras ha
venido en la Venezuela del siglo XIX el mpetu guerrero e igua-
litario. El militar criollo, que comenz siendo jefe de montonera
brbara, cumple en la Venezuela de entonces una misin anloga
a la del tirano griego: es un poco el creador de un orden nuevo, y
frecuentemente ilegal, frente al constitucionalismo esttico de la
clase oligrquica y letrada.
Despus de 1848, a la fuerza fusionante y belicosa que viene
de la campia llanera se mezcla la demagogia urbana. Y el primer
gran demagogo urbano que pone en una prosa galicada la teora
liberal y casi socializante que recogi en las gacetas europeas, es
Antonio Leocadio Guzmn; el viejo Guzmn que merece una

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biografa novelada y pintoresca, anloga a las que estn hoy de


moda. Extraa alma de criollo, ambiciosa e inescrupulosa, a quien
mortifican para su inmenso deseo de figuracin algunas
gotas de sangre mezclada, y en quien tambin acta el resenti-
miento. El viejo Guzmn ha sido un segundn por la edad y
los cargos que se le confiaron en la gran generacin de la Inde-
pendencia, y l aspira y necesita un sitio de primer plano. Su lucha
es un poco contra los Generales de la Independencia y la clase oli-
grquica que no le permite arribar plenamente; sabe, con un arte
dual y complicadsimo, halagar a la multitud y fomentar la intriga
secreta entre los viejos conmilitones como Pez y Monagas. Es uno
de los espritus ms diablicamente tentados por la poltica que
ha producido Venezuela; el demagogo mximo que en su vejez, y
frente a la sociedad nueva que surgir de la revuelta federal, podr
asumir su esperado y deseado papel de gran patricio y consejero
de la causa liberal.
Y por aqu marchan ya y se insinan los caminos que a tra-
vs de la dictadura de ambos Monagas han de conducirnos a ese
revuelto mar de fondo, a ese profundo terremoto social que se
llam la Federacin.

En su barbarie, en el encuentro del mpetu rural e igualita-


rio que vena de las grandes llanuras con la demagogia urbana, la
Federacin entre muchos desastres sirve para fundir y emul-
sionar, definitivamente, las clases sociales. Es sobre todo un vio-
lento impulso ascensional el que desde el decreto de liberacin
de los esclavos por Jos Gregorio Monagas en 1854 conmueve a
todo el pas; se agitan los ms profundos estratos; hombres que
ayer molan caa en el trapiche engrosan las facciones federalis-
tas, se convierten como un Martn Espinosa en los guas y
taumaturgos inexorables de una multitud vindicadora y desalada.
Verdadera invasin de masas campesinas; precipitado del campo
sobre la ciudad; amalgama racial que se produce por el derecho de

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la aventura y la guerra. Y es ya una sociedad nueva la que debe pre-
sidir en sus veintids aos de cesarismo un hombre como Guzmn
Blanco. O los godos aceptan la fusin y pactan con los hombres
nuevos, o quedan reducidos al olvido y al silencio. A diferencia de
otros pases de Amrica como Chile o Colombia, donde subsis-
ten los apellidos ilustres y la casta doctora, la vida social vene-
zolana se caracteriza, entonces, por su extrema movilidad; nom-
bres oscuros y venidos de las ms remotas provincias, lustrados y
descubiertos por la guerra, entroncan con los apellidos histricos.
Una ciudad-crisol, Caracas, trata de civilizar y dar forma a esas
gentes que, galopando en su instinto, salieron de la comarca ms
lejana a fijar su nombre e imponerse. Y es comprensible que, roto
el marco jurdico y la jerarqua de la vieja sociedad fundada en la
tradicin y la sangre, sea el militarismo la nica fuerza coordina-
dora, la disciplina instintiva de un pueblo en ebullicin, en trance
de fundirse.
El subconsciente individual o colectivo encontr satisfac-
cin en esta como descarga psquica que aportaba la guerra civil.
Las fiestas de Guzmn Blanco tratan de apaciguar o domesticar
a aquellos jefes rurales que con una espada siempre a punto de
desenvainarse y una plebe mstica que puede seguirlos, es pre-
ciso incorporar a los nuevos estamentos sociales. La aristocracia
de ayer, empobrecida y probada por tantos aos de horror y de pri-
vaciones, acepta y busca como la aristocracia romana de fines
de la Repblica el ius connubium que le ofrecen aquellos plebe-
yos afortunados. Quedan como en Roma los tradicionalistas,
los Catones nostlgicos de una tradicin y una jerarqua perdidas.
Ellos evocan como don Domingo Antonio Olavarra el buen
tiempo pasado y quisieran restaurarlo desde las pginas de sus
escritos histricos y estudios polticos. No se dan cuenta de que lo
que ocurri en Venezuela fue algo mucho ms profundo que las
malas ideas del viejo Guzmn o el largo despotismo personal de
Guzmn Blanco; que era como una fuerza plutnica que remova
y cambiaba los estratos sociales. Y por no comprenderlo, los lti-
mos godos romnticos buscaron durante largos aos un segundo

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Pez. El ltimo mito godo, el ltimo sueo tradicionalista, es a


fines del siglo XIX y primeros aos del siglo XX el General Jos
Manuel Hernndez, el Mocho Hernndez, el caudillo de la fra-
casada esperanza. El Mocho fue para el tradicionalismo vene-
zolano lo que aquel mito de don Carlos, el pretendiente para los
legitimistas espaoles del siglo pasado. Se nutren ambos mitos de
idntica materia emocional. Indefinibles elementos mgicos, el
conjuro de los soadores que no pueden obrar, ungen de mesia-
nismo a estos seres que son casi fantasmas y que por ello recogen
la vaga nostalgia de todo un grupo social. En nuestra literatura
criolla el Mocho, el eterno alzado y el eterno proscrito, requiere
un artista que lo interprete no tanto por lo que en s mismo vala
sino por lo que en l puso el subconsciente colectivo as como
Valle-Incln hizo en Espaa la novela y el poema del mito legiti-
mista. Pero mientras los seores de provincia, el crculo de lecto-
res de don Domingo Antonio Olavarra, siguen esperando y espe-
rarn ms de veinte aos al infortunado Mocho, nuevas masas
rurales se alzan y mueven, buscando su integracin y fusin. Son,
por ejemplo, las que seguirn a Cipriano Castro en 1899. En esta
como traicin de las palabras que debe develar quien estudie nues-
tra historia criolla, Cipriano Castro llam a su gran revuelta la
Restauracin, cuando en ella no se restauraba ningn rgimen
antiguo sino prosegua solamente aquel movimiento de desborde
y subversin campesina que comenzara bajo la Federacin. Eso s,
que en 1899 las facciones no venan del Llano sino de las montaas
de los Andes.
Desde cierto punto de vista y en el proceso de un pas que
econmica, cultural y demogrficamente haba permanecido esta-
cionario; donde la aventura de la guerra civil se haba convertido
casi en una industria esa poca de nuestra historia es de crnico
y obstinado desastre. El ruralismo desbocado y torpe fija el color
brbaro de un tiempo que es por excelencia el de los jefes civi-
les, como han entrado en la imaginacin y en el mito popular; el
guapo aguardentoso y analfabeta, gallero, armado de ltigo, pual
y revlver, que dispone como patrimonio privado de la pesa, el

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juego y los alambiques. (En la novela de Rmulo Gallegos, el
jefe civil tiene un secretario: aquel Mujiquita, meloso y bachiller
letrado, que pone en palabras esdrjulas y exuberantes conside-
randos los designios de su seor.)

Cabe pensar, sin embargo y en un momento como el


actual en que los venezolanos parecen estar dispuestos a rectifi-
car su inmediato pasado, en que nuevas necesidades y progresos
tcnicos cambian forzosamente aquel primitivo medio social, en
que nos modernizamos y civilizamos a pesar de nosotros, porque
la vida moderna nos llega en el avin, en el trasatlntico, la cre-
ciente influencia de Europa y Estados Unidos, cabe pensar si no
hay algn saldo positivo en nuestra historia: algn valor o fuerza
que nos sirva en el nuevo combate por nuestra nacionalidad. Se ha
ido formando, a pesar de todo, un pueblo venezolano que cubri y
borr en la guerra civil aquella separacin rencorosa, basada en la
casta, el color y el prejuicio social, que hace ochenta aos nos divi-
diera en irreconciliables facciones. De todos los mitos polticos y
sociales que han agitado al mundo moderno a partir de la Revolu-
cin Francesa, ninguno como el mito de la Igualdad conmovi y
fascin ms a nuestro pueblo venezolano. Desde cierto punto de
vista nuestro proceso histrico a partir de la Independencia
es la lucha por la nivelacin igualitaria. Igualdad ms que Libertad.
Para nuestra masa campesina y mestiza del siglo XIX el concepto
de Libertad era mucho ms abstracto que esta reivindicacin con-
creta e inmediata de romper las fronteras de casta que trazara tan
imperiosamente el rgimen colonial. El impulso igualitario de los
venezolanos empieza a gritar desde aquellos papeles de fines de
la Colonia, en los que el criollo humillado manda a la Audiencia
o al Capitn General su queja o lamento contra la soberbia man-
tuana. El valor personal o la audacia rompe con los grandes caudi-
llos venidos del pueblo el marco de la vieja jerarqua basada en la
sangre. La psicologa criolla repudia, en estas palabras vernculas

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que dan mejor que cualquier expresin espaola el justo matiz


del fenmeno, al que se vitoque o se sinti chivato. Vito-
quearse o sentirse chivato es quebrar esta lnea de llaneza que
nuestro instinto popular venezolano pide a sus hombres. Y con-
tra el solemne trato castellano que todava subsiste en algn pas
de Amrica como Per y Colombia, surgi entre nosotros el
tuteo criollo, un poco brusco y francote, pero cargado de inten-
cin igualitaria. Psicolgicamente, al menos, el venezolano ha
logrado como pocos pueblos de Amrica una homogeneidad
democrtica. Como nuestra historia se ganaba a punta de lanza y
estaba llena de emboscada, aventura y sorpresa, no pudo formarse
ni estratificarse aqu una aristocracia tan recelosa como la que en
otros pases hermanos fija y mantiene inexorables fronteras socia-
les. Quiz ninguna nacin del Continente haya vivido como noso-
tros un ms precoz y tumultuoso proceso de fusin. Y esto, cuando
menos, ha ido contribuyendo a nuestra homogeneidad moral. No
existen entre nosotros diferencias ni distancias que obturen e
impidan toda comunicacin entre el indio, el blanco, el mestizo.
Fuera de algunos millares de aborgenes diseminados a la vera de
los grandes ros de nuestra floresta tropical, no hay entre nosotros
ningn grupo de poblacin del que nos separe profundamente el
alma, el lenguaje, las costumbres. No tenemos multitudes indge-
nas que redimir. Y en el color de la piel que va del blanco al oscuro
sin que ello sea lmite o separacin, cada venezolano ha fun-
dido en s mismo un complejo aporte tnico ya venezolanizado.
Lo indio puro entre nosotros es arqueologa como lo negro puro
tiende a ser folklore. Slo en muy circunscritas comarcas como
la costa de Barlovento predomina un grupo racial aislado. As el
venezolano parece haber vencido ya y esto es un signo histrico
positivo aquel complejo de humillacin y resentimiento tnico
y social que se mantiene de manera tan aguda y peligrosa en otras
repblicas americanas donde el proceso social fue ms retardado y
donde se siente an el recelo y la desconfianza de las castas.
Todo esto es en la Venezuela de hoy un signo favorable. Por-
que, ms all de la demagogia y el rencor, pudiramos iniciar la

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conquista y plena valorizacin tcnica de nuestro pas. Oponer al
azar y la sorpresa de ayer, a la historia como aventura, una nueva
historia sentida como plan y voluntad organizada. Hacer de esta
igualdad criolla, por la que el venezolano combati y se desangr
durante ms de un siglo, la base moral de nuestra nueva historia.
Esto es lo que yo llamara la tesis venezolana; el saldo positivo
que an resta y debemos fortalecer conscientemente, despus de
la prueba tremenda que fue nuestra vida civil. Y en la compren-
sin de este problema, en la manera como la nacin librada de sus
tragedias y fantasmas puede ser creadora, radica el misterio aluci-
nante de nuestro destino futuro. Materialmente tenemos el espa-
cio, el territorio y hasta los recursos. Se impone ahora la voluntad
humana.

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NOTAS SOBRE EL PROBLEMA DE NUESTRA
CULTURA*

Problemas y otros que no lo son

Confieso mi aversin por la palabra problema, palabra ase-


diante y a veces demasiado enigmtica si no se la penetra bien, que
al pronunciarla parece que se traga toda explicacin y por ello es
tan favorecida de quienes nada pueden explicar. Es palabra que se
est escribiendo mucho en Venezuela desde hace cuatro aos es
decir, desde el momento en que nos dejaron la lengua y la pluma
sueltas, como si en ella hubiramos metido todo lo que en nues-
tro concepto le falta al pas. Problema educacional, problema
demogrfico, problema sanitario. Pero a pesar de su frecuente uso
y profano trfico, la palabra an tiene que servir a falta de otra
para entrar en el espeso misterio de algunas urgencias venezola-
nas que imponen que el sustantivo se escriba con letra mayscula.
Capitular y maysculo es, por ejemplo, entre nosotros, el pro-
blema educacional, al que le viene bien la trajinada palabra para
distinguirl0 de otras cuestiones que son mucho menos problem-
ticas. Y aqu estara bien un distingo, sutilmente dialctico, entre
los que llamaramos los verdaderos problemas y otros que en la
escala de valores nacionales podran definirse con vocablos mucho
ms modestos. Si la cuestin educacional de nuestro pas pudiera
abocarse de una manera exclusivamente tcnica, si se tratara slo
de cambiar mtodos didcticos anticuados por otros modernos,
si como lo creyeron algunos funcionarios, se habra aclarado la

* Se public por primera vez en 1941: Cinco discursos sobre pasado y presente de la
nacin venezolana, Editorial La Torre, Caracas, 1940, pp. 128-153.

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incgnita haciendo penetrar a nuestras pobres escuelas los siste-


mas y los hallazgos de la pedagoga de hoy, si el Estado hubiese
cumplido su funcin cultural lanzando muchas ms copiosas pro-
mociones de maestros y elevando cada da ms el presupuesto de
Instruccin Pblica, el problema casi no sera problema. Se solu-
cionara como tantas otras necesidades del Estado que requieren
dinero y criterio tcnico para ser dominadas y resueltas. Catalo-
gar o clasificar una biblioteca u organizar un departamento de
Estadstica son, por ejemplo, cuestiones tpicamente tcnicas. El
bibliotecario que clasifica los libros no puede pretender inventar
en sus tarjetas una nueva divisin de las ciencias y debe atenerse a
una rutina bibliogrfica ya internacional, si quiere ser eficiente en
su tarea. Los yanquis, verbigracia, han creado unas cuantas pseu-
dociencias formadas de consejos y observaciones muy prcticos,
con rutinas que al observarse escrupulosamente son de suma uti-
lidad. Las bibliotecas principales del mundo, hasta las historiadas
y casi milenarias bibliotecas europeas, han adoptado, as, los mto-
dos de clasificacin de la Biblioteconoma norteamericana. De la
misma manera una oficina de Estadstica establecida en Venezuela
tiene que cumplir en sus diagramas y cuadros de datos un sistema
que ya es universal. Pero el enigma de una cuestin como la educa-
tiva es que, actuando sobre elementos mucho ms diversificados
y complejos, est ms all de la tcnica, o la tcnica es en ella sola-
mente un procedimiento y de ninguna manera un fin exclusivo.
Por eso, porque rebasa los lmites de una tcnica, porque en ella
se entremezclan lo social y lo poltico con lo puramente pedag-
gico; porque individuo y sociedad plantean en esta cuestin sus
solicitaciones y reclamos, reservamos para la Educacin el denso
sentido que se encierra en la palabra problema. Este s que es un
problema y uno de los ms serios y delicados que debe afrontar un
pas en trance de recuperarse, como el nuestro.
Al adentrarnos en la palabra problema y al escarmenar su
apretado ovillo ideolgico, encontramos otros vocablos contiguos
y tambin extraordinariamente complejos, de los que ciertos hom-
bres simplistas y prcticos se defienden, temerosamente, como,

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por ejemplo, la palabra Filosofa. Y justamente la circunstancia
especfica de que vienen cargados de filosofa es lo que distingue
los problemas de otras cuestiones que, si urgentes, son de una solu-
cin ms fcil. Pero el hombre prctico que rehuye lo puramente
terico nos argir que se filosofa para algo, y concedindole en
este caso razn, ya que educar es actuar ms que contemplar, des-
cubriramos en la vecindad otra palabra que emplearamos con su
originario y noble sentido aristotlico, como la palabra Poltica.
Filosofa y Poltica son dos expresiones-brjula que nos guia-
rn, entre otras, en una breve exploracin por nuestro problema
educativo. Y tendremos que luchar contra el comn prejuicio que
los limitados y los practicistas sienten contra estas dos palabras.
Como ya en el lejano tiempo de Erasmo, no es el completo des-
conocimiento, lo que podra llamarse el analfabetismo virginal,
lo que entraba y dificulta la discusin de un problema de cultura,
sino ms bien lo que en el idioma paradjico del gran humanista se
denominara la docta ignorancia.

Un poco de historia

En su sentido ms lato, la Educacin es entre nosotros


embrollado problema porque nunca tuvimos un criterio filos-
fico, es decir, integral, para apreciarlo. Aqu como en todas las
cosas prevaleci la improvisacin y el humor, la pequea receta
superficial. Un Estado privatista sin idea nacional alguna, como
fue nuestra pobre Venezuela durante un largo trecho de su historia
contempornea, no pudo sino dar soluciones caprichosas y desco-
yuntadas. La Instruccin Pblica se apreciaba, sobre todo, como
uno de los tantos captulos repartibles del presupuesto. Y Minis-
tros inteligentes que llegaban a aquel servicio, nada podan hacer
contra una dolencia profunda que no era tan slo de la Educacin
sino de todo nuestro organismo histrico. Si acaso, se lograba
mejorar un poco la tcnica, la calidad de los maestros, pero no era
posible penetrar hasta la entraable raz del problema. Aquellos
hombres inteligentes, por lo dems, nunca entraron a las funciones

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del Estado como equipo, expresando una teora poltica, un pro-


grama de fija y definida estructura, sino como servidores indivi-
duales. En la incoherencia mental de los Gabinetes, Ministerios de
amigos y nunca expresin de partidos u opiniones organizadas,
naufragaban, por contemporizacin o incomprensin general, los
propsitos mejores. Puede esto servir de disculpa o quiz de repro-
che, desde el ngulo en que se mire, a la participacin de algunos
destacados intelectuales venezolanos en las tareas del Gobierno.
No haba tampoco para auxiliarlos, para cubrir su retaguardia,
fuertes organismos morales, opinin pblica que tuviera volun-
tad y forma. Por lo dems, muy caracterstico de nuestro altanero
individualismo venezolano es que el alto y pequeo funcionario
se asla orgullosamente en su funcin y prefiere mandar antes que
deliberar y escuchar. Aquella sentencia criolla, violenta y fatalista
a la vez, de que jefe es jefe no slo rega para nuestros caudillos y
caciques, sino tambin para los intelectuales.
Contra la unidad nacional que hubiera podido convertirse
en unidad y vertebracin de la funcin educativa, conspiraba una
serie de causas como el propio sistema federal con su caciquismo
aldeano, con su rgimen de escuelas y colegios estadales y muni-
cipales no controlados y supervisados por el Ministerio y que eran
una de las tantas prebendas de que disponan los jefes. En los
Estados de la Unin estas escuelas y colegios eran las pequeas
ddivas que se ofrecan a las seoritas decentes y vergonzantes y
los pequeos empleos para los pequeos amigos de la causa o, en
el mejor de los casos, para ocupar a algn bachiller calgrafo que
no alcanzaba apostura de Jefe Civil. La idea de Causa Causa
de la Regeneracin Liberal, de la Restauracin y de la Rehabi-
litacin era la ms opuesta y antagnica a la de la unidad nacio-
nal. Concretamente la Causa, a pesar de su motivacin abstracta,
era la clientela particular del caudillo. Se estaba con la Causa o
contra la Causa, lo que quera decir, en otra de esas pintorescas
frmulas retricas que usaron nuestros despotismos, que se era
buen o mal hijo de la patria. Y en la constitucin prctica y
efectiva de los jefes, mucho ms eficaz que las constituciones de

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papel que hacan los doctores, esta peligrosa calificacin moral, sin
trminos medios ni matices, daba o privaba de los derechos polti-
cos. Un pas inexorablemente dividido en buenos y malos, en
amigos y enemigos de la causa, no puede aspirar a una concien-
cia y un destino espiritual comn. Evadindose del presente tan
amargo, los venezolanos se haban convertido en los Narcisos
de su tradicin histrica. Porque el genio de Bolvar fue tan grande
y la voluntad de los venezolanos recorri en cruzada de Indepen-
dencia entre 1810 y 1830 casi toda la Amrica del Sur, nos habamos
detenido en el pasado, embalsamndolo. Como folklore o fbula
lejana, en borrachera pica, en procesin abigarrada, en gallardete
retrico de papel picado, sentimos los venezolanos nuestra histo-
ria. Los fastos y las batallas de entonces, las cenizas de los hroes,
la genealoga heroica y cada venezolano tiene por lo menos un
abuelo que pele en Carabobo, en Boyac, o en el Alto Per, no
nos permitieron advertir estas cenizas ms prximas que estaba
amontonando nuestra imprevisin. Y en actitud de panteoneros
en quienes el pasado no sigue, sino se congel y se guarda como
rito funerario, nos ha sorprendido el tiempo. Por eso tenemos tanta
historia pica y tan poca historia social; por eso falta en la menta-
lidad venezolana, que compone discursos y ama las palabras bri-
llantes, la nocin de lo concreto. La herencia de la educacin colo-
nial espaola, educacin de palabras ms que de cosas, educacin
que tras de los claustros del siglo XVII pareca amurallarse contra
la naturaleza; educacin que ya haba procesado Miguel Jos Sanz
en la aurora de nuestra revolucin de Independencia, vino a com-
plicarse con la retrica delirante que nos cerraba un contacto ms
directo con nuestro medio fsico y moral. Nuestro atrasado sis-
tema educativo prolong hasta hoy lo que llamaramos el perodo
fraseolgico de la cultura venezolana: la palabra divorciada del
hecho, suelta y autnoma en su vaga sonoridad. Y se impone por
ello a las generaciones nuevas que quieren comprender y definir su
pas, entrar en l como derribando un inmenso muro de frases: fra-
ses de los discursos acadmicos, de los documentos oficiales que
tan frecuentemente se escriban en la ms bizantina de las prosas;

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frases de los partidos y los grupos polticos de ayer cuyos apetitos y


pasiones se enredaban en las ms culteranas frmulas.
Si el Estado venezolano honraba a su manera a los hroes y
atenda a las cuestiones momentneas con expedientes en que a
veces se combinaban la violencia y la retrica, o en que la retrica
era la forma pseudolegal de la violencia, careci de toda nocin de
futuro. Desaparecidas aquellas primera y segunda generacin de
estadistas con que se form la Repblica; barbarizada sta durante
la poca de las guerras civiles; destruidas y desorganizadas aque-
llas pequeas lites intelectuales que en los primeros lustros
de nuestra vida republicana haban formado las Sociedades de
amigos del pas y animaron una libre prensa de ideas, la poltica
criolla ya slo march resolviendo las urgencias de la semana y
completamente sujeta a la rbita del Poder Ejecutivo. Por eso un
problema como el de la Educacin, problema que mira al futuro,
tena que resultarle ajeno. En trminos generales que pueda corro-
borar quien estudie los ltimos ochenta aos de nuestra historia
venezolana, podemos decir que los nicos asuntos que prepar
y combin sutilmente la poltica autctona fueron las reformas
constitucionales que permitan prolongar el mando de los caudi-
llos y satisfacer sus intereses privados o los de su crculo; las acla-
maciones que daban un fausto de luces de bengala y de pirotecnia
oratoria a los gobiernos que ya fastidiaban mucho, o las conjuras que
como las que se organizaran contra Guzmn y contra Castro
salan de los propios grupos de Palacio. En el juego de argucias
de los abogados y el concreto apetito de los dspotas, se retardaba
toda cuestin verdaderamente nacional. Comparado con el pro-
ceso histrico-poltico de otras naciones latinoamericanas, el
desarrollo venezolano arroja el siguiente saldo en contra: Chile,
por ejemplo, comenz a organizar sus escuelas primarias y sus ins-
titutos de enseanza normal en 1844 bajo el famoso Ministro don
Manuel Montt y con la genial colaboracin de Sarmiento; la orga-
nizacin de sus liceos y la enseanza secundaria femenina en 1879;
la formacin de su profesorado secundario con estudios especiales
en la Universidad en 1888. Argentina, que hacia 1860 tena menos

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poblacin que nuestro pas, empez valerosamente a afrontar su
problema demogrfico desde 1868; Bolivia, la mediterrnea Boli-
via, trat de modernizar y unificar sus sistemas educativos desde
1912. Y a pesar de nuestra aparente modernidad y nuestra riqueza,
hay problemas que ahora se nos plantean como los de Argentina
en 1868 o los de Bolivia en 1912.

Tres pensadores venezolanos

Venezuela, donde siempre se dio vigorosa la planta-hombre,


ha producido tres entre los ms grandes pensadores y filsofos de
la educacin que puede ofrecer la Amrica Latina. Fueron estos
hombres sobre cuyas ideas conviene meditar porque nos aportan
ms actualidad que la que superficialmente podra creerse, don
Simn Rodrguez, don Andrs Bello y don Cecilio Acosta. Espe-
cie de Rousseau americano, con anlogo instinto nmada, genial
y destempladamente loco, menos poeta pero inconmensurable-
mente ms hombre que el gran ginebrino, don Simn Rodrguez,
en su prosa laberntica donde se revuelven entre los ltimos restos
del escolasticismo colonial espaol algunas de las grandes intui-
ciones de la poca romntica, es, por la personalidad y por la doc-
trina que disemin en un itinerario intelectual tan vasto como el
itinerario de Bolvar en la guerra y en la poltica, uno de los gran-
des videntes que ha tenido el problema educacional americano.
Vidente hasta en aquella tendencia a la exageracin, la caricatura
y la disparada extravagancia de su enseanza, como para que en
choque violento se grabara ms. Ciudadano imposible y casi exas-
perante, psimo maestro de escuela cuando no tena un discpulo
de la talla del Libertador, don Simn Rodrguez vale por dos o tres
ideas que, en manos de un estadista sensato que neutralizara la
explosiva locura en que venan envueltas, hubieran inspirado para
su poca, en la Amrica Latina, un sistema educativo autntica-
mente valioso. Para su tiempo y en el ambiente de aquellas colonias
espaolas que salan del espritu medieval en que las mantuviera
Espaa, es nuestro don Simn Rodrguez el ms revolucionario y

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el ms americano de los pensadores. Esos breves escritos suyos,


donde asoma entre desconcertantes apotegmas una sonrisa socr-
tica, marcan una inspiracin educativa que quiere arraigarse en la
tierra nuestra. Ms que de los asirios o de los caldeos ocupmo-
nos de nosotros, los americanos, enseaba don Simn. Y como
la educacin espaola haba sido la de la letra muerta y del libro
viejo ausente de toda realidad vital, don Simn aconsejaba la tera-
putica del viaje a pie, de la naturaleza contemplada directamente.
Singularsima debi ser aquella escuela de Valparaso donde en el
extremo austral de sus andanzas all por 1830 y tantos, y con mto-
dos que antecedan a la pedagoga de hoy pero que entonces resul-
taban de desconcertante excentricidad, don Simn hablaba de
sus viajes y experiencias, y al tratar de las ciencias de la vida, para
que los alumnos conocieran la portentosa mquina del cuerpo
humano no en una vana descripcin sino en su escueta realidad,
don Simn tan flaco como don Quijote se quitaba la ropa y se
converta en viviente leccin anatmica. Al prudente don Andrs
Bello le fueron a decir algunos padres de familia que en la escuela
de su compatriota todo se resolva en saltos y ejercicios gimns-
ticos; en hablar de los incas, que para un muchacho de Amrica
segn la cantinela de don Simn deban ser ms importantes que
los egipcios y los asirios; en recoger yerbas y salir a vagar por los
cerros del puerto, y en contar cuentos en los que a veces el extrao
maestro sufra la traicin de su descosido lenguaje. Ms que las
gramticas de la poca y la geografa con sus listas de golfos y de
gobiernos, le interesaba a don Simn lo que el ojo puede ver, la
mano palpar y el hombre formar dentro de s mismo. Y machacaba
la etimologa de una palabra, su mundo de ideas afines, su proceso
histrico, para exprimirle vida. En cuanto a la geografa de Europa
y Amrica, animada de llanuras, valles y torrentes, don Simn la
haba aprendido a pie con sus grandes botas de caminador, que es
la mejor manera de aprender geografa.
Justamente en la casa de don Andrs Bello, que en el fondo
lo comprenda pero cuyo armonioso equilibrio no poda sino
defenderse de todo lo inusitado, recndito y demonaco que haba

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en aquel Quijote-pedagogo, hizo don Simn Rodrguez su ltima
estacin chilena. Y pues haba asustado a los padres de familia y
ya no podr ms ganarse la vida como maestro de escuela, se va
de nuevo al Per, donde terminar sus das, vecino de una aldea
costera y en el oficio de fabricante y vendedor de velas. Puesto que
estamos en el siglo XIX deca don Simn, sta es una de las
tantas maneras de crear y repartir luces. En la pedagoga de don
Simn se revolvan los ms curiosos fermentos revolucionarios;
en su otro gran interlocutor encontrado en Chile, don Andrs
Bello, se presentaba lo contrario: un orden intelectual que trata de
canalizar las reformas.
Siendo uno de los hombres de mayor dimensin que dio
nuestra Repblica, nosotros no conocemos a don Andrs Bello
sino a travs del muro aislador de sus gramticas y de sus odas
neoclsicas, donde dej, fuera de uno que otro cuadrito delicioso,
mucho de aquella divagacin erudita y por lo tanto muy poco
potica cuyo modelo haba dado el aburridsimo Delille de
Los jardines. Sin atreverse a decirlo, muchos venezolanos que no
lo estudiaron, consideran a don Andrs como el primero y ms
notable de aquellos acadmicos correspondientes que en nues-
tra Amrica tuvieron el monopolio de los versos tediosos; los que
cantaban a la vacuna, a la lengua castellana, al cultivo del trigo o
del maz o al progreso del siglo XIX (todo con letra mayscula).
Pero aun mirado desde este solo aspecto, don Andrs no fue com-
prendido por sus fros continuadores acadmicos, si exceptuamos
un Miguel Antonio Caro, en Colombia, que se le puede equipa-
rar por su armoniosa sensibilidad y fineza crtica. La Gramtica
de Bello tuvo, en el momento en que apareci, el valor de un pro-
nunciamiento rebelde. Precisamente contra el prejuicio purista,
contra la regla convencional, contra los muertos cnones que
opriman el idioma, fue don Andrs uno de los primeros hombres
que aplic al castellano los mtodos de la ciencia lingstica; que
lo sinti no como campo cercado, lleno de lmites y fronteras, sino
como proceso dinmico. El no era un preceptista ms que quisiera
codificar el espaol y erizarlo de reglas, sino trataba de explicarlo.

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Acaso desde el lejano tiempo de Juan de Valds ningn otro se


haba detenido en el idioma como ante un tema de reflexin filo-
sfica. Y no fue culpa de Bello que muchos dmines mediocres se
asiesen a su Gramtica como a una materia inmutable, cuando ella
slo quera revelar y muy ejemplarmente un momento y una
actitud de la ciencia lingstica del siglo XIX. Pero ms all del
lingista, del autor de odas, del intrprete de los broncos versos
de la epopeya castellana, del jurisconsulto y del internacionalista
que todo lo fue Bello, hubo su personalidad de educador, de
jefe intelectual en el ms alto sentido. Todava los venezolanos nos
dolemos de haber perdido a Bello, cuya capacidad de primer Gran
Ministro de la Cultura fue a enriquecer y servir a la Repblica de
Chile. Y precisamente toc en suerte a este comedido e inteligen-
tsimo caraqueo la magnfica tarea de ser uno de los fundadores
espirituales de la entonces alboreante nacin chilena. Se calum-
nia a Bello cuando se le describe como lo ha hecho cierta cr-
tica superficial como el escribano y el alto preceptor al servicio
de los pelucones chilenos de 1830, que con su bravo jefe Portales
haban destruido todo romanticismo libertario, y se aprestaban
frreamente unidos en sus clases familiares, en la paz de sus gran-
des haciendas, con la servidumbre sumisa y analfabeta, a asentar
su dura ley, su poder de clase durante largos lustros. Bello no era
apstol inflamado sino sensato realizador. Si le toca en su inicia-
cin chilena aquella sociedad de grandes propietarios que despus
de la guerra civil de 1830 se haba convertido en gobierno y no ya
el crculo liberal y europeizante de don Francisco Antonio Pinto,
los pipiolos romnticos que le haban convidado, Bello no se
quiebra la cabeza por ello ni se pone a sacrificar a lo desesperado e
imposible. Con admirable cortesa de husped logra, poco a poco,
imprimir un alto tono jurdico y un espritu de ecunime progre-
sismo a cuanta institucin Relaciones Exteriores, Cdigo Civil,
Universidad impregna de su personalidad ordenadora. Un poco
por la influencia de Bello, especie de Ministro sin cartera durante
treinta y cinco aos de la historia chilena, Chile adquiere estilo
entre otras naciones latinoamericanas que se debatan entonces

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entre regmenes personalistas y violentas dictaduras. Y justamente
de los discpulos de Bello surge aquella inquieta promocin libe-
ral que all por el ao 42 empieza a batir su impetuoso rebato de
reformas. En el terreno de la cultura, nadie en la Amrica de aquel
tiempo haba realizado una labor equiparable; desde el idioma
hasta el Derecho, pasando por la Historia, que bajo la influencia
del maestro venezolano se trueca en seria disciplina documental,
todo ha sido ordenado y mirado con pupila nueva en aquel labo-
rioso crculo universitario que Bello preside desde 1843. Contra
el espritu colonial, o sea el extremo conservatismo, y contra la
demagogia estridente, o sea la ruta para los despotismos militares
en la Amrica de entonces, l trae un mensaje de evolucin cul-
tural, programada y concreta. Lo rodean en su tarea universitaria
un grupo de sabios cuyo trabajo coincida con el que Bello trazara
para Amrica desde las pginas londinenses de su Repertorio: un
gegrafo y explorador como Claudio Gay; un naturalista como
Domeyko. Junto a ellos un juvenil equipo de investigadores a quie-
nes Bello sabe apartar a tiempo de la tendencia criolla al discurso
y la declamacin, para que se pusieran a estudiar su tierra en los
papeles de los archivos, en el anlisis directo de las instituciones y
costumbres. Antes de interpretar, documentarse, era la frmula
con que Bello quera calmar el mpetu de su discpulo Lastarria.
Y a los muchachos que le piden temas para doctorarse
y llegar a las facultades de la Universidad, Bello les impone que
no copien de otro libro sino que trabajen la materia nueva que se
guarda en los documentos o en la observacin de la naturaleza.
Las directivas intelectuales de Bello dan de este modo a Chile
antes que la tuvieran otros pases americanos una literatura
histrica, un molde jurdico, un sistema universitario, un ordena-
miento sistemtico de la tradicin nacional. Hay un Bello desco-
nocido y el ms admirable que es el que durante seis lustros
de su gloriosa edad madura, que se podra comparar por la armo-
na vital con la de Goethe, labora con su consejo y equilibrio en la
fundamentacin espiritual de un pueblo. Cuando otro hombre de
Amrica, Domingo Faustino Sarmiento, llega a Chile agrediendo

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y peleando como un toro bravo de sus pampas, lanzando su cru-


zada por la escuela primaria y la educacin comn, ella ya es posi-
ble porque con Bello se ha formado el fuerte equipo conductor
que echara las bases de una cultura democrtica. Que al Estado
nunca le falte este grupo dirigente que comprenda las necesidades
de su tiempo, de amplia mirada universal, fue una idea y un prop-
sito cumplido por el gran venezolano. Y contra la improvisacin
y la abundancia catica en que se suele mover el alma del criollo
de Amrica, l fue una personalidad difana y escrupulosamente
ordenadora. Simblicamente su pluma escribi para la Repblica
de Chile un Cdigo, una Constitucin, una Gramtica, las tres
creaciones normativas que requiere una sociedad para vivir en
ecunime convivencia, para pensar bien, para fijar las fronteras
jurdicas y morales del individuo y del Estado.
Por el mismo tiempo en que Bello, largo ya de honores y de
aos, conclua en Chile su trayectoria fecunda, otro gran maes-
tro venezolano, Cecilio Acosta, soaba para nuestro pas un sis-
tema de educacin que, de pueblo atrasado y perezoso, contra la
corriente del tiempo, nos pusiera en las rutas del mundo moderno.
El pequeo trabajo de Acosta Cosas sabidas y cosas por saberse
contiene en su estilo condensado algunas de las verdades de
ms bulto que se hayan escrito en nuestro pas. Tal ha sido nues-
tro atraso que esas palabras de Acosta rigen hoy y tienen la misma
frescura que en aquel ao lejano de 1856 en que fueron escritas.
Acosta mira con alarma este contraste del Continente ameri-
cano entre una Amrica sajona, creciente y audaz, que est apro-
vechando y desarrollando a mayor escala la tcnica europea para
poblar su desierto, y la otra Amrica soadora y morena que vive
en la erudicin del pergamino, las trabas del peripato, el casui-
tismo. Una Amrica se preocupa de lo que es, mientras noso-
tros permanecemos absortos ante lo que fue. Contra el espritu
colonial hecho palabra muerta, frmula o reglamento complicado,
erudicin barroca que se asla de la realidad social, lanza Cecilio
Acosta su ardiente homila. Que el mundo cambia es lo que l se
propone ensear y repetir a sus graves colegas de la Universidad:

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Si el mundo truena y muge como una tormenta, con el torbellino
del trabajo, si los canales de la riqueza rebosan en artefactos, si
todos los hombres tienen derecho, por qu no se desaristoteliza
la enseanza? Y a los que siempre esperan la lenta evolucin del
organismo social, el curso natural de las cosas, Acosta les ensea
esa nueva dimensin moderna de la rapidez. La poca que invent
el ferrocarril ya no puede marchar como en el siglo en que se via-
jaba en diligencia: En otro tiempo haba lentitud en la propaga-
cin de las ideas; decase hablando del progreso de las naciones
que para ellas los siglos eran das. Hoy un da que corre es un
siglo que pasa. La idea de democracia se confunde en Acosta con
la educacin: Ensese lo que se entienda, ensese lo que sea
til, ensese a todos. Los medios de ilustracin no deben amon-
tonarse como las nubes, para que estn en altas esferas, sino que
deben bajar como la lluvia a humedecer todos los campos.
Don Simn Rodrguez, don Andrs Bello, don Cecilio
Acosta: desde distintos puntos de mira, estos tres grandes pensa-
dores de Venezuela haban intuido y sistematizado algunos de los
aspectos ms singulares de nuestro problema educativo indoame-
ricano. El naturalismo de don Simn Rodrguez, de raigambre
rousseauniana y romntica en que se reconoceran muchas aspira-
ciones de la escuela de hoy, no tiene por qu oponerse a aquella alta
educacin normativa, a aquel grupo ductor que segn don Andrs
Bello debera llevar al pueblo los progresos sociales, ni al prop-
sito de Acosta de incorporar al concepto tradicional de cultura la
realidad tcnica del mundo contemporneo. Pero el pensamiento
de ninguno de los tres logr influir ni imprimir una directiva filo-
sfica en este siempre improvisado e informe organismo que ha
sido nuestra educacin pblica; miscelnea de asignaturas y regla-
mentos donde lo burocrtico ahog siempre lo creativo, donde el
papel con timbre del Estado fue ms eficiente que cualquier idea,
donde por existir muchas cosas falt lo esencial: una finalidad,
un determinado propsito. Porque marchamos siempre a ciegas;
soportando la circunstancia ms bien que previndola, siguiendo
el humor y el capricho del momento, confiados en que en el minuto

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necesario nos ayudara el plpito. Todava para muchos venezo-


lanos la poltica es una cosa mgica e imprevisible; es suerte, azar,
fatalidad. No en balde somos por excelencia un pueblo de ven-
dedores y compradores de boletos de lotera. Antes que el plan y
el trabajo metdico, cada venezolano se entrega a su musa o a su
demonio que en el instante crtico le inspirar una solucin que
pueda cambiar tanto como la del matador frente a los cuernos del
toro.

Sin embargo

Sin embargo, desde hace algunos aos ha penetrado en


nuestro pas, al romperse con la dictadura gomecista aquel muro
de silencio y mentira que gravitaba sobre la vida nacional, una pro-
funda emocin educativa. Descubrimos millares de analfabetos;
falta de tcnicos que nos ayuden en la valorizacin y aprovecha-
miento de nuestro desocupado territorio, cultura poltica no slo
en las grandes masas a quienes gua el instinto vital ms que la inte-
ligencia ordenadora, sino tambin en aquellos grupos en quienes
la sociedad delegaba sus funciones ms responsables. A ninguna
nacin latinoamericana como la nuestra porque estuvo sumida
muchos aos en una catalepsia histrica se le presentaba la
tarea de recuperar con rapidez y voluntad actuante un inmenso
tiempo perdido. Cuestiones que ya otros pueblos haban resuelto
en el siglo XIX se mezclaban entre nosotros con urgencias moder-
nsimas. En nuestro problema poltico hay una angustiosa doble
faz, un anverso y un reverso que no es sino el necesario ajuste y
equilibrio entre la cuestin interior de amoblar la casa, ordenarla,
hacerla ms adecuada a las exigencias de hoy, y la cuestin exte-
rior que no puede ser ajena a ningn pueblo, sobre todo cuando
es potencialmente rico pero polticamente dbil, y est en los peli-
grosos caminos de choque de la economa mundial y de las nuevas
luchas del predominio imperialista que ahora se proyectan sobre
el horizonte histrico. Porque hay que quitar a quienes toda-
va la tienen la falsa ilusin de que Venezuela como las dems

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repblicas suramericanas puedan ser pases aislados, separados
del mundo exterior tras sus peculiares regmenes de gobierno y de
sus economas atrasadas, como fue el sueo de ms de un volun-
tarioso caudillo criollo. Esta preparacin y comprensin de lo que
ha de venir, este sentimiento de que ya no podremos permanecer
separados de los conflictos mundiales, debe ser en nosotros con-
ciencia profunda, planeamiento del futuro para que ste no nos
desconcierte y sorprenda. En un mundo voraz y violento como el
presente, ya hay poco lugar para los pases dbiles, que, o se forta-
lecen material y moralmente y de esta manera aseguran su auto-
noma, o rebotan como balones ciegos en la inexorable lucha de
los fuertes. De que haya entre nosotros una segura, potente y com-
prensiva generacin de hombres dispuestos a marchar, a equipar
el pas, a resolver en das lo que antes se hizo en aos; hombres
sin pequeas ilusiones porque tienen la exclusiva y casi trgica
ilusin de su deber histrico, depende nuestro destino nacional.
Y que no se crea que las frmulas de 1890 puedan servirnos hoy.
Ninguno de aquellos tiempos prsperos y seguros tiempos de
un capitalismo bien comido, de crecimiento feliz de las grandes
naciones, de ingenioso juego diplomtico y de pulidas reglas de
Derecho Internacional puede compararse con el hervor pat-
tico de nuestra historia presente. Y es en la realidad de ahora aun-
que nos parezca brutal, y no en los sistemas de ayer aunque nos-
tlgicamente los sintamos ms hermosos, donde debemos buscar
nuestras soluciones.
En relacin con ello fijamos el ineludible inters poltico de
una educacin nacional adecuada en esta seria hora de trance. (Y
hay que evitar el candoroso e infantil temor que algunos sienten
contra la palabra Poltica, confundindola con las pequeas tra-
paceras que en nuestro pas se disfrazaron bajo tal nombre.)
La poltica es o debe aspirar a una ordenacin y des-
cubrimiento del destino nacional. En toda alta poltica se hace
prctica una concepcin filosfica del mundo. Esta es la atin-
gencia y relacin que existe entre las palabras filosofa, pol-
tica, educacin. Esto nos explica que no puede existir una

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autntica educacin sin base filosfica ni fin poltico. Quienes


pretenden recluir la educacin en los lmites del individuo sin
llegar al Estado, olvidan este imperativo social que a travs de la
Historia marc todo sistema educativo: Esparta preparaba a sus
ciudadanos y soldados, como Atenas a los gimnastas y oradores
de sus asambleas, como la milenaria China a sus funcionarios
pblicos y como los jesuitas del siglo XVII, ansiosos de poder,
se encargaban de los prncipes y de la nobleza dirigente de los
pases catlicos.
Si al penetrar en la Escuela nueva los mtodos de la psicolo-
ga y la pedagoga de hoy, se atiende sobre todo, y muy laudable-
mente, a los factores individuales edad, temperamento, voca-
cin y aptitudes, desarrollo biolgico y formacin de hbitos,
la tarea educativa del Estado no termina en aquella funcin
pedaggica de formar el individuo fsica y moralmente fuerte.
Ms all del individuo adiestrado y hbil empieza el fin social
y poltico de toda educacin. El Estado educa para algo; quiere
utilizar colectivamente la educacin suministrada, acentuar en
ella ciertos valores, necesidades, tradiciones o formas que consi-
dera ms cnsonas con su organismo histrico. As, por ejemplo,
en pases formados y de conciencia nacional clara, distinguimos,
en cuanto cargan el acento sobre determinados valores sociales
o tradicionales, una educacin inglesa o francesa que no puede
sino aspirar a la conservacin o la formacin de determinado
arquetipo humano.
Distinto se presenta el problema en pases como los latinoa-
mericanos pases en aluvional proceso de formacin, donde
la cultura ha sido como una masa informe de noticias, conoci-
mientos y sugerencias venidos de todas partes y no sometidos a
una disciplina o sistema coherente. El destino nacional se pierde
entre lo contradictorio y confuso; una cultura de impresiones y
retazos no soldados y flotantes en nuestra realidad histrica, extra-
va ms que dirige al alma venezolana, en la bsqueda y compren-
sin de sus propios fines.

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Una voluntad nacional

En la educacin, como en los dems problemas orgnicos


de nuestro pas, se requiere pues, sobre todo, y tanto como las
reformas pedaggicas que ahora empiezan a hacer ms humanas y
habitables nuestras escuelas y nuestros liceos, una voluntad nacio-
nal que descubra y fije los fines. No se educa por educar, ni como
pensaba Rousseau para que surja el perfecto individuo aislado,
el soador y delicadsimo Emilio que se propone descubrir en s
mismo todas las experiencias de la especie humana. La poca no
deja tiempo para ello. Pero tambin es cierto que toda autntica
educacin como toda autntica Cultura slo tiene valor en cuanto
se elabora en las profundidades del ser; en cuanto surge como
voluntad y necesidad interna ms que como mecnica imitacin
de lo que viene de fuera. Su carcter forneo, inadaptado, es el
mayor obstculo que pesa sobre nuestro rgimen educativo. Pen-
semos en lo que es Venezuela y en lo que es nuestra educacin y se
acentuar el trgico contraste. A ella como Edipo a la esfinge
podemos formularle las ms desconcertantes preguntas.
Siendo el grado principal, naturaleza, es precisamente el
paisaje y el medio fsico de nuestro pas lo que menos se ha incor-
porado y menos dice en nuestros librescos programas escolares.
Porque slo la ha mirado a travs de libros y discursos, hay que
poner al hombre venezolano frente a su tierra no slo en cuanto
ella puede ser conflictivo problema, sino tambin como emocin y
goce esttico. En un paisaje que a pesar de su potente hermosura
se le antoja a ratos inhumano porque l no ha hecho nada para sen-
tirlo con mayor confianza y dominio, el hombre de nuestro pas
todava no sabe querer ni aprovechar su tierra con esa seguridad
laboriosa y sencilla con que la masa campesina europea afirma y
sostiene la tradicin del terral materno. Desde la educacin del
campesino nuestro que vive en la noche de la economa y de la cul-
tura, el campesino vctima del mal alcohol de la pulpera, del
gamonal, del yerbatero y del brujo, hasta la educacin del seorito
urbano que prefiere ser oficinista o eterno pensionado del fisco,

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esta voluntad que nos impone nuestra propia naturaleza debe


imprimirse, como una ineludible urgencia, en nuestros sistemas
didcticos. Slo existiendo ella surgir en el hombre venezolano el
apetito geogrfico de domar y vencer nuestro desolado e inmenso
territorio; slo de esta manera se resolver el trgico contraste
entre la ciudad que con sus automviles y teatros pretende ser
moderna y el duro campo cerril sumido en la prehistoria. Slo, por
ello, la potencial riqueza nuestra que se esconde en los bosques del
Caron, entre torrenteras y cataratas que nos son tan desconoci-
das como en el tiempo de Lope de Aguirre, se trocar en riqueza
mensurable, palpada y ceida por la mano. Civilizacin del ancho
camino vecinal uniendo pueblos y tierras prsperas; civilizacin
de la huerta, del arbolado, del agua limpia, de la granja y la escuela
aldeana es la que requerimos y anhelamos ms que el hacina-
miento mecnico y el estuco pretencioso de que se reviste la gran
ciudad. Comarcas que tengan vida propia, donde el hombre no
sienta la desesperacin de fugarse porque la tierra, la casa, el
huerto, el paisaje que amans e hizo suyo, arraigan en las ms
recnditas fibras del alma. Ahora educamos para que el venezo-
lano alegue en los tribunales o persiga un puesto pblico, pero no
para que su mano trace huella duradera sobre esta tela vaca, sobre
este enorme campo eriazo que ha sido nuestro pas. Y hasta el pro-
blema econmico de producir mejor y ms copiosa y racional-
mente, es por esto un problema del espritu venezolano. Nuestra
agricultura es tosca y rutinaria como el alma rural que la produce.
Y nada hacemos reemplazando con el tractor o el arado mecnico
los viejos implementos agrcolas si no se transforma fundamental-
mente la deprimida existencia material y moral de nuestra masa
campesina. En Venezuela ello es una cuestin excepcionalmente
grave, no slo por el analfabetismo, la desnutricin, el atraso tc-
nico, la miserable vivienda y los flagelos endmicos que pesan
sobre la poblacin agraria, sino por el xodo y el abandono des-
tructor que desde los dos ltimos lustros ha comenzado trgica-
mente en nuestros campos. Las industrias extractivas del sub-
suelo, que han alcanzado con tcnicas y capitales extranjeros un

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desarrollo vertiginoso, estn produciendo en Venezuela un tras-
torno social semejante al que ocurriera en la Inglaterra de los pri-
meros lustros del siglo XIX, cuando el nacimiento de la economa
industrial atraa y hacinaba en las ciudades nuevas cubiertas de
humo, en miserables barriadas proletarias, una masa rural que
haba perdido su sano contacto con la tierra. Por eso la repoblacin
del campo y la defensa biolgica y adiestramiento educativo de
nuestras decadentes masas rurales, pesa como uno de los proble-
mas ms inmediatos de la vida venezolana de hoy. Por eso, en
cuanto debe mirar y afrontar urgencias venezolanas que no estn
todas escritas en las teoras y los libros pedaggicos que vienen de
fuera, nuestra cuestin educativa debe buscar y vertebrarse con
otras cuestiones que como la econmica y social la amplan y la
completan. Por sobre todo problema particular hay en la ansiosa
Venezuela de estos das un problema de coherencia. No trabaja-
mos en sectores aislados; no podemos actuar en la materia doliente
de nuestro pas como quien pone una venda en el brazo herido o
aplica un mensaje sobre la pierna lastimada. Hay una cuestin ms
profunda de Fisiologa social. No se trata de mejorar rganos
enfermos sino de llegar a la profundidad y la integridad de nuestro
organismo. Slo por medio de una disciplinada accin coherente,
con una pupila como la del mdico, que ms all del rgano busca
el organismo, que relaciona causas y sntomas, podremos descu-
brir y establecer la teraputica eficaz para esta dolencia nacional
que nuestra ceguedad y desidia abandon tan prolongadamente.
Toda solucin tcnica, toda reforma que se haga en la educacin o
en la economa, debe orientarse hacia un predominante fin nacio-
nal. No educamos slo con un propsito individualista; educamos
para que la nacin utilice y recobre en energa humana, en inteli-
gencia creadora, en esfuerzo tcnico lo que ella gast y disemin
en su empresa educativa. No nos interesa, por ejemplo, la cultura
que sirve tan slo como el aditamento decorativo de una clase
snob; la cultura para conversar en el club o para tomar el t, a la
manera londinense, entre mujeres exquisitas; la nica cultura ego-
cntrica, narcisista, intil y culpable a que aspir durante mucho

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tiempo una sociedad decadente y ociosa. No queremos tampoco


un pas poblado de solitarios inmersos en la contemplacin de su
yo; Hamlets plidos que se pasean y divagan entre su inventado
paisaje de sombras. Estamos en trance y necesidad de hacer una
nacin, es decir, de darle un destino y una aspiracin comn a
estos dispersos hombres que desde el Orinoco hasta los Andes tra-
tan de humanizar su inmenso y agobiante paisaje; navegan en las
curiaras, lacean toros, cazan caimanes, trepan con sus recuas de
mulas y sus puntas de ganado hasta los altos contrafuertes de la
Cordillera. Sienten el calor de Calabozo y el fro polar de Mucu-
ches. En una educacin nacional, el oficio y la actividad del hom-
bre venezolano, el territorio y el clima, el dominio y comprensin
de las cosas circundantes tienen tanta o mayor importancia que
aquellas listas de reyes, de lagos, de golfos, provincias o figuras
retricas que memorizbamos en los bancos de nuestras escuelas
secundarias, creyendo que adquiramos cultura. A la falsa preten-
sin universalista de nuestra enseanza, al programa-catlogo,
debemos reemplazarla por otra sentida como actividad y creacin.
No son hombres de memoria amoblada, de esos que nos recitaban
los fastos de la Historia Universal en pomposos discursos en
aquella poca en que el discurso altisonante era casi la nica mani-
festacin del intelecto nacional; no son retricos que sacuden
los vanos bejucos de su palabrera los que han de ayudarnos y
guiarnos en la gran exploracin y organizacin de nuestra decada
nacionalidad. Requerimos las inteligencias lcidas que reaccionen
ante su tiempo y lo comprendan; que sepan mirar sin prejuicio
cada circunstancia original, que tengan esa doble actitud para la
creacin y para la lucha en que se ejemplariza y hace magnfica la
profesin de hombre. Lo peor que podra ocurrirle a Venezuela es
que al amparo de un presupuesto prvido como el que la riqueza
petrolera vuelca sobre el Estado nos trocsemos en un pas de
burcratas y parsitos; en una inmensa oficina de pensiones que,
comenzando en el Distrito Federal, se ramificase por todo el terri-
torio, de hombres que escriben sobre papel oficial y cobran el da
quince, mientras que la minera, los cultivos, la direccin de las

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empresas econmicas, la aventura viril de conocer, dominar y
aprovechar nuestra tierra va gravitando por inercia hacia el tcnico
o el industrial extranjero que trae ms voluntad, destreza y codi-
cia. Ya advertimos cmo no es posible el sueo romntico de vivir
aislados del mundo tras de nuestros cordones de cerros, en socie-
dades patriarcales que practican una simple economa natural, en
la modorra de una existencia que puede parecer dulce y despreo-
cupada. La tormentosa voluntad de la Historia, el empuje que
ahora hace marchar y sacudir los pueblos a pesar de s mismos, no
consiente esas Arcadias poticas y baldas. Si sobreviene como
es muy posible una guerra mundial imperialista, necesitamos
estar poblados y equipados. Necesitamos de generaciones enrgi-
cas que no se queden escuchando los bellos cuentos y cantos del
pasado porque tengan los ojos, las orejas y la conciencia en la pre-
visin de lo que puede venir.
Una nacin se hace con dos cosas: con un pueblo y con un
comando. Pueblo no es la multitud inorgnica, dispersa y depri-
mida en su miseria fsica y moral, en su primitividad sin anhelo
y sin historia que mantuvimos en Sur Amrica como inocuo o
humillado rebao. Un pueblo atrasado acaso sirva como en
ms de un pas de nuestro Continente para que sobre l ger-
minen y se mantengan, parasitariamente, las oligarquas ociosas
y los caciquismos feudales. Pero la grandeza y vitalidad de una
nacin estriba en la capacidad y productividad de su pueblo, que
nuestro tiempo tan concreto quiere ceir y fijar en cuadros esta-
dsticos: natalidad, produccin, consumo. Cuando comparativa-
mente medimos el valor y significado potencial de cualquier otro
pas suramericano con el de la Repblica Argentina, acaso sea el
hecho palpable y corroborable de que el pueblo argentino es, de
acuerdo con la Estadstica, el que consume ms alimentos y vesti-
dos y el que compra ms peridicos y libros, lo que explica su pri-
maca. Industria y cultura se convierten tambin, as, en capacidad
y adiestramiento del pueblo. En la lgica de la Historia, que no
admite sentimentalismo sino realidades, Argentina, por ello, por-
que tiene un pueblo que consume en gran cantidad carne, cereales

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y libros, afirma una potencia incomparable frente a un pas como


Bolivia, donde el indio del altiplano suele apaciguar el hambre con
una hoja de coca y rara vez sabe escribir su nombre en las actas
electorales. Es el pueblo y no las oligarquas, que acaso puedan ser
ms refinadas en Bolivia que en Argentina, lo que seala el ndice
de potencia nacional. Aun ms: pases decadentes o atrasados sue-
len tener oligarquas refinadsimas. La Rusia del siglo XIX, hun-
dida en su inmensidad geogrfica, en la primitividad de sus masas
campesinas, en su medioevo agrario y su atraso tcnico, ofreca,
por contraste, una de las ms pulidas aristocracias de Europa. En
la Italia disgregada y decadente del siglo pasado que nos describie-
ran Stendhal y Taine, en ese pas al que la vejez y la gloria muerta
haban convertido en museo o escenario de pera, las llamadas
clases cultas conservaban un magnificente estilo de vida que no
se compadeca con la miseria popular.
Pero junto con la idea y la necesidad del pueblo, es decir
de unidad y conciencia colectiva, una nacin requiere comando.
La idea de comando indica coherencia, claridad, decisin. Que
las aspiraciones y urgencias que vienen de las ms entraables ra-
ces del pueblo se coordinen y unifiquen como en la copa del rbol
se corona el esfuerzo de la savia germinal. Que haya voluntades
capaces de imprimir a la nacin un derrotero y destino, no dejn-
dose llevar por los hechos y navegando en el azar, sino preparando
y dirigiendo.
Formar pueblo, es decir, integrar nuestra comunidad nacio-
nal en un nuevo esfuerzo creador; trocar la confusa multitud en
unidad consciente; vencer la enorme distancia no slo de leguas
geogrficas sino de kilmetros morales que nos separan a los vene-
zolanos, y adiestrar comandos, es decir, hombres que compren-
dan su tiempo, que se entrenen para la reforma con que debemos
atacar nuestro atraso, que tengan voluntad y coordinen sus esfuer-
zos, son las tareas educativas ms presurosas que reclama nues-
tro pas. Junto a la transformacin pedaggica, a la necesidad de
humanizar y difundir las escuelas y preparar maestros maestros
para Venezuela, es decir, que deben conocer y actuar en un medio

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y un ambiente precisamente determinados, la idea filosfica
que nos conduzca a alguna parte; que imponga a esta acumulacin
informe y contradictoria de materias y propsitos que hemos lla-
mado nuestra cultura, un sistema y un espritu ordenador. No se
trata tan slo de cambiar reglamentos, leyes y planes de estudios;
de adoptar los mtodos de Decroly o de Kerchesteiner, de utilizar
los tests o las estadsticas norteamericanas a que circunscriben el
problema algunos pedagogos simplistas, sino de movilizar espiri-
tualmente la nacin, de darle porque vivi mucho tiempo una
vida ciega, violenta y rudimentaria la conciencia de su destino
y la fe en lo que puede ser y hacer. (En el fondo de toda cuestin
venezolana, ms all de la tcnica y de la reforma administrativa,
hay una aspiracin espiritual y moral que no suelen ver los espe-
cialistas, pero que deben ver los polticos; la aspiracin de un pue-
blo que desea recobrarse y reiniciar su vida histrica, ascender en
capacidad y potencia. Y semejante ambicin y anhelo debe pre-
valecer sobre la querella aldeana y la politiquera pequea, en los
venezolanos de hoy.) Es preciso hablar a los que tienen fe.

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PARA UN RETRATO DE ALBERTO ADRIANI*

A los hombres jvenes de Venezuela, en memoria de una juventud laboriosa,


seria para cumplir su tarea, contrada y honesta en el servicio comn, como fue
la irreparable juventud de Alberto Adriani.

No puedo decir an, en el ensimismamiento y estupor emo-


cional de que no me recobro, la admiracin que tena, la carga
fecunda de grandes esperanzas venezolanas que todos haba-
mos puesto en Alberto Adriani. Com en su compaa (y ste es
mi ltimo recuerdo) la noche del 24 de julio, conmemoracin
del Libertador, da en que llovi mucho en Caracas y en que nos
reunimos, como cada semana, a conversar y divagar frente a aque-
llas pastas italianas y la botellita de vino Chianti del Restaurant de
Contestabile. l era todo el seor Ministro, uno de los hombres
ms considerados de Venezuela, pero para m continuaba siendo
el compaero de colegio, el amigo de infancia con quien sobre
cualquier otra posicin oficial me una todo el tiempo pasado,
los episodios comunes de nuestra adolescencia, una amistad sin
dudas ni secretos que no lograron destruir los aos ni las distan-
cias. A veces l estaba en Ginebra, en Londres, en Nueva York, o
sencillamente en Zea, Estado de Mrida, trabajando las tierras
de sus padres, y yo viva en Chile; pero nuestras cartas valan por
largas conversaciones. Y toda nuestra evolucin mental poda
seguirse en ellas con las dudas, los anlisis, las rectificacio-
nes de todo hombre que piensa. Cuando regres a Venezuela

* Se public primero en Caracas, en el diario El Universal, del 11 al 17 de noviembre


de 1936. Poco despus se edit en forma de libro por la Editorial Orbis, Praga, 1936,
24 pp.

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en 1931 pas por Caracas, y algunos personajes oficiales ronda-


ron en torno suyo para ofrecerle algunos puestos decorativos en
Relaciones Exteriores. En el extranjero haba medido y a veces
era necesario salir de Venezuela para tener una perspectiva exacta
de la tirana todo el horror del gomecismo. Dedic una tempo-
rada en Washington a estudiar la economa latinoamericana en las
estadsticas y documentos oficiales del gobierno norteamericano,
y ya tena una idea exacta de cmo deba procederse para convertir
nuestra pobre economa encadenada en una economa autnoma.
Pero con esta gente rapaz e ignorante no se puede hacer nada,
escriba en 1931. A pesar del gran peligro que comportaba no acep-
tar un puesto en aquellos das oprobiosos del Jefe nico, Adriani
se fue a Zea, e internndose ms en la montaa, empez con ver-
dadero tesn a trabajar unas tierras del Alto Uribante. Desde all
me escribi una carta magnfica. El senta, como Csar cuando
lea la vida de Alejandro Magno, la tragedia de que ya se le haban
echado encima los treinta aos y todava no haba actuado; con-
templaba con indignacin patritica y con protesta de hombre
culto la destruccin de nuestra nacionalidad por una bandada de
hombres ignaros y doctorcitos incapaces; meda todo el dolor del
atraso venezolano, y hasta como pequeo agricultor l era en
ese momento pequeo agricultor viva como propia la desola-
cin del campo venezolano: el cosechero vctima de su rutina y
esclavo siempre del comisionista, y el pobre pueblo labriego, anal-
fabeto y enfermo, cuya vida sin historia apenas se marca por los
sucesos meteorolgicos: las lluvias que cayeron en el mes de mayo,
el veranito de diciembre. Pero, en todo caso, haba que esperar;
estudiar, informarse, hacerse ms fuerte y ms libre, hasta que el
tiempo estuviera maduro.
Recuerdo que le contest aquella carta acordndome de
Bismarck, cuando un joven altivo, lleno de energa pero incon-
forme con su tiempo, resuelve internarse un da de 1847 en una
granja de Pomerania. Ya conoce el mundo y la sociedad de las gran-
des capitales y todo ello le parece intil, falso, podrido. El se siente
capaz de transformar las cosas, pero no es todava el momento.

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La naturaleza hasta ahora l ha descuidado un poco la natura-
leza le puede ensear tanto como los libros. Y un campo bien
sembrado de patatas, un campo que en una maana de prima-
vera aparece todo alborozado de trboles nuevos, es mucho ms
hermoso que aquellos salones de Viena o de Pars por donde el
joven aristcrata prusiano ha paseado hasta entonces su juvenil
fastidio.
La Corte gasta y feminiza a sus hombres, piensa entonces
Bismarck; y no desea ser, en una poca ms ruda y afirmativa que
pide realidades tangibles, uno de los tantos von Bismarck que estu-
vieron en la Corte. Anhela ser y se prepara para lograrlo una
voluntad actuante y enrgica sobre las cosas.
Si en aquel momento de 1931 yo compar el retiro de Adriani
en Zea con el de Bismarck en Pomerania, era porque l estaba
llamado a ser en nuestra tierra el gran estadista creador, el hom-
bre que lleva su verdad y su destino definitivo por sobre toda otra
contingencia; por sobre las tumbas, adelante, como deca el verso
goetheano. Lo conoca bien y saba que su inteligencia y su hones-
tidad estaban a prueba de cualquier tentacin y desliz; que era
orgnicamente virtuoso, no en el sentido de los incapaces o de los
anmicos, sino en la temperatura alta de la probidad, del sacrificio,
de la voluntad probada como la mejor flecha.
Por eso, cuando con la delicadeza de una amistad de tan-
tos aos, quiero ahora evocarlo, ms que el hombre pblico que
en menos de seis meses de gobierno hizo tanto, pero no alcanz a
hacer todo lo que se haba propuesto, me viene y se me presenta a
la memoria el retrato del hombre privado, del Adriani ntimo que
seguramente apenas conocieron (pues l se empeaba en decir
que era un provinciano y un campesino en Caracas) las gentes que
acompaaron su cadver el da 11 de agosto. Y en pocos hombres
vi esta coincidencia entre lo privado y lo pblico, esta admirable
armona vital que prefiguraba el gran papel histrico que le corres-
ponda en la actual resurreccin de Venezuela.
Mi primer recuerdo y conocimiento va a un joven de dieci-
sis o diecisiete aos que estudiaba su bachillerato en Mrida all

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por 1916 y de quien los muchachos menores sabamos hacernos len-


guas en los escolares corrillos de la Plaza Bolvar: Lee en francs,
ingls e italiano, y no lee precisamente novelas sentimentales
ni aventuras de cowboys. Posee unos atlas alemanes de Geo-
grafa Econmica y conoce bien lo que producen las principales
potencias del mundo y cules son sus recursos. En las clases de
Geografa, avergonzando a esos profesores frecuentemente malos
de la provincia, puede seguir la ruta del Transiberiano, llegando
hasta el distante Vladivostock, en el Pacfico. Y esa complicada
ofensiva aliada en los Dardanelos nadie la sabe seguir y explicar
mejor que l. Pregntenle a Adriani quin ganar la guerra euro-
pea. De los diez o quince mil habitantes que tendra entonces la
ciudad de Mrida, este muchacho rubio, un poco solitario, pero de
quien todos dicen que es el mejor y ms inteligente, slo l podra
contestarlo. Cuando lo conoc, sin que ello fuera obstculo para
que hiciramos una excursin y la terminramos infantilmente
comiendo unos dulces, l me habl de sus preocupaciones filos-
ficas. Era yo idealista o materialista? Porque uno de mis tos era
socilogo positivista y haba enseado las doctrinas de Spencer,
con algn escndalo de la Curia, en la Universidad; yo en aquel
momento estaba leyendo una obra de Sir John Lubbock y otra vie-
jsima de Blchner titulada Fuerza y materia. En uno de esos libros
haba encontrado dos sentencias de no s qu pensador antiguo
Sneca o Luciano sobre la muerte: No hay nada despus de
la muerte y la misma muerte no es nada. T preguntas dnde
estn las almas de los muertos? En el mismo sitio en que estaban
antes de nacer.
Toda mi infantil pedantera filosfica se deshizo en aque-
lla primera conversacin con Adriani. Los libros que yo lea, en
opinin de l, eran sumamente viejos. Ese materialismo orondo
y satisfecho del siglo XIX, ese materialismo que pretenda haber
destruido todo misterio y ofrecer al burgus de nuestra poca un
mundo perfectamente mensurable y clasificable, ahora estaba en
bancarrota; era demasiado simplista y grosero; y a medida que
avanzaban las ciencias positivas, el lmite de lo conocible se iba

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haciendo ms vasto. tomos, molculas, electrones. Y, sobre
todo adverta mi amigo, existe una vida espiritual que no
est enteramente sujeta, como pensaban aquellos materialistas,
a lo fisiolgico. No es posible creer ya en un paralelismo psico-
fisiolgico tan rgido como el que pretendan haber determinado
los materialistas de 1850. Pero yo no tengo vocacin especial para
la Metafsica, porque prefiero la accin, me dijo Adriani. En no
s qu lectura l haba encontrado una frase de Leibniz y quera
tomarla como lema: La vida es obra, es accin.

1920 nos encuentra en Caracas en una modesta casa de


estudiantes que hemos arrendado y toscamente amoblado para
librarnos de la sopa clara y de la carne demasiado correosa de
las pensiones baratas, en el poco aristocrtico barrio de Cao
Amarillo. Humo; las chimeneas de algunas fbricas, los silbatos
angustiosos del ferrocarril de La Guaira, el olor acre de algunos
depsitos de caf. Pocos das antes de instalarnos en la econmica
morada, haba ocurrido en la casa inmediatamente contigua un
espantoso crimen de un muchacho espaol, recin emigrado, que
asesin a su padre y a la amante de su padre; horrible y espeluz-
nante circunstancia que nos permiti que el dueo, por razones de
la trgica vecindad, nos rebajara cincuenta bolvares en el canon
de arrendamiento. Lo que primero adquiri Adriani fue una silla
de extensin y un estante de libros. La silla de extensin nos
lo advirti no es ninguna voluptuosidad especial, sino resulta
absolutamente recomendable para leer con provecho y reposar las
cosas ledas. Por esos das llegaron a Caracas los libros amarillos
de la coleccin La cultura argentina, dirigida por Jos Ingenieros,
que nos permitieron a varios muchachos conocer y apreciar la tra-
dicin histrica de aquel pas que, anlogo a nuestra Venezuela
por la geografa, pudo convertir sus pampas en granjas, vencer el
desierto y situarse decididamente en el camino de la vida moderna.
Esos libros nos presentaron con su propia lengua y en la agitacin

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de su escenario histrico, vivos y palpables, aquellos hombres que,


como Sarmiento y Alberdi, no haban sido para nosotros, hasta ese
momento, sino prceres llenos de adjetivos.
Adriani intua la necesidad de un pensamiento venezolano
un poco pragmtico, un pensamiento que fuera como otra forma
de accin, donde se esclareciera la oscura y turbulenta realidad
de nuestro pas, desconocida, velada, entre un manto adiposo de
retrica y de literatura superflua. Universidades y escuelas exce-
sivamente literarias y palabreras; intelectuales que eran los dci-
les escribanos de la brbara tirana gomecista, una carencia abso-
luta de estudios tcnicos, la espontaneidad plaidera de nuestros
poetas erigida en sistema artstico, abandono, improvisacin,
desarraigo del medio, era el balance de nuestra inteligencia vene-
zolana. Y, de pronto, desde el propio pasado de Amrica, escu-
chbamos aquellas voces tan criollas, tan aplicables a la realidad
de Venezuela, de Sarmiento y de Alberdi, que haban conocido
circunstancias como las nuestras: tiranos, desiertos, barbarie,
pero que, a diferencia de nosotros, tuvieron la decisin de vencer-
las. Este es el verdadero hombre de Amrica, dijimos, cuando
entramos en relacin con el cejijunto don Domingo Faustino.
Despus de Bolvar nos pareca la personalidad ms recia y ms
til plasmada por la tierra americana. Periodista, pioneer, maes-
tro de escuela. As tomaba su pico de minero como sala al galope
de su caballo unitario pues todos los que estaban contra el
tirano Rosas eran unitarios, o escriba un mtodo de escritura
y lectura por el novsimo mtodo de Mr. Horace Mann. Y todo
el tumulto de Amrica cabe en su ancha prosa. A veces, cuando
escriba un poco brbaramente contra Garcilaso como placa
decirle a nuestro ponderado don Andrs Bello, uno se imagina
que est talando un bosque. Sarmiento, ms analtico, ms narra-
dor de bellas historias; Alberdi, ms sinttico, economista nato,
uno de los poqusimos economistas que ha producido la Amrica
Latina. Mis preferencias estaban por Sarmiento; las de Adriani,
por aquel estilo un poco enjuto, pero lleno de claridades, cargado
de verdades americanas, de don Juan Bautista Alberdi. T debes

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ser el Alberdi de Venezuela le dije un da. T, como Alberdi,
en el ao de gracia de 1852, debes escribir las Bases de nuestra
Repblica. Contra la retrica y el floripondio que nos han escon-
dido tanto tiempo la realidad venezolana, hay que inventariar all
como lo hizo Alberdi en Argentina hace tantos aos las posi-
bilidades de nuestra existencia nacional, crear una tcnica, impo-
ner un orden, que no es el orden sepulcral del gomecismo, el orden
del plan de machete, sino el de la inteligencia creadora.
En estos aos (1920-1921), en Venezuela se habla de paz. El
Nuevo Diario escribe este sustantivo con mayscula, pero es la paz
de la boa que duerme despus de engullir; la paz animal del ins-
tinto gomecista, hecha de astucia, de egosmo y de rapacidad.
Qu hacer? Leopoldo Ortega Lima, un gran amigo nues-
tro, un muchacho en quien arda la llama de un destino heroico,
decidi pobre estudiante hacer la revolucin. Lo llamaban
desde el fondo del tiempo unos Ortegas y unos Limas que en el
matorral bravo de nuestras guerras civiles se jugaron la vida con
la apostura y el desprendimiento de viejos venezolanos. Y de su
pensin caraquea, donde entre el Derecho Romano de Monsieur
Gastn May y los libros de Ingenieros y de Bunge se juntaban los
planes utpicos que Leopoldo haba trazado para reformar el pas,
parti nuestro amigo en busca de la gran aventura. Cay preso,
naturalmente. Lo sacaron de La Rotunda ya tuberculoso. Y semi-
moribundo (porque no haba perdido el humor) entretenase en
remedar los dilogos que sostena con su cabo de presos, un tachi-
rense de San Antonio del Tchira. Leopoldo era valenciano, y
encontraba divertida aquella enrgica parla tachirense donde se
duplicaban las eses y donde ciertas palabras caan como macheta-
zos. Si educramos a este pueblo nuestro conclua diciendo
Leopoldo. Ese cabo de presos me molestaba no por andino,
sino porque no le haban enseado otra cosa. Se fue Leopoldo a
convalecer o a morir, ms bien, en un campo de los suyos, en los
alrededores de Valencia. Unos das despus, en medio del silencio
gomecista, porque pronunciar en pblico el nombre de Leopoldo
era casi un delito y evidentemente un peligro, supimos su muerte.

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Desaparecido ya, sigui siendo un contertulio de nuestros dilo-


gos. Como deca Leopoldo, Qu hubiera pensado Leopoldo?,
eran frases que nos ataban como deberes cuando en un momento
denso aleteaba y se detena cerca de nosotros la viviente tragedia
venezolana. Pobre juventud la nuestra, que no tena otra evasin
que el aguardiente malo de los botiquines, el trueno con las
mujerzuelas, los versitos lacrimosos que salen en la primera pgina
de El Nuevo Diario y, si se excede en el pensar o en el hablar, los
grillos y los tortoles de La Rotunda!
De Amrica, de la Amrica Latina que nosotros sentamos
una en el gran sueo y en el gran compromiso bolivariano, nos
llegaban de pronto noticias de grandes cosas: la reforma educa-
cional que Vasconcelos realizaba en Mxico; el movimiento de
las juventudes de Crdoba, en Argentina, que haban renovado
su Universidad y pedan la incorporacin de la juventud a la vida
poltica y cultural de su pas; el Congreso de Estudiantes de la Gran
Colombia que deba celebrarse en Guayaquil y del cual se le dijo a
Atilano Carnevali, por boca de un funcionario gomecista, que si
algn venezolano asista no esperara retornar al pas.
Pero, segn Adriani, esa revolucin contra la estpida tira-
na era necesario realizarla primero en nosotros. Gmez es, de
cierta manera, la consecuencia de un estado social. Gmez manda
porque nosotros hemos sido la indisciplina, la improvisacin, la
guachafita. Gmez es el gran culebrn que vino a gobernar sobre
las ranas cuando stas pedan ms poder, segn la fbula clsica.
Muchos muchachos romnticos piensan que se tumba a Gmez
despus de beber unos tragos, buscando camorra a un polica y
apareciendo en la Plaza Bolvar al grito de: Abajo la tirana! Este
es un problema de preparacin, de orden, de disciplina colectiva.
Antes de hacer la Repblica debemos hacernos nosotros porque
todava no somos. Y para hacerse, Adriani parti a Europa un
da de 1921.

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Esta ciudad de Ginebra, sede de la Sociedad de las Nacio-
nes, era en aquellos inquietos das de postguerra una especie de
microcosmos, de sntesis de nacionalidades y de corrientes pol-
ticas. Por las avenidas, a la orilla del Lago, sola aparecer el sobre-
todo arrugado de Monsieur Aristide Briand fumando su Cltique;
mal vestido, caviloso, con la enorme cabeza gravitando sobre los
hombros y encendido de fuerza espiritual como los mejores fran-
ceses. Aparecan los delegados de esos pases nuevos surgidos
despus del Tratado de Versalles: Polonia, Yugoslavia, Checoslova-
quia. Personalidades polticas como Benes o Titulescu. Ese viejo
de barba blanca y de oscuro ojo levantino, ojo que es adivinacin
y perspicacia, se llama Venizelos, el creador de la poltica griega
moderna. Y, frente a las grandes personalidades, otros hombres
no menos interesantes: redactores polticos de grandes diarios;
peritos en economa, sanidad o cuestiones administrativas, todo
el equipo de esa inteligente tcnica con que Europa esperaba sal-
varse despus del desastre de los cuatro aos. Colman las pensio-
nes y hoteles de Ginebra, los cafs, las bibliotecas, las cerveceras.
Aparecen tambin otras gentes que son en s mismas verdaderos
problemas de Derecho Internacional: emigrados rusos que, con su
pasaporte Nansen, de la Sociedad de las Naciones, desean afrontar
la tragedia de la nacionalidad que perdieron; prncipes y princesas
y falsos prncipes y falsas princesas que, por las buenas gestiones
de Monsieur Albert Thomas, uno de los directores de orquesta
de aquella exposicin internacional, desean colocarse y fijarse en
algn sitio del ancho mundo. En las calles de Ginebra se estn ven-
diendo constantemente, por hombres sospechosos, los collares y
los aderezos de la princesa Tatiana. Y esos emigrados rusos, tan
parecidos a los suramericanos en la fantasa, siempre cuentan una
extraordinaria historia.
Buen lugar, apasionante encrucijada del mundo para un
hombre de veintitantos aos que quiere estudiar Economa, per-
feccionar los idiomas extranjeros y entrar en contacto con los
problemas de la poltica moderna. A pesar de estas gentes cosmo-
politas que ahora la pueblan, Ginebra contina siendo la ciudad

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un tanto calvinista y algo aburrida, donde llueve con frecuencia,


donde las gentes estudian, y como Rousseau, como Amiel, los
grandes ginebrinos, desmenuzan y sutilizan sus conflictos mora-
les. Hay una revista pan-europea, La revue de Genve, dirigida con
el mejor espritu internacional por M. Robert de Traz y cuyos
artculos, comentados y marcados, son los primeros mensajes que
Adriani me enva de su nueva residencia. Concurre a la Universi-
dad y frecuenta los debates pblicos de la Sociedad de las Nacio-
nes. Con una avidez de conocimientos observa los hombres, las
instituciones. A propsito del delegado chino a la Sociedad de
las Naciones en aquel ao 21 o 22, que se destac con excepcional
inteligencia en los ms complicados debates polticos, me escribe
una carta curiossima sobre la psicologa de los orientales; sobre lo
que puede significar el misterioso Oriente en una nueva y prxima
etapa de la historia moderna. En Alemania, despus de los aos
terribles de 18, 19 y 20, ha aparecido un poltico de genio: Walter
Rathenau. Gran economista, gran escritor. Las ideas ms caras
a Adriani sobre el Estado, sobre el deber y la disciplina social, se
expresan por la boca de este gran judo, que es, en ese momento
como desmintiendo la oscura e irracional filosofa racista, el
intrprete conmovido y emocionado de todo un pueblo. (Escribe
sobre Rathenau un magnfico artculo titulado La Alemania
actual y Walter Rathenau, que debe haber quedado perdido en
algn nmero de la revista Cultura venezolana. En la Venezuela
gomecista no saban leer estas cosas. Todo lo que nos era descono-
cido en la ignorancia y el hermetismo poltico que sufra nuestra
Patria se nos revelaba en la prosa de Adriani: la poltica y econo-
ma de masas, la tcnica al servicio del Estado, la aguda revisin
que sufra en Europa el liberalismo econmico).
No s si fue ese excelente diplomtico venezolano, hombre
cordial y caballeroso, que se llama C. Parra Prez, el que consigui
para Adriani un puesto entre el numeroso personal extranjero de
la Sociedad de las Naciones. Aquello le significaba completar de
manera prctica las cosas que le haban enseado los libros. No
es que l se hiciera, en aquella Europa cansada que sufra an las

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consecuencias patolgicas de la guerra, demasiadas ilusiones sobre
el ideal wilsoniano y sobre la eficacia ejecutiva de la institucin
de Ginebra. Pocos son los pueblos europeos me deca en una
carta que, como la Checoslovaquia de Masaryk, han sabido orga-
nizar siguiendo las lneas claras y humanas de una concepcin jur-
dico-filosfica; en la mayora prevalece el egosmo, el inters de lo
inmediato, el exhibicionismo del prestidigitador que se suele llamar
poltico. Pero en esta Casa Internacional de Ginebra hay excelentes
archivos y noticias; se va elaborando, a pesar de todo, el derecho y la
economa de los nuevos Estados. Y entre sus leyes de trabajo, bole-
tines estadsticos, reformas agrarias en los pases de la Europa cen-
tral o sur-oriental, l pasa sus horas. De tiempo en tiempo, un corto
viaje por Italia o por Francia. Y tanto entusiasmo como las obras de
arte y los museos le suscitan aquellas obras no menos grandiosas
de la tcnica moderna. La agricultura en el Piamonte, la industria
en la Lombarda. Patriota, piensa en las cadas de agua y la riqueza
hidroelctrica de Venezuela completamente desaprovechada. En
un como sueo de patria futura, piensa que el paisaje de Mrida,
en nuestros Andes, se parece, por ejemplo, al de Turn o Miln; y
nuestro Chama andino guarda tantos caballos de fuerza como el
Po. Tenemos carbn, petrleo, hulla blanca; y la unidad nacional
el nuevo hombre venezolano, libre ya de todo rencor regionalista,
dispuesto a la creacin pacfica podra formarse acaso en aque-
llas tierras altas de Guayana, gran esperanza, misterio maravilloso
sobre nuestro mapa venezolano. La prosa de sus cartas, tan precisa
de datos y noticias, se alumbra de pronto con entusiastas visiones:
Si se pudiera vencer la incuria y la ignorancia de esos hombres
imprevisores que en estos aos de despilfarro y servidumbre gome-
cista pretenden dirigirnos Venezuela es entonces un Estado fuera
del mundo, una factora de petrleo extrado por brazos esclavos.
Gobiernan los incapaces y los peores. Y el ambiente de Europa, los
duros inviernos que imponen los fuertes ejercicios fsicos u obligan
a estudiar junto a la chimenea, le van templando la voluntad para
aquellas lejanas empresas. En la Ginebra de ese tiempo se est reali-
zando la educacin de un estadista.

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En 1923 yo vivo en Chile horas de pruebas y de pobreza. Se


haba cerrado aquella casa estudiantil y caraquea de Cao Ama-
rillo y nos dispersamos a buscar nuestro propio destino. Me gano la
vida vigilando muchachos en un colegio, hacindoles formar, des-
filar, computando cosa que me es bastante desagradable sus
faltas de conducta. Como los pesos chilenos son escasos, hago de
colaborador y reporter en una empresa de publicidad, en un diccio-
nario biogrfico, uno de esos Whos who que se escriben para satis-
facer la vanidad de gentes que quieren pasar a la Historia pagando
la entrada. A todos estos futuros prceres de la inmortalidad los
entrevisto para inquirir y escribir sus maravillosas biografas.
Cuando hay juventud y humor resulta soportable toda pobreza. El
propietario de la obra cambia por pesos mis adjetivos. En los ratos
estudio Pedagoga y me doy tiempo para concurrir a ese Pedag-
gico de Chile, tan cordial, donde siempre se encuentran, bajo la
atmsfera sencilla y calurosa de la hospitalidad chilena, tantos
hombres y tantos rostros latinoamericanos. En ese tiempo las car-
tas de Adriani eran mi tnico ms fuerte. Que hubiese dejado aquel
Derecho Romano que estudibamos en Caracas por la Pedagoga;
que me preocupara de observar el movimiento social y poltico de
Chile, entonces apasionante; que hubiera impuesto al travs de los
reveses un plan a mi vida, eran cosas que merecan su estmulo. Y
tuvimos entonces un proyecto que nos daba esperanza de traba-
jar, de adiestrarnos para un tiempo que se iba haciendo cada vez
ms lejano. Celebro que hayas orientado tu vida por otros cami-
nos que no son los usuales en la juventud venezolana me deca
en una carta. Y espero que cuando pasen estos amargos das y
empiece a renacer Venezuela nos encontremos para una empresa
comn, como, por ejemplo, un peridico moderno, que contri-
buya a crear la Patria futura.
Dejbamos algunas veces de escribirnos cuatro o ms
meses; pero un buen da necesitbamos hacer el inventario de
lo que habamos hecho y pensado, de las rectificaciones que le

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habamos impuesto a nuestra conciencia, y entonces se cruzaban
cartas de ocho a diez pginas. Las de l estaban firmadas en Lon-
dres, en Washington, en Zea, Estado Mrida; yo, ms sedentario,
apenas cambiaba en los veranos algunos lugares y nombres de la
geografa administrativa de la Repblica de Chile.

Y damos vuelta en el calendario a esos aos 25, 26, 27,


28, 29, 30 en que ocurren tantas cosas en el mundo menos en
la Venezuela de Juan Vicente Gmez. En 1928 hubo un terremoto
en Cuman y una sublevacin de estudiantes. Caer Gmez? Se
morir de viejo? Pero l era ya el gran faran momificado e insen-
sible en aquel hipogeo cerrado con muchas piedras y muchas lla-
ves que se llamaba el Rgimen de Diciembre; el rgimen de la
paz y el trabajo, como le decan sus periodistas. Los escribas le
cuentan los millones y los rebaos; l recibe su plata, la guarda,
y nuestro pueblo moreno sigue arrastrando aquella existencia
montona, sin esperanza, condenada al silencio y la hipocresa.
Me quiere mi pueblo? se preguntaba el dspota. Tal vez,
porque los que no me quieren estn bien guardados. Los jvenes
los de los movimientos estudiantiles del ao 13, del ao 18 ya
empezaban a enardecer o a engordar, o eran ciudadanos sumisos
flotando apenas en las aguas muertas de aquellos das sin ilusin ni
anhelo. Un materialismo terrible corroa a los hombres y las gene-
raciones. Aqu no hay valores espirituales; jerarquas, doctrinas,
ideas, eso por lo que se afana y combate la juventud del mundo.
Los hombres se dividen en los tontos y los vivos; tontos son los que
piensan que Gmez es mortal y que en esta azotada tierra nues-
tra podr edificarse un rgimen ms justo y ms sano; vivos son
los que despus de las visitas a Maracay cambian sus marcas de
automvil. Que hay que estudiar, prepararse, mirar a este enig-
mtico pueblo nuestro, cuyos oscuros ojos se estn cargando ya
de preguntas; que ha resistido con su arepa y su papeln, su som-
brero de cogollo y sus cotizas, este sistema de arbitrariedad, este

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gobierno de jefes civiles, de ltigo y de peinilla, pero que algn da


inquirir si no se puede estar mejor, y si no tiene tambin dere-
cho al alfabeto y la cultura, a la tierra generosa acaparada por una
docena de barones brbaros? De los macizos muros de las crceles
gomecistas, en el silencio de la alta noche, suele venir el grito de los
hombres torturados. Uno, dos, tres. La guardia hace su ronda y los
ltigos restallan sobre las espaldas fras de pavor. Quin los escu-
cha? Para el mundo civilizado el rgimen de Gmez es tambin
un rgimen civilizado. Los diarios todos los das cantan la misma
cantinela: La paz, la riqueza, el Benemrito. Y hasta en el extran-
jero hay grupos revolucionarios tan absurdos que no ven en este
dolor, en esta lamentable etapa histrica, sino un pleito casero, un
problema regionalista: Venezuela est mal porque gobiernan los
andinos se dicen ellos. Las cosas se arreglarn cuando domi-
nen los caraqueos. Caraqueos y andinos y orientales, todos
van pasando por esta especie de pesadilla trgica y grotesca, por este
sueo de veintisiete aos del que Venezuela, la Venezuela de Bolvar,
tardaba en recobrarse.

1930. El Centenario de El Libertador. (Ya conocemos esos


centenarios. Vallenilla y Arcaya, los socilogos oficiales, pronun-
cian discursos en que las guerras y los hroes de la Independencia
son como el antecedente necesario de Juan Vicente Gmez. Bol-
var y Gmez. Uno comienza el ciclo y el otro lo cierra. Y entre los
dos, estamos los venezolanos esperando.) Pero en este 1930 hubo
otro nmero del programa. En el momento en que se iniciaba la gran
catstrofe econmica mundial, el prudente economista que se llama
el General Gmez decide pagar la deuda pblica de Venezuela. l
hubiera podido invertir con ms tino ese dinero en obras repro-
ductivas dentro del pas y prevenir la crisis y la cesanta que no
se rigen por la voluntad del Benemrito, sino por las posibilida-
des de un mundo productor y consumidor; pero en tal caso esa
medida no servira para la propaganda exterior del rgimen. Que

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los extranjeros piensen bien de nosotros aunque nos falte trabajo,
sanidad y escuelas. Ahora puede circular en los peridicos del
mundo entero una noticia venezolana. Y cuando en el extranjero
decimos que somos venezolanos, se nos mira con gran curiosidad,
como tratando de determinar si somos personas o somos entele-
quias, y se nos dice: Ah, el seor es del pas que pag la deuda!.
No conocen nuestra cultura ni nuestra tradicin histrica; estn
sordos para nuestra tragedia, pero resalta aquel hecho que la
ubicua United Press difundi dondequiera: Venezuela pag su
deuda!
Es entonces cuando, en un pequeo pueblo del Estado
Mrida, Alberto Adriani se convierte en el testigo y el crtico
implacable de nuestra economa. De la misma manera que Razetti
cuando afront el problema biolgico de Venezuela, al colocar
unas al lado de otras varias columnas de cifras puso en evidencia
nuestro estancamiento demogrfico, a Adriani tambin le basta la
elocuencia de los nmeros. Con la crisis descienden bruscamente
los precios del caf, General le haban dicho a Gmez, los
agricultores de Venezuela ya no soportan ms. El caf no costea
sus gastos de produccin. Y el Benemrito no encontr mejor
remedio que repartir un poco de dinero fiscal entre los producto-
res endeudados. Gran noticia, suprema munificencia del Jefe, que
merece los ms gruesos ttulos en El Nuevo Diario. Los agriculto-
res de Venezuela deben agradecerle directamente a Gmez por
medio de un telegrama, cuyo modelo y cuya retrica les imponen
los jefes civiles, aquella prueba de magnanimidad. En los artculos
que escribe Adriani se hace la crtica prudente del sistema de auxi-
lios. No imponer la mendicidad obligatoria y trocar a los agricul-
tores en mendigos que agradecen la ddiva, sino producir y saber
qu vamos a producir, es lo que necesita la economa venezolana.
l estudia el proceso de la agricultura mundial, y de las cifras y
los clculos estadsticos desprende las lneas de una nueva poltica
agraria. Abarca al mismo tiempo, en un inventario lleno de datos
y de verdades, lo que se llama la legendaria riqueza venezolana.
Porque, precisamente, ahora estamos pobres y lo que tenemos no

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es nuestro, sino extranjero, ha llegado el momento de empezar a


crear una economa nacional. Elocuentes de nmeros y dialcti-
cas, estos artculos que aparecen en peridicos de provincia saben
conquistar y llegar hasta la Capital. Lo que ha escrito este mozo
Adriani es un poco escandaloso, pero implacablemente cierto. Y
por su veracidad, y porque las verdades se convertan entonces en
protestas, el nombre de Alberto Adriani fue en aquellos das el de
un posible candidato a las crceles gomecistas.
Para evitar tan peligrosa candidatura, Adriani hizo entonces
un viaje por Colombia. Y en la nueva poltica econmica colom-
biana, infinitamente ms sensata que la nuestra, l vea como una
corroboracin de sus doctrinas. Colombia asciende en poblacin,
en vialidad, en recursos econmicos, mientras nosotros descende-
mos, me deca en una carta. Y sta es la consecuencia de los veinti-
tantos aos de la paz decembrina. Hay que esperar que el viejo cai-
mn apostado en el cao inmvil de nuestra existencia nacional
concluya de morirse; morir de hartura. Entretanto, no se puede
pasar, avanzar, hacer nada. No es slo la crueldad y la rapia el mal
de aquel rgimen; es la ignorancia, la incuria, la espantosa vejez
y momificacin de los hombres y las ideas. Venezuela se asfixia
como bajo una compresora y enorme campana neumtica. Nada
puede volar ni expresarse en este como desierto lunar, sin atms-
fera. Aqu no hay inters por conocer, aprender ni renovar nada.
Y si Edison o Marconi fueran nuestros compatriotas y hubieran
enviado a Maracay sus mquinas y sus inventos maravillosos,
no merecieran del Benemrito otra respuesta que su habitual:
Recibido y en cuenta. Aj. Es decir, no me moleste con sus ideas
de progreso: djeme robar y agradzcame que todava usted vive
y est libre.

Ahora estamos en Caracas bajo ese febrero lleno de espe-


ranzas de 1936. Los venezolanos abren de nuevo los ojos, estiran
los msculos jubilosos y miran el da tan bello despus de un

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largo sueo. Del fondo de los aos brota otra vez el entusiasmo, y
todos quieren ir con esa Venezuela que nace, en la emocin y la fe
colectiva. Pas el gomecismo con sus cinco lustros de oprobio, y
puede ya pensarse en crear una nacin. Comparece el pueblo vene-
zolano ansioso de revelarse y de surgir. Son das que recuerdan, en
la temperatura caliente de las almas, en la efusin de los rostros, en
la esperanza y la fe multnime que desfil por las calles de Caracas
la tarde del 11 de febrero de 1936, aquellos das muy lejanos de 1810
en que unos colonos de una pobre colonia de Amrica descubrie-
ron el significado de la palabra Libertad. Y para conocerla otra vez
en la tierra de Bolvar, han venido por todos los caminos gentes,
venezolanos, que estaban dispersos en el mundo.
En una pieza de un hotel de Caracas converso con Alberto
Adriani. Salv de estos aos de prueba un tesoro invalorable: el
entusiasmo y la juventud. Se vino de su retiro provinciano, y aun-
que los das eran febriles, no olvid sus papeles y sus fuentes de
informacin. Hasta esta pieza del hotel no dejan de llegarle sus
revistas inglesas y las publicaciones sobre economa. Y, a pesar de
todo, y cuando el hombre est solo, viene bien la compaa de un
clsico. El no amaba esa literatura pura en cuya busca de formas sin
contenido malgast tanto tiempo la juventud de mi pas. Los vie-
jos historiadores, los pensadores polticos, los hombres de accin
que con un poco de desengao escriben sus memorias, ensean
bastante sobre la naturaleza humana y sobre ese extrao juego y
conflicto de voluntades que se denomina la poltica. Y un econo-
mista l muy bien lo saba no es slo el hombre que maneja
cifras y calcula precios, sino ms bien el que sabe amoldar a la vida,
a la necesidad biolgica de consumir y producir, el abstracto len-
guaje de los nmeros. Economa sin historia, sin sociologa, sin
geografa humana, sin psicologa, es slo posible para aquellos
tontos graves que, porque calculan bien su tasa de intereses y ejer-
cen libremente la usura, se sienten y se llaman a s mismos, entre
nosotros, financistas o economistas. Y lo que sobre la naturaleza
humana no le decan los cuadros estadsticos, l lo buscaba en los
grandes historiadores o en los pensadores polticos.

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Por su sangre italiana, calentada al trpico, Adriani saba, y


lo propalaba, que, a pesar de todo, son los hombres de voluntad
enrgica, los que pueden darse a una idea y pelear su destino, quie-
nes en ltima instancia realizan la historia. Y del precipicio adonde
nos arrojara una sucesin de gobiernos tirnicos o incapaces; de
nuestra fatalidad tropical clima, mezcla de razas, analfabetismo
de grandes masas slo podra salvarnos, como a los argentinos
del ao 52, una poltica creadora, una poltica de grandes vistas
que sobre la pequeez actual previera y edificara el futuro. Inteli-
gencia, decisin, energa, honestidad eran las cualidades que en
esta hora de 1936 haba que pedirles a los venezolanos. Y puesto
ante el mapa de nuestra poblacin y nuestra economa, afirmaba
con voz casi proftica: A veces los pueblos que han sufrido y se
han destruido mucho, como el nuestro, tienen un minuto para
recobrarse y readquirir su ritmo histrico. Una generacin puede
lavar y vencer los errores de las otras generaciones. Acurdate de la
Prusia de Federico el Grande y de la Italia de Cavour. Aproveche-
mos este instante. Que la libertad que ahora gozamos no sea slo
entusiasmo sin norte; que no prolifere y se pierda en pura retrica
tropical, en adornadas palabras!
Se satisfizo toda la parte viviente del pas, quienes se daban
cuenta de que algo haba cambiado y debera cambiar en Venezuela,
cuando se vio a un hombre de treinta y siete aos, sin otro empeo
que sus mritos, sin otra recomendacin que su competencia, al
frente del Ministerio de Agricultura primero, al frente del Minis-
terio de Hacienda despus, en este ao de 1936. El joven pensador
y economista comenzaba su vida activa.

Cada sbado, al fin de una semana que para l estaba plena


de luchas, de visitas de solicitantes, hasta de polmicas y comuni-
cados de prensa para ensear a gentes nerviosas y desordenadas
cuestiones elementales de Economa y Administracin, yo sola
encontrarme con el seor Ministro. Me encontraba ms bien con

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el muchacho de Mrida en 1916 o con el estudiante de Caracas en
1921. Gustaba pasar de incgnito entre gentes que siempre estn
dispuestas a prodigar un adjetivo o a decirle que l constitua una
esperanza de la patria. Entonces se revelaba un poco brusco, con
aquella brusquedad de los demasiado sensibles o de los demasiado
modestos. El buscaba su fuerza sintindose un poco provinciano
en Caracas; hombre de la montaa, para quien no se han hecho las
ceremonias ni las frases pulidas, huye de la sociedad envolvente y
hasta llega a pensar con algn candor que esa sociedad puede
ser una Babilonia. Por entre las caras conocidas y las mujeres her-
mosas, atravesbamos el caf, ubicando el rinconcito solitario
donde bebamos nuestro gingerale o nuestra copa de coac. Otras
veces, el sbado terminaba junto a los tallarines siempre calien-
tes y la botellita de vino Chianti del generoso Contestabile. O un
nocturno paseo en automvil por aquellos caminos llenos de una
extraa magia cocuyos, estrellas, caaverales de los alrede-
dores de Caracas. Ambamos ese camino de Los Teques, un poco
alpino, con sus barrancos y sus helechos frescos. Y las casas blan-
queadas y los pinares y la luna fra de Los Teques, de noche, eran
un extraordinario sedante despus del pesado da caraqueo, hir-
viente de discusin y poltica.
El auto rueda, y la esperanza en Venezuela, hecha planes,
programas, tcnica, cae de sus palabras. Experiencia de sus viajes,
reflexiones de sus lecturas, ancdotas de su convivencia campe-
sina con los hombres de nuestra tierra. Y yo vea que sobre la rutina
que nos oxid tanto tiempo, algo empezaba a hacerse. Los hom-
bres como l tomaban a Venezuela como una hacienda arruinada
por cuyos campos pas la desolacin, la imprevisin, el pillaje.
La casa es buena y extensa sola decirme. Somos todava un
poco brbaros y eso nos salva de la corrupcin definitiva. En esta
extensin, del Orinoco a los Andes, es preciso comenzar a con-
tar y medir. Nos dicen que somos ricos, pero la riqueza slo tiene
valor en cuanto puede intercambiarse con los hombres; en cuanto
es una fuerza activa y dinmica, capaz de desplazar las energas
humanas. En este espacio vaco hay que construir un granero; en

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este pozo ptrido debe circular el agua fresca. Y sin perdernos en


un combate doctrinario, en la metafsica beligerante de las teoras
polticas, nuestro problema es de limpiar, de sanear, de contar y
organizar bien. Ms vale una hectrea de buena sementera que
cien de rastrojo; ms la pequea Blgica que el enorme Sudn.
Orden, tcnica, claridad. Habra que pasar sobre las ruinas de ms
de ochenta aos de atropellos, de desorden, de incapacidad y vio-
lencia para que los nuevos venezolanos aprendan esa disciplina
que forma los Estados; el verdadero valor cvico que es contencin
y equilibrio, justicia para los dems, responsabilidad de las cosas
que hacemos.
Y un sbado de julio lleg contento y con una noticia excep-
cional. Por aquella noticia podra perdonarse la tribu de solicitan-
tes, arbitristas y majaderos que rondaban en torno de cada minis-
tro, en aquellos das primaverales de nuestra democracia. Gente
impaciente, pedigea, que no deja trabajar. Recoga ya al cabo de
tres meses de Ministerio los frutos inmediatos de una nueva organi-
zacin. Y se le iluminaba la cara adolescente al transmitir la buena
nueva: durante el mes de junio las aduanas de Venezuela haban
recogido ms dinero que en cualquiera otro mes de la historia fis-
cal de Venezuela. No es que hayan aumentado mucho los nego-
cios me dijo. Es que disminuye el contrabando y empieza un
rgimen de honestidad. Salvaremos este ao de prueba, ao en que
hay que perfeccionar los organismos de control, formar una admi-
nistracin eficiente, y el ao prximo, si estamos todava aqu,
pondremos el pas a producir. Una economa nacional autnoma
y prspera, era una frase que l acuaba como una frmula.
Para hacerla y estudiarla, una lmpara estaba encendida
hasta alta noche en el segundo piso del Ministerio de Hacienda.
A esta hora no hay visitas y en el casern solitario las cifras esta-
dsticas cobran vida; la produccin, los caminos, las zonas de la
variada tierra nuestra parecen esperar esa nueva poltica que las
har resurgir. El Orinoco, los Llanos, las serranas de la costa,
Margarita y el vasto litoral del Caribe, las tierras templadas de
los Andes; petrleo, caf, cacao, rebaos; tenemos la posibilidad

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de crear una economa que nos libere, que multiplique en poco
tiempo nuestro potencial humano y econmico. Y como los pro-
blemas eran mltiples, haba que numerarlos y ponerlos en serie.
Alberto Adriani haba dicho: Colonizacin, coordinacin de los
transportes, inmigracin europea, educacin y enseanza agr-
cola a las grandes masas de poblacin campesina, poltica de pro-
duccin, moneda que nos permita exportar.
Si ahora no fuera ministro de Hacienda habame
dicho, me gustara contribuir a realizar ese vasto inventario
de lo que existe; recorrer el pas, palmo a palmo, gozando con su
nuevo descubrimiento.
Habra que traer primero, y formar despus, los gegrafos y los
estadsticos que ayuden a la reconquista econmica de Venezuela.
Con ello no slo se har una labor econmica sino una profunda
labor poltica: la de despertar para grandes empresas el alma un
poco dormida de nuestra gente. El dominio y colonizacin de esas
maravillosas tierras altas de Guayana, que todava el venezolano
de hoy no mira sino bajo un velo de fbula y de misterio, podra
significar en nuestra historia actual una empresa de energa colec-
tiva semejante a la de la conquista interior del Far West para los
Estados Unidos. Daramos espacio, destino, herosmo, riqueza y
posibilidad a muchos hombres que lo estn esperando. Ante una
gran empresa nacional, se acabar la rencilla lugarea de orienta-
les contra andinos, de corianos, caraqueos y barquisimetanos.
Despertara la emocin de una Venezuela ms numerosa y ms
grande.

Muchos proyectos por nacer, por cobrar cuerpo y arraigar en


esta soada nueva realidad venezolana, quedaron en los papeles de
su escritorio y en esa cabeza que inmoviliz sbitamente la muerte
una madrugada de agosto de 1936. Ya no es hora de imprecar al
destino. Los hombres y las vidas humanas siempre son ms frgi-
les que las ideas que fecundan; que la capacidad de entusiasmo y

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de accin que pueden irradiar. Alberto Adriani ha sido un nom-


bre, de los ms limpios y mejores, en esta promocin de la historia
venezolana. El sac de la tiniebla de una vida nacional que estaba
como aterida y muerta, la esperanza de hacer una nacin mejor;
se quem por esta idea, y en el camino embrollado de nuestra
improvisacin y nuestra indolencia criolla, traz unas lneas que
van al futuro. Escribi, luch, habl, organiz. El pensamiento
que de l queda en el ensayo econmico, en el plan poltico, en la
decisin administrativa tiene calidad y materia para seguir fruc-
tificando. Y es ejemplar la historia (en este pas nuestro de tantas
historias inejemplares) de un hombre joven y modesto, nacido en
un pequeo pueblo provinciano, cuyo talento y cuya honestidad
pudieron ofrecerle en plena juventud un grandioso destino.
Hay tambin y no puedo olvidarlo en el momento de
escribir el rostro de un amigo inevitablemente ausente. Como
en la vieja cancin de los combatientes que compartieron la misma
trinchera y el mismo duro invierno y hasta el pan y el vino familiar
de la pascua, uno puede decir con la ternura un poco spera de
que somos capaces los hombres: Yo tena un camarada, es decir,
uno a quien conoc y quien me conoci bien; una mano fraternal
que me daba confianza y franqueza, unos pies que al lado de los
nuestros nos acompaaron a recorrer los misteriosos caminos del
mundo.

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UN JOVEN ARQUETIPO*

No he tenido tiempo para dar a mis palabras el elaborado


ordenamiento de una conferencia. En el avin que me traa a San
Cristbal saqu punta a mi lpiz para anotar algunas cosas de las
que quera decirles, y mi deseo de escribir en medio del ruido de
los motores y la nerviosidad que produce todo vuelo a quienes no
nos hemos desasido de nuestro originario elemento terrestre, se
contrastaba con el deseo de ver la naturaleza, el enorme lienzo de
llano, de bosques y de ros que se enfocaba desde nuestro obser-
vatorio en las nubes. Mirar la naturaleza venezolana; sentirla en
su inmensidad, en su potencialidad cargada de futuro, era para
m una manera de homenaje a la memoria de Alberto Adriani. l
tena como uno de los signos ms constantes de su rico tem-
peramento aquel instinto geogrfico de sus ancestrales mari-
nos ligures, los que navegan y visitan tierras desde la ms remota
antigedad europea; los que llegaron a la legendaria corte del gran
Kan, los que en los comienzos de la poca moderna levantaron
los mapas de los nuevos orbes descubiertos y orientaron la ciencia
renacentista al ms cabal dominio de la naturaleza. Cuando Adriani
viajaba por la superdesarrollada Europa o por los Estados Unidos, el
apasionante problema de humanizar y tecnificar nuestro mbito
geogrfico, de hacerlo franqueable al trfico de los hombres, de
sacarlo de su mundo mgico al mundo de la civilizacin y de la tc-
nica, era un motivo permanente de todas sus reflexiones. Y todo

* Conferencia en el Saln de Lectura de San Cristbal con motivo de un homenaje


a la memoria de Alberto Adriani (1942). Con el ttulo de Adriani, hombre arquet-
pico, fue publicado por primera vez en el diario El Universal de Caracas a los das 19,
20 y 21 de febrero de 1942 (pp. 4-5).

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lo que vea la electrificacin en el valle del Po, los maravillosos


cultivos de la campia francesa, los canales de Holanda o las claras
granjas de Dinamarca actuaba en su visin como un estmulo a
la tarea civilizadora que desde hace tanto tiempo aguarda a nues-
tra gente criolla. Domesticar el trpico era uno de los problemas
que siempre se plante su espritu estudioso; y varios libros que
narraban la aventura del hombre blanco en las tierras calientes
de Asia y de frica se encontraron sobre su mesa de noche, con la
huella fresca de sus manos, anotados por un lpiz reciente, aquel
sorpresivo da fatal en que se nos fue.
Por primera vez despus de tantos aos de inercia y de
oprobio Venezuela comenzaba a reconocerse en un estudiante
joven, salido de las modernas promociones intelectuales del mundo,
hombre de accin y hombre de estudio, cuyo mpetu lrico, cuyo
despierto fuego juvenil saba apoyarse en su enorme capacidad de
anlisis, en la documentacin y la precisin de quien est acostum-
brado a manejar cifras, a interpretar diagramas, a clasificar y ordenar
hechos. Sera un hombre de lujo en cualquier sitio del mundo; se
parece al joven Pitt, el primer gran creador de la Inglaterra moderna;
se parece a Cavour y a Sarmiento, me deca de l un intelectual
extranjero, husped entonces de Caracas. Y agregaba: Es uno
de esos hombres que en la vieja pero flexible Inglaterra, al salir de
Oxford, comienzan por su talento y la fuerza incontrarrestable de
su personalidad, una carrera de Primer Ministro. Y despus de
conocer a quienes durante tanto tiempo se han llamado polticos
en Venezuela, qu estimulante y energtica resultaba la presencia
de este hombre joven, de esta mentalidad documentada y despierta
para quien ningn gran problema de la cultura moderna pareca
extrao! Que si conoce muy bien el ms pequeo detalle local de la
agricultura en los Andes, conoce asimismo cmo se desarrollaron
las ltimas elecciones inglesas y cules son los ltimos y ms famo-
sos libros que se editaron en Pars, en Londres y en Nueva York.
Haba un momento verdaderamente conmovedor en la jornada
cotidiana de aquel Alberto Adriani, Ministro, y era cuando al salir
generalmente muy tarde de su Despacho llevaba consigo un

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legajo de revistas europeas o norteamericanas acabadas de recibir,
los libros que le remitan sus libreros parisienses o neoyorquinos,
y con verdadero regocijo de estudiante se encerraba en su habita-
cin del Hotel Majestic (lejos de los Clubs o de las fiestas a que con-
curren otros hombres pblicos) a madurarlos o a pensarlos. All le
encontraba frecuentemente, y conversar con l en esos momentos
era como cumplir un viaje retrospectivo a travs de los paisajes, las
gentes, los problemas ms diversos. Desde el tiempo magnfico de
un Santos Michelena o un Fermn Toro, en el alba de la Repblica, no
se haba sentado en el silln del Ministerio de Hacienda de Venezuela
un hombre de mirada ms universal y de pasin patritica ms vigi-
lante. Nos devolva por su cultura, por su austera mstica del Estado,
por el permanente mpetu de hacer, nuestro olvidado orgullo vene-
zolano. Con hombres de su talla era posible una patria.
En las pginas biogrficas que escrib en prosa desgarrada,
a alta tensin, cuando la tragedia de su muerte temprana me dej
atnito, quise contar la huella, el magnetismo que imprimi en
m su personalidad extraordinaria. Todos se dolan del Ministro,
del grande hombre de Estado desaparecido, pero yo necesitaba
decir tambin cmo fue el amigo; qu intrnseca superioridad,
qu materia moral de tan elevado estilo le conoc y admir desde
lejanos das infantiles. Era sin que fuese preciso recalcarlo
el primer venezolano de su generacin, y un halo imponderable
de firmeza interior, de pensamiento preciso, de energa sana,
impona y elevaba su presencia en cualquier sitio en que apare-
ciese. Hasta pudiera contar ciertas ancdotas de adolescentes
cuando el corro de muchachos, que en las aulas de Mrida se
transmitan en lenguaje descomedido sus primeras experien-
cias de hombres y cierto falso alarde de virilidad los inclinaba
al cuento pornogrfico o la jactancia sucia, saba enmudecer,
moderar su idioma, cuando llegaba Alberto Adriani. No precisa-
mente porque nuestro amigo practicase ningn gnero de virtud
mojigata, sino porque imperaba en l tan depurada nobleza, tan
alto destino de cosas serias, que su sola presencia asuma la efica-
cia de la ms austera norma.

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El amor, por ejemplo, a las tres o cuatro mujeres que apare-


cieron por su vida, es a veces muy curiosamente, y mezcln-
dose a las noticias de sus estudios, a las reflexiones de sus viajes, un
tema confidencial de algunas de sus cartas. Pero no es, de ningn
modo, el amor sentido a la habitual manera criolla del que colec-
ciona aventuras, o del romntico desalado a quien no deja pensar
el fuego que lo consume, sino el de quien sabe recibirlo no slo con
los sentidos, sino tambin con la inteligencia, con aquel inteletto
damore que, segn el concepto de Dante, slo se otorga a los esp-
ritus perfectos, a quienes alcanzaron segn la definicin dantesca
la elaborada y difcil virtud que l denominaba gentileza.

Amor e cuor gentil sonno una cosa

deca el viejo poeta gibelino.


Hasta el presentimiento de su muerte temprana, de la nece-
sidad de hacer, y de hacer pronto, que varias veces aparece como
nervioso leit-motiv de sus cartas, sign el destino de Adriani de
aquella inquietud y desazn heroica que no conocern nunca los
resignados o los oportunistas. Todo el mal de mi vida escribi
en una carta a Manuel Arocha lo constituye el tiempo que vuela
y que envejece, y el temor de que esta vida se prolongue, y al pro-
longarse me vuelva filisteo.
Por ello su muerte constituye, y constituir durante mucho
tiempo, un duelo permanente de la juventud venezolana, un
reclamo pattico de la accin que debe cumplirse, un mensaje de
futuro que nos habla y nos hablar con su idioma caliente, rico de
mpetu y de verdades.
Porque ya dije en otras pginas algo de lo mucho que con-
tena e irradiaba su persona excepcional, no quisiera detenerme
esta noche sino en ciertos valores que en l se encarnaban y que
siguen actuando como arquetipos, como modelos ideales, para
este anhelo de transformacin y de cultura que sienten trgica-
mente, y como una consigna ineludible, algunos venezolanos que
estn despiertos.

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Una mentalidad moderna

Despus de tantos aos de improvisacin, de impericia y


de apolillada rutina venezolana, actuaba en el joven Ministro
de 1936 una mentalidad moderna. Su tarea en Europa y en los
Estados Unidos, entre 1920 y 1929, fue, como me lo deca grfi-
camente en una de sus cartas, sustituir aquellos viejos librotes y
aquellas frmulas de grasosa retrica de que estaba llena nuestra
enseanza oficial en los achatados das de la Dictadura, por un
mundo objetivo y concreto, en que pudieran palparse las reali-
dades de la vida moderna. Esta no entraba, y apenas comienza
a entrar, en el formulario recinto de nuestras universidades que
se llaman Ilustres. Una poltica de estilo nuevo, en Venezuela,
cnsona con el reclamo de la poca, tropezaba con el inconve-
niente de que el pas careca de los gegrafos, los economistas,
los expertos sociales que pudieran actuar sobre nuestros proble-
mas con algo ms que con la consuetudinaria argucia abogadil,
o con el fraseo retrico en que se haba estancado la inteligencia
venezolana. Faltaban tambin a causa del mecnico profe-
sionalismo imperante en nuestra organizacin universitaria
aquellos hombres de mirada universal, de cultura poltica en
el ms amplio sentido, que puedan abarcar los problemas en su
ntima conexin, y para quienes la tarea por hacerse rebase de la
intriga de la semana a la urgencia de preparar el porvenir, A una
cultura de palabras y de frmulas, como haba sido la nuestra, era
necesario reemplazarla por otra que contuviera hechos y cosas.
El culto de nuestro pasado heroico, que entendido bien, sentido
como fuerza dinmica, conjugado en tiempo presente, pudiera
actuar como un gran estmulo educativo en los venezolanos, se
haba momificado en la fraseologa y la vanagloria. Venezuela
era un pas que miraba hacia atrs mientras le iban cayendo las
ruinas de su existencia presente. Pareca mantener cuando
otros pueblos se lanzaban con audacia a las nuevas creaciones
de la economa y de la tcnica su lamentable vocacin de
pueblo sepulturero. Y como animado de un fuego insaciable, el

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estudiante Alberto Adriani, en Ginebra, en Londres y en Pars,


quiere adiestrarse para la tarea reformadora. Al pobre latn que,
como una caricatura mendicante de humanismo clsico, siguen
ofreciendo en pequeas dosis los liceos de Venezuela, comenz
por reemplazarlo por tres o cuatro idiomas modernos bien habla-
dos y bien ledos que fueran como tres o cuatro almas nuevas que
comiencen a dialogar dentro de uno. Y la Economa, la Estads-
tica, la Geografa Econmica y Humana, la Biologa aplicada a
los hechos sociales, la Historia, la Filosofa porque es nece-
sario tener una concepcin del Universo, no moverse entre las
cosas como si uno fuera sonmbulo colman sus semestres de
estudio. No quiere ser uno de aquellos pequeos tontos graves
que se dan en nuestros pases, los que se aslan en su pequea
islita de pequea especializacin y no tienen ojos para nada ms,
y un da me escribe que se ha ido a pasar unas vacaciones en Flo-
rencia porque quiero educar mis ojos y mis odos. Advierte
entonces que en nuestra educacin venezolana se educaba la
memoria para recitar las cosas muertas, pero no los sentidos
para captar las cosas vivas. l saba ya se prevena desde sus
tiempos de estudiante que esa reforma de Venezuela tiene que
luchar contra el espritu curialesco, contra los falsos doctores
de la ley que oponen a la vida, a las urgencias de la poca, a los
reclamos de las multitudes, sus frmulas y sus rutinas litrgicas.
Que cuando aparece un hecho social nuevo se asustan de que no
est previsto en la legislacin existente, y que quisieran detener
el irrefrenable avance de la Historia con las maas de su juris-
prudencia. Por eso l clama tanto contra la mentalidad abogadil,
contra los que todava no comprenden que sobre el viejo derecho
individualista nuestra poca est edificando un clamoroso Dere-
cho Social, y que los problemas del Estado moderno desbordan
ya las angostas limitaciones de los viejos cdigos para exigir un
planteamiento y una solucin ms especializadamente tcnica.
No sustituir una poca de dictadura por otra de leguleyismo, era
una frmula poltica que le o repetir en 1936, cuando los secto-
res ms reaccionarios de Venezuela, los que siempre piensan que

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todo est muy bien y que nada debe mejorarse, se atrincheraban
en la argucia jurdica y queran confundir la ley con el privilegio.
Gobernar con la ley, pero que sta salga tambin del campo de
las abstracciones, de los escritorios donde se elaboran las teoras
jurdicas, a pasearse por Venezuela, a comprender qu necesita
ahora y no dentro de cien aos el pueblo venezolano. Y cada
urgencia actual de nuestro pueblo debe prevalecer sobre la anti-
gua ley que no la previno.
Este espritu de Adriani, que por sobre la frmula retrica
saltaba al hecho descarnado; que ms all del mito y del fantasma
tocaba la realidad; la precisin casi estadstica en que se expresaba
su pensamiento, eran los signos determinantes de su mentalidad
moderna. Hay un estilo de Adriani que lo acerca a los tres o cuatro
venezolanos que han pensado mejor. Es un estilo que sacrific el
arabesco a la lnea precisa, que le dio a cada palabra un valor de
lmite y de definicin, que, liberndose de la proliferacin verbal
intil con que muchos escondemos nuestro pensamiento, ofreci
en puro fuego la esencia de su mensaje. El no tena tiempo para
aquel trabajo de mosaicistas que algunas veces entre nosotros se
confundi con la literatura. Le dola Venezuela, saba cmo actuar
sobre la patria doliente, y disparaba sus palabras como la saeta
voladora que pega y queda vibrando.

Nacionalismo universalista

Con la modernidad de Adriani cabe tambin relacionar lo


que yo llamara su nacionalismo universalista. La dictadura de
Gmez, que realiz la trgica paradoja de una economa completa-
mente dependiente de los intereses extranjeros y una vida nacional
cerrada a las corrientes culturales y tcnicas del mundo moderno, y
retard la solucin de los problemas venezolanos, iba acumulando
un remanente de necesidades pblicas porque careca de la volun-
tad y hasta de la capacidad para afrontarlas. La poltica entonces
no tena mayores exigencias intelectuales porque se haba rurali-
zado. Como en el ms viejo tiempo del mercantilismo europeo, se

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confundi la riqueza nacional con el oro aposentado en los bancos


y cuya circulacin y disfrute estaban reservados a una minora de
beneficiarios mientras ms all del estrecho crculo de Maracay o
de los clubs de Caracas padeca, y se debilitaba y estupidizaba, un
pueblo flh. La riqueza del Estado frente a la miseria del pueblo
fue el contraste ms violento, ms destructivo y cruel de tal sis-
tema. Actuar sobre Venezuela significaba, por ello, en 1936, traer
para la solucin de nuestras angustias, del atraso de nuestra agri-
cultura, de la ineficacia de nuestra educacin, de la miseria fsica
y mental de nuestras masas, los mtodos y los instrumentos con
que los pueblos ms evolucionados que nosotros asumieron dicho
trabajo social. El mundo moderno ya no conoce, tampoco, aque-
llas nsulas cerradas, aquellos pases baldos que, a espaldas del
ritmo mundial de la civilizacin, reclaman su derecho al atraso
autctono y pretenden desconocer y negar las grandes corrientes
del pensamiento y la economa que ahora marcan su huella en la
vida colectiva, lo mismo en Londres que en Sidney, en Nueva York
que en Montevideo. Contra el reclamo de cambio y mejoramiento
que en los primeros das de 1936 expresaban angustiosamente
varios venezolanos, se irgui entre los crculos ms irredimibles,
entre las cabezas ms obtusas, la cantinela aquella que todava
se repite en mala prosa reaccionaria de que Venezuela no est
todava para semejantes reformas; que toda transformacin es pre-
matura. Segn la tesis de semejantes panurgos, toda nueva idea en
lo econmico y en lo cultural chocaba con lo que ellos denomina-
ban la realidad venezolana, cuya misteriosa interpretacin ellos
mismos se reservaban. A los que pensbamos y queramos poner
nuestro pensamiento por encima del chismorreo, los prejuicios
o la intriga aldeana, se nos llamaba cuando menos inadap-
tados o extranjerizantes. Para considerarnos y tomarnos en
cuenta, para empezar a ser personas serias cuyos argumentos
vale la pena analizar, quera sometrsenos a una especie de spero
noviciado sufriendo el doble embate de la estupidez resentida y del
formulismo retrico con que durante tan largo tiempo los venezo-
lanos escondieron su palpitante tragedia. Ms de algn pseudo-

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economista con mentalidad de pulpero atacaba en aquellos das
a Adriani, porque sus ideas econmicas no se ajustaban a la rea-
lidad de Venezuela. Pero justamente la poltica de un pas me
deca entonces nuestro amigo debe tender a superar la realidad
existente, a sustituirla por otra mejor y ms prspera. Si un grande
hombre de Estado como Cavour hubiese gobernado resignn-
dose tan slo a la realidad de su pequea provincia piamontesa,
nunca se hubiera unificado el reino de Italia. Cavour debi buscar
afuera las tcnicas y los mtodos de que careca su regin, traer
de Inglaterra los primeros ferrocarriles, luchando contra las gen-
tes romnticas que preferan las diligencias. No conformarse con
lo que es, sino preparar lo que debe ser, es as el secreto de toda
poltica que quiera perdurar, que anhele convertirse en Historia.
Si se gobernase solamente en acuerdo con esa realidad venezolana
que levantan como un muro contra toda reforma las gentes ms
inertes, ms perezosas, recalcitrantes y viejas del pas, tendra-
mos que conservar como smbolo de una lamentable Venezuela el
paludismo que impera en algunas regiones del Llano o los ranchos
de la jungla del Yaracuy o de Barlovento en cuyo fango fresco se
revuelcan los hombres y los cochinos.
El nacionalismo de un hombre moderno continuaba
Alberto Adriani tiene que estar cargado de un sentido univer-
salista, en cuanto los pases ya no son esas rbitas cerradas, esos
misteriosos Tibet de otros tiempos menos veloces; en cuanto cada
progreso, cada descubrimiento tcnico, alcanza hoy una proyec-
cin mundial. El problema de adaptar una frmula y una experien-
cia extranjera a nuestra realidad social, es asimismo un problema
de cultura de la ms responsable y documentada cultura
cuya solucin no podra esperarse tampoco de gentes ignaras que
confunden el tejado de su casa con el centro del mundo.
El verdadero nacionalismo, el nico eficaz, el que puede
actuar sobre la circunstancia autctona para mejorarla y modifi-
carla, no es el de quien se queda absorto mirando el ro que pasa
por su aldea, sino el del que acude a la experiencia de otros pueblos,
a la leccin que dan otras culturas, para fecundar y enriquecer el

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mbito propio. Nacionalismo y universalismo no son trminos


excluyentes. Y precisamente porque los mtodos y las tcnicas
de la vida moderna se retardaron tanto en llegar hasta nosotros,
necesitamos salir a buscarlos sin ningn prejuicio xenfobo. Slo
imitndolos en lo que tienen de mejor, en los instrumentos y las
creaciones que les permitieron acelerar su progreso, podremos
aspirar nosotros a competir algn da con las grandes naciones, ser
sujetos de la Historia Universal. Lo contrario es proceder como
cierto peregrino doctor que yo conoc en Mrida, declarado ene-
migo de los automviles y de la lengua inglesa, que supona que al
aprender aquel idioma nrdico y al manejar el ms modesto Ford,
se desvirtuaba nuestra alma nacional. l se dola de que nosotros
no hablsemos y escribisemos en castellano antiguo, y se sorpren-
di cuando, volvindome sobre su argumento, yo le repliqu que
tambin el espaol de Alfonso el sabio pareca cosa importada, y
que con mayor validez debera resucitar el ya muerto idioma de los
timotes, de los caribes o de los jirajaras.

Bases de una nueva nacin

All por 1920 antes de irse a Europa Alberto Adriani


lea y comentaba ante un grupo de estudiantes aquel pequeo y
admirable librito en que Juan Bautista Alberdi, el gran patriota de
la Repblica Argentina, seal en prosa concisa, casi tan clara y
tan seca como una frmula algebraica, lo que requera su pas hace
ochenta y tantos aos en el momento en que se liquidaba una dic-
tadura brbara y se ergua la esperanza de construir una nacin.
Nos ha faltado a los venezolanos de la Repblica, tan distintos
de la maravillosa generacin que realiz la Independencia y que
cumpli su formidable periplo a travs del Continente entero, nos
ha faltado deca Adriani aquella voluntad para la organiza-
cin civil y para el pensamiento claro y til que en la Argentina
permiti, por ejemplo, que la hosca estirpe del tirano Rosas no se
perpetuase en nuevas tiranas. Pas sacrificado, pas que perdi
sus gentes mejores en el tumulto de las guerras civiles y en la lenta

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oxidacin de las dictaduras, el problema de Venezuela conti-
nuaba nuestro amigo se nos presenta casi con el mismo perfil
con que advertan el desamparo de su patria los argentinos de
1850. Acrecentar nuestro capital humano, reponer con inmigran-
tes activos todos esos millares de venezolanos que no alcanzaron
a vivir, es en Venezuela como en la Argentina de entonces la
primera frmula civilizadora. Sin atender esta urgencia, aunque
tengamos uno de los presupuestos ms elevados de la Amrica del
Sur, el inmenso e hspido desierto que constituyen algunas zonas
de nuestro pas dificultar toda obra de civilizacin, har nugato-
rio todo esfuerzo. No es preferible, por ejemplo, para combatir el
analfabetismo, pedir a un maestro de escuela que en las soledades
del Llano haga cada da una jornada de cuarenta leguas buscando
sus discpulos, o que stos salgan a buscarlo en el ngrimo infinito,
a travs de las tierras sin hombres. Aquella maravillosa riqueza
venezolana que nos entusiasmaba en las descripciones casi lricas
de nuestras Geografas infantiles, slo tendr importancia cuando
haya gentes que la exploten, que la cuenten y midan. De lo contra-
rio, una regin como Guayana, la de los miles de ros, la de las cata-
ratas, los pjaros polcromos, las selvas milenarias y los diamantes,
pertenece ms al mundo del mito que al de la historia.
Pero en el pensamiento de Adriani esta nueva actitud hacia
Venezuela trascenda del hecho econmico al fenmeno moral.
No slo a la tcnica y a aquella ciencia social tan precisa que l
estudiara en las universidades de Europa confiaba el designio
de reconstruir nuestro pas; le pareca una empresa requerida de
enorme entusiasmo y vigilante espritu. Era necesario para ello
que nuestro disperso y dividido pueblo venezolano se sensibili-
zase y unificase en un ideal comn. Frente a aquellas juventudes
calculadoras o desengaadas que se consumieron en su propia
amargura, en el inmenso tedio de una nacin inmvil donde nada
se haca y nada quera hacerse, donde la Historia era slo tiempo
pasado, l soaba con las generaciones despiertas, de cuerpo recio
y voluntad irradiante que otra vez se movilizaran como sus
antepasados de la Independencia en la alegra del mpetu. Le

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preocupaba como el primer problema poltico de nuestro pas, el


nico que conciliara las viejas y estriles discordias regionales, la
disgregacin y el cantonalismo imperantes en Venezuela desde
los das de la Guerra Federal, le preocupaba descubrir el secreto
para suscitar ese entusiasmo, para remover dentro de las cenizas
de nuestra historia contempornea el fuego creador de esa patria
de maana. Levantar el alma de una nacin amodorrada, compro-
meterla en una gran tarea colectiva, sacudir a los durmientes, apa-
reca en 1936, y aparece ahora, como la ms ineludible consigna.
Siguiendo a Hegel, pero concretizndolo en su robusto
espritu latino, Alberto Adriani amaba en la Historia aquella
edad florida de los pueblos, cuando el espritu es todava activo,
cuando hay el afn de conservar la patria y de revisar el destino
nacional. Y en el mismo libro de Hegel marcamos cierto da qu
es lo que se llama decadencia y conformidad en los hombres y en
las naciones, es decir, aquello contra lo cual l reclamaba la aus-
tera militancia de la juventud. En los pueblos y en los hombres se
observaba la decadencia agregaba Hegel cuando se renuncia
a nuevos propsitos, cuando se vive en la satisfaccin del fin alcan-
zado, cuando todo se hace costumbre. La vida pierde entonces su
mximo y supremo inters, pues el inters slo existe donde hay
lucha y anttesis. Terminamos la admirable lectura y l me dijo:
Es preferible morir pronto en medio del combate por un ideal que
valga la pena, y no alcanzar una vejez inocua y embalsamada.
Lo dej con sus proyectos, hablando la lengua fuerte y pre-
cisa de los grandes realizadores, cierto da de julio de 1936. Durante
las dos semanas de un viaje por Europa, el pensamiento suyo, las
ltimas palabras y los ltimos propsitos que le escuchara, siguie-
ron multiplicando dentro de m su proyeccin magntica. Se
habr producido un milagro en Venezuela?, no poda uno sino pre-
guntarse mirando en tan alta funcin pblica a aquel hombre de
treinta y siete aos, tan distinto por su cultura y por su fuego de los
tradicionales polticos maosos que antao sufriera nuestro pas.
Tema es claro, y no dej de decrselo la sorda conspiracin de
muchas gentes envidiosas, resentidas e inertes; el peso tremendo

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de la rutina, la indefinida guazbara de los intrigantes y de los
emboscados. Pasiones atroces, calumnias cargadas de veneno, se
levantaban en aquellas semanas contra la genuina buena voluntad
de los reformadores. De las antesalas de ciertos personajes des-
plazados o ambiciosos sala cada tarde la hojita annima, la bien
calculada intriga, a disparar confusin. En el innominado asalto
corramos el peligro de no identificarnos ni reconocernos. No era
concebible, an, que a tan corto tiempo de la Dictadura, Venezuela
hubiese vuelto a su autntico nivel moral. Los aos de opresin
haban roto todas las jerarquas ticas y mentales, quebrantaron
todo respeto al hombre, nos familiarizaron con la arbitrariedad y
la sorpresa. Pero Adriani nunca entendi la vida como un sendero
plcido. Aqu estoy como el soldado en vela le escuch decir
cierto da. Soy y ser fiel a mi conviccin interior, a lo que creo
que el pas necesita. Estudio los asuntos, cotejo mis juicios con los
de otros y nunca lanzo una opinin a priori. Si desgraciadamente las
fuerzas de inercia y de retroceso lograran prevalecer en Venezuela
sobre las fuerzas de creacin, si no fuera suficiente mi buena fe y
mi empeo de cumplir, retornar a mi antiguo y nunca olvidado
oficio de campesino. All en las tierras del alto Escalante hay una
casa de teja, unos barbechos sembrados por m y unos libros que
me aguardan. Cada cual cumple con su patria como le resulta
posible. Lo importante es que hagamos bien, sin pereza y con fe,
las cosas que se nos encomiendan. Venezuela no es una entelequia
abstracta; Venezuela resultar bien o mal, segn sea el esfuerzo
y la conciencia de varios millones de venezolanos. Cuando no se
alcanza a perfeccionar la patria, siempre queda la posibilidad de
perfeccionarnos a nosotros mismos.
Una intriga irremediable, la intriga que no puede detenerse,
la que llega a tientas y hace olvidar las otras y minsculas intri-
gas en que se entretienen y se combaten los hombres, la sorpresiva
intriga de la muerte, vino a llevrselo en medio de la clida pro-
mesa de su faena. Pero en su ausencia, por todo lo estimulante y
todo lo germinante que haba en su personalidad, por la claridad
y la validez de su pensamiento poltico, por haber sentido como

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pocos a su Venezuela, a nuestra Venezuela, sigue siendo uno de los


nombres orientadores, es decir, uno de los nombres ms vivientes,
de nuestro pas. A l acudimos siempre, porque seal los caminos
ms ejemplares por donde puede marchar nuestra patria de hoy y
engrandecerse nuestra patria de maana.

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AUDITORIO DE JUVENTUD*

Cierta vez en una conversacin se me pregunt qu era lo


que yo crea ms necesario de modificar en Venezuela para adap-
tarnos a las halagadoras esperanzas que brotaron en nuestro pas
despus de la muerte de nuestro ltimo y ms empedernido dicta-
dor. Mucho ms que para hacer una frase, contest que lo primero
que necesitbamos cambiar era nuestra alma; concretamente
aquella alma con que los venezolanos se oxidaron, renunciaron y
prolongadamente se desengaaron, en el bochornoso sopor de la
tirana. Habr que dejar morir muchas almas viejas e intransfor-
mables, de esas que la teologa catlica llama con suma propiedad
impenitentes, para que surja esta nueva psiquis nacional ms opti-
mista y dinmica, capaz de imponerle otro destino a nuestra his-
toria. Los que siquiera hojearon alguna vez un modesto volumen
de Psicologa colectiva saben que el alma de los pueblos, aunque
influida por imponderables factores tnicos o telricos, no es pre-
cisamente una constante, y que su posibilidad de modificacin, de
actuar con nuevos estmulos para producir nuevas reacciones, es
lo que diferencia el mundo del espritu del ms inexorable mundo
de la naturaleza. El violento reactivo de las circunstancias hist-
ricas impone al individuo, o a los pueblos, maneras de proceder
o de defenderse aparentemente insospechadas. En un rgimen
de tirana como el que gravit sobre nosotros durante tan angus-
tioso tiempo, los espontneos tienen que trocarse en reservados,
los impulsivos en calculadores, los audaces en cautos, y de este

* Versin taquigrfica de una charla de estudiantes universitarios (1941). Apareci


publicada por vez primera en el diario El Universal, el 29 de junio de 1942. (pp.
4-10)

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modo el ambiente puede modificar lo ms ntimo y originario de


nuestro carcter. Las tiranas como las guerras destruyen, as, las
reservas vitales de los pueblos; dirase que sacrifican a los mejores,
ya que son precisamente ellos los que se atreven a alzar su gesto o
su palabra disonante sobre la fofa conformidad del montn. Por
eso la primordial reforma venezolana la senta como una reforma
anmica, que pudiese devolver al hombre de nuestro pas su frus-
trada esperanza.
Oh, los venezolanos, tan individualistas, tan inteligentes y
tan desengaados, me deca un hbil observador forastero, resu-
miendo con honradez las contradictorias impresiones que haba
recogido de una temporada entre las gentes de Caracas. Se dieron
aqu en el pasado individualidades de gran mpetu, hombres de
extraordinaria dimensin humana que parecan aislados como
grandes rocas eruptivas en medio del grupo social. Las tiranas,
que entre nosotros sucedieron al ciclo de las individualidades
heroicas, destruyeron, sin embargo, toda coherencia colectiva.
Cada individuo, como un topo agazapado, se labr su solitaria
cueva donde ponerse al abrigo de la tormenta. Y esos animales de
copiosa y estratificada caparazn, la tortuga que conduce su pro-
pia crcel o el cachicamo que arrastra como para una fuga su pro-
pia silla de montar, semejaron en algunos momentos los emblemas
totmicos del alma venezolana. En un tiempo lejano y magnfico
fue nuestro smbolo el caballo del Escudo, el que pase su ansia
de aventura y espacio libre por casi toda la Amrica del Sur, pero
replegndonos, reducindonos, desengandonos al travs de los
fracasos de nuestra historia contempornea, dejamos de venerar
el corcel heroico para adormecernos frente a otros signos ms
mediocres, opacados y domsticos.
Sucedan, as, a las virtudes creadoras, las virtudes negati-
vas, las que ya no lanzan su ardiente combate contra las cosas por-
que prefieren el ms inocuo nirvana. Despus de haber sido una
conciencia y una voluntad directiva en la historia de la Amrica
del Sur, especialmente en aquellos aos que van del 1810 al 1830,
donde todo lo que aconteci en nuestro Continente meridional

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tuvo con Bolvar, con Sucre o con civilizadores como Bello un
signo venezolano, nosotros nos habamos replegado y retroce-
dido en el ms oscuro provincialismo. Todava ese peso muerto
de timidez y de prejuicio, esa falta de decisin para penetrar vale-
rosamente en la vida moderna, el don de mimetismo y disimulo
erigido en tctica vital, sealan en la Venezuela de hoy un saldo
por liquidar, la vieja alma abatida y derrotada, sin cuya superacin
no es posible imprimir en la vida del pas el destino que l nos est
reclamando. Venezuela quiere ser y puede ser un pas tcnica y
humanamente ms vigoroso que la despoblada y hermtica pro-
vincia que devolvi a los venezolanos, en 1935, la dictadura de Juan
Vicente Gmez. Luchar por lograrlo es la consigna ms pattica
que yo asigno a la juventud del pas. Es en estos tiempos de tan
oscura zozobra mundial nuestra segunda y ms necesitada afirma-
cin de independencia.
Reduciendo el problema a tres palabras que tengan la con-
viccin y la densidad de tres consignas, dira que ese camino, esa
labor que est llamando a las generaciones que no quieran perderse
y anhelen resaltar su nombre en el porvenir, es un triple camino de
cultura, de organizacin, de entusiasmo.

Cultura

Con el problema de nuestra juventud se enlaza estrecha-


mente el que yo llamara una poltica de la cultura. Como todas las
dems cosas y aun ms que el progreso tcnico que de cualquier
modo iba penetrando en el pas en las cintas de cemento de las
carreteras o en las torres de acero del petrleo, nuestra vida espi-
ritual se estanc en la gran decadencia de los estudios que caracte-
rizara a la poca gomecista, en el poco vuelo y la ninguna audacia
del pensamiento nacional que, con muy contadas excepciones, no
quera comprometerse peligrosamente. Lo que se pudiera llamar
las necesidades culturales de la tirana se cubran ampliamente con
las anuales promociones de mdicos, abogados e ingenieros que
egresaban de una Universidad adormecida en el ms mecnico

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profesionalismo. Ante la incuria cultural de tantos aos, los vene-


zolanos han tenido que ponerse a improvisar una serie de estudios
y disciplinas intelectuales cuya ausencia se hizo presente en el
momento en que quisimos crear servicios pblicos ms amplios
y modernos que los que utilizara la tosca burocracia de antao.
Hablamos, por ejemplo, de inmigracin y colonizacin, de reini-
ciar la conquista geogrfica de nuestro inmenso territorio, e inqui-
rimos por los gegrafos venezolanos capaces de animar tan arries-
gada empresa. Hablamos de los polticos que puedan orientarnos
en la transformacin de nuestro pas, y no abundaban los hombres
pblicos de amplia visin de conjunto, capaces de una actitud ori-
ginal para descubrir los problemas y resolverlos. Era frecuente, as,
una niveladora mediocridad, un cauto y medroso provincialismo
para animar la valiente empresa de nuestra reforma nacional. Se
haba plasmado en aquellos aos de silencio y corresponde a las
nuevas generaciones superar tan burdo concepto un arquetipo
de poltico venezolano, reservado y zamarro; de poltico que no
opina, que se repliega en su falsa gravedad, en el ms neutro imper-
sonalismo. Eran ancianos desde nios; aprendieron demasiado
pronto las virtudes negativas del viejo y su pobre ideal humano
no los conduca ms all del rpido enriquecimiento, de acaparar
dinero e inmuebles y poner entre el pas y ellos el ferrado muro
de cristal de sus lujosos coches. Cuando perdan la posicin que
alcanzaron, sin hacer nada por merecerla, en esta subversin de
valores que caracteriz durante tanto tiempo a la vida venezolana,
uno los observaba en su ms medrosa y desnuda insignificancia,
tal como se vera Adn en aquella terrible maana en que Jehov
le quit el usufructo del Paraso. Fueron tan excesivamente pru-
dentes, se mimetizaron de tal modo, cultivaron como un mrito
su insipidez y su falta de audacia, que cuando se desvistieron del
falso ornamento que les ofreci la caprichosa suerte, ni siquiera
conservaron para el instante de la derrota la sombra de una perso-
nalidad. En otros pases ms organizados el poltico cado en las
azarosas vueltas de trompo de la accin pblica dispone de algn
sitio donde cobijarse: tiene su partido o su peridico, dispone de

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una opinin a la que siempre le interesa orlo, posee cuando menos
una pluma o una palabra clara para seguir demostrando que existe.
Aqu caa en la anonimia; frecuente creacin de la nada, tornaba
a ella a rumiar, si acaso, su melancola domstica. Su fracaso era
apenas un problema que interesa a la seora o a los deudos ms
prximos pero que no lograba conmover a un pas justamente des-
engaado e indiferente. Qu hicieron ellos para ganrselo; qu
estmulo sembraron, qu idea les abrasaba el espritu? Se lamenta-
ban con menos justicia que Luzbel, porque eran Luzbeles sumisos,
de haber perdido su efmero momento de gracia.
Erguir un ideal humano ms razonable y creador que el
de la chata mediocridad que se petrific tantos aos en nuestra
existencia colectiva, me parece un deber de la juventud; y uno
de los caminos que conducen a esa obligacin impreterminable
es precisamente la cultura. Una cultura viva que oponer a la cul-
tura muerta, puramente mnemnica, completamente lejana de
las apetencias y los clamores del tiempo presente, que fue la que
durante tantos aos se nos dio en nuestros establecimientos de
enseanza como un dbil sustituto. Nuestra condicin cultural
era apenas la de una distante Colonia de las ideas europeas que
nos llegaban bastante marchitadas por el viaje. Se puede hacer
una crtica de nuestra enseanza universitaria diciendo que ella
consiste en el ms tosco proceso simplificador. El catedrtico
suele hacer un resumen de algn libro europeo, lo transmite a
sus alumnos que a su vez lo resumen ms, y de este modo la fr-
mula de nuestra actividad cultural es lo que yo llamara con las
viejas palabras platnicas el resumen del resumen, la copia de
la copia. Muy pocas veces se pone al joven venezolano frente
a una realidad nueva para que la analice y la trate; muy pocas
veces se anima una investigacin verdaderamente original. La
rutina que pesa tanto en numerosas actividades venezolanas,
aun en aquellas que por su ndole deban ser ms audaces, pro-
viene de esta deficiencia de nuestro sistema cultural. No se pre-
paran los hombres para enfrentarse a nuevas circunstancias o
nuevas necesidades histricas; no estn acostumbrados a pensar

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por s mismos y se amparan por eso tmidamente en el


precedente. Un verbalismo vano, una retrica convencional
y llena de prejuicios se interpone como vegetacin proliferante
entre nosotros y la realidad. No en balde la poesa de lbum o los
malos discursos hiperblicos y campanudos con que se ofendi
la persona del Libertador, que fue hombre de acendrado gusto
literario, constituyeron durante largo tiempo una de las activi-
dades ms constantes de cierta invasora subliteratura nacional.
Cuando surge un problema efectivamente serio e inaplazable,
hay que llamar como ha pasado en los ltimos aos a un
perito extranjero porque nuestra Universidad no haba formado
los hombres que resolvieran aquellas cuestiones que no podran
afrontarse con el antiguo recurso burocrtico del precedente.
Estamos, por eso, los venezolanos urgidos de una poltica cultu-
ral que nos ensee qu somos; que ms all de la historia heroica,
con resonante fanfarria de adjetivos, nos descubra nuestra verda-
dera historia social; que defina los recursos un tanto legendarios
porque poseemos sobre ellos ms fbulas que documentos
que guarda nuestro suelo; que d a nuestra gente un destino
espiritual ms alto y entusiasta que el de esta vida provinciana,
incolora y pacata en que muchas generaciones venezolanas acen-
draron la materia estril de su imposibilidad y su amargura.
Porque somos un pas de tan rala y dispersa poblacin, esa
poltica de la cultura debe procurar que las energas del joven
venezolano no se malogren ni dilapiden en ese doble desastre
integrado por nuestra desorientacin mental, por la crnica
deficiencia de nuestros sistemas de enseanza que slo desde
hace un lustro han comenzado a mejorarse y por la incuria
fsica, por el prolongado suicidio biolgico a que estuvo tanto
tiempo condenada la raza venezolana. Cuando en cierta ocasin,
en un grupo de intelectuales, se hablaba de la ineludible reforma
de nuestras universidades y cada uno de los opinantes ofreca
diversas recetas tcnicas para mejorarlas, me atrev a decir que,
en mi concepto, nada se lograba creando en el viejo organismo
universitario nuevas ctedras y nuevas disciplinas cientficas, si

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previamente no se formaba el ambiente, el hbitat (para emplear
una palabra grata a los gegrafos), donde esos estudios puedan
prosperar. Tanto como la calidad de la enseanza, es para m
un problema cultural el ambiente en que el joven venezolano se
adiestra para su combate con la vida. Si hay algo de edificante
y recomendable en las universidades anglosajonas es que, a
diferencia de las nuestras, para quienes el estudiante es apenas
un mecnico memorizador de textos, ellas se interesan por sus
alumnos en un amplio sentido de integracin humana. Saben
crear un ambiente de proteccin, de cooperacin, de alegra,
de salud fsica y moral a la que no slo importa el estudio espe-
cializado, sino la ms alta y difcil profesin de hombre. Com-
prese, por contraste, el ambiente srdido en que suele vivir la
mayora de nuestros estudiantes; la barata casa de pensin que
los explota, la falta de estmulo cultural, de bibliotecas, de clubs,
de instrumentos de trabajo; el angosto medio social, la hosca
soledad en que frecuentemente fracasan y se amargan. De ese
falso intelectualismo antivital de nuestra enseanza provienen
en mi concepto muchas de las deficiencias del hombre venezo-
lano como agente del progreso colectivo: su falta de cooperacin
que no pudo aprender en nuestro anrquico individualismo,
en el continuo slvese quien pueda de nuestra incoherencia
social; su unilateralidad, que me evoca la de cierto poltico, con
ttulo universitario, ahora en venturoso retiro, que me deca en
una ocasin que la msica, la pintura y la literatura no le pare-
can actividades de personas serias, y que cuando a causa de sus
buenos negocios necesit hacerse una casa la aderez por lo
mismo que no le gustaba el Arte con cursilera ejemplar. Algo
de lo spero que todava tiene nuestro sistema de convivir, la
falta de coordinacin de nuestras actividades pblicas, la exce-
siva desconfianza con que nos miramos hasta los ms prximos y
los que debamos entendernos, la solapada intriga y la venenosa
zancadilla, ese como complejo de desilusin que inhabilita aun
a nuestros hombres ms capaces, provienen, sin duda, del cr-
nico clima de mediocridad en que nos oxidamos y renunciamos

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durante casi medio siglo de retroceso y agona. Venezolanos ms


voluntariosos, de ms apasionado querer, de mayor fe en s mis-
mos y en el destino de nuestro pueblo, son por ello los que nos
hacen falta.

Organizacin

Dentro del carcter tan limitado y viejo del Estado venezo-


lano tendr que ir surgiendo si es cierto que la nacin quiere
equipararse para el porvenir y fortalecer su potencial como pue-
blo una serie de servicios y formas de organizacin colectiva
que naturalmente no necesitaba ni comprenda nuestro antiguo
empirismo poltico. Puede sernos ahora indiferente el destino de
la juventud, la ms vlida reserva vital del pas, proyectada hacia el
tiempo futuro? Preservar y defender su juventud, adiestrarla fsica
y mentalmente, es ya un deber primordial del Estado moderno. La
obligacin no se cumple con el libre y gratuito acceso a las escue-
las pblicas; dijrase que debe abarcar la ms amplia defensa de la
raza y su preparacin biolgica y moral para que acte con efica-
cia en el progresivo desarrollo del pas. Un pueblo sano y eficiente,
unificado por un fuerte ideal nacional, que tenga conciencia de su
rumbo histrico, ser para nosotros una riqueza ms valedera que
la de nuestro petrleo. La energa nacional es, ante todo, energa
humana. Y los que cantan tan hinchadamente la riqueza de nues-
tra geografa deben preocuparse, con tanta insistencia como la
que dedican a las reservas del suelo, por las reservas humanas. Un
gran gegrafo moderno, Vidal la Blache, ha dicho que hasta en el
mundo de la naturaleza el fenmeno ms admirable es el de la obra
humana, transformando, luchando o adaptndose a las condicio-
nes telricas.
Organizar, pues, una juventud que como la venezolana
estuvo tanto tiempo anarquizada; defender su salud y su energa
fsica, facilitar crecientemente su acceso a la cultura, unificarla con
el potente impulso moral de un destino comn, vencer el desen-
gao de que padecieron tan cidamente las ltimas generaciones,

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es por ello uno de nuestros grandes problemas educativos.
Recuerdo al decirlo cmo, desde fines del siglo XIX, se exalt el
dormido espritu de los pueblos eslavos, sometidos a la extranjera
monarqua austraca, con una institucin de tanto mpetu juve-
nil como la de los Sokol. En Praga, all por 1936, miraba aquellos
magnficos desfiles de muchachos sokolianos, legtimos herederos
de los jvenes alegres y heroicos que hacia el ao 60 del pasado
siglo se propusieron resucitar una nacin, uniendo los fragmen-
tos, las tradiciones y los recuerdos que haban logrado sobrevivir
en medio de la humillante dominacin extranjera. El Estado aus-
traco quera que ellos hablaran alemn, pero los muchachos del
Sokol anhelaban conservar su lengua eslava, que fue en la que les
dict su imperecedero mensaje moral, su destino como nacin, un
Juan Huss o un Comenius. En contacto con el pueblo y los cam-
pesinos, hasta en la olvidada danza y la cancin popular impreg-
nada de los ms entraables acentos de su raza, en la disciplina
cvica, en el deseo de servir y de servirse mutuamente, aquellos
muchachos de 1860, entre los cuales se contaba Toms Garrigue
Masaryk, que cincuenta y tantos aos ms tarde sera el liberta-
dor y primer jefe de la nacin checoeslovaca, estaban cumpliendo
una tarea de incalculable proyeccin histrica; de un destino de
servidumbre elevaban a su pueblo a un destino libre. Y porque vi a
aquellos muchachos checos pasear por las calles de Praga sus ale-
gres banderas; porque a la gloria de su pas ofrecan sus campeona-
tos olmpicos, porque ante el destino nacional se disolvan los pre-
juicios de clase y el sentimiento de comunidad los identificaba a
todos, yo creo que existe y existir una nacin checa que a pesar
del presente colapso no lograr destruir la tecnificada barbarie
de los nazis. Una institucin como la de los Sokol ha creado en el
pueblo checo un sentido de perdurabilidad, capaz de abrirse paso
a travs de todas las pruebas y todos los dolores.
A veces he pensado en el profundo valor moral y educativo
que tendra para el joven venezolano tan solitario, tan tempra-
namente desengaado una institucin as, que opusiese a nues-
tro spero individualismo el ideal y el deber de la comunidad; que

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alejase a tantos muchachos nuestros de la cantina y del prostbulo


en que a veces gustan de alardear su fuerza viril; que canalizara su
entusiasmo, su deseo de actuar, que entre nosotros es pura energa
perdida; que asegurase en la empresa de una generacin austera y
alegre (porque austeridad y alegra no se contraponen) el destino
de la continuidad nacional. Y una o dos generaciones forjadas en
tan poderoso troquel lograran mucho ms por la transformacin
del pas que los ms copiosos presupuestos.
Los antiguos gobiernos venezolanos le tuvieron miedo
a la juventud. Los estudiantes, lo que hacan los estudiantes
fueron uno de los escassimos fantasmas que llegaron a turbar
la petrificada seguridad de la dictadura de Gmez. Me parece
mucho ms peligroso para un Estado temer a la juventud, es
decir, condenarla a la amargura y el resentimiento crnico, que
tratar de comprenderla y encauzar su fuerza dinmica. Hay
ahora un clima propicio para que la juventud destaque su presen-
cia en la marcha del pas. Pero como alguna vez lo deca cierto
pensador hispano, no basta ser joven para pretender un sitio en
el mundo. Como todo don de la vida, la juventud tambin hay
que merecerla. Y slo con la cultura y la organizacin es que la
corriente renovadora, que se supone encarnada en la juventud,
puede imponerse ante el natural escepticismo de las generacio-
nes viejas.
Hay que desconfiar de aqullos que son ancianos desde
nios, de los que llegaron a la vida con un conformismo dema-
siado precoz. La historia es lucha, choque de fuerzas y necesaria
pugna de ideas. Donde eso no reina, donde todos estn conformes,
apenas prospera la calma letal del pantano.

Entusiasmo

Las virtudes negativas, el mrito del no hacer, del no


manifestarse y del no opinar a que tendieron tantas genera-
ciones frustradas, hay que reemplazarlas por las virtudes posi-
tivas, por aquella Summa del hombre que los viejos maestros

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griegos sealaron como la ms alta norma vital, la que no niega
la vida, sino la dirige y la gobierna como el atleta lanza su disco.
Justicia o virtud de relacin con los dems, la que seala sin
conflicto los lmites entre el individuo y la comunidad; sabidu-
ra o continuo alumbramiento de las cosas, como lo enseaba el
mtodo socrtico; valor o deber de destacarse, de afirmar la per-
sonalidad en el irrenunciable combate de la vida, y por ltimo,
armoniosa sofrosine que equilibra inteligencia y sensibilidad,
eran para el griego antiguo los signos del hombre completo,
aquel que puede acercarse a los arquetipos eternos. Es decir, la
esencia de toda gran conducta humana no consiste en renunciar,
en cerrar los ojos ante el torrente de las cosas, sino en conducir-
las y en dominarlas. Todava como un ltimo precipitado del
crnico desengao venezolano, se escucha por ah, en ms de un
crculo medroso y domstico, aquel consejo nirvnico de que
no hay que meterse. Meterse dentro del pas, en la ms encen-
dida entraa de sus necesidades y de sus problemas, es y tiene
que ser una obligacin irrenunciable de la juventud venezolana.
Habra que rehacer en Venezuela aquel gran ensayo poltico que
conoci nuestra gran generacin de 1810 y que casi olvidamos
desde el tiempo de Bolvar. Cuando se averigua qu era lo que
tena, qu representaba aquel audacsimo joven de veintitantos
aos que un da de 1811 y mientras los legisladores de grandes
pelucas discutan sus teoras jurdicas irrumpe en la barra del
Congreso a decidir en un discurso cortante, puro aliento, puro
fuego, la suerte de nuestra Independencia, respondemos que
contra el lento razonar de los abogados, Bolvar posea la gran
poltica del entusiasmo. No era el momento de acomodarse a las
leyes viejas, sino de crear el ambiente para crear las leyes nue-
vas. El no se resignaba a ser un testigo porque quera ser un crea-
dor de historia. Ya que sufrimos tanto tiempo de la poltica de la
desilusin y del desengao, ya que gentes demasiado prudentes
y desconfiadas hasta de su propia sombra nos retrotrajeron de la
gran Historia a la mezquina historia de la aldea, habra que des-

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pertar otra vez esa poltica del entusiasmo, revivir en el hombre


venezolano su preterida fe.
Corresponde, pues, a los jvenes combatir por ese otro estilo
de convivencia; la que acerca a los hombres por la cultura, la soli-
daridad, la cooperacin; la que cohesiona para el comn destino
nacional los grupos inorgnicos y recelosos; la que reemplaza por
un trato moral ms alto la hosca guazbara en que nos anarqui-
zamos y nos autodefendimos en los das de nuestro desamparo
y nuestra disgregacin; la que moviliza la irradiante virtud del
entusiasmo. Bastara la fervorosa tarea de una generacin para
transformarnos.

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EL TIEMPO Y NOSOTROS*

[En los das de Juan Vicente Gmez]

En los pueblos atrasados y dormidos, aqullos que segn la


definicin de Spengler son ms naturaleza que cultura, el tiempo
no apremia ni parece correr: con su cauda de soles y de noches,
sus lluvias y sus sequas, es como un dominio compacto y lejano
sobre el cual no se ejercita el albedro del hombre. Los seres estn
metidos en la cscara del tiempo pero ignoran cmo imponerle
su voluntad, cmo modificarlo o acelerarlo. Los ciclos son largos,
inmviles y densos, sometidos a un ritmo puramente telrico
como aqullos de la mitologa indostnica donde los dioses apa-
recen, se metamorfosean o se acuerdan de los hombres cada cua-
trocientos mil aos. Vegetan, as, en los ms oscuros comienzos o
en los crepsculos de las culturas, los llamados pueblos flhs por-
que se les compara con aquellos campesinos del valle del Nilo que
haban perdido la memoria de su pasado y que, sin acordarse de
sus reyes y sus potentes dinastas, trenzaban juncos o recogan la
cosecha eventual con que los obsequia el limo frtil despus de las
grandes crecidas del ro con la misma resignacin rudimentaria
de sus olvidados abuelos en la lejansima poca menfita. Ms que
conducir el tiempo, el tiempo los conduce. Sin progreso ni cambio,
fundiendo la sangre y los huesos de las generaciones con el lodo
milenario de la tierra egipcia, pertenecen a la geologa ms que a

* Se public por primera vez en la revista Viernes, n 18-22, Caracas, enero-mayo de


1941, pp. 7-9. Posteriormente este trabajo fue incluido en la segunda edicin de
Comprensin de Venezuela, Aguilar, Madrid, 1955, pp. 427-433. Este volumen sigue
la versin aparecida en Viernes.

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la historia. Apenas la marca de sus primitivos sembrados seala,


al cabo de los siglos, las ondulaciones del ro, lo que emergi o fue
sumergido. De pronto, un arquelogo europeo desentierra en las
inmediaciones una estatua una estatua de esos servidores
que se colocaban en los hipogeos formando el squito simblico
de los prncipes y faraones enterrados y se advierte, entonces, la
semejanza entre el campesino actual y el de hace seis mil aos. Ni
las razas, ni los conquistadores que en tan dilatado trecho de his-
toria se pasearon por la tierra egipcia, produjeron en el flh otro
apetito de vida, otro sistema de necesidades, otro anhelo de per-
durar. Lodos y juncos arrastrados por las crecientes son el signo
de su vida, como cuando Menes someti los primitivos clanes a
un orden religioso y dinstico. La historia en el Egipto la haban
realizado grupos de guerreros, de sacerdotes y de familias reales
que cuando fueron disueltas por los conquistadores persas, hele-
nsticos y romanos, cuando se impuso sobre el pas una direccin
extranjera, no dejaron tras de s sino estos campesinos miserables,
estos flhs sin memoria y sin ambiciones. Al margen de ellos, con-
fundindolos a ellos con la tierra milenaria de la muerta civiliza-
cin egipcia, se desenvolva una historia extranjera: persa, griega,
romana, islmica, inglesa. El tiempo para el flh es lo puramente
estacional y montono. Su nico reloj su sola medida de las
cosas es el viejo ro amarillento donde bostezan desde hace ms
de sesenta siglos los cocodrilos sagrados.
En nuestro pas venezolano durante ms de treinta aos
tuvimos una dimensin puramente campesina del tiempo; la nica
que poda advertir un labriego trocado en pastor de hombres, ms
naturaleza que historia, satisfecho con su dinero y sus vacas como
lo fue Juan Vicente Gmez. La derrota biolgica y moral de Vene-
zuela se traduca en la renuncia a toda empresa histrica, en una
conformidad naturalista con las cosas que no las dirigamos o las
crebamos, sino las aguantbamos. El aguante fue entonces la
nica capacidad del pueblo venezolano. El aguante hizo posible
todo lo emprico y arbitrario, la ruptura de toda jerarqua, la renun-
cia a todo plan y pensamiento creador. A qu estudiar, pensar y

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prever cuando llamaban a Gmez el gran intuitivo? A espaldas
de todo suceso o todo problema universal, el tiempo se distenda
como un gran cuero seco a la entrada de aquel conuco, sobre la tie-
rra apisonada de aquel rancho, con que pudo compararse nuestro
pas. Ancdotas rurales, acompaar al Jefe a visitar sus sembra-
dos de yuca, celebrarle su astucia de zorro en acecho, constituye-
ron la atencin preferente, el nico ejercicio de muchas cabezas
nacionales. Dentro de esa concepcin solamente vegetativa del
tiempo, casi nada tena importancia. Ms que por fechas abstrac-
tas o por corrientes espirituales que nunca remueven su concien-
cia, el tiempo rural se cuenta por sucesos telricos, por fuerzas
desconocidas y ajenas al hombre que de pronto rasgan la soporosa
costra de los das. Se habla vagamente del ao del clera, del ao
de la gran creciente, del ao del terremoto o de la revolucin.
Cuatro o cinco cosas as, perdidas y discontinuas dentro de una
enorme masa de tiempo innominado, recorrido apenas por el sol
o por las lluvias, por la plata que se gan, por el deudo fallecido
o por el becerro que le naci a la vaca sarda, marcan la trayecto-
ria de muchas vidas. Y no conviene apresurarse porque siempre
sale el sol. Los hombres que se aseguraban o que triunfaban con
Gmez eran hombres de larga paciencia; hombres que se desliza-
ron por el inmenso tnel del tiempo, sin forzarlo, sin apremiarlo.
El tiempo lento verdadero reactivo del aguante que se viva
en las crceles donde veinte aos equivalan en el habla rural,
suave de diminutivos, a algunos aitos, o el de los hombres que
se iban momificando en el ceremonial de la corte, en la guardia
de un viejo que nunca conclua de morirse y que saba oponer su
razonamiento labriego, su infinito fatalismo, al ms sutil razonar
de los doctores. Acaparaba el tiempo, y todo lo que era posible aca-
parar, una minora brahamnica (que haba renunciado a toda ini-
ciativa porque las iniciativas son peligrosas) mientras al lado suyo
vegetaba un pueblo que se iba trocando en felh. Por encima de
ese tiempo rutinario e inerte, empezaba ya a soplar sobre nuestras
costas un agresivo viento de historia moderna. Pero olvidar los
problemas ms que resolverlos, esperar que la naturaleza obre si

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ello es absolutamente necesario, pareca el secreto de aquella


poltica, de aquella anti-historia.
La incgnita que nos planteaba a los venezolanos la liquida-
cin de una torpe dictadura era que nuestro pueblo ya se converta
en pueblo flh, en pueblo que ha dejado de vivir su propia historia
para entrar en la rbita de una historia extranjera. Mientras a la
sombra del samn (con que tantas veces se compar a Gmez) los
viejecitos echaban cuentos, se aferraban a su tiempo-naturaleza,
gentes forneas descubran nuestros recursos explotables; empe-
zaban a establecerse sobre el sopor y la ignorancia de la casta bra-
hamnica, as como los violentos publicanos de Roma llevaban
el tumulto de sus negocios, de su audacia y su dominacin a las
poblaciones perezosas de un Oriente demasiado podrido.
Todava en Venezuela luchan estas dos concepciones del
tiempo: la de aqullos que como los flh esperan que llegue la
divina crecida del Nilo, que se cruzan de brazos o apenas rezan
para invocar el milagro, y la de los que comprenden que tambin
el tiempo es tarea dirigida, creacin de la conciencia y voluntad
que modifica el letargo, el silencio y la fatalidad de la naturaleza.
Ser una nacin, o un inerte y olvidadizo clan de flhs, es tarea
que debe resolver nuestra capacidad y nuestra decisin, en un
momento en que la Historia Universal empuja y precipita tan
tumultuosos destinos. Sabemos que viene un tiempo en que a los
pueblos aletargados les espera la suerte de aqullos campesinos
del Nilo ante la sucesiva presin de persas, de griegos, de roma-
nos; los que tenan ms empuje se montaron sobre la Historia
dominndola, hacindola caminar, como un infatigable caballo de
podero.

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HISTORIA DE UN ANTIHROE*

En Venezuela, donde ya existe una historiografa sobre los


hroes, conviene, como el revs de la tela, como aquel tosco hilado
sobre el cual se mantiene el trabajo brillante de los grandes crea-
dores histricos, estudiar alguna vez los anti-hroes, ya que la
accin heroica se ejecuta precisamente contra los obstculos y la
inercia de quienes no desean arriesgarse. As como, en la zoologa,
junto al guila caudal que cubre los grandes espacios subsiste el
ratn marrullero cuya pericia no es de osada sino de conserva-
cin y defensa, en la fauna de la Historia conviven las naturalezas
heroicas y la masa de los anti-hroes. Suele ocurrir que stos, que
de ordinario estn perdidos en el montn de los insignificantes, a
veces se destacan falsamente por pertenecer a una muy nombrada
familia o porque sus intereses econmicos pesan y se ramifican
de tal modo que no es posible eludirlos, aunque slo sea como
estorbo. Entran entonces como por la puerta falsa y los trascorrales
de la Historia y el hroe debe aguardar la zancadilla o la tramoya
de quienes, sobre todo ideal lejano y difcil, levantan el de su con-
veniencia egosta y el de prosperar con todos los gobiernos. Como
Talleyrand y Fouch, dirn, disculpndose, que no fueron ellos,
sino las cosas, las que mudaron. Son como dice el rico refranero
espaol, tan oportuno en todo gnero de matices humanos los
pescadores de ro revuelto o la sopa de todas las bodas. Gra-
cin, a quien genialmente le complaca invertir el sentido de los
refranes, observaba que existen dos clases de hombres: aqullos
que prefieren un pjaro en la mano que ciento volando, y los que,

* Apareci publicado por primera vez en el diario El Nacional, Caracas, 15 de agosto


de 1946, p. 4.

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por el contrario, gustan ms de ciento volando que de un pjaro


en la mano. Los soadores, los utopistas, los hroes, aqullos
que aceleran el ritmo de la Historia, son siempre los del ciento
volando. Dentro de las complejidades de toda tipologa se da tam-
bin el caso y es el tema del drama Wallenstein, de Schiller
de quien pudiendo ser naturaleza heroica se acomoda al rastrero
clculo del anti-herosmo, el clculo que da, de inmediato, oro y
podero, y, por pasarse de oportunista y precavido, no prev, final-
mente, aquella parte de generosidad y utopa que cabe tambin en
el ser humano. En el drama de Schiller, Wallenstein, que enga
a todos y se aprovech de todos, concluye siendo traicionado por
todos.
Mario Briceo-Iragorry ha escrito la ejemplar historia de un
antihroe venezolano: el Marqus de Casa Len, el que en medio
de la gran tormenta revolucionaria prepara siempre una puerta de
escape; el que sin ideas y convicciones sirve y traiciona, alterna-
tivamente, al Rey, a Miranda, a Monteverde, a Bolvar, a Boves, y
de tanto traicionar y acomodarse hubiera acaso concluido como
honorable agricultor y propietario, como una sedicente columna
del orden social, si el General Pez, quien junto al impulso heroico
conserv el clculo sanchesco, no pensara que aplicando la ley a
Casa Len podra adquirir, al mismo tiempo, las magnficas y bien
regadas haciendas que el Marqus posea en los valles de Aragua.
La posesin de aquellos fundos opimos del centro de Venezuela, de
gruesa capa vegetal, en cuyos jugosos pastos se ceban los ganados
que vienen de las llanuras y donde se produce desde el suave caf
serrano hasta el cacao del litoral caliente, constituye un apasio-
nante captulo de la historia poltica y social de Venezuela. De Casa
Len a Gmez pasando por Pez y por Crespo, all se iluminan
algunos de los mviles econmicos de nuestro proceso histrico
hasta das muy recientes, cuando las acciones bancarias y las rega-
las petroleras engendraron una forma de podero quiz ms dia-
blico. Lo demasiado humano que coexiste en toda historia junto
a lo sublime y lo generoso se nos aclara en estas excelentes pgi-
nas de Briceo-Iragorry, que sirven, ms all de su valor erudito y

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de su logrado colorido, de reconstruccin histrica para intentar
lo que muy pocas veces se ensay en Venezuela: una tipologa de
nuestros polticos. Si le quitamos a Casa Len su comprada peluca
de marqus, si lo sacamos de la vecindad de aquellos grandes hom-
bres, como Miranda y Bolvar, cuyo arrojo y grandeza sirven de
contraste a la propia bellaquera y pusilanimidad, dijrase que la
estrategia del resbaladizo personaje es de todas las pocas y todos
los regmenes que se han sucedido en nuestra tormentosa Rep-
blica. Es personaje para un Balzac criollo que chapotee y explore
en el lodo de nuestra Comedia humana. Hubo Casa Leones en
los das de Guzmn Blanco, en los de Castro, en los de Gmez, en
los ms recientes de nuestra cronologa poltica. Nos parece haber
conocido al antihroe redivivo en algn club elegante, entre vasos
de whisky escocs, mientras se tejen las ms misteriosas cbalas
financieras. Casa Len hace tambin aquellas pequeas genero-
sidades que pueden pagar las almas pequeas, los que esperan
cobrarse el mnimo servicio con la tabla de intereses compuestos.
No carece de mundanidad; alardea de cinismo y en crculo de
hombres solos goza fama de simptico, mientras pide otra ronda
de copas y cuenta chascarrillos inocentes. Mi amigo el Marqus
de Casa Len, dice el joven arribista que olvida que los seudo-li-
najes criollos se pagaron con sudor de esclavos, con ail podrido y
con cacao que comenzaba a fermentarse, del mismo modo que las
plutocracias contemporneas surgieron del prstamo a inters y
de los amaos leguleyos de quienes siempre estaban dispuestos a
hipotecar a una compaa extranjera el suelo y el subsuelo, el cielo
y la tierra venezolanos. Pero lo caracterstico de Casa Len es no
tener amigos, porque los amigos de hoy son slo un escabel para
saltar a los amigos de maana; quema ahora lo que ador ayer y
slo conserva de cada metamorfosis la misma sonrisilla, el mismo
ojo de lince para asaltar cada suculento bocado. Sus ideas, aunque
siempre las esconde, son plegadizas y elsticas, y as puede discul-
parse diciendo que aconsej cordura cuando la violencia pareca
dominar, y fue partidario de la determinacin enrgica cuando
prevalecan los indecisos. As el cortesano de Miranda y arbitro de

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las rentas de la Primera Repblica aconseja a Monteverde, pocos


meses despus, que remache bien las cadenas y mande pronto y al
ms seguro presidio espaol al Generalsimo. Todava tiene flema
para salir a recibir a Bolvar en 1813, y Bolvar lo atiende porque, al
fin y al cabo, es don Antonio de Len, viejo amigo de la familia,
colindante de alguna hacienda y con quien los suyos compartie-
ron el caf y las ms fragantes hojas de buen capadare. De Bolvar
se pasar a Boves y de Boves intenta pasarse a Pez, si el astuto
llanero ya no necesitara de este anciano chapetn cuyo reperto-
rio de maas se ha agotado en los diez aos ms dramticos que
conozca la historia venezolana. Pero as, de viejo y cansado, por
sentimentalismo domstico, Mara Antonia Bolvar consigue de
su omnipotente hermano que se le pase una pensin, mientras el
Marqus echa su ltima boqueada en San Juan de Puerto Rico.
All junto al mar azul y las murallas del Castillo del Morro, que
un tiempo estuvo lleno con las vctimas de sus delaciones, y entre
todas, la vctima mxima, Francisco de Miranda, meditara el ya
casi mendicante Marqus en la mudanza de las cosas humanas. De
tanto calcular, casi nunca se calcula esta hora final de derrota.
Casa Len inaugura como lo destaca muy bien Briceo-
Iragorry en su magnfico ensayo un tipo de poltico venezo-
lano y suramericano. En sociedades nuevas donde la cultura y la
tradicin no fijan los valores sociales, el dinero se convierte en el
ms indiscutible certificado de triunfo, en la mxima jerarqua. El
prestamista que se troc en propietario de tierras o en honorable
comerciante, el pleiteador que ensanch sus linderos y destac su
boato, asume, por ello, un nuevo mrito moral. Los gobernantes lo
consultan porque se supone que el dinero es indicio de talento y
de cabeza fra y equilibrada. Contra los idelogos y los reformado-
res, son ellos los que pisan en la tierra. A veces fingen desinters
ante los cargos pblicos que tanto persiguen gentes ms humil-
des y hambreadas. Frecuentemente dicen que sirven por honor
o por cumplir con la patria. Pero ms all de las listas oficiales
del Presupuesto, en las antesalas de algunos ministerios, en las
oficinas de algn banco, en un bufete de leyes y combinaciones,

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ellos ven y negocian lo que los funcionarios y aun los polticos ms
visibles no pueden negociar. Y cuando caiga un gobierno y el pue-
blo quiera cobrar la injusticia y el abuso de que padeci, volcar
acaso su clera contra el humilde guardia municipal, contra el
escribiente que gana cuarenta pesos, el portero o el jefe de parro-
quia, descubrindose ante el Seor Marqus de Casa Len. Van a
constituir nuevo gobierno y el Seor Marqus ya marcha en traje
de gala a ofrecer, patriticamente, su consejo y dictamen. Desde
su trinchera de finanzas y relaciones sociales, l espera al poltico
inexperto, a veces idealista, como Mefistfeles aguard a Fausto.
Se le puede llamar industrial, aunque slo produzca pagars. Es,
alternativamente, diplomtico, presidente de muchas compaas,
banquero y rbitro de numerosos juicios. Con el mayor nfasis
declara que no es poltico, y merced a esta aparente apoliticidad se
desliza rastreando como gran lagarto por la contradictoria jungla
de intereses y pasiones que crea todo gobierno. Cuando los polti-
cos de un rgimen desaparecen, siempre subsiste Casa Len orga-
nizando una nueva expedicin pirtica sobre las propias tablas del
naufragio.
Una leccin moral y una tentativa de mirar tambin (porque
es indispensable) el revs de la Historia se expresa en este libro
de Briceo-Iragorry. Es uno de los primeros estudios en que se
descubre con noticias concretas la influencia del financista ines-
crupuloso en nuestra complicada marcha civil. En la requisitoria
frecuente que los venezolanos hemos lanzado sobre nuestro pro-
ceso poltico se descarg toda la culpa sobre algunos caudillos
arbitrarios, olvidando a quienes los apoyaban y los nutran: los
hombres de la nocturna y trapacera familia a que perteneca Casa
Len. Ya en tiempos de Bolvar, Casa Len no era slo el anti-h-
roe, sino la anti-Repblica. Y despus, en prolfica descendencia
(los anti-hroes se reproducen ms que los hroes), los herederos
de Casa Len medraron y negociaron y enturbiaron las aguas en
todos los sitios donde en Venezuela se manejaba el poder pblico.
Fueron cortesanos de Pez, en La Vieta; de Guzmn Blanco, en
Antmano; de Crespo, en Santa Ins; de Castro, en Villa Zoila;

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de Juan Vicente Gmez, en Las Delicias. Ni siquiera necesitaban


cambiar de casaca para penetrar en las maquinaciones de cada
nuevo sistema. Eran la eterna fuerza corruptora que se opona al
aliento de creacin y reforma, tambin palpitante es justicia
decirlo en algunos venezolanos heroicos. Para aqullos, mar-
cndolos para siempre, escriba el Libertador sus ltimas palabras
desengaadas.

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SANZ, JUSTICIA MAYOR*

En reciente sesin del Colegio de Abogados de Caracas, el


doctor Hctor Garca Chuecos segn informa la prensa se
refiri a varios aspectos ignorados de la biografa del ilustre patri-
cio don Miguel Jos Sanz. Sanz es el poltico de ms genio y previ-
sin en los dos azarosos aos de la primera Repblica de Venezuela
1810 a 1812, y de ah el inters con que leamos cuanto atae
a su vida y a su pensamiento. Parece que el estudioso Archivero
Nacional descubri algunos papeles que se refieren a una extraa
y poco conocida gestin del Licurgo venezolano, cuando en las
postrimeras de la Colonia, y bajo el duro gobierno del atrabilia-
rio Capitn General Manuel de Guevara y Vasconcelos, sirvi de
Teniente de Justicia Mayor y Alcalde de los pueblos de Capaya
y Curiepe, donde era propietario de extensas haciendas. Garca
Chuecos de acuerdo con la versin de su discurso, resumida en
el diario La Esfera homolog aquella funcin pblica colonial
con la de nuestros republicanos jefes civiles. Y ya se sabe la con-
notacin peyorativa que en los momentos ms calamitosos de la
historia nacional tom semejante ttulo. No es culpa de los jefes
civiles buenos, sino de los malos, la desconfianza con que el pue-
blo venezolano mir siempre aquella jerarqua administrativa. Y
segn una carta de Guevara y Vasconcelos que tambin exhuma
el historiador, el pacfico don Miguel Jos se vio abocado durante
el desempeo de su oficio a la rebelda de varios vecinos y escla-
vos, presos en las ergstulas. La ley colonial no era muy piadosa
y nuestro licenciado se comport en esta circunstancia como lo
hacan otros speros Justicias Mayores. Rompieron los presos

* Fue publicado por primera vez en El Nacional, Caracas, 13 de octubre de 1952, p. 4.

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el candado y cerradura del cepo, y se fueron; entre ellos va aquel


mulato que azot, dice Sanz en su epstola al Capitn General. Y
agrega en una postdata del mismo mensaje: Me han trado uno de
los presos que dice ser esclavo, e inmediatamente le he mandado
dar en el botaln de la plaza cincuenta azotes, por pronta provi-
dencia. Este es uno de los medios, que a ms de ser conforme a
Derecho en delitos de esta naturaleza, es muy oportuno y eficaz
consideradas las circunstancias locales.
Quiz no era de ese episdico Sanz, castigador de esclavos
rebeldes, de quien queran or hablar los juristas caraqueos que
concurrieron la semana pasada a su muy aoso y venerable Cole-
gio de Abogados. Ni aclara tampoco la versin de La Esfera bajo
qu circunstancias y tensiones el ilustre patricio venezolano obr
con tan desusada clera. Pero si Sanz no fuera sino el protagonista
de un incidente semejante, no valdra la pena acordarse de l y su
nombre dara slo pbulo a la curiosidad y recreacin erudita en
los empolvados papeles que guardan las decisiones de un pequeo
jefe civil, en una aldea venezolana, a fines de la Colonia. La his-
toria felizmente es ms que la suma de estos hechos torpes
o montonos. Y el historiador debera explicar por qu si Sanz se
comport de tan censurable manera, pocos aos despus acta
como poltico de tan noble y humana doctrina y refrenda con su
vida en el trgico campo de Urica su amor por la Repblica. Sobre
ese Teniente de Justicia Mayor que nos merece un reproche
(aunque habra que conocer con ms extensin y crtica testimo-
nial los documentos citados por Garca Chuecos), se superpone
otro Sanz, el que verdaderamente cuenta en la tradicin venezo-
lana: el legislador, el poltico, el gran combatiente civil de la Inde-
pendencia. Ese Sanz creador, humano y heroico, conquistar el
derecho a que se le perdonen sus explosiones de clera o la justi-
cia sumaria de un terrateniente y primera autoridad aldeana, bajo
el rgimen espaol. Hubo en l, venturosamente, una evolucin
que lo conducira a leyes y conducta ms ecunimes. Y no sera tan
malo el recuerdo que dej entre los humildes labriegos de Capaya
y Curiepe, cuando Miranda lo delega a esas tierras en 1812, a ver

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si aplaca por su consejo e influencia una sublevacin que esgrime
consignas racistas. Abundan otros documentos histricos (por
ejemplo, los que reuni el Marqus de Rojas en su libro sobre
Miranda) en que puede comprobarse el ascendiente moral que
tena el ilustre licenciado sobre el proletariado negro de aquellas
comarcas.
Adems un historiador, en un trnsito tan profundo y tor-
mentoso como el que conduce de los das coloniales a la Revolu-
cin de Independencia, no puede prescindir del enorme cambio
en los espritus y en la conducta humana que engendraran las ideas
de reforma social nsitas al movimiento emancipador. No ser
slo Sanz el nico venezolano que rectifica. Con la Revolucin y
los libros y las ideas europeas que la inspiraron, viene tambin una
como nueva carta de derechos. Hay una concepcin ms democr-
tica del poder pblico y de las garantas ciudadanas. Ya las gentes
dejarn de pensar con la mala glosa de una frase aristotlica que
hay esclavos por naturaleza y que los dueos tienen poder omn-
modo sobre ellos. Tambin en esos primeros das del siglo XIX
penetran en las Colonias americanas e influirn sobre Sanz
las doctrinas jurdicas reformadoras con que un Beccaria o un
Bentham haban cambiado la concepcin absolutista del delito y
la pena y luchaban por la abolicin del castigo corporal. Entre sus
das de terrateniente en Capaya y los de la declaracin de Indepen-
dencia, Sanz ley, sin duda, a Locke, a Hume, a Rousseau. Toda su
vida y accin posterior, su obra seera de estadista y jurisconsulto,
su ntegro pensamiento democrtico que defiende contra los lti-
mos prejuicios coloniales del patriciado criollo, ejemplarizan en l
una nueva actitud poltica y humana.
Pero aceptemos la tesis de Garca Chuecos de que Sanz
se condujo como un altanero jefe civil en los duros das del
gobierno de Guevara y Vasconcelos. Su comportamiento futuro
aquel que le acredita una estatua en el Palacio de Justicia
demuestra cmo super o sublim el autoritarismo abusivo del
sistema colonial. El jefe civil de Capaya hubo de convertirse en
el Licurgo de Venezuela y en el hroe de Urica en una escena que

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tiene la grandeza de una tragedia griega. Partiendo de su ejemplo,


cabe plantear la tesis de si el progreso y perfeccin del hombre
venezolano no consiste en ir superando por el estudio, la cultura
y un sentimiento creciente de solidaridad social ese contumelioso
jefe civil o bronco y muy arbitrario Teniente de Justicia Mayor
que muchos llevamos en el subconsciente. Acaso del brbaro indi-
vidualismo caribe y del orgullo y belicosidad del conquistador
espaol subsiste todava, en las zonas ms oscuras e irredimibles
del alma nacional, ese complejo de ser jefe. Se quiere ejercer
alguna funcin no slo para tener derecho al uso, sino tambin
al abuso; para satisfacer nuestro rencor o nuestra vanidad ante
quienes suponemos que nos niegan o nos molestan. La libido
dominandi, como la libido possedendi, son instintos primarios del
hombre que slo se afinan y se integran en la coherencia social,
cuando por la cultura ampliamos nuestra rbita espiritual y moral
y sometemos nuestro arbitrio a la ley y la razn.
Histricamente el problema ms importante no es averiguar
cmo Sanz fue transitorio jefe civil, sino cmo aprendi a dejar
de serlo. Cmo la evolucin de su pensamiento y de su ecuanimi-
dad, cmo una ms democrtica concepcin del mundo, venci
aquellas cleras del terrateniente de Capaya. Cmo para forjar la
Independencia y la Repblica aquellos esclavos y manumisos de
Barlovento empezaron a gozar de los mismos derechos del patri-
ciado blanco. Cmo sobre la supersticin, el prejuicio y la violen-
cia, deba levantarse una nueva imagen del ciudadano y del Estado.
Y Sanz redimi en s, con los pocos y grandes venezolanos que han
merecido bien de la Historia, aquel torpe y primitivo complejo del
mandn para integrarlo en las normas de la solidaridad social y
de la cultura. Por eso se le ha llamado a presidir en el Palacio de
Justicia las deliberaciones de la razn que subliman la arbitrarie-
dad y el atropello.

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LA ESTATUA DEL VIEJO GUZMN*

La municipalidad de Caracas har viajar ahora la estatua


del viejo Guzmn desde su caraquesimo rincn murmurador y
demaggico de la antigua plaza del Mercado, tan cnsona con su
temperamento, donde estaba oyendo como en vida la charla
de los traficantes, de los vendedores de pjaros, hierbas y oracio-
nes mgicas, a un ms moderno sitio en El Retiro. Como todas
las cosas caraqueas, el viejo Guzmn tambin se reurbanizar
y habr de merecer nueva pintura. Casi setenta aos de aire libre
entre la heterclita sociedad de ese pueblo de vendedores; reco-
rrido de todos los pajarillos que venan a manchar su levita de
bronce y sus barbas a lo Gladstone, justificaban su fuga a un lugar
ms apacible. Alguna vez escrib cmo este discutible Mesas,
hecho de nuestra ms tumultuosa pasin mestiza, este profesor de
una gramtica social incorrecta, pero de sumo alcance populista,
haba venido a ser honrado en el lugar donde el pueblo caraqueo
semeja ms turba, donde se parece ms a aquella arrobada multi-
tud mstica que lo sigui en su igualitario evangelio de 1846. En
los dos ltimos aos, merced al brillante y animado libro de Daz
Snchez, el viejo Guzmn ha vuelto a estar de moda, y cada uno
segn sus intereses ha visto en el grande y demonaco poltico
del siglo XIX un Maquiavelo criollo poblado de artimaas o un
lder en que se hicieron voz y combate las primeras reivindicacio-
nes sociales del pueblo venezolano. Acaso el gran arte de novelista
que Daz Snchez despliega en su libro insista ms en la estrategia
del poder, en los aspectos demasiado humanos y censurables del
apasionante personaje, que en sus ideas y convicciones.

* Se public por primera vez en El Nacional, Caracas, 18 de noviembre de 1952, p. 4.

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Gran intuicin de Daz Snchez fue integrar la vida del viejo


Guzmn con la de su hijo Guzmn Blanco, ya que en el proceso
social del pas ambos personajes estn unidos, y sus analogas y
diferencias se complementan y marcan, con extraa impronta
de cesarismo liberal, nuestro desarrollo poltico. Aun ese des-
tiempo que frustra o reduce a segundo plano muchas de las accio-
nes en que el viejo Guzmn hubiera querido intervenir como per-
sonaje decisivo (era apenas un adolescente cuando se realizaba
la gran empresa de la Independencia y bajaba la pendiente de los
sesenta aos cuando acontece la Federacin) es, en cambio, en el
hijo, perfecto sincronismo de quien surge y acta en el momento
oportuno. De cierta manera padre e hijo, dentro de esa mstica un
tanto confusa, pero no carente de intencin renovadora, que se
llama la causa liberal, son el precursor y el realizador, el tribuno y
el caudillo, y en algunos momentos de esas biografas, a la vez riva-
les e identificadas, el hijo se yergue contra el padre y le dice como
el hroe altanero del conocido corrido mexicano:

Aparta de aqu, mi padre,


que estoy ms bravo
que un len.

Pero las dificultades, sublimados complejos y pasin diri-


gida con que el viejo debe forjar su exuberante personalidad, sern
el sustentculo sobre el que se edifique la gloria y destino de su
hijo, Guzmn Blanco. No en balde don Antonio Leocadio fue un
contemporneo tropical, y, por ende, ms ardiente, de los persona-
jes balzacianos y del Julin Sorel de Rojo y negro. Pudo terminar en
el patbulo como el protagonista de Stendhal si la Venezuela
de 1847 hubiese sido la Francia slidamente burguesa de la Restau-
racin borbnica.
Creo que en el excelente libro de Daz Snchez para escla-
recer bien el problema de nuestro liberalismo venezolano desde
sus orgenes falta un captulo inicial que se refiera a la forma-
cin ideolgica de Antonio Leocadio Guzmn durante sus aos de

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aprendizaje en Espaa, cuando como discpulo de Lista participa
en el gran movimiento de los liberales espaoles contra la auto-
cracia de Fernando VII. Tengo, sobre esa temporada de la juven-
tud de Guzmn en la pennsula, algunas notas que acaso aclaran
cmo el veintiaero Guzmn trae ya a Venezuela una dialctica y
doctrina popular a la que ser fiel durante toda su vida, aunque la
estrategia que emplee parezca a ratos bastante sinuosa. Y la dife-
rencia de Guzmn con sus opositores polticos a ejemplo del
incontinente Juan Vicente Gonzlez es que ninguno de ellos
poda presentar una doctrina con la coherencia, simplicidad y don
de contagio popular del redactor de El Venezolano. Que Guzmn
no slo fue un demagogo oportunista, sino tambin un idelogo,
es lo que no siempre se define en la brillante biografa de Daz Snchez.
Y es ms fcil juzgar a un hombre por la lnea contradictoria y zig-
zagueante adonde lo llevan sus defectos, que por la permanencia
de sus cualidades.
No hay disonancia entre el pensamiento de que se empapa
el inquieto estudiante venezolano en las logias espaolas, en
las llamadas torres de los comuneros y vengadores de Juan de
Padilla y en el crculo de los alumnos de Alberto Lista, y las doc-
trinas que predicar en Venezuela. En los cafs madrileos de 1818
como el que despus sera famossimo, de La fontana de oro se
congregaban a leer los peridicos de aquella poca, tan excitada de
poltica, los estudiantes y jvenes conspiradores. Cunto apren-
dera con ellos en el muy masnico Espectador, en La Libertad,
en El Sol y en los periodiquillos ms dislocados y agresivos como
El Zurriago y La Tercerola el gran periodista y agitador que ha
de llamarse Antonio Leocadio Guzmn! El fue aplicado alumno
de las ctedras de Matemticas y Literatura del Colegio de San
Mateo, que diriga don Alberto Lista. Y la fervorosa ortodoxia
catlica de Lista no era obstculo para su propaganda de libera-
lismo universal. Guzmn an estaba en Espaa en 1820, cuando
al grito de Riego las tropas espaolas congregadas en Cdiz para
marchar a Amrica, se niegan a perseguir liberales ultramarinos.
Y presencia en Madrid aquel asalto de las turbas madrileas a las

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crceles de la Inquisicin, en una como violenta imitacin hispana


de la toma de La Bastilla. Muchos liberales espaoles afirmaban
la fe en su causa y en la transformacin de la caduca monarqua
fernandina, con el posible triunfo de los patriotas americanos. Y
es investigacin por hacer cuntos admiradores tendra Bolvar en
aquellas activas logias y sociedades revolucionarias de la penn-
sula, en 1820. En el breve intermedio de liberalismo que tolera
Fernando VII, las prensas reformistas espaolas fueron suma-
mente activas. No slo en peridicos y folletos como las Cartas del
pobrecito holgazn, sino en numerosas traducciones del francs, se
propaga la nueva ideologa poltica. En las obras de texto como los
Elementos de verdadera lgica, de Juan Justo Garca, y los Principios
de Legislacin de Ramn Salas, se vulgariza entonces en Espaa
el pensamiento radical de un Destut de Tracy o de un Bentham.
Algo del primer socialismo utpico a lo Saint-Simon, expresado
en el conocido lema: A cada uno segn sus necesidades, de cada
uno segn sus obras, penetra en los comentarios y revistas de
libros que publican los peridicos de la poca. Creo que en esos
aos espaoles empieza a formarse no tanto la habilidad poltica
de Antonio Leocadio Guzmn, sino lo que vale ms que eso: su
doctrina de reformador popular, y sera hermoso trabajo para Daz
Snchez, en venidera edicin de su libro, estudiar esos orgenes del
pensamiento guzmancista y definir cmo coinciden con la futura
propaganda del gran lder poltico.
Su naturaleza de estudiante era la de un asimilador rpido,
un poco superficial, para quien las ideas sern, sobre todo, armas
de combate. Ni el buen casticismo y las perfectas lecciones de
Literatura espaola que transmita don Alberto Lista le ense-
aron a manejar el idioma con suficiente pureza. Aprende por-
que tambin lo requiere un francs apresurado, en que recoge
mayor nmero de noticias polticas que en el espaol de los cl-
sicos. Muchos galicismos y una gramtica atropellada, una ver-
bosidad que quiebra toda sintaxis, encontraremos despus en su
estilo. Pero ya est provisto de frases y dialctica para cumplir una
extraa misin en su lejana patria. En Espaa comenz, tambin,

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su carrera masnica, que en aquella poca podra abrir a los des-
provistos de linaje y dinero algunas secretas puertas e influencias.
El desparpajo con que habr de pasearse muchos aos despus por
la Amrica del Sur, siendo, adems de poltico venezolano, dipu-
tado granadino en Ro Negro, planificador de ambiciosas ofensi-
vas diplomticas en el Per, sumo lenguaraz y maestro de inespe-
radas combinaciones en todas partes, es un desparpajo masnico.
Y con sus barbas que despus del ao 40 querrn imitar las de
los estadistas ingleses y sus insignias de caballero Kadosh,
pasear por los ms recnditos escenarios.
Cuando en las logias de Espaa que l frecuent en su juven-
tud, el Gran Castellano traduccin local del Gran Oriente
preguntaba al nefito, al que haban conducido a la Torre con los
ojos vendados: Quin eres?, ste deba responder: Un ciuda-
dano que se presenta con bandera de parlamento a ser alistado.
Y no slo porque fue un poltico con la comn impureza de los
hombres de su condicin; porque fue un intelectual luchando con
los mayores e influyentes espadones de la Repblica, sino porque
ofreci al pueblo verdades sencillas y convincentes y alist ciuda-
danos para el primer gran combate antioligrquico, parece hoy tan
vivo y con tanto vigor polmico como hace cien aos.
De sus antiguas y bulliciosas amistades del mercado pblico,
ahora se conduce la estatua a un lugar de mayor sosiego. La de sub-
sistir, hecho escultura, fue la nica batalla histrica que gan a su
contumelioso hijo, Antonio Guzmn Blanco, quien lo fue redu-
ciendo a la incmoda y decorativa funcin de momia y reliquia
del liberalismo amarillo. Se merece un retiro honorable, con ms
rboles y aire libre, en una progresista urbanizacin, O acaso no
convenga que, aprovechndose de la vecindad, le sople ideas peli-
grosas como en 1825 a su amigo y vecino el Libertador.

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CENIZAS DE SIMN RODRGUEZ*

En un barco de guerra peruano, envuelto en las dos bande-


ras de Venezuela y del Per que le dieron cuna y sepultura, regre-
san en estos das a su Caracas natal los restos de don Simn Rodr-
guez. Hace ciento cincuenta y seis aos, despus de cuando, con la
conspiracin de Gual y Espaa en la que estuvo secretamente
comprometido, brotaron en el pas las primeras ideas de inde-
pendencia poltica, dej don Simn la graciosa luz de este valle
para cumplir una correra universal que no tena mejor objeto que
el de perfeccionar, al contacto de los principales pueblos y len-
guas, su muy revolucionaria profesin de hombre. Fue el segundo
caminador universal venezolano despus de Miranda. Y como
el Precursor, tambin se metamorfoseaba en nombres y oficios,
se haca contertulio excntrico de las ms diversas gentes, estu-
diando toda la variedad de lo humano. Antes de partir haba dado
las primeras lecciones de hombra, de espritu crtico y de justicia
casi quijotesca al genial adolescente llamado Simn Bolvar, con
quien volver a encontrarse en Europa. De una hora de medita-
cin en Roma, frente al sol poniente, los mrmoles, las ruinas y
la demasiada Historia clsica que suscita la campia romana, sur-
gi en el discpulo el casi turbulento proyecto de libertar el Con-
tinente entero. Detrs de la empresa poltica de Bolvar, Rodr-
guez se reservaba la tarea de ir esparciendo sus luces y virtudes
americanas. Quera ser el pedagogo universal del nuevo hombre
democrtico. Aprestbase a una batalla descomunal contra los
endriagos de la rutina, la ignorancia y la supersticin. Repeta
hasta la saciedad que no pueden constituirse nuevas Repblicas si

* Se public por primera vez en El Nacional, Caracas, 24 de febrero de 1954, p. 4.

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no formamos, paralelamente, los hombres nuevos. A la revolucin


poltica deba seguir la revolucin cultural y la profunda metamor-
fosis de las almas.
De toda la ideologa iluminista del siglo XVIII daba agresivo
nfasis, en su propia Summa de ideas, a un nuevo y radical mtodo
de veracidad, que permitira estudiar las cosas sin prejuicio ni
tab, como mirndolas por la primera vez, y en acercamiento tam-
bin radical a la naturaleza, primera maestra del hombre. Parece, a
ratos, un Franklin o un Jefferson suramericano ms desasosegado,
ya que la lucha entre arcasmo y modernidad, autocracia y democra-
cia, se presenta con caracteres ms trgicos en nuestra Amrica His-
pana, con su colonial separacin de castas, su prolongada y humi-
llada obediencia, los contrastes de su economa feudalista. Este
estudiar las cosas de modo directo, libre de todo velo y convencin
tradicional, levantara en contra suya el rebao de los pusilnimes
e indecisos y la conjura de los privilegiados, cuando Bolvar le da
el encargo de echar las bases de una nueva educacin popular en
la Repblica de Bolivia. l defendera la causa del indio contra el
corregidor o el latifundista armado. Buscaba para sus escuelas el
talento y la vocacin de las gentes creadoras, y no el prestigio del
apellido aristocrtico. Junto a la enseanza libresca acreditaba
contra el viejo prejuicio espaol la de los oficios y el trabajo
manual. Su tica demasiado audaz para su siglo no era slo
la del cuerpo vestido y el sexo ignorado, sino la del hombre fiel a
su conciencia. Decan los bolivianos que con su palabra y sus lec-
ciones el diablo andaba suelto en Chuquisaca. Y cuando ya no le
permiten ejercer su modesta profesin de maestro de escuela, que
en la tremenda Amrica de entonces la desempeaban hasta los
expresidiarios, se venga escribiendo el lejano mensaje democrtico
para las repblicas que todava estamos esperando. El fermento de
una nueva dialctica que quiere llegar sin tapujos a la propia natu-
raleza de las cosas, que no le teme al escndalo cuando ste sirve
para aislar la verdad, es lo que nos ofrecen sus extraos escritos. Y
hasta la estructura estilstica, la puntuacin, el insistente subra-
yado de palabras y conceptos, como para grabarlos en las cabezas

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ms ociosas, obedecen a su desvelado combate por la libertad y la
modernidad. Cuando ya se ha muerto Bolvar, y muchos quisieran
olvidar el gran compromiso histrico que involucra su nombre, l
se trueca en su voluntario albacea espiritual. Como errante venga-
dor de su nombre, y profeta incmodo que no transa con la opre-
sin y el privilegio, vaga entonces por los caminos de Chile, del
Per, del Ecuador. Prefiere, a la acomodaticia filosofa oficial que
en el Per conservador excomulgaba a Vigil y en Chile quemaba
los escritos de Francisco Bilbao por manos de verdugo, aquella
ctedra al aire libre, de desenfadado hablar, que establece en cual-
quier villorrio de los Andes, entre arrieros y troperos, o cuando
aparece un visitante forastero de tanta imaginacin como el fran-
cs Paul Marcoy. Vende velas o yerbas indgenas porque ya no
tiene dinero para imprimir sus escritos, pero sigue redactando en
sus extraos cuadernos las revolucionarias proposiciones segn
las cuales debera organizarse una Amrica dispuesta a completar
la revolucin de Bolvar.
Ahora sus huesos andariegos tornan a Caracas, a encontrarse
en el Panten Nacional con los de su gran discpulo caminador y
libertador, Se haban despedido en Lima en 1826. Cunto cambi,
y cmo en parte se frustr en ciento veintisis aos, aquella nueva
Amrica Hispana que ambos auguraron! No se unieron, sino se dis-
gregaron, las naciones hispanoamericanas que el Libertador quiso
juntar en Panam. Bolvar y Rodrguez parecen todava, a tanta
distancia, los desvelados caballeros andantes de un Continente
inconcluso. Dirase que ambos preludian el programa poltico y el
programa moral de nuestras repblicas insatisfechas. Aun desde
el punto de vista de la historia del pensamiento, y despojando a
sus escritos de toda e inmediata aplicacin pragmtica, Rodrguez
se adelantaba, en sus planteles de Chuquisaca, Concepcin
y Valparaso, a lo que los pedagogos de nuestra poca llaman
escuela nueva y a un mtodo filosfico que, al aislar y definir la
cosa como si se viera por primera vez, se asemeja curiosamente a lo
que ahora denominamos Fenomenologa.

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PARA UNOS NUEVOS PERFILES VENEZOLANOS*

La cultura del hbitat

La cultura de un pas es la suma no slo de las creaciones ori-


ginales sino de los prstamos cambiantes que cada pueblo aun
el ms modesto debi realizar para configurar su historia. Un
cronicn como el de Juan de Castellanos nos da la imagen de los
trances que los primeros conquistadores y pobladores espaoles
tienen que vivir para adaptarse a un paisaje, clima y hbitat com-
pletamente distintos de los de Extremadura o Castilla, de donde
procedan; al ejercicio no slo de una guerra siempre sorpresiva
con los indios, sino a la continua y cotidiana sorpresa de comer
otras cosas y nombrar con otras palabras sus tiles y alimentos. Si
los indios y primeros mestizos como Francisco Fajardo de cierta
manera se espaolizan y aprendern a guerrear como los con-
quistadores, stos en muchos casos reciben la seduccin de los
indgenas. Hay en la historia de cada pas americano la novela del
espaol que, como Gonzalo Guerrero en la conquista de Mxico o
como Francisco Martn en la conquista de Venezuela, aman ms a
la familia que engendraron en su manceba india y el estilo de vivir
casi selvtico, a la manera de los naturales, que el contacto con sus
antiguos conmilitones. Descubren quiz la comodidad o la libera-
cin de hacerse indios. Aun en los espaoles que, despus de largo
asiento en Amrica, tornan a la pennsula a buscar cargos y favores
y a disfrutar de su botn de conquista, habr ya ese aire de extra-
eza que caracteriza graciosamente el teatro y la literatura del

* Apareci publicado por primera vez en Cuadernos americanos, Mxico, enero-fe-


brero de 1962, pp. 270-290.

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Siglo de Oro, especialmente de Lope, al describir los peruleros e


incorporar al vocabulario usual de la lengua un gracioso ramillete
de indigenismos. En este cambio de corrientes y formas de vida,
si el conquistador extremeo est buscando en el trpico la pri-
mera meseta o el valle alto para sembrar el trigo europeo, tambin
llevar a Europa el cacao, el maz y el tabaco, y ms tardamente las
papas y la quina.
Una vida ya mestiza, en que la costumbre espaola se ha
identificado tanto con el paisaje y la costumbre indgena, parece
bien perceptible desprendindola del disfraz literario oficial
en una literatura como la del siglo XVII mexicano; en los versos
humorsticos, a veces procaces, del curioso aventurero Rosas de
Oquendo, y ms tardamente en el aspecto popular de jcaras,
canzonetas y villancicos de la obra potica de Sor Juana Ins de
la Cruz. En el Per, El Lunarejo, el mestizo apologista de Gngora,
compondr sermones en quechua y trasladar a las sierras del
Cuzco, en su hermoso teatro evangelizador, la parbola del hijo
prdigo. Y cunto de indianismo, de vida espaola trastocada
por el paisaje americano, de ancdota impuesta por la adaptacin
a un paisaje distinto, puede seguirse en otros libros coloniales,
como El carnero, los Anales de la villa imperial de Potos atribuidos a
Martnez Vela y las crnicas de esos frailes poticamente detallis-
tas y chismosos como el Obispo Lizrraga y el Padre Calancha.
Si no conocemos en Venezuela fuera de algunos versos
humorsticos de vejamen universitario y uno que otro corrido
o dcima popular que puede datarse en el siglo XVIII mayo-
res muestras de esa expresin mestiza, s puede reconstruirse con
bastante colorido cmo era el mundo de preocupaciones, costum-
bres y formas de nuestros antecesores de hace doscientos o tres-
cientos aos. No slo la vida pblica y aventura exterior escritas
en las Historias algunas tan hermosas como la de Oviedo y
Baos o en los informes de gobernadores, obispos y capitanes
generales, sino la vida ms menuda de sueos, angustias, prejui-
cios y supersticiones que a veces se nos ilumina en una carta pri-
vada, en el relato de un vecino que escribe su chisme al Obispo

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o al Gobernador, o en las curiosas autobiografas que hacen los
solicitantes cuando piden al Rey, desde un lejano rincn de Tie-
rra Firme, que se les otorgue algn cargo o prebenda. Habr que
ponerse a escarmenar con imaginacin la historia de esas vidas de
encomenderos, militares, clrigos, bachilleres, que sufrieron la
tentacin de marcharse a las Indias, apoderarse de leguas de tierra
realengas, perseguir en las costas a los piratas herticos o descubrir
tesoros, para que aparezca sobre la poca colonial una novela ms
animada y varia que la que nos llega a travs de los anales pblicos
o pomposamente cortesanos.
Si tomamos para medir el estilo de vida venezolano en cierto
momento de la poca colonial un conjunto de informes como los
que dirigen al Gobernador Solano en 1767 y 1768 los corregidores y
tenientes de corregidores de los pueblos, y los comparamos con
las formas de existencia del hombre de hoy, surgen a nuestra vista
una serie de hechos del mayor inters sociolgico en que radica la
peculiaridad o extraeza de la poca.
Nuestros compatriotas de entonces parecen depender y vivir
ms de lo que extraen de su hbitat geogrfico, que el mimado, des-
ordenado y dispendioso venezolano que hemos conocido en po-
cas posteriores. Viven como dice uno de los informantes de
los frutos de su fundacin. Si algn hacendado rico puede lucir,
para las escasas fiestas o recibir su vara de alcalde, el galonado
casacn azul con telas venidas de Espaa y el zapato de hebilla, los
indios de Chabasqun o de Sanare se visten con el lienzo de algo-
dn ordinario que ellos mismos hilaron. En la villa de San Jaime
segn el cronista las gentes llevaban aquellos vestuarios que
antiguamente se usaban en la ciudad de Caracas y unos vestidos
bombachos bien extraordinarios como el usar las camisas fuera de
los calzones, las faldas.
La mayora de las casas son de bajareques dobles, cubier-
tas de palmas y slo las llamadas casas reales, donde se ejerce la
justicia y se guardan los presos, alcanzan la dignidad de la mam-
postera. Para comer, en tierra rica de lagunas, bosques y caos
como los llanos de Cojedes, no falta la cotidiana arepa, el arroz, el

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frijol, el ame, la yuca y la res que se mata, ni tampoco una singular


variedad de peces y cacera. Hay peces como el balentn, el cazn,
el bagre, el rallao, el toruno, el pejesapo, el bocachico y el coporo.
La cacera ofrece venados, bquiros, lapas, cachicamos, o bien pau-
jes, gallinetas y perdices. De tosco asiento de cordobn nativo es
la silla en que se descansa y como sumo primor cuelga la hamaca
o el chinchorro, tejido con fibras de moriche. El aceite de corozo
alumbra las primitivas lmparas, o se elaboran velones de sebo en
el campo y de cera para las ceremonias religiosas y honrar mejor a
los santos. El dueo del hato como en los entonces ricos llanos
de San Carlos de Austria despacha a Caracas, Valencia y Puerto
Cabello no slo sus ganados sino las mulas cargadas de papeln,
arrobas de queso, tasajos, pescados salados y cecinas. En la des-
cripcin geogrfica de Cisneros se hace el elogio de esa floreciente
economa agrcola que permite a los venezolanos del siglo XVIII
comer a barato precio (por cuatro pesos se compraba el novillo
ms gordo), tan buenas terneras, corderos y capones. Claro que
no informa el acucioso Cisneros, pintor idlico de los beneficios
que la Venezuela colonial recibe de la Compaa Guipuzcoana,
a cuntos habitantes del pas favorece aquella liberalidad de pre-
cios. Una escassima minora de quienes se llamarn luego man-
tuanos son los que disfrutan de la riqueza y el podero, y toda la
distancia social es la que media entre la casaca del marqus y el
pie desnudo del esclavo, o como dira Gilberto Freire para el
Brasil entre la casa grande y la senzala. No falta, sin embargo, la
sensibilidad criolla, el aire y la luz del paisaje tropical en la prosa de
Oviedo y Baos y en esos bonitos caserones del siglo XVIII que
dejaron en Caracas, en Coro, en Calabozo, en Ospino, en Barinas,
Guanare, El Pao de San Juan Bautista o San Carlos, las grandes
familias del mantuanaje. O en los corridos, dcimas, galerones y
joropos a que impregnar tanta fuerza pica la prxima guerra de
Independencia.
El comercio con el exterior, que fomentaron, en secreta riva-
lidad econmica, el contrabando y los navos de la Compaa Gui-
puzcoana, haba generalizado en las casas hidalgas de Caracas y de

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las villas ms importantes el nuevo gusto por los jamones, cho-
rizos, bacalao, salmones, arenques, quesos de Flandes, vinos de
Malvasa, frutas secas y todo gnero de especiera que se importa
de Europa, y el lujo de tafetanes, medias y sedas. Cisneros, que
es una extraa mezcla de gegrafo y agente viajero, ha hecho tan
buenos negocios como el de vender a treinta pesos cada sombrero
de castor blanco, a doce pesos la libra de canela y a seis el frasco de
vino.
En las poblaciones del interior, a fines del siglo, los vecinos
acuden todava a los extraos milagros de la flora indgena para su
medicina en estado de naturaleza. Se alivian con la sbila, reme-
dio universal, cuando sufren de obstrucciones, apostemas,
golpes, dolores glicos, quemaduras y toda especie de corrup-
ciones. La pascuala, especie de pepita redonda, color de tabaco
en polvo se emplea como eficacsimo purgante. El bejuco de
cadena se emplea para las fiebres y para evacuar los humores. Y
el cronista se entusiasma exaltando la virtud de panacea de otras
plantas como la tua-ta, el zumo de tuturuto, la chirca, la escor-
zonera y el culantro silvestre endulzado con miel de abejas. La
naturaleza demasiado dura de ciertos eriales de Carora daba sus
pequeos monstruos: culebras, alacranes, ciempis y araas, pero
ofreca tambin, a pocos pasos, sus agrestes antdotos. Lo mismo
que el hombre medieval, el aislado habitante de una remota
regin venezolana tiene entonces un conocimiento a la vez inme-
diato y mgico de la naturaleza que lo circunda. Depende ms
de las contingencias naturales: de la quebrada crecida, del rayo
y de la centella, de la sequa y del camino cortado como ya casi
lo ignoran las generaciones de hoy. Y este desafo que suscita el
medio ambiente, provoca dos milagros de la historia venezolana
cuando se desencadena el movimiento de la Independencia. Uno
es la energa fsica y la voluntad de aguante para decirlo con
la palabra criolla que demostrarn nuestros criollos y mes-
tizos, llaneros de garras y serranos de cobija, al emprender
aquella expedicin guerrera que termina, a travs de media Am-
rica del Sur, en las punas del Alto Per. Desde el Llano caliente,

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desguazando ros tropicales y subiendo pramos, salieron a cono-


cer los volcanes andinos. Peleaban con otras gentes, beban raros
alcoholes, se amancebaban con las indias en las pulperas de Puno
o Chuquisaca. Parecan repetir, de otra manera, en la epopeya de
la Independencia, la hazaa en que naci en sangre, caminata y
aventura la Amrica mestiza. Y otro milagro coincidente fue el de
las ideas que, venidas de la Europa del siglo XVIII en los navos
de la ilustracin de que habla Basterra, ofrecen al hombre criollo
una nueva conciencia de autonoma poltica y diluyen en polmica
radical las grandes estructuras del coloniaje: Estado absolutista,
monopolio econmico, conciencia dirigida, sujecin a la voluntad
monrquica. En menos de 60 aos los venezolanos pasaron del
Sacarreal Majestad de que hablaban an los campesinos y gente
del comn en 1810, a aquella disposicin de la constitucin de 1864
de que no se reconocer en Venezuela otro tratamiento pblico
que el de ciudadano y el de usted.
Tambin en un sitio privilegiado de las Indias, como el valle
de Caracas, nacern en el siglo XVIII y en el curso de dos gene-
raciones escalonadas entre 1750 y 1783 algunos de los libertado-
res polticos y de los libertadores intelectuales de la Amrica inme-
diata, desde Miranda hasta Bolvar, pasando por Simn Rodrguez
y Andrs Bello.

Ni tan espaola, ni tan indgena

Por qu no fue desde los grandes y ureos Virreina-


tos del Per y de Mxico de donde se expandi el movimiento
insurgente por toda la Amrica Hispana, sino desde provincias
un tanto marginales en la vida econmica y el esplendor colo-
nial, como Caracas y Buenos Aires? La revolucin comenzada
en 1810, casi a un mismo tiempo en puntos extremos del Con-
tinente suramericano como el Plata y Venezuela, se diferencia
de los cerrados movimientos indigenistas del siglo XVIII y de
la epopeya de Hidalgo y Morelos en Mxico, en cuanto tendr
un carcter ms universalista, no slo por la formacin de sus

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lderes y propagandistas, sino por la distinta voluntad histrica
que expresa. Los heroicos curas insurgentes de Mxico animan,
sobre todo, una revolucin rural e indgena contra los grandes
ttulos espaoles, latifundistas criollos y alto clero, que posean
toda la tierra y el poder mexicano, mientras que los marqueses de
Lima pensaban aprovecharse del cambio poltico de los tiempos
para asentar contra la fiscalizacin de Espaa su abusiva
herencia de encomenderos. El pensamiento de Miranda y Bol-
var parte de otra coyuntura histrica y se dispara hacia otra meta.
En ese momento tan agitado de la Historia universal, de revolu-
cin y liberalismo, el hombre americano no poda satisfacerse
con la restauracin de un perdido mundo indgena, con devolver
la Amrica a sus naturales y darle a cada indio como hubiera sido el
sueo del Cura Hidalgo una estampa de la Virgen de Guadalupe,
un fusil para defenderse de los gachupines y una milpa para
sembrar maz. La independencia de Amrica, aun como acto
poltico, haba que ganarla e intrigarla tambin en Londres entre
banqueros y diplomticos que nos reconociesen, y el flujo revo-
lucionario de las cosas nos lanzaba en vertiginoso torbellino de
historia mundial. No era una revolucin racista para poner otra
vez a Atahualpa en el sitio en que se sent Pizarro, y para que,
expulsando a los dominadores espaoles, nos encerrsemos en
un nuevo y xenfobo Tahuantinsuyo como el que quiso recons-
tituir Tpac-Amaru. No se iba a atrasar el reloj hasta hacerlo
retroceder al tiempo csmico de los aztecas o de los incas, sino
se pondra a la misma hora que marcaban los instrumentos de
precisin europeos. Haba que partir, no del sueo nostlgico (el
del gran Moctezuma de la silla de oro, como dira, un siglo des-
pus, Rubn Daro), ni del de los engolados virreyes espaoles
de la poca barroca, de los que crean descender, sin mezcla de
bastarda, los intrigantes marqueses peruanos que molestarn
a Bolvar, sino de la situacin sociolgica tan compleja y varia
que el Libertador analiza en la Carta de Jamaica. Necesitbamos
libertad econmica y libertad poltica y formar nuevas repbli-
cas, partiendo de nuestro mestizaje.

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Amrica era mestiza, no slo porque haba recibido otras


sangres blancos o negros para agitar el viejo caudal ind-
gena, sino porque las ideas que se estaban manejando y adaptando
a la angustia del instante venan de Europa, aunque se cargaron
de nueva y contagiosa pasin al asentarse en el alma americana.
Hubo ya en la conquista y primeros siglos de la Colonia la trans-
culturacin del cristiano; ahora a comienzos del siglo XIX se
haca la transculturacin de las revoluciones europeas. Era del
genio de Bolvar darle sentido y unidad a ese mundo mestizo que
peda liberacin y expresin, y tener como orejas de gigante para
escuchar lo que viene en el aire de la poca: liberalismo y gran
expansin europea, comercio e industria universales, luchas con-
tra las ltimas formas absolutistas, y atender, al mismo tiempo, los
enredos, contradicciones y trances en que se agitaba y peligraba
la insurgencia americana. Los veinte relampagueantes aos en
que se consume la obra y la accin de Simn Bolvar parecen, as,
cruzados de todos los dardos, todas las direcciones que marcan
uno de los ms tensos momentos de la Historia humana. El gran
caraqueo tiene que ser, a la vez, revolucionario, guerrero, estra-
tega, escritor, socilogo, terico y utopista de un nuevo Derecho
de naciones. Leyes y estructuras polticas no slo se hacen, sino,
a veces, se van inventando al paso de su caballo por todas aquellas
provincias desunidas que slo su genio y pasin unificadora pona
a vivir juntas.
Quiz la Venezuela en que naci Bolvar era tierra propicia
para hacer esa sntesis y prospecto de un mundo nuevo. No pesaba
ya la carga indgena en nosotros a la manera que en otros pueblos
americanos. No tenamos ni Teotihuacn ni las piedras del Cuzco
para llorar nuestros perdidos imperios. Lo indio que no desapare-
ci en las cruentas guerras de la Conquista viajaba ya revuelto con
lo espaol, y aun con lo africano, en el caudal de nuestra sangre,
o estaba separado de la conciencia nacional de entonces por ese
teln selvtico, ms all de las ciudades y los pueblos, ms all de
la ltima misin, que se levantaba en otro pas ignoto, al sur de los
grandes ros. No ramos tan indios ni ramos tan espaoles pens

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siempre Bolvar, quien dedic algunos de los prrafos ms hermo-
sos de la Carta de Jamaica a definir nuestro mestizaje. Si no tena-
mos nombre de raza porque bamos a llamarnos sencillamente
venezolanos, colombianos, hispanoamericanos, s tenamos el de
la actividad y el oficio que la naturaleza de Amrica nos impusiera.
Los llaneros de Apure y de Casanare subirn al pramo de Pisba
o, a la inversa, los guates de la Cordillera, los serranos se con-
vertirn en lanceros cuando peleen en las grandes llanuras calien-
tes, se informa en los partes de Bolvar.
Si la poca colonial form los tipos humanos y configur
el hbitat del hombre de nuestro pas, la inmensa aventura de la
Independencia, cuando Antoito Sucre, el joven de Cuman,
fue a convertirse en Mariscal en el Per a los treinta aos, equi-
vale en nuestra historia local a la leyenda de una nueva cruzada.
Como los generales de Alejandro, los de Bolvar sobre todo
cuando les falte el Libertador quieren formar reinos y baro-
nas separados a medida que acampan en esa expedicin de miles
de leguas, entre Caracas y el Alto Per. Si los que vuelven con los
laureles de Junn y Ayacucho quieren cobrar su gloria al Gene-
ral Pez y son frecuente obstculo para el primer orden civil de
la Repblica, los que se quedan en el Per, en Chuquisaca, en
Quito, marcan tambin, con su valenta y turbulencia, la vida de
algunas naciones hermanas. Si dimos un hombre tan puro, abne-
gado y ecunime como Antonio Jos de Sucre, que sabe entregar
su Repblica de Bolivia a los bolivianos, dimos otros tan intri-
gantes como Flores. Basta leer en tan documentado libro como
es la biografa de Juan Montalvo por el escritor ecuatoriano
Osear Efrn Reyes, hasta qu punto pesaba en la vida poltica del
Ecuador hacia 1845 1850 la influencia que ejercan en peque-
os pueblos del pas esos venezolanos que se quedaron acompa-
ando a su jefe Flores.
En la herencia y aoranza de cada venezolano sigue con-
tando mucho esa gran marcha por la Amrica que hicieron sus
ascendientes de la Independencia; y las biografas de ilustres pr-
ceres parecen crnica familiar.

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Tres generaciones de retratos

En los Perfiles venezolanos de Felipe Tejera (Caracas, 1881)


y La literatura venezolana del siglo XIX de Picn-Febres (Caracas,
1906) vemos con sus levitas neoclsicas, sus corbatas de plastrn
o sus revueltas melenas que puso de moda el romanticismo, los
retratos de nuestros escritores de hace cien aos, desde la augusta
figura de Andrs Bello hasta los que ya vean nacer el modernismo
como Prez Bonalde. Tres generaciones de retratos en una poca
en que retratarse era acto demasiado solemne, en trance de pos-
teridad y enftica compostura, como hacer testamento, casarse
y partir a la guerra civil a defender el liberalismo. Qu pena la
de escribir en un pas como el nuestro entonces, cuando el peri-
dico mayor llegara a los mil quinientos o dos mil ejemplares, y los
pocos libros que podran imprimirse se amontonaban, por falta de
compradores y lectores, en los stanos de una Casa de Gobierno,
donde, con la ilusin de fomentar la cultura, los haba adquirido un
gobernador mecenas! O se prestaba el libro y el peridico, de una
a otra casa, de uno a otro solar desierto, para distraer las largas noches
perforadas de cantos de gallos, a veces balas de guerrilleros y cabalga-
das de cuatreros, en la provincia demasiado espesa. Bolvar, que fue
el mejor cronista e intrprete de su propia vida, nos ha dado en sus
cartas y en la visin casi proftica de la circunstancia americana
que surge de sus escritos polticos, el modelo de un pensamiento
tan gil y de un estilo tan vivo y centelleante que no tiene equi-
valente en la lengua espaola de su poca. En el mundo hispano
de comienzos del siglo XIX hubo dos hombres casi diablicamente
modernos en la invencin esttica y en la invencin poltica: el espa-
ol Francisco de Goya y el venezolano Simn Bolvar. No anun-
ciaban ambos, cada uno a su manera, un Apocalipsis y consuma-
cin del mundo hispnico? Eran los dos nicos genios que en ese
momento podan imprecar y maldecir en espaol.
Andrs Bello parece de cierto modo el Soln del Nuevo
Mundo, el ordenador y legislador de una sociedad que comienza.
Parte de una cultura como la espaola a otra cultura antpoda

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como la inglesa para realizar en s mismo aquella sntesis de
corrientes universales que, segn l, corresponda a la vocacin
conciliadora del hombre americano. Desde la conciencia de la
lengua que hablamos y debemos defender para que desde Mxico
hasta el Ro de la Plata no se rompa nuestra unidad lingstica,
hasta la nueva conciencia del Derecho y la libertad poltica, la
inmensa obra de Bello es como la suma mxima de nuestra peda-
goga social en el siglo XIX. Hablar, proceder, pensar bien, los tres
actos peculiares del hombre, vencer el prejuicio, la supersticin y
xenofobia en que vivieron nuestras sociedades cerradas y forjar
con las luces del siglo el nuevo modelo de un mundo ecunime, era
el secreto de la enseanza enciclopdica, volcada, a la vez, hacia
el lenguaje, la filosofa, la historia, la legislacin y cierto tipo de
poesa civil, como aqulla en que Soln enseaba la eudemona
a los ciudadanos de Atenas y Virgilio anhelaba conciliar al pueblo
romano despus de las guerras civiles.
Despus de Bello y Bolvar no hay mucho que leer en la
Literatura venezolana del siglo XIX, hasta que llegue la revolucin
modernista. Algunos escritores con admirable patetismo y colo-
rido romntico, como Juan Vicente Gonzlez, nos dan en su prosa
vehemente el testimonio del medio histrico en que se mueven:
son bigrafos de hroes y caudillos, entristecidos e indignados
comentaristas de nuestras guerras civiles. Otros, como Fermn
Toro, analizan con alto estilo de filsofo social las contradicciones
de justicia en que se eriga nuestro turbulento experimento demo-
crtico, la ignorancia, la usura y la miseria ejercida sobre las clases
pobres que gravitaba como escarnio en nuestro nombre prome-
tedor de repblicas. Es Fermn Toro figura fundamental de nues-
tro humanismo decimonnico y una especie de Carlyle tropical
que no parte slo del socialismo sino de la ms entera y libre con-
ciencia cristiana para definir la injusticia que los liberales del siglo
XIX escondan bajo las ms resonantes palabras. Y qu buena
prosa se lee, tambin, en las cartas, tratados y discursos de Cecilio
Acosta, otro de nuestros grandes humanistas del siglo XIX, y en
la Historia de Baralt, quien, por escribir tan irreprochable idioma,

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obtuvo lauros de gramtico y de acadmico en Espaa, y fue a bus-


car a Madrid el sosiego literario que no poda ofrecerle la turbada
Venezuela!
De todos los nombres, de todos los retratos que se acumulan
en los Perfiles de Tejera y en la Literatura de Picn-Febres, slo ya
muy pocos pueden significar algo viviente para un lector de estos
das. La literatura, lo que ellos llamaban literatura, se confunda
con la pequea poltica parroquial, con el discurso de ocasin, con
la leccin de gramtica o la novelita y el cuento irrealmente sen-
sibleros. Los malos poetas romnticos lloraban por todo: porque
la novia poda estar tsica o porque las necesidades econmicas o
administrativas los obligaban a trasladarse de Valencia a Caracas y
ellos queran deplorarlo ante sus amigos en desgarrada elega:

Horscopo sangriento me arrebata


de tu feraz y
pintoresco suelo.

La teraputica de la exageracin y la sensiblera enferme-


dades de todo romanticismo es en nuestra literatura criolla el
cuadro de costumbres en que los escritores de 1840 y uno de
ellos con tanta gracia y vigor como Daniel Mendoza empiezan
un como inventario de tipos populares que, en el crudo lenguaje
de la calle caraquea o de la vaquera llanera, viven su vida espe-
cialsima o vuelcan su comentario sobre la injusticia, la arbitrarie-
dad y el abuso que soportan los venezolanos. Si el costumbrismo
es, a veces, humorismo, frecuentemente ejemplariza las morali-
dades de nuestro siglo XIX. Del llanero Palmarote, gran perso-
naje creado por Daniel Mendoza, crtico de la civilizacin desde
un sano e implacable realismo rural, descienden muchos pro-
tagonistas del cuento y la novela venezolanos hasta los das ms
prximos. El contraste entre campo y ciudad en nuestra literatura
no slo estriba en el conocido tpico de la bondad campestre y la
perversin urbana, sino en que efectivamente, en aos de guerra
civil y violencia, el campesino pagaba en tributos, reclutamiento

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y despojo de animales y tierras los platos rotos de la anarqua ciu-
dadana. Hace, naturalmente, la guerra de los caudillos y de los
aventureros o se ilusiona como en el movimiento de la Fede-
racin en una guerra popular, para l, que aprovecharn, es
claro, las nuevas oligarquas del poder militar o del poder poltico.
Los costumbristas-moralistas, desde Daniel Mendoza hacia 1860
hasta Jabino a fines del siglo, recogen en rasgos giles la tipologa
de un vario mundo venezolano de ignorancia, malicia, viveza,
desengao y frustracin de que daba pocas veces noticia la prosa
acadmica de los doctores. Porque la caracterstica de Venezuela
como la de casi todos los pases latinoamericanos en el siglo
XIX es la del contraste trgico entre la realidad social y el falso
revestimiento de leyes, costumbres e instituciones importadas
o traducidas de Europa y en el que se disfraza, ms que remedia,
nuestro atraso y abandono. Un ilusionista como el General
Guzmn Blanco, que quiso vestir con los ms elegantes vestidos
de Pars a los generales de la Federacin, acaso lleg a pensar que
su Capitolio Federal era el Palacio de las Tulleras y l, Napolen
III, con la misma corte de espadas, uniformes, abanicos y crinoli-
nas. Pero la falsa pompa de aquella Caracas de los bailes guzman-
cistas, de los concursos literarios y artsticos, de las caritides de
yeso de los edificios pblicos y de los esplndidos caballos en que
caracoleaba su vanagloria el gran caudillo, no llegaba hasta la sole-
dad, el hasto y la incomunicacin de otra Venezuela ms vasta y
adormecida.
Entretanto, hasta que el modernismo literario traiga nuevas
modas estticas, los poetas de nuestro romanticismo nos dejaron
algunos centenares de versos rescatables; poetas como Maitn,
Calcao, Yepes, Francisco Guaicaipuro Pardo y sobre todo Prez
Bonalde cantan su pena individual. Es la del buen seor campe-
sino, como Maitn, sosegado propietario en el valle de Choron, a
quien se le muere la mujer, la entierra en el cementerio de la aldea
y va a susurrarle algunas de las palabras ms sinceras y confiden-
ciales de toda nuestra poesa romntica. O los versos en que Abi-
gail Lozano canta el atardecer y la noche tropicales; un admirable

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soneto mstico de Jos Antonio Calcao una de las escasas flo-


res de nuestra poesa religiosa y, por contraste, las canciones
de aquel hombre errante y polglota, traductor excelso de Heine
y Poe, que se llam Prez Bonalde. Los venezolanos no dejaban de
ser andariegos, vivaces e inteligentes, y los hubo que fueron escri-
tores, polticos y hombres de varia influencia en Espaa, como Ros
de Olano, Baralt, Garca de Quevedo y posteriormente Snchez
Pesquera; fundarn grupos literarios en el Per, como los herma-
nos Camacho, publicarn revistas y peridicos en Nueva York,
como Bolet Peraza, y hablarn tantas lenguas como Prez Bonalde.
No se haba ejercido en Chile el magisterio de Andrs Bello y no
haba llevado a travs de los ms diversos paisajes americanos una
pedagoga y una revolucin animadora, verazmente implacable,
don Simn Rodrguez? Esa romntica posibilidad de expansin y
aventura del hombre venezolano nos consolaba un poco cuando
en los peores aos del siglo XIX el pas se haba hecho demasiado
angosto.
Contra el peligro de una literatura vestida de levita, sin rela-
cin con el ambiente y cuya nica meta era la Academia Venezo-
lana de la Lengua, donde tambin pronunciaba discursos el General
Guzmn Blanco, quien pretenda encarnar hacia el ao 80 todo
el Estado, toda la Iglesia y, quiz, todo el Espritu, han de insurgir
al final del siglo, y desde distinta posicin, los positivistas y los
modernistas.

Positivistas y modernistas

El positivismo venezolano pues las escuelas filosficas


europeas cambian un poco de gusto, como los vinos, al cruzar
el Atlntico puede compararse con un liberalismo vestido
de ciencia, y no de una ciencia cualquiera sino de ciencia natu-
ral que es la que precisamente no puede aplicarse a los hechos
histricos. Adems, llega a nuestro trpico con casi treinta aos
de retraso, y aplicando el esquema comtiano de las tres edades
de la humanidad, pretende haber logrado, despus de pasar

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rpidamente de la edad teolgica a la edad metafsica, la satis-
factoria etapa positivista, en que ningn fenmeno permanecer
inexplicable. Se explicar lgicamente, partiendo del clima, la
raza y la geografa, el carcter de los venezolanos, la inconstan-
cia del sistema democrtico y los abusos de fuerza y poder de los
caudillos guerreros que nos haban dominado, incluida la volun-
tariosa persona del General Guzmn Blanco, pretendido csar
liberal y vehemente modernizador de Venezuela. En conflicto
con la Iglesia como muchos caudillos hispanoamericanos
por su afn de modernizar el Estado, Guzmn Blanco pretende
que los venezolanos opten entre la Iglesia y l, pero los jvenes
discpulos de Ernst y Villavicencio, que salen de la Universidad
de Caracas en la dcada del 80, pretenden elegir la ciencia. Habr
dos caminos para los positivistas criollos: los que de acuerdo con
Spencer piensan que slo por una transformacin de las cosas y
acelerando el advenimiento de una promisora sociedad indus-
trial se mejorar el sistema poltico, y los que, cautivos del
determinismo naturalista que no superaban algunos mediocres
divulgadores europeos, como Le Bon, pretendan que era pre-
ciso aceptar contra el idealismo de las leyes la seca realidad
que surge de las malas costumbres de la tierra. Por aqu vamos
a aquella tesis derrotista del gendarme necesario que sosten-
dr en 1920, a varias generaciones ya del positivismo, Laureano
Vallenilla Lanz. Y la paradoja de la situacin venezolana es que
gentes que se crean liberales y leyeron a Spencer defendern el
providencialismo de los generales para negar, en cambio, el ms
sacro y venerable de los curas. Defienda usted el derecho ina-
lienable al poder poltico de los caudillos armados, pero blas-
feme contra los sacerdotes, fue as la frmula de un liberalismo
caricaturesco. Al General Gmez se le poda llamar Benemrito
Rehabilitador y admirado jefe y amigo, pero al Obispo si
usted es buen liberal denomnelo solamente el ciudadano
Obispo. Un poco de materialismo a lo Haeckel y de sociolo-
ga de segunda mano andan revueltos con muchas adulaciones
rastreras y alabanzas a las vacas, que el gran ganadero y caudillo

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apreciaba ms que a los hombres, en muchas de las pginas que


pag e inspir la dictadura de Juan Vicente Gmez.
Pero algunos de los positivistas eran, como Jos Gil Fortoul,
escritores de primer orden y solan olvidarse al escribir de todo
rigor de escuela para soltar un poco el ingenio y la fantasa. El
hombre y la historia y la Historia constitucional de Venezuela, de
Jos Gil Fortoul, sern siempre dos obras considerables de nues-
tras letras. Ya no importan en ellas las citas de socilogos euro-
peos de 1890, generalmente olvidados, sino la gracia y agilidad
con que Gil Fortoul hace la sntesis de una situacin confusa, el
retrato de un personaje, invoca la ancdota reveladora o auspi-
cia a pesar de las pocas de tirana en que se movi su vida
alguna reforma que mejorara a los venezolanos. Quiz pudiera
censurrsele que al narrar nuestro proceso histrico, desde la
Conquista espaola hasta la Guerra Federal, lo ordene en tan
clara lgica, como si todos los venezolanos que hicieron nuestra
historia razonasen como Gil Fortoul. Es obra escrita con el alma
civilizada de explicar y ordenarlo todo, en el mtodo ms racional. Y
por ello, testimonios de ms oscura irracionalidad hay que buscarlos
en otras obras histricas, como la Historia de la revolucin federal y Los
delitos polticos en la historia de Venezuela, de Lisandro Alvarado,
en algunos ensayos histricos del Dr. Pedro Manuel Arcaya y del
propio Vallenilla Lanz. Y, sobre todo, en la varia tipologa de per-
sonajes de la ms violenta, cnica o acomodable naturaleza que
desde fines del siglo XIX empieza a poblar nuestra novelstica.
Qu galera de tipos humanos caciques, cuatreros, latifundis-
tas, mujeres tiernas o feroces, brujos o pobre pueblo supersticioso
y explotado en la novela y el cuento venezolanos desde Zrate
de Eduardo Blanco, Peona de Romero Garca, El sargento Felipe de
Picn-Febres, hasta nuestras grandes novelas del siglo XX, como
Doa Brbara, Cantaclaro y Canaima!
Los romnticos hasta el propio don Eduardo Blanco, que
con su libro Venezuela heroica mereci el honor de que se le llamara
el Homero de la Repblica y suscit en tres o cuatro generaciones
de venezolanos la ilusin de que todos podamos ser tan heroicos

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como Pez, tan virtuosos como Sucre, tan abnegados como Negro
Primero haban visto la realidad venezolana en continuo trance
de epopeya y sublimacin, y ahora, a partir de los positivistas, los
realistas y los modernistas nos acercaban a la ms contradictoria y
desnuda veracidad.
Ha sido casi un lugar comn de la crtica literaria reciente
censurar en los modernistas, en la muy refinada generacin lite-
raria que comienza a escribir hacia 1895, que los problemas que les
preocuparon fueron estticos ms que sociales. La literatura euro-
pea y especialmente la francesa, que era entonces la ms prxima a
nuestra sensibilidad, haba puesto de moda aquella compleja acti-
tud de espritu que se llam el decadentismo y los decadentes ya
renunciaban a componer el mundo y parecan complacerse, ms
que en la mejora de una sociedad irredimible, en el cultivo de sus
sueos y de sus sensaciones. Slo en los goces y extraa invencin
que puede ofrecerles el arte, encuentran el valor de la vida. Ya que
el artista, ni un nuevo Balzac que naciera, no es capaz de recoger
y expresar toda la realidad, que se contente con reflejar la impre-
sin, las sutiles vibraciones que la vida imprime en la conciencia
personal. No importa que sean fragmentos, siempre que en ellos
como en los cuadros de los impresionistas est tambin la luz
y la atmsfera, ese sistema de relaciones en que las cosas se inte-
gran en el mundo. Habr de contentarse el creador literario con
aquel instante o morceau de vie que interesaba a Maupassant, o con
el retrato del ser fluctuante y sorpresivo, en intransferible conflicto
con la existencia. Ms que epopeyas como las que a su manera
hizo Balzac, el llamado artista decadente retratar tempera-
mentos. El idioma en que habr de escribirse tendr tambin un
ritmo, una adjetivacin y una gramtica peculiares que expresen
otra relacin anmica con el mundo y la naturaleza. Los moder-
nistas venezolanos Daz Rodrguez, Pedro Emilio Coll, Rufino
Blanco-Fombona contribuyeron en nuestro pas a aquella revo-
lucin lingstica que se opera en la lengua espaola, animada
no slo por el genio de Rubn Daro, sino por todas las tensiones
estticas de la poca. Y cuando en 1896 ante los graves letrados de

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la Academia Venezolana se presenta un pequeo y deleitoso libro


como Sensaciones de viaje de Manuel Daz Rodrguez, deben reco-
nocer que algo nuevo estaba naciendo en las letras nacionales.
Desde Daz Rodrguez y Pedro Emilio Coll hasta los ep-
gonos de la escuela, como el poeta Arreaza Calatrava, el moder-
nismo dio a la literatura venezolana algunos de sus libros ms
valiosos, precisamente aqullos en que lo literario, separado ya
de lo poltico, lo oratorio o lo didctico, asume un valor propio.
Sangre patricia, dolos rotos, Camino de perfeccin, Peregrina o El
pozo encantado de Daz Rodrguez; El Castillo de Elsinor de Pedro
Emilio Coll, unos pocos cuentos de Urbaneja Achelpohl, las pgi-
nas de memorias, ciertos versos incorrectos pero cargados de tre-
menda pasin de Blanco-Fombona, figurarn siempre entre lo
ms significativo de nuestro modernismo. Y aunque su rebelin
puramente anrquica e individualista y su evasin ante la circuns-
tancia social ya no nos satisfaga, los modernistas cumplieron en
el campo de nuestra literatura lo que Alfonso Reyes llamara un
cuidadoso deslinde. Es decir, el cuento ya no se confunde con
el cuadro de costumbres, ni la novela con el folletn lleno de intri-
gas ni el discurso poltico, como fue habitual en las generaciones
que le precedieron. Quizs una de las cosas laudables que hizo un
caudillo tan criollo como el General Crespo fue enviar a Europa
como cnsules o secretarios de Legacin a los jvenes mejores de
la generacin positivista y de la juvenil revista Cosmpolis, para
que aprendieran a escribir con ms vivacidad y gracia que los ya
anquilosados literatos que aburrieron al pblico en las profusas
columnas de La Opinin Nacional y de La Tribuna Liberal. No era
eso mucho mejor, y hacer revoluciones estticas y gramaticales,
que las otras revoluciones de carne y hueso, a la sombra de cual-
quier improvisado guerrero que interpretara los ideales de la
juventud, en que perdieron el tiempo tantos venezolanos del siglo
XIX? Y la poca que se inicia en el 1900 con el dictador Cipriano
Castro ser durante nueve aos una poca muy cursi, porque el
caudillo anunci en su proclama: nuevos ideales. Con Castro y
con Prez Jimnez, especialmente, los venezolanos aprendimos

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para siempre qu cosa tan peligrosa es el caudillo armado que no
se satisface con contar sus vacas, sus presos y sus acciones en el
banco, porque pretende hacernos partcipes de sus ideales.

Otros retratos para 1981

Pensemos en un autor que viva en 1981, y repita a cien aos


de distancia la tentativa de Don Felipe Tejera de ofrecernos otros
Perfiles venezolanos. De cuntos de nosotros se habr salvado, para
entonces, siquiera el retrato; una fotografa menos solemne que la
de los enlevitados caballeros del siglo XIX, pues nos agitaron, des-
orbitaron o despeinaron otras pasiones que las de nuestros padres
y abuelos, y nos retratbamos, no para la olvidadiza descendencia
sino para el frgil momento de cambio, amor, poltica y aventura
que est en el destino normal de todos los hombres? Hablar el
perfilista de entonces de maestros que conocimos y a quienes
la obra y la muerte torn clsicos como Jos Rafael Pocaterra y
Teresa de la Parra. Se ver si los crticos de 1981 quieren ser jus-
tos y no piensan candorosamente que la Historia comienza con
ellos la altsima importancia de una literatura que pudo produ-
cir obras tan inconfundiblemente nuestras como las Memorias de
un venezolano de la decadencia y Las memorias de Mam Blanca. Se
evocar la tremenda aventura que los hombres de entonces ya no
podrn vivir otra vez, en el gran ciclo de las novelas de Gallegos,
potente testimonio de una Venezuela que an no lograba huma-
nizarse. Se leern los palabreos de Andrs Eloy Blanco, y acaso
un socilogo pretencioso de los que piden a la literatura mucho
ms de lo que ella puede dar estudiar en el poema A un ao
de tu luz de qu modo se viva y se senta en un hogar provincial
venezolano a comienzos del siglo. Un desgarrado testimonio de
nuestra conciencia civil, en un mal momento de dictadura y pluto-
cracia, se meditar en los ensayos de Mario Briceo-Iragorry, que
a cien aos de distancia emula la pasin y el venezolanismo justi-
ciero de un Fermn Toro o un Cecilio Acosta. Sern otros clsi-
cos los grandes novelistas de hoy: Uslar Pietri, Enrique Bernardo

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Nez, Antonio Arraiz, Otero Silva, Daz Snchez y Guillermo


Meneses, y los clsicos ms jvenes que ya delegan al futuro las
generaciones inmediatamente siguientes, como la de la revista
Viernes, la de Contrapunto y la de Sardio. (A los ltimos todava los
llamamos jvenes y muchachos, y casi no los nombramos para no
interferir en su fama, pero en 1981 sern ecunimes y muy honora-
bles ciudadanos, acaso barbados porque estamos en una poca
en que renacen las barbas, y habrn adquirido para entonces
mucho ms nombre y cargos pblicos, que en nuestras tierras son
una imitacin de la gloria.) Y hay, sin duda, en la poesa venezo-
lana de hoy (mencionaremos slo algunos poemas como Mi padre
el inmigrante y Nuevo mundo Orinoco) una nota de angustia y com-
promiso existencial con la situacin histrica que ellos viven,
como no la conoci el lirismo ms vago y ausente de nuestra po-
tica anterior. Cuntos poetas habra que nombrar, desde los gran-
des poetas ya muertos de la generacin de 1918 Luis Enrique
Mrmol, Andrs Eloy Blanco, Jacinto Fombona Pachano, el gran
artista que se llamaba Ramos Sucre, siguiendo a partir de Paz
Castillo hasta Ida Gramcko, Luz Machado, Liscano, Jos Ramn
Medina, o los poetas ltimos como Palomares, treinta o cuarenta
aos del ms fecundo perodo en la poesa venezolana!
Quizs en ninguna poca si exceptuamos el tremendo
momento de la Independencia y el otro gran perodo de funda-
mentacin de la Repblica entre 1830 y 1848 el venezolano se
acerc a definir su circunstancia, a escribir el memorial de sus
deficiencias y fijar su proyecto de futuro, como en los aos que
comenzaron en 1936 a partir de la muerte de Juan Vicente Gmez.
Partiendo de las ms varias filosofas y trincheras polticas, pero
configurndolas de acuerdo con la especificidad venezolana, hom-
bres de la talla de Rmulo Betancourt, Rafael Caldera, Arturo
Uslar Pietri, el malogrado Alberto Adriani, Augusto Mijares, Luis
Beltrn Prieto y muchos otros, a la izquierda y a la derecha, hicie-
ron el gran balance de nuestra problemtica social. Libros como
Venezuela, poltica y petrleo de Rmulo Betancourt, las pginas
venezolanistas de Adriani, los anlisis que ha dedicado Prieto a

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nuestro desordenado y discontinuo proceso educativo, son el tes-
timonio de una hora muy despierta de la conciencia venezolana.
Nuestros socilogos, economistas y escritores polticos haban
superado ya el antiguo liberalismo retrico de las grandes frases
y salan empeosamente al encuentro de la verdad. Surga frente
al conformismo de otras generaciones una literatura de denun-
cia. Partiendo de nuestra insuficiencia y de un oscuro legado de
engao y derrota, queramos echar las bases de una democracia
real. Y ni el intermedio anacrnico de una dictadura como la de
Prez Jimnez impidi esa conquista de un pensamiento ms claro
y autntico. Muchos jvenes, egresados de la Universidad, comien-
zan tambin a ofrecer a una Venezuela que ya quiere escucharlos,
el fruto de una nueva y desvelada pesquisa en nuestra problem-
tica nacional. Sin duda que hemos entrado no s si los crticos e
historiadores de 1981 lograrn verlo en un extrao momento de
agitacin y sumo cambio en la vida hispanoamericana. Y el gran
cambio de la Venezuela todava rural, limitada y provinciana en
que nacimos a la que ya quiere industrializarse y universalizarse;
de un callado pas mestizo a otro que desde hace veinte aos se
agita con todos los ruidos y el poliglotismo de los inmigrantes,
los hombres de mi generacin lo llevamos en la propia piel y en
el revuelto archivo de nuestras emociones. Muchos libros vene-
zolanos de esta poca fueron obligadamente nostlgicos, porque
ya veamos esfumarse como en una aguafuerte romntica el color
de costumbres, gentes y formas de vida que encantaron o asusta-
ron nuestro pasado. Eran nuestra familiar coleccin de estampas y
fantasmas. Aquella Caracas seorial, ingeniosa, lenta y corts que
pintaba todava Teresa de la Parra en los aos 20, ya no se parece
en nada a la metrpoli trepidante un poco Houston, Texas y un
poco Npoles a cuya violenta luz y ruido de carruajes, hombres
de negocios y mtines polticos, despiertan los caraqueos de 1961.
Con los escombros de sus viejas casas las casas que tan delei-
tosamente ya pintaba Oviedo y Baos en el siglo XVIII y donde
conversan en la tradicin novelstica venezolana los personajes
de El hombre de hierro, Ifigenia, El ltimo Solar, Vidas oscuras o La

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trepadora el venezolano dispersa, para que se instale un tiempo


distinto, quiz ms claro, quiz ms planificado, sus aoranzas y
memorias. Sobre el contraste muy hispanoamericano de tremen-
das desigualdades de riqueza y miseria, cultura e ignorancia corre
nuestro desnivel social; esas sociedades de varios pisos que slo
equilibrar el desarrollo tcnico y la continua accin reformadora.
Venezolanos en distinta situacin histrica, siguiendo las metfo-
ras de nuestra novelstica, eran Mam Blanca y Vicente Cocho-
cho, el Doctor Payara y el muy desvalido Juan el Veguero. Venezo-
lano es el gran plutcrata y poderoso gerente que recorri en avin
todos los cielos del mundo, y el selvtico indio motiln que an
rechaza la visita de los misioneros. Pedazos de prehistoria, formas
de vida colonial y otras que ya avanzaron hasta el siglo XXI, se
mezclan en nuestro revuelto paisaje humano. Pero hemos ganado
en la conciencia de lo que debe hacerse, en la documentacin y
los mtodos de que ninguna otra generacin venezolana dispuso.
Milagro de los ltimos veinte y tantos aos es no slo que nues-
tra tasa de nacimientos sea una de las ms altas del mundo (45,8
por mil), sino que nuestra mortalidad haya descendido al nivel
de los pases ms civilizados (10 por mil) mientras que las cifras
de Francia y del Reino Unido son de 11,7 y 11,12 respectivamente.
Tambin en contraste con la situacin que reinaba hasta hace
pocos aos un milln doscientos mil muchachos asisten a las
escuelas de Venezuela en una poblacin que se calcula en 7 millo-
nes de habitantes. Tambin la reforma agraria que se opera en el
pas evitar ese xodo catico hacia las ciudades, buscando trabajo
y aventura aleatoria, que fue una de las herencias peores que nos
dej aquella dictadura del derroche, la obra pblica puramente
ornamental y el cnico reparto entre validos y favoritos en mons-
truosa orga de especulacin, que fue la caracterstica del rgi-
men de Prez Jimnez. El hombre venezolano que hasta entonces
haba sido previsor y modesto se contagi de la megalomana del
dictador, y crey que se aseguraba para siempre el dominio de un
inagotable Pactolo. Ante la ceguedad y crueldad de aquellos das
recientes, ahora volvemos a contar lo que tenemos, a reajustar el

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dislocado mapa econmico del pas, a buscar ms trabajo, educa-
cin y justicia para esos venezolanos que aprendieron a reclamar.
As como otros escritores hicieron la novela de nuestras selvas,
nuestros ros, nuestras llanuras, quizs el Balzac que todava no
nos ha nacido penetre en los pactos y lances diablicos de aquel
puado de gentes que en la poca del ltimo dictador decidieron
convertirse en millonarios en veinticuatro horas.
S; tendr un poco que pensar el bigrafo y el crtico que en
1981 haga otros Perfiles venezolanos. Un pas mucho ms grande
crece a nuestra vista, en ritmo quizs un poco vertiginoso, y habr
que prever que la cultura ms difundida, venciendo tantos desni-
veles sociales, formar, tambin, gentes mejores. Contra la ao-
ranza del poeta, plaendo por el tiempo que se fue, proyectamos
hacia adelante la promesa de la edad de oro.

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TRADICIN*

En artculos de peridico he encontrado en los ltimos das


insistentes llamados a estudiar la tradicin venezolana. Una tradi-
cin que trascienda de los himnos triunfales de Venezuela heroica,
de la satisfaccin que puede sentir todo venezolano de que sus
tatarabuelos o bisabuelos ensillaran el caballo al pie del vila para
ir a detener la volatera libertaria y ansiosa en las ms altas cum-
bres del Per. Merecer a Bolvar y a Sucre y a todo aquel grupo de
fundadores civiles que completan la accin de los prceres, desde
Miguel Jos Sanz y Pedro Gual hasta Fermn Toro, es permanente
leccin cvica que requiere buenos maestros que la enseen y
actualicen. Y cmo se conjuga el culto de la Historia hecha con
el compromiso de la Historia por hacer, es precisamente el mejor
estmulo de una tradicin bien entendida porque muchos tradi-
cionalistas pensaron que Bolvar libert pueblos para que noso-
tros no hicisemos otra cosa que cuidar su sepulcro, y don Cecilio
Acosta escribi tan hermoso castellano para que nuestros modos
de pensar o escribir se detuvieran en aquel da de 1856 en que sali
de la mente de nuestro gran humanista el hermoso ensayo titulado
Cosas sabidas y cosas por saberse. Interpretndola con verdadero
sentido histrico, toda tradicin deviene; es el valor del pasado
que mira con nuevos ojos y aplica a nuevas necesidades cada gene-
racin. Es aquel admirable pensamiento de Jefferson, cuando
recomendaba que cada veinte aos se permitiera a los ms avisa-
dos espritus de las nuevas generaciones revisar las leyes de un pas
para ponerlas a tono con las circunstancias histricas Sin duda que
Venezuela necesita ahondar cada da ms en la conciencia de su

* Se public por primera vez en El Nacional, Caracas, 29 de octubre 1950.

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pasado, pero no para quedarse detenido en l, sino para descubrir,


entre la selva de los hechos, el perfil y la problemtica de la nacin.
El problema es ahora ms urgente que en otros das en
cuanto nuestro pas est recibiendo un inmenso contingente
inmigratorio de gentes que se incorporan a la vida nacional, y hay
que ofrecerles no slo oportunidades econmicas, sino tambin
valores de cultura. Los inmigrantes que llegaron a la Argentina
despus de la cada de Rosas pudieron nacionalizarse bien porque,
junto al trabajo de los agrnomos y los ingenieros, que modifica-
ban las condiciones de la naturaleza, estaba el pensamiento orien-
tador y vigilante de una gran generacin de pensadores y escri-
tores. Las palabras de un Sarmiento o un Alberdi valan para
quienes piensan que el papel del intelectual en nuestras sociedades
es puramente decorativo lo que el mejor plan de los tcnicos.
Lo peor que pudiera acontecernos es el desarrollo de una tcnica
sin espritu, y sin miras nacionales, como la que las viejas nacio-
nes imperialistas trasladaban, para su propia comodidad y mejor usu-
fructo de su expansin econmica, a sus factoras de Asia o de frica.
Haba muy buenas carreteras y excelentes edificios en Singapur o en
Shangai, no tanto para el servicio de los nativos como de los capi-
talistas ingleses.
Cierto aire de colonialismo, o semicolonialismo econ-
mico, hace de las oligarquas criollas mucho ms que en los das
de los hacendados o de los viejos caudillos rurales pasivos gru-
pos tributarios del capital extranjero, y amengua frecuentemente,
en la nacin, su fuerza creadora y defensiva. Muchos compatriotas
esperan para prosperar que como extraos Santa Claus o Simbad
ingenieros lleguen las empresas forneas a perforar el pozo de
aceite o taladrar la montaa de hierro que apareci en el solar de
nuestra casa. Nosotros pusimos el potrero o el solar y recibimos,
como premio, la nueva lmpara de Aladino con que se satisfacen
todos los caprichos. El complejo de la regala, de esa continua
esperanza de que los extranjeros sigan desarrollando y explotando
todo lo que es explotable, y nosotros esperemos la confitada lluvia
de la piata, pesa demasiado en la vida venezolana y engendra dos

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actitudes psicolgicas complementarias: una es el asombro ante lo
que hacen aquellos dioses que traen tcnicas y artilugios descono-
cidos; otra, la alabanza y servilismo ante quienes pueden repartir
a los muchachos ms bobos tan hermosas grageas. Pues que ellos
saben ms que nosotros, inclinmonos a adorarles y servirles, lo
mismo que los indios guaiqueres traan sus canastas de perlas
ante don Cristbal Coln.
Porque no fueron educados para este mundo de la tcnica
y la explotacin industrial de la naturaleza, muchos venezolanos
que quisieron prosperar en esta poca de las regalas se dedica-
ron al comercio, a vender las baratijas forneas. Eran como aqu-
llos indios ladinos que en los das de la Conquista colocaban,
entre los otros indios que no haban aprendido la lengua y las
maas de los recin llegados, los espejitos y las cuentas de vidrio.
Entonces se produce en la vida econmica del pas una especie de
marea regresiva. El petrleo, por ejemplo, crea buenos salarios; los
comerciantes (porque no hay industria nacional) traen del extran-
jero hasta las mazorcas enlatadas, los venezolanos las compran y el
dinero de los salarios torna al pas de donde sali. El capitalismo
extranjero nos hace, a su modo, un prstamo con el buen respaldo
de nuestras materias primas, y lo devolvemos en cuanto artefacto
til o intil adquirimos con la fcil lotera del aceite. Empezamos
a vivir como en un extrao Singapur del Caribe, donde hasta el
mrito social habr de valuarse por la cercana o el favor que nos
otorguen los extraos dioses extranjeros.
Resulta fcil y hasta demaggico hablar de las fuerzas des-
nacionalizadoras de un pas, cuando no hubo plan ni voluntad de
mejorar la situacin histrica; cuando permanecamos adnica-
mente desnudos ante el impacto de estas formas modernas hechas
de clculo, previsin, escueta tecnologa. Es que por sobre todo
estudio y autntica pasin nacional prevalece en muchos venezo-
lanos la actitud que los clsicos llamaban del carpe diem, el ciego
hedonismo de quien disfruta del buen vino y la buena cena, sin
preocuparse de las necesidades y angustias que surgirn maana.

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Por ello, hasta la hermosa frase de tradicin venezolana


tan repetida en recientes escritos de los peridicos est
pidiendo nuevo examen y nuevos puntos de vista. No nos ador-
mezcamos con ella como indescifrable frmula litrgica. Pene-
tremos la historia con nuestra angustia y nuestra necesidad crea-
dora. Repensmosla, para averiguar los compromisos y deberes
que dejaron para nosotros los grandes nombres tutelares. Hay que
defenderse de la falsa tradicin que repite, sin ahondarlas ni ana-
lizarlas, todas las frases hechas y todos los adjetivos que acu el
tiempo sobre nuestros hroes o nuestros pensadores. Entender el
pasado, pero con espritu y actitud contemporneos, en solidari-
dad de historia que no se detiene, sino prosigue ensanchando la
tarea y el destino comn.

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TRADICIN Y VOLUNTAD HISTRICA*

En varios artculos ha aludido Arturo Uslar Pietri a lo que


puede llamarse el problema de la tradicin y el proceso histrico
de Venezuela. Coincido con l en que la tradicin no es inerte e
inmutable, y que lo ms significativo en la historia de cada pueblo
es su impulso de devenir y su capacidad de adaptarse y dirigir las
circunstancias que trae cada poca. Ninguna nacin puede vivir
en el enquistamiento de las formas adquiridas que parece carac-
terstico del mundo de la naturaleza, en oposicin al mvil mundo
de la historia.
Es cierto que las rocas, las montaas y la plataforma con-
tinental tambin sufren cambios morfolgicos a travs de las
edades, pero ellos se miden en lenta dimensin de geologa casi
imperceptible para una vida humana o para el curso de varias
generaciones que pueden presenciar, en cambio, grandes emer-
gencias histricas. No habra casi tarea para el hombre si cada
generacin repitiese todas las rutinas, hbitos y modos mentales
de las que la precedieron. Cada historia necesita resolver nuevas
y cambiantes situaciones vitales. La falsedad de una sociologa de
tipo positivista, como la que se escribi en Venezuela hasta hace
pocas dcadas, consista en que homologaba los hechos sociales
a los fenmenos de la naturaleza, sin prever que los cambios de
produccin, el impacto de nuevas formas culturales, las modifica-
ciones del paisaje histrico aportan otras estructuras y sistemas.
Pueden cambiar, simultneamente, los estilos polticos y los esti-
los artsticos, la fraseologa literaria y el modo de gobernar.

* Se public por primera vez en El Nacional, Caracas, 6 de mayo de 1952, p. 4.

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Si un rgimen como el de Jos Tadeo Monagas pudo ser


una clara consecuencia de fenmenos y formas venezolanos de
la segunda mitad del siglo XIX, resultara un anacronismo en la
segunda mitad del siglo XX. Y decir, por ejemplo como lo hicie-
ron varios escritores de la escuela positivista, que los gendarmes
necesarios o los caudillos eran expresin poltica permanente y
definitivamente cristalizada de nuestra psicologa social, resulta tan
a destiempo como afirmar que Francia debera ser gobernada siem-
pre por reyes como Luis XI, ya que la dura energa de aquel soberano
pudo ser eficiente al final de la poca feudal. La historia tambin
modifica lo que se ha venido llamando la psicologa de los pueblos.
Hasta aqu parece que no hay nada que discutir con Uslar
Pietri. Sin embargo, se me ocurren algunas observaciones a la
manera como l desenvuelve su tema. Que no nos preocupemos
demasiado de la tradicin, y que dejemos el libre juego de todas
las influencias forneas o universales que ya desde hoy comien-
zan a configurar la Venezuela de maana, parece ser su tesis libe-
ralsima. Y agrega que si el futuro como el presente continuara
aboliendo muchas de las cosas que nosotros denominamos tra-
dicin, lo esencial y ms significativo del pas siempre habr de
conservarse: la memoria de sus hroes, la flor de su pensamiento y
sus obras de arte.
Estos argumentos de Uslar Pietri seran irreprochables si no
omitiese en su meditacin otros factores que tambin condicio-
nan toda equilibrada vida histrica. El primero es que cada pueblo
no puede esperar por el simple contagio pasivo de otras formas de
civilizacin la esperanza de una mejor historia, porque tiene que
prepararla al mismo tiempo, de modo ms calculado, responsable
y consciente de su destino. La historia no slo se recibe, sino se pla-
nifica y se hace. Hay en el desenvolvimiento de las grandes nacio-
nes una como meta o gua ideal que orienta el progreso colectivo
y permite la afirmacin y defensa de la personalidad nacional, aun
en los momentos de mayor crisis. Cualquiera, entre las ms impor-
tantes concreciones polticas nacionales, revela este fin volunta-
rista, este destino comn que se atribuye a la nacin o al Estado.

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El Estado de Luis XIV, por ejemplo, no surgi por simple juego
espontneo de fuerzas sociales, sino porque hubo el empeo de
crearlo tan racional, clara y lgicamente como el mtodo de Des-
cartes. La historia moderna de Italia, por ejemplo, no se explica
sino por la lejana lucha ya muy viva en la Edad Media por la
unificacin, que no se realizar sino en el siglo XIX. En las luchas
de Inglaterra y Espaa desde fines del siglo XVI ya se ejemplariza
una constante de la poltica inglesa que anhela la libertad de los
mares, y cuyo individualismo econmico la llevar, a travs de
las revoluciones del siglo XVII, a una limitacin del poder pol-
tico soberano, como se expres en el parlamentarismo ingls. En
cualquiera de esas historias, los hombres no se contentaron con
esperar las corrientes naturales del acontecer, sino trataron de pla-
near conscientemente su futuro. Slo carecen de ese impulso con-
figurador los pases coloniales que aceptan inertemente cuanto
les llega de fuera, y viven sin ninguna otra mira en la simple
contingencia de cada da. Era la vida de esas factoras europeas en
Asia Singapur, por ejemplo donde el nativo fue un resignado
y humillado espectador de cuanto hacan o traan los extranjeros.
Aguardar pasivamente las corrientes forneas que modifi-
carn nuestro estilo de vida, sin que haya en los venezolanos un
impulso de planeamiento histrico, parece sumamente peligroso.
En lo que las gentes llaman vagamente Civilizacin, se sue-
len esconder fuerzas y formas muy contradictorias. Ya no tenemos
los hombres de hoy aquella fe en un progreso indefinido que haca
creer a los utopistas del siglo XVIII que, por el simple avance de
la razn, el futuro sera siempre mejor que el presente. A ms de
que el concepto de Civilizacin cambia segn el espritu o inte-
reses de quienes la juzgan. Para un simple vendedor de artefactos
mecnicos, una horrible motorola pintada de groseros colorines,
disparando a todo ruido sus modernas versiones de Chopin o
Beethoven, podra ser indicio de civilizacin, y en nombre de un
falso progreso (arroje usted veinticinco cntimos en la ranura y ya
gozar de la msica) incitar a sus clientes a comprarla. En cam-
bio, una persona de tan refinado gusto esttico como Arturo Uslar

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Pietri se resistira a tenerla en su casa. La denominada Civiliza-


cin contiene as, junto a muchas cosas tiles, una serie de obje-
tos estpidos y embrutecedores impuestos tan slo por la presin
materialista del comercio. Y si Civilizacin fuese todo lo nuevo,
cualquier analfabeto enriquecido que puede adquirir un Cadillac,
sera ms civilizado que Goethe o que Bolvar.
Adems, cuando confiamos en el prspero desarrollo de
nuestro pas por el simple influjo expansivo de la llamada Civili-
zacin mundial, olvidamos que la oportunidad de todas las nacio-
nes no es la misma ante los beneficios civilizadores. En reciente
artculo, Uslar Pietri juzga esa fuerza modeladora de la civili-
zacin como si ella se expandiese de modo unnime a lo ancho
del planeta; como si hubiere una clara justicia distributiva en el
orden internacional. Por desgracia, el drama de la Historia es que
hay pueblos ultrapoderosos y pueblos misrrimos. Que en el mal
equilibrado conjunto de las naciones, unas son las que producen e
imponen sus productos y otras son las que deben comprrselos.
Y este desajuste en el reparto y usufructo de los bienes civili-
zadores suscita el complejo fenmeno que se denomina Imperia-
lismo. En la presin econmica, y no siempre progresiva (porque
de las materias primas y el trabajo barato de los pases pobres viven
las grandes naciones plutocrticas) que forja el Imperialismo, se
desquician y anarquizan fuerzas o recursos locales, y se establecen
entre grandes y pequeas naciones vnculos de condicionalidad y
vasallaje. Cuando la Civilizacin se ala con el Imperialismo no
es necesariamente filntropa. Gan algo esencial la cultura humana
y el espritu liberador del hombre cuando el imperialismo romano,
por ejemplo, a partir del siglo I de nuestra era, absorbi todos los
ncleos culturales del mundo helenstico y del Oriente mediterr-
neo, disolviendo las formas y expresiones locales, tratando de uni-
ficar cultos, estilos y mitos en una artificiosa e hinchada monumen-
talidad? Y el viejo ejemplo de Roma acaso es saludable advertencia
para quienes, contra la varia y hermosa pluralidad de las culturas,
auspician una civilizacin igual y regimentada, que en los pueblos

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dbiles desquicia costumbres y formas propias, sin sustituirlas por
mejores recursos y ms feliz concordia humana.
El tema es provocativo, y an queda tela para otras medita-
ciones complementarias.

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Segunda parte
L ug a r e s y c o s a s

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APROXIMACIN AL ORINOCO*

Mi experiencia venezolana del Orinoco es casi vergonzosa:


una lectura infantil de la a veces disparatada pero muy estimulante
novela de Julio Verne, con su tropical exotismo de aventuras; las
lminas del precioso libro del explorador Chaffanjon, que vi tam-
bin de muchacho en un viejo tomo del Mundo ilustrado, o el gusto
que me produjo en el umbral de la adolescencia la memorable obra
del doctor Elas Toro Por las selvas de Guayana. Hay, asimismo, en
esos das de emocin imaginativa, el recuerdo de algunas tarjetas
postales de la Alameda de Ciudad Bolvar, con su primer plano de
grandes rboles y su fondo de piraguas y lanchas, o las vistas de
los castillos o de la Piedra del Medio, y el relato de ciertos cau-
cheros fracasados que llegaban a mi montaa andina, despus de
atravesar todo el pas, a curarse su paludismo y a contar aventuras
extraordinarias de la selva, entre serpientes, tigres y bandoleros.
No ha sido Guayana la permanente tierra de ensoacin colec-
tiva; la esperanza y tambin el temor de una Venezuela que dema-
siado promete y que no concluye de hacerse?
Mi imagen infantil del Orinoco se torn ms concreta
en el viaje que realic hace ms de diez aos hasta Caicara, en el
Estado Bolvar, por la va de Cabruta, en el Gurico. Pequeo y
casi menospreciable prlogo para los aficionados a penetrar y
sumirse en toda inmensidad fluvial o selvtica! Verdad que iban

* Escrito como prlogo al libro Orinoco, ro de la libertad, de Rafael Gmez Picn (A.
Aguado, Madrid, 1953, 501 pp.); fue publicado por primera vez en El Nacional, el 12
de agosto de 1952 (p. 4). Fue incluido en Comprensin de Venezuela (1955), op. cit.
(pp. 379-387), y en Suma de Venezuela, op. cit. (pp. 113-116), cuya versin sigue esta
nueva edicin.

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en aquel viaje amigos y testigos excepcionales: el doctor Francisco


Izquierdo, que a su oficio y talento de mdico humanista una su
extraordinaria vocacin de explorador; fue nuestro generalsimo,
nuestro director providente en dos deleitosas semanas de cam-
pamento llanero; el doctor Juan Iturbe, que haba publicado en
aquellos das su excelente trabajo La biologa de los Llanos y pare-
ca trasladar su laboratorio a cualquier morichal o mata de sabana;
el General Teodorito Velzquez, centauro guariqueo, con las
cicatrices de sus hazaas de guerrillero y sus historias de cazador
de tigres y caimanes, y el General Arvalo Cedeo el peregrino
que mayores lances vivi en las selvas y soledades venezolanas en
todo lo que va de siglo. Cambiamos en Cabruta los caballos llane-
ros que, despus del automvil y la camioneta, nos acompaaron
en buen trecho de sabana, por la lancha a motor, que pareca otro
corcel de crines revueltas sobre la planicie espumosa y remoliente
del inmenso ro. Caicara, con sus bonitas casas del siglo XVIII
testimonio todava de las misiones catalanas que empezaron a
civilizar aquellas regiones, los rboles de su plaza, sus riberas
pobladas de tortugas enormes y aquel meloso y penetrante olor
a sarrapia que emana de todas sus tiendas y negocios, es uno de
los pueblos venezolanos de mayor extraeza turstica. Es, desde
luego, la capital gastronmica de la sopa de tortuga. Se siente el
trpico abrumador en el tamao de los rboles, el plumaje y garru-
lera de loros y guacamayos, el olor de las frutas, la clera del ro
y los cuerpos de las mujeres. Estas son excepcionalmente reco-
mendables como atestiguando la buena raza pobladora, pero por
desgracia engordan a muy tempranos aos a causa de las comidas
grasosas y la larga siesta canicular en el chinchorro. Pero quin
resiste despus de medioda y un condumio de tortuga la tenta-
cin de aquellos livianos chinchorros de moriche que se fabrican
en Caicara?
Durante el breve pero excitante viaje, los doctores Iturbe
e Izquierdo y los generales Velzquez y Arvalo Cedeo fueron
para m enciclopedias vivas y distintas de temas llaneros y gua-
yaneses. Pasbamos de las maravillas y misterios del paisaje al

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folklore y las costumbres y a una historia contempornea de das
de guerra civil, de violencias y aventuras militares y econmicas.
Fueron momentos inolvidables en que uno se lamentaba de no
tener a mano una mquina grabadora para recoger el gusto y la
ancdota de tantas conversaciones impregnadas de inconfundi-
ble venezolanidad.
Y ahora mi horizonte y visin del Orinoco se ensancha sin-
gularmente en el vasto libro de medio millar de pginas que le
dedica mi amigo colombiano el doctor Rafael Gmez Picn, que
acabo de leer en su versin manuscrita y que ser al publicarse una
de las obras ms comentadas del ao. Estamos, adems, en un ao
de jubileo orinoquense en que nuestro gran ro explorados ya
sus misteriosos orgenes se ha puesto muy de moda en todos
los crculos cientficos y econmicos del mundo. Vuelve a ser otro
Dorado. Ya no con aquellas cpulas de oro y prfido que coloc
en sus Manoas imaginarias la frtil imaginacin de Sir Walter
Raleigh, sino con montaas de hierro y recursos hidroelctricos
capaces de transformar a Venezuela entera en una inmensa usina.
El autor de este libro es uno de los ms obstinados y entu-
siastas coleccionistas de ros que me ha sido dado conocer. Se
mezclan en su curiosidad fluvial la pasin del explorador y del
erudito. Su excelente obra Magdalena, ro de Colombia es, a
pocos aos de publicada, obra ya clsica en la literatura geogr-
fica del hermano pas. Y el mtodo de este caminante, con botas
de muchas leguas, que acaso por haber nacido en la serrana de
Ocaa nudo genitor de ros sinti la tentacin de seguir-
les valle abajo, describiendo paisajes, climas, tipos y actividades
humanas, es completar la visin directa con el ms escrupuloso
material documental. Despus de la inmersin acutica viene la
dilatada inmersin erudita, en cuanto librote o papel viejo qued
la huella de exploradores, gegrafos, economistas y antroplogos.
El ro no es para l tan slo un hecho geogrfico, sino una historia
de afanes, bsquedas, esperanzas o desengaos de todo un pue-
blo. Cunta frustracin, riqueza aleatoria, cambios de aventura
o trabajo puso el hombre venezolano en el espejo mvil, cargado

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de tentaciones fabulosas de su gran ro! Hubo la poca del oro, del


caucho, del balat, de la sarrapia, de las plumas de garza, de los
diamantes. Estamos en la del hierro, la bauxita, la electricidad. En
sus aguas turbulentas, que a travs de selvas y raudales parecan
conducir a un paisaje de la primera edad del mundo, se busc el
secreto de una fortuna rpida, captada al azar, la violencia y el des-
pojo. Hasta muy avanzado este siglo, nuestra gran zona selvtica
y fluvial del sur continu siendo campo de la ms spera piratera.
El Orinoco, tambin, vino turbio y arremolinado como algunas
terribles horas de la historia venezolana. En su mundo de Canaima
pareciera pactar y entenderse el sistema de Juan Vicente Gmez y
el de Toms Funes. An en das muy recientes se entregaba a cual-
quier favorito del gobierno el dominio del Territorio Amazonas,
como se poda ceder en la alta Edad Media el uso y el abuso de una
barona feudal. Se le dejaba derecho a explotar ad libitum la selva
y a los indios. Un relato como el que hace Blanco-Fombona de
sus das orinoquenses, en el libro Camino de imperfeccin, parece,
por la violencia y arbitrariedad de los sistemas descritos, un testi-
monio del feudalismo europeo de hace mil aos. A tan apartadas
regiones slo llegaba la fuerza del Estado en forma de atropello,
robo, conscripcin. Guayana sufri como ninguna otra comarca
venezolana acaso por ser la ms vasta, la ms despoblada y la
que guarda tambin mayor esperanza el continuo impacto de
estupidez, imprevisin e iniquidad que caracteriz tantas horas
venezolanas. Sus gobernadores fueron a veces los ms pervertidos
descendientes de los encomenderos. Cmo se haba olvidado el
ejemplo paternal y enciclopedista de un Manuel Centurin!
Y cmo la gran promesa que constituye para los venezola-
nos el mundo orinoquense impone un trabajo ms pacfico y pla-
nificado que el de las aleatorias aventuras econmicas de ayer, es
la mejor moraleja que puede aprenderse en el libro tilsimo de
Gmez Picn. Ha hecho muy bien en titularlo Orinoco, ro de libertad,
porque si de sus aguas resonantes, frente a Angostura, parti la
gran peripecia libertaria americana de Bolvar, que slo se deten-
dra en las cumbres del Alto Per, tambin de esa zona privilegiada

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podra partir la independencia econmica de Venezuela. De ro
de bosques y mitos el Orinoco puede trocarse, con su hierro y sus
recursos elctricos, en un futuro ro de usinas. Las grandes aguas
realengas ya estn pidiendo ser arremansadas. El Orinoco, que
hasta ahora casi no condujo a ninguna parte, inmenso potro bra-
vo sobre la soledad meridional de Venezuela, nos est sealando
las rutas de una economa transformadora. Habr venezolanos
capaces de dirigir, desarrollar y defender para las generaciones que
vienen tan esplndido patrimonio? El porvenir de Guayana no nos
lo asegura la aparente prodigalidad de ninguna compaa inver-
sionista, sino nuestro propio, enrgico y venezolansimo designio
de crecer, de planear y de progresar. Ningn Santa Claus foras-
tero, de roja nariz y escarcela llena de acciones, dlares y secretos
tcnicos, har lo que no puedan hacer los venezolanos mismos.
Cuando tanto capital usuario no se empoce en los bancos porque
est obligado a circular; cuando nuestras universidades formen
bastantes peritos para el nuevo trabajo tecnolgico, no nos que-
daremos esperando como ahora esa nueva visita de los reyes
magos que descendan de un avin.
Y debo agradecerle a este pariente trasandino mo de los
que en el siglo XVIII se quedaron en la lnea del Virreinato, a
tan fino experto y examinador de ros como el doctor Gmez
Picn, este cmulo de noticias, este animado historial y proceso
del Orinoco que puso tan amablemente en das pasados sobre mi
escritorio. Andando en curiara y compartiendo el casabe en la ms
ngrima soledad de Venezuela con los indios piaroas, l ha estu-
diado y se ha solazado o conmovido ante el paisaje nuestro, como
el ms valeroso y tenaz de los venezolanos. Hay en su libro un
como gusto de selva, riesgo y aire libre que parece ejemplar para
tantos escritores poltrones. Y cmo venezolanamente me aver-
genzo de mi mnima y compendiada sabidura orinoquense ante
la magnitud de la suya!

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CARACAS EN CUATRO TIEMPOS

Litografa del Septenio*

Los sauces son los ltimos hsares empenachados, de volti-


jeante copete, que custodian el valle por el lmite sur. El poeta ha
de hablar de la blanca torre, [las] azules lomas. El Guaire toda-
va trae agua y nutre las ms apacibles huertas. En sus herbazales
segn la litografa de Lessmann pastan burros, caballos y
vacas de ordeo. Tambin por su lindero sur y oriental la pequea
urbe termina en tejares y trapiches; huele a greda y a melaza. El
Anauco mereci los honores de llamarse ro y en sus frescas ribe-
ras puso a vagar don Fermn Toro a las ltimas ninfas afligidas
del romanticismo. El vila, casi aplastando las casas de adobe y
el romnico de tosca albailera de las iglesias, era el gran pecho
robusto de la ciudad, su mayor proveedor de crepsculos, color
y granito; su vieja muralla contra el mar y las costumbres dema-
siado audaces. Quedaban todava, cubiertos de dura vegetacin de
aragatos, los ltimos conventos y las ltimas casonas agrietadas
por el terremoto, la guerra a muerte, setenta aos de derroche vital
y de desorden. De aqu salt de sus chinchorros, o de los labra-
dos lechos coloniales, la raza nervuda y febril de los libertadores.
Quedaban las ruinas del convento de las Concepciones y de San
Felipe Neri; la portadilla barroca, tratada con gracia y prolijidad
de retablo, de la iglesia de San Francisco; las arcadas de la Plaza

* Apareci por primera vez en el diario El Nacional, Caracas, 14 de mayo de 1953. Este
volumen sigue la versin recogida en Comprensin de Venezuela (1955), op. cit., pp.
289-300.

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Mayor donde se puso precio a la cabeza de Miranda y se proclam


tambin el 19 de abril. Haba una laguna en esta ciudad que despus
ser tan sedienta llamada del Espino, que en los das de Guzmn
ser surcada por muy parisienses botecitos, en los que aprenden a
remar, cuidados por el ayo tuyero y por la sirvienta martiniquea,
los chicos de la ms escogida crema. Con sombrero de paja, largo
corbatn y pantalones bombachos jugarn tambin al aro y cono-
cern las primeras y horribles bicicletas de 1875. Por la calle de Mer-
caderes, bajo la muestra de los relojeros suizos, transitan doctores
y generales de levita, sombrero de copa lujoso, bastn de mono-
grama y negra barba envaselinada, que apenas se defienden de la
cancula con sus pantalones de dril blanco. Las mujeres van apre-
sadas en sus altos corss, en las campanudas faldas donde flotan
las cintas y los encajes, y parecen bellas, extraas y a veces cmi-
cas aves tropicales. Segn la edad, esbeltez, forma del sombrero y
del peinado, semejan desde la gallina domstica hasta el pauj, el
tucn, la reinita y el tucuso azul. Sobre el busto envarillado, donde
el seno va a estallar, junto al antepecho de terciopelo como bomba
anarquista, cuelga el ureo dije con el retratillo del bigotudo galn
que se fue a la guerra civil. Los nombres de las batallas parecen
tambin nombres de valses; se llaman, por ejemplo, Ro Tocuyo o
Flor amarilla.
Los poetas rizadas melenas y barbas que oscilan entre el
romanticismo y la gramtica neoclsica a veces se renen a con-
versar y abren sus parasoles en la esquina del Museo en que Guzmn
Blanco orden reunir herbarios y conchas marinas, objetos raros,
petrificaciones y concreciones, caprichos de la naturaleza, produc-
ciones de climas extraos y de los nuestros. Alguna vez se abre un
concurso ptimamente pagado sobre las glorias del Ilustre Ame-
ricano, un paralelo histrico entre Bolvar y Guzmn o una oda
al poder de la idea. Don Felipe Tejera como nuevo Ercilla
est componiendo sus epopeyas interminables: La Colombada
y La Bolivada, y del bolsillo de los hermanos Calcao nido de
ruiseores salen discursos acadmicos, epitalamios, traduccio-
nes y cuentos exticos que ocurren en las ciudades italianas del

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Renacimiento, en Estambul o en Venecia. De tiempo en tiempo
llega de Maracaibo, con sus historias marinas, el trgico relato de
la tripulacin que se enferm de clera y el gran chubasco en que
comenz a componer su Balada de Santa Rosa, el bondadoso y her-
moso gigante que se llama Jos Ramn Yepes. Dej en el lbum de
una caraquea su aplaudida cancin de La ramilletera:

Ramilletera de estos alcores,


siempre vendiendo, llenos de cintas,
de cintas verdes, ramos de flores...

El mayor foro popular es el Mercado, junto a los soportales


coloniales que se demolern para construir la Plaza Bolvar. All,
una Caracas semirural de criadas y vendedoras de paoln o flo-
reados pauelos de la India; de borriquillos que traen las flores de
Galipn; de yerberos prodigiosos, de santeros que venden con las
oraciones cannicas la del Justo Juez, la de Santa Marta y la del
nima Sola; de ollas de chicha y carato, de mondongo y adobo, de
todos aquellos especiados y fragantes productos de la zona trrida,
en cuya enumeracin se entretiene el lpiz costumbrista de Bolet
Peraza en un cuadro de aquellos das.
Pero ya haba venido sobre su blanco caballo pasitrotero, con
bro y jactancia de Santiago Apstol, el General Guzmn Blanco,
a modificar tan aejas costumbres. Quien se senta el hombre
ms civilizado de Venezuela necesitaba, como nuevo Augusto o
nuevo Pedro el Grande, no slo pacificar, sino tambin refinar a
los venezolanos. Desde el progreso material hasta el arte de com-
binar los vinos o iniciar una contradanza que se parezca a las de
las Tulleras, quiere ensear tan altanero pedagogo. No era tan
infalible que quiso sostener ante los acadmicos de la Lengua que
el verso castellano se meda por pies, como los hexmetros grie-
gos? Y la bella Doa Ana Teresa ser la emperatriz Eugenia de este
Napolen III, ms hbil y buen mozo, que nos haba nacido en el
trpico. En las Glorias de Guzmn Blanco se haba publicado, en

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varias lenguas, su biografa; sabamos en alemn que Antonio


wurde am 28 Februar in Caracas der Haupstadt der Republik Vene-
zuela geboren; en francs, que il mit un terme la guerre civile de la
Fdration; en italiano, que Venezuela a lui deve la restaurazione
del suo crdito interno ed estenio, listruzione, limmigrazione e tutto
il suo ingrandimento morale e materiale che le da oggi la fisionoma di
vera nazione civilizzata. Y los venezolanos debamos obedecer, sin
crtica, cuanto quisiera imponernos, porque, segn un frenlogo
de Nueva York, que se acerc a medirle y definirle el crneo, era
hombre de naturaleza excepcional, de constitucin activa y exci-
table, que casi no soportaba que se le contradijera.
Ah est ahora como antes se impuso a los hspidos y
barbudos caudillos de la Sierra de Carabobo y jug dados con el
lgubre Agachado y no le temi a la ferocidad del chingo Olivo
y arroj su tremenda justicia de Padre Eterno sobre el irredimible
Salazar dirigiendo los artfices y obreros que levantarn, alter-
nativamente, el templo masnico y la iglesia de Santa Teresa, las
escalinatas y glorietas romnicas del Calvario y el muy romano
peristilo y cpula del Teatro Municipal. Que haya salido sobre
su caballo peruano, seguido del fiel guardaespaldas, a quien apo-
dan Toms mariposo, por las calles de Caracas es indicio de que todos
deben trabajar. Es gran maestro y gran pontfice. Discutir los planes
de un edificio con Roberto Garca y Juan Hurtado Manrique y la
calidad de la mezcla con los albailes. Con una especie de irritado
complejo filial, su padre, el viejo Guzmn, que se haba preparado
para ser el supremo dispensador del liberalismo vernculo, ha de
calmarse escribiendo sus prolficos Datos histricos suramerica-
nos, cambindose cada semana sus pelucas y enviando cartas fas-
tidiosas a La Opinin Nacional, para consolarse de ese poder que
le quit el hijo altanero. Como es poca de nfasis y adjetivos, el
cachorro hecho len lo contenta con un pomposo ttulo de ilustre
prcer de la independencia suramericana, que l debe contestarle
con otro an ms extenso: ilustre americano, regenerador y paci-
ficador. Y esta Caracas que ha de salir de los sueos de su cabeza
y de la reminiscencia de sus viajes, parece un poco su propiedad

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personal. Los templos gemelos de Santa Ana y Santa Teresa tienen
el anagrama de su mujer, como si se tratara de la marca de un ajuar
o de una vajilla domstica. Y erige su prestigio, casi divino, sobre
dos cosas contradictorias y complementarias: que se siente tan
caudillo como un Venancio Pulgar y un Len Colina, y a la vez tan
refinado y cosmopolita como el ms presuntuoso duque europeo.
Hay algo de progreso de tarjeta postal, de civilizacin trada
por la linterna mgica, en esa Caracas que desde el adobe abori-
gen pretende ascender hasta el afiligranado gtico de relojera de
la portada de la Universidad o el neoclsico partenn del Palacio
Legislativo. Hay carencia de sentido histrico en sustituir aquel
gracioso retablo de imaginera barroca a la espaola que serva de
frontis a San Francisco por otro ms liso y geomtrico donde los
santos policromados se cambian por los de la helada marmolera
industrial francesa. Su bizarro gusto de la pompa y de la aparien-
cia no le permiti nunca adentrarse en el meollo de las cosas. Y
cuando sea ms dictador ha de imponernos una Constitucin
suiza, como si fusemos un pas de pastores alpinos, ministros
calvinistas y relojeros. Que todos se entretengan con sus graciosas
invenciones; que los cuerpos de la nacin se disfracen y desfilen
como en una escena de corte en sus actos oficiales de gran parada;
que mientras l est en el pas tenga la cuerda de Venezuela en el
bolsillo.
Y quien contempla en las bonitas lminas del libro de Miguel
Tejera, Venezuela pintoresca e ilustrada (1876-1877), aquel pequeo
foro cvico de la Caracas guzmancista que conduce desde la Ceiba
de San Francisco hasta la calle de Mercaderes, encuentra una
deleitosa superposicin arquitectnica. All hay pedacitos mins-
culos y traducidos al estuco ya que el presupuesto del pas no
alcanzaba para mrmoles de Pars y de Londres. Y la gran esta-
tua del Saludante, mirando a la vez al Templo de las Leyes, puede
evocar tambin al Marco Aurelio ecuestre de la romansima plaza
del Campidoglio. Pero en un pas donde la violencia, la guerra,
el mpetu destructivo de la vida trataba a la naturaleza como a
una madrastra, Guzmn Blanco vuelve a ser el primer protector

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saludable del agua y los rboles. Quiz su mayor proeza civiliza-


dora adems de la Ley de Instruccin Primaria fue convertir
aquel lgubre erial del Calvario, donde en los das de la Guerra a
Muerte se fusilaron, alternativamente, realistas y patriotas, en la
colina hecha jardn que es todava para quienes saben verlo el
ms bello rincn de Caracas. Culpa de los caraqueos actuales y
de una edilicia insensibilidad esttica es haber casi tapiado, con
bloques de cemento, el acceso a esa florida terraza de la ciudad que
podra ser nuestro Pincio o nuestro Piazzale Michelangelo. Suba en
coche el Ilustre Americano a mostrar su ciudad a visitantes como
el prncipe Enrique de Prusia, con el orgullo de un sultn que hace
desplegar su gran tapiz de Samarcanda. En las tardes de domingo
una Caracas ingenua se congregaba junto al pequeo zoolgico.
El sabio doctor Ernst haba bautizado los animales y los rboles;
clasific todo el delicado jardincillo de hierbas de olor. Pasaban las
gentes de la vivaracha sociedad de los monitos tit a las grandes
pruebas trapecistas de la marimonda y a la exhibicin de modas
y colores del pauj de copete, de la tigana, que parece diva de
pera, y a las menudas joyas del colibr topacio y del garganta
rosa. Los ms irnicos comparaban al viejo Guzmn, por la barba
rojiza, indefiniblemente enmonada a fuerza de tinturas y tric-
feros, con el araguato anciano, que ya slo alla. E invirtiendo el
refrn venezolano, los ltimos godos que reservaban un sitio en
el infierno a Don Antonio Leocadio decan que, bajo el guzman-
cismo, hijo no carga a su padre.
Esa es la Caracas de Guzmn Blanco, que a ochenta aos de
distancia asoma sus ltimos capiteles corintios, sus hierros forja-
dos a la francesa, sus cornisas de estuco y sus mascarones de pera,
dentro del polvo de las demoliciones. Nuestros nuevos modelos de
vivir ya no se buscan en Roma y en Pars, sino en Houston, Texas.
Al arquitecto individual al que el Dictador daba sus rdenes como
Pericles a Fidias y Guzmn Blanco a Roberto Garca, lo sustituye
el anonimato capitalista de la empresa constructora. Contra esos
pequeos dijes afiligranados de la poca de Guzmn se levantan
unos edificios enormes, de estilo impersonal, semejantes a grandes

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acordeones de cemento, que dentro de ochenta aos, acaso, nos
parezcan mucho ms feos que los que estamos demoliendo. Pisa-
mos la Pompeya de una poca, y de la muralla que se derriba apa-
rece, como en un escenario existencialista, la grgola de una canal
hacindonos muecas o el paisaje deleitosamente cursi de un papel
de tapicera. Se entierra con sus lbumes de retratos, sus muebles
muy decorados, sus espejos, sus pesados relojes y sus alabastros,
los ltimos vestigios del siglo XIX. En el Capitolio de Caracas
an se yerguen, como irona o esperanza que nos legara Guzmn
Blanco, dos blancas estatuas de la Ley y de la Justicia, con todo su
profuso alegorismo decimonnico. Son caritides que, simblica-
mente, parecen sostener el edificio de la Repblica. Y entre tan-
tos azares y violencias de nuestro proceso histrico, no sabemos
si an se conservan vrgenes o han sido sucesivamente blanquea-
das. Sobre el gran tazn de agua, junto a los rboles del patio, an
revolotean aquellas palomas de Caracas las del viejo poema de
Prez Bonalde, las que pueden siempre volar sobre la miseria de
las cosas, las que ignoran los crueles cambios de la Historia.

II
1920*

Podra compararse la Caracas de los aos 20 con aquellas


ciudades italianas de las novelas de Stendhal que se detuvieron con
su tirano sombro, sus medievales mazmorras y sus bellas y apasio-
nadas mujeres, capaces de inspirar las aventuras de Fabrizio del
Dongo en el umbral de la vida moderna. O sta llegaba en el equi-
paje de un viajero que traa una que otra noticia del tumultuoso
mundo, en los planes de un conspirador romntico, o el explosivo
libro que colmaba de ideas de libertad insatisfecha el espritu
insomne de los adolescentes. Por una parte, la vida era hermosa
porque nos acercbamos a los veinte aos y los instintos y los

* Apareci por primera vez en Comprensin de Venezuela (1955), op. cit., pp. 300-
311.

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sueos despiertan pronto en la demasiada luz del trpico; por


otra, la muerte tambin pareca acosarnos en el peligro, la persecu-
cin y el holocausto de que fueron vctimas muchos de los venezo-
lanos de entonces.
Enclaustrada como todo el pas en la censura y el silen-
cio oficial del sistema gomecista, apenas llegaban a Caracas los
plidos o recortados reflejos de la cultura fornea; llegaban com-
paas de pera, opereta y zarzuela, dramas de Mara Guerrero;
tonadilleras espaolas, como Paquita Escribano y Resurreccin
Quijano; toreros, como El Gallo, que se anotaron tardes esplndi-
das y pvidas espantadas en el Nuevo Circo, o poetas recitado-
res al estilo de Villaespesa, quien logr estrenar en el Municipal
un ripioso drama sobre Bolvar en el que centelleaban a veces las
ms meldicas lucirnagas o lentejuelas poticas. Adems de las
escenas de retrasado medievalismo que acontecan en la Corte
del Tirano, en los lbregos presidios, en el consultorio del famoso
brujo Negrn, que por aquellos das y contra las protestas de la
Facultad de Medicina tuvo fama de gran taumaturgo y sacaba
del estmago de sus pacientes culebras de dos cabezas, haba otras
como las que presenci a las puertas de la Casa Amarilla en los das
de la rumbosa visita del prncipe Fernando de Baviera y Borbn,
to del rey de Espaa.
Las fiestas a aquel personaje alcanzaron fausto y prodigali-
dad inverosmiles. Se instal su alteza en un casern de la Plaza
Espaa (donde ahora funciona un comedor popular), y el pro-
tocolo, dirigido entonces por el anciano y muy formalista seor
Nicols Veloz Goiticoa, que usaba en toda ceremonia tricornio,
uniforme galonado y espadn diplomtico, a ms de sus rubios,
grandes y germnicos mostachos de entorchada voluta, tuvo el
singular esmero de rodearle de todas las ceremonias y rituales que
exigira la ms quisquillosa Corte habsburguesa. Mozos de socie-
dad le servan de edecanes y hasta le acompaaban cuando
el propio prncipe se aburra de tanto estiramiento a algunas
juergas nocturnas en que su alteza escanciaba, ya sin protocolo y
libre de la mirada del seor Veloz, botellas de brandy sazonadas de

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alegre y muy librrima compaa femenina. Tocaba al austero doc-
tor Romn Crdenas, ministro de Hacienda, ordenar el pago de
cuanto comi y escanci por cuenta del Gobierno tan blasonado
husped. Por ms de una semana, con desfiles militares, discursos,
bailes, procesiones cvicas, ts y garden parties, Caracas vivi en el
ms tropical delirio monrquico. Poetas y oradores chirles cepilla-
ban las consabidas frases de ropavejera histrica sobre Coln, los
Reyes Catlicos y el Imperio en que no se ocultaba el sol. Como si
este prncipe se llamara Cervantes, los caballeros de la Academia
de la Lengua siempre tan reaccionarios comparecan con sus
sufridas levitas de los das de Crespo y de Castro a ofrecerle sus
parabienes. Don Fernando reciba los saludos y venias de la socie-
dad caraquea en una especie de saln archiducal, recin vestido
de espejos, alfombras, araas y cortinajes de damasco. Mi curiosi-
dad adolescente me empuj una tarde hacia all, y entre terciope-
los carmeses, lmparas, tapices y consolas, veo avanzar con paso
de grandes duques las floridas barbas e irreprochable elegancia
del doctor Guillermo Tell Villegas Pulido y del General Manuel
Antonio Matos. Metido en su uniforme, el emperifollado perso-
naje real, de congestionado y acaso bien bebido rostro de zana-
horia, extenda una mano de autmata. Fuera del estrado, donde
corran las graves presentaciones y donde el seor Veloz Goiticoa, con
su emplumado tricornio bajo el brazo, a guisa de gallina muerta,
anunciaba los nombres de los dignatarios: el Procurador General
de la Nacin, el Presidente del Consejo de la Orden del Libertador,
la Corte Federal y de Casacin, el Arzobispo de Caracas, haba
con bellos sombreros de flores y aigrettes y volanderas cintas, con
perfiles de medalla clsica, chapines diminutamente chinescos y
coquetos abanicos (porque en aquel ao hubo una resurreccin de
abanicos), la ms florida cosecha de mujeres caraqueas. Pregunt
sus apellidos (era un muchacho provinciano todava extraviado en
Caracas) y me dijeron que se llamaban Atunas y Parras, Toledos
y Pulidos, De Las Casas y Salicrup, Tellos, Olavarras, Jimnez y
Jahn, Blancos y Herreras y otros nombres que ya me haban pare-
cido de hadas y diosas en las tricromas de las revistas ilustradas.

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A mi provincial timidez ellas asemejaban inalcanzables, y estaba


lleno, como todos los muchachos de mi generacin, de disparados
ensueos y fantasas reprimidas.
Pero la escena medieval que iba a contar ocurra a las puertas
de la Casa Amarilla despus de un baile en honor del monrquico
visitante. Los chefs del excelente restaurante El Louvre y aquellas
tradicionales y honradas familias que durante generaciones ente-
ras rellenaron y trufaron pavos y alcanzaron el punto justo y ms
difcil de los almbares y las salsas, haban enviado sus azafates
opparos, sus montaas de viandas y postres al sarao y banquete
del Ministerio de Relaciones Exteriores. Despus de una noche
esplndida de msica, embriaguez y voluptuosidad, salan al ama-
necer con botellas de whisky y champagne escondidas en los sobre-
todos algunos jvenes aprovechadores y hasta cierta honorabil-
sima y anciana seora que tena fama de ser un Atila de los buffets.
Con esa luz del da siguiente ya comenzaba a amontonarse a las
puertas del Ministerio una vida multitud proletaria a quien los
chambelanes del Palacio obsequiaban las sobras. Y como pobres
perros hambrientos alargaban sus pedazos de peridico para reci-
bir restos de pernil o revueltas migas de pavo relleno y ensalada de
gallina. Es aquella escena, entre todas, la que me fija el dramtico
sentido feudal de la vida caraquea de entonces. Porque con igual
grosera no lanzaran a su plebe acumulada junto a las murallas
del castillo los residuos de su derroche los ms broncos barones
del Medioevo?
El ejemplo es bastante significativo de la escasa conciencia
social reinante en la Venezuela de aquellos das. Tampoco nuestra
cultura penetraba ms all de aquellos territorios retricos muy
al estilo del siglo XIX y de algo de modernismo artstico que
nos llegara en los libros de Daro, Rod, Azorn, Valle-Incln, Daz
Rodrguez, Blanco-Fombona. La filosofa oficiosa ms audaz se
haba quedado en el positivismo. Se llamaba hombre muy culto
a quien poda poseer en su biblioteca los veinte y ms volmenes
de la Historia Universal de Oncken. En materia artstica, el suceso
ms extraordinario de aquellos das fue una exposicin del viejo

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y excelente maestro impresionista Emilio Boggio, resucitado que
volva a su tierra natal desde los crculos de Manet y de Monet
de los aos 80. De las grandes cuestiones suscitadas en el mundo
alrededor del problemtico 1920: victoria de la Revolucin rusa,
inquietud socialista en todas partes, primeros sntomas de fas-
cismo, lucha por el derecho obrero, Sociedad de las Naciones,
movimiento de reforma universitaria en casi toda Hispanoam-
rica, cambios sociales y polticos de magnitud considerable en
Mxico, Chile, Argentina, slo sabamos lo que poda filtrarse en
una que otra revista salvada de la censura del Correo. En nuestra
generacin, demasiado inclinada entonces a la literatura (tiempo
de aplaudidos recitales en el Teatro Capitol de los poetas de moda:
Andrs Eloy Blanco, Luis Enrique Mrmol, Fernando Paz Castillo,
Jacinto Fombona Pachano, Gonzalo Carnevali, Rodolfo Moleiro,
etc., que los jvenes recin venidos escuchbamos con entusiasmo
de nefitos), en nuestra generacin slo un hombre que nos lle-
vaba pocos aos, y a quien yo encontr en el grupo ms activo de
estudiantes de Derecho, tena autntica inquietud y curiosidad
por los problemas internacionales. Fue Adriani, que ya lea varios
idiomas, preparando su aprendizaje de estadista, a quien primero
le escuch hablar de la crisis del positivismo del siglo XIX, del
auge del bergsonismo, del alcance mundial de la Revolucin Rusa,
de las teoras econmicas y sociales de Walter Rathenau, del ins-
trumentalismo filosfico norteamericano, del psicoanlisis y de
cuantas ideas explosivas afloraba la poca. Los grandes escritores
venezolanos que nosotros admirbamos desde la provincia (Gil
Fortoul, Daz Rodrguez, Pedro Emilio Coll, Blanco-Fombona)
no estaban en aquellos aos en Caracas, y a falta de ellos reciba-
mos el consejo de los representativos de las generaciones siguien-
tes. La cultura clsica y aquella pasin que hoy llamaramos exis-
tencial de Jos Antonio Ramos Sucre; el esteticismo cosmopolita
y postmodernista de Ramn Hurtado; el claro don de anlisis de
Eduardo Arroyo Lameda; la estimulante cordialidad y curiosi-
dad de Luis Correa; la erudicin de toda rareza de Leopoldo Lan-
daeta; el vigor, a veces implacable, de Julio Planchart; el silencio

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poblado de intuicin mgica de Rmulo Gallegos, orientaban


un poco, y muy contradictoriamente, nuestra juventud. En otro
plano, tambin de convivio deleitoso, nos acercbamos a escuchar
en la Cervecera de la Torre, o en amables turnos de ostras y vinos
espaoles en La Glacire, las brillantes y humorsticas paradojas
de don Jos Austria, el mejor conversador venezolano que jams
escuchara; las ancdotas peraltadas de suntuoso estilo oratorio
de don Eloy G. Gonzlez y aquella vieja sabidura de radicalismo
extremo, bebida contradictoriamente en Lucrecio y Spinoza, en
Rousseau y en Darwin, del doctor Lisandro Alvarado.
Tambin pareca Caracas una ciudad stendhaliana en su
gusto por las personalidades bizarras y la buena conversacin.
Los modelos entonces vigentes de la sociedad criolla eran toda-
va franceses y espaoles, lo que quiere decir que la villa tena
menos prisa y ms gracia. La gran plutocracia, consolidada y
desarrollada despus, no eriga entre las gentes tan agresivas y
cuantiosas barreras de fortuna. Las retretas dominicales de la
Plaza Bolvar, dirigidas como por un viejo almirante por el maes-
tro Pedro Elas Gutirrez, congregaban encantadores grupos
de muchachas y nos hacan comparecer a los mozos, en trance
de la primera conquista romntica, con solemnes paltolevitas,
chalecos de fantasa y extravagantes bastones. Era fcil que nos
presentaran en la plaza a las chicas que nos embelesaron y que
una luminosa maana de domingo, poblada de esperanzas y fan-
tasas sentimentales, concluyera amablemente en la pastelera
La India, en juvenil obsequio de helados y vasitos de vermouth.
Si tenamos xito en esos primeros asedios, mediaban invitacio-
nes a las muchachas para una funcin de cine en el Rialto o en
el Capitol, que ellas saban corresponder con otras a sus casas,
donde al son de la vitrola se improvisaban ingenuos bailecitos
de one step o foxtrot. La generacin de la primera postguerra ya
sustitua el vals y la mazurca de nuestros padres por las danzas
sincopadas al modo norteamericano. Tenan tambin suma
audiencia los pasodobles y chotis espaoles, con sus letras trgi-
cas y ardorosas:

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Pisa morena, pisa con garbo,
que un relicario te voy a hacer...

O esa otra, cursilsima, de Rojo como un pual:

Rojo como un pual ensangrentado,


como el color de la espaola ensea,
como la boca hmeda que suea
besar un corazn enamorado.

En ese dualismo de amor romntico, de palabras que no se


atrevan a nombrar el cuerpo y la carne y de instintos reprimidos para
merecer, a fuerza de idealidad, la belleza absoluta, los versos y la msica
de ciertos pasodobles pasaban como clido y encegador simn:

Sevillano clavel, rojo como el deseo,


cuando tocas mi piel, abrasada me veo...

Algo de los anhelos, represiones y frustraciones de la


Venezuela de aquellos das se refleja en dos libros, quiz las ms
significativas obras de ficcin publicadas en el pas entre 1920 y
1924: El ltimo Solar, de Rmulo Gallegos, e Ifigenia: Diario de una
seorita que escribi porque se fastidiaba, de Teresa de la Parra. La
primera es una etopeya de las generaciones que nos precedieron,
de su impotente lucha contra la barbarie y la violencia nacional y,
al mismo tiempo, de la vaga irrealidad, poblada de impulsos con-
tradictorios, con que las ms finas e inquietas minoras se haban
situado ante la angustia del pas. En el Reinaldo Solar de Gallegos
chocan sin armonizarse las ms varias corrientes que configura-
ban la poca: por una parte, el personaje ejemplariza el refinado y
contemplativo crepsculo de una estirpe; es el ltimo romntico
envuelto en indefinible angustia csmica; pasa del nihilismo al
explosivo e inconstante entusiasmo, parece simultneamente con-
servador y reformador; reunira en doble naturaleza el superhom-
bre de Nietzsche y el humilde y religioso mujik tolstoyano. Cuando

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se quiere liberar por medio del arte, lo acecha la sensualidad ms


neurtica, y junto a la pasin amorosa y la contemplacin artstica,
est aorando el tumulto y frenes de la accin autnoma. Cuando
se precipita en ella y se sume en la violencia para superarla y busca
en la guerra civil a la vieja manera criolla un como testimonio
de virilidad plena, el choque es tan desgarrador que ya desea ms
la muerte que la victoria. Acaso sin que Gallegos como todos
los creadores de smbolos pudiera advertirlo, en la novela llega-
ban a su clmax y final conflicto sin salida las frmulas individua-
listas de una poca que estaba cambiando. Desde otra perspectiva,
el libro de Teresa de la Parra, ms all de la engaosa e insinuante
frivolidad, plantea asimismo la crisis de una aristarqua social y
de sus convenciones y represiones morales. La obra, que comienza
como graciosa murmuracin de muchacha inteligente y deleitable
cuadro costumbrista de las grandezas y pequeeces del cogollo
social caraqueo, nos va precipitando desde el corazn de la prota-
gonista a la tragedia desolada de las ltimas pginas. Tambin esta
Ifigenia como la otra ser sacrificada a los torpes dolos de
la tribu, a los prejuicios de un mundo de formas demasiado arcai-
cas. La historia empez con risas y termina en desvelos y lgrimas.
Y desde aquella alba trgica del ltimo captulo, en que las cosas
parecen ofrecerse a la protagonista insomne con la ms despia-
dada claridad, desnudamente crueles, parece que ella advierte en
la conciencia y el dolor de su destruccin los collados de otra tierra
prometida ms comprensiva y humana.
bamos a salir los que ramos muchachos en aquel dilem-
tico ao de 1920 a la conquista de nuevos mundos morales y socia-
les. Nuestro atrasado romanticismo juvenil sufrira la prueba y
expiacin de una poca que se torn terriblemente tormentosa,
en que los conceptos y fundamentos de la vieja cultura debieron
modificarse ante la eruptiva emergencia de otras realidades. Aqu
estamos todava con las huellas y el dolor del impacto. Sufrimos,
como toda generacin bruscamente solevantada por la Historia,
horas de naufragio y horas de esperanza. Si no logramos aquella
isla de Utopa hacia donde pusieron proa nuestros sueos, algo hay

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de nosotros, de nuestras meditaciones, creencias y consignas en lo
que est discutiendo la poca.

III
1945*

An quedan en la Caracas de 1945 algunos caraqueos inge-


niosos y bien educados: don Pedro Emilio Coll, el Dr. Santiago
Key Ayala, Eduardo Michelena, caraquesimo gerente de nues-
tra Lotera de Beneficencia, que escriben y hablan un castigado
e incisivo idioma y sienten horror fsico y moral cuando leen en
un peridico venezolano de estos das frases como la siguiente:
La culturizacin masiva del conglomerado promete ser exitosa.
El rea geogrfica de estos caraqueos, ltimos depositarios del
estilo, se extenda en direccin oeste-este, desde el guzmancista
Paseo del Calvario, con sus ninfas y estatuas de bronce a la moda de
1870 y su romntico jardn criollo, hasta el Parque de la Misericor-
dia, detenindose es claro en sitios tan caractersticos como
la Ceiba de San Francisco, el patio de la Academia de la Historia, la
esquina de Las Gradillas, la Plaza Bolvar con los viejos guerrille-
ros que cuentan ancdotas de la revolucin de 1903, del Mocho
y del Caribe Vidal, y la antigua Cervecera de la Torre, que hasta
1925 ofreca a los trasnochadores unas deliciosas tostadas de queso
amarillo y un casi slido chocolate espaol. Todava en 1936, Luis
Correa era un insuperable cicerone de Caracas. Luis representaba
como pocos caraqueos esa curiosa mezcla de costumbres fran-
cesas y espaolas que se superpuso al misterio y azar de nuestra
vida criolla y marc el tono social de la pequea metrpoli entre
los ltimos aos del siglo XIX y los primeros cinco lustros del pre-
sente: la Caracas de la poca que puede llamarse, con una palabra
antiptica, pre-petrolera. Era la Caracas donde las mujeres se
vestan con los modelos de la Compaa Francesa que parecan

* Apareci publicado por vez primera en la Revista Americana, n 6, Bogot, 1945, pp.
329-336.

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reproducir las figuras de Toulouse-Lautrec y de Renoir, aunque el


exceso de plumas, de cabellera y de punzones en el sombrero no
estuviera de acuerdo con la circunstancia climtica. Del Colegio
de San Jos de Tarbes, donde aprendieron la angulosa caligrafa
francesa, con sus letras enormes y un tanto afectadas, las mucha-
chas de la buena sociedad o de la clase media pudiente salan para
casarse con tanta ostentacin que durante una semana la crnica
social de los peridicos publicaba la heterclita lista de los regalos.
Estos comprendan desde los ms caros aderezos de la casa Gath-
man hasta unas horribles estatuillas de terracota italiana con esce-
nas pastoriles, cazadores del Tirol o muy sonrosadas aldeanas del
Lago de Como, de aqullas que describi Manuel Daz Rodrguez
en sus Sensaciones de viaje (Caracas, 1895). El desecho de esa Cara-
cas que se fue, las ltimas formas retorcidas del 1900 se pueden
observar todava en algunas casas de San Jos o San Agustn o en
chiveras como la del antioqueo Restrepo, quien con su cultura
y formalidad colombiana ha actuado como un verdadero Proust
del comercio: siempre a la busca del tiempo perdido.
El francesismo caraqueo de entonces predominaba en tra-
jes y perfumes, en el exceso de Champagne Clicquot en los matri-
monios y grados acadmicos, en la literatura de la generacin de El
Cojo Ilustrado, que escribi cuentos a lo Maupassant, manchas de
color y anlisis de almas. Prevaleca, adems, en algunos restora-
nes ya desaparecidos como El Louvre, cuyos mens organizaban
de modo insuperable los ltimos gourmets que he conocido: Luis
Correa o el Dr. Francisco Izquierdo. Gustavo Manrique Pacanins,
ahora Procurador General de la Nacin y adepto, por mandato
mdico, al Agua de Vichy o al Evian, fue hasta hace pocos aos un
exigente anfitrin. Las nuevas generaciones hay que decirlo
han perdido el sentido del gusto y hasta cometen el sacrilegio de
beber whisky durante la comida. Pero aquel francesismo no cho-
caba, de ningn modo, con el espaolismo ms popular de viejos
cafs, hoteles y botilleras como el difunto Barcelons, el antiguo
Hotel Continental, de grandes balcones gaditanos, cierto Hotel
Familias, ltima Thul de los cmicos y banderilleros sin contrata,

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ni con el entusiasmo por las corridas de toros, las inmensas apo-
teosis tributadas a Belmonte y a El Gallo y la paciencia para escu-
char recitales de Villaespesa, de Eduardo Marquina o de Juan Jos
Llovet. Todava en 1924, en alguna casa de la calle de Candelaria,
en medio de una reunin con msica y canto, la seorita recita-
dora, que cultivaba como una orqudea su tuberculosis incipiente,
disparaba ante el pequeo pblico los versos aprendidos en la
Academia de Declamacin de Fernndez de Arcila:

En tierra lejana
tengo yo una hermana

O de manera ms clida:

Iba muerto de sed. Tu voz tena


un trmulo frescor de agua corriente.

Era tan grande la separacin de los sexos (aunque el fox y el


one step representaron una verdadera revuelta moral frente al vals
y la mazurca) que, a travs de los versos, muchachas y muchachos
en plena combustin afectiva se decan lo que hubieran preferido
decirse en el ms elemental y eterno lenguaje de las manos.
Mucha gente y es la diferencia con los presentes das
estaba, entonces, como fuera de la circunstancia histrica. Apenas
se poda afirmar que vivan. No era slo el horror de la dictadura
gomecista que impuso casi a cada familia el tributo de un preso
poltico, sino la mezquindad y pobreza de una clase media que
an no se atreva a llamarse de este modo y el silencio y aban-
dono del pueblo. Las pensiones de estudiantes, por donde en 1922,
1923, los que tenamos veinte aos entonces padecimos hambre e
incomodidad, eran frecuentemente comandadas por seoras de
muchas campanillas, aspirantes a conseguir una proteccin fija
del Estado como descendientes de prceres o de los veinte mil
generales que a travs de las guerras civiles se sacrificaron por el

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pas, y mientras la patria las premiaba, parecan cobrarse un anti-


cipo en nosotros. Se puede hacer una novela triste y barojiana de
aquellas pensiones de estudiantes. Estn en la novela todos los
elementos: el culto del pasado con la anciana seora que de su pre-
terido esplendor efmero conserva los zarcillos con que fue a un
baile guzmancista cuando el Centenario del Libertador; la trage-
dia de los punta de raza que interpretaron en algunos cuentos
Pocaterra y Urbaneja Achelpohl; la del estudiante cuyo romanti-
cismo contradictorio quiere conciliar el platnico amor, a base de
flores, versos y cartas y la enfermedad de trascendencia social
de que est padeciendo, y la inesperada presencia en la casa de dos
policas de la secreta que vinieron a buscar a uno de los jvenes
porque se haba expresado mal del Gobierno. Y ya se saba dema-
siado, en los das de Gmez, cul era el itinerario de quienes no
trataban al Gobierno con irreprochable cortesa.

Una Caracas plutocrtica reemplaz ya, muy definidamente,


hacia 1925, a la Caracas afrancesada y andaluza de los comienzos
del siglo. La antigua economa agrario-pastoril era sustituida por
la vertiginosa e imperialista economa del petrleo. Naturalmente
que los grandes jefes petroleros de aquellos aos, los ingenieros
de Texas que vinieron a perforar nuestro subsuelo y los advisers
polticos que toda compaa americana paga para entenderse
con la maosa gente criolla, visitaban al General Gmez y, en las
concesiones que el Gobierno haca a las empresas, se reservaban
algunas royalties de privilegiados personajes del rgimen. As
los ltimos aos de la dictadura constituyeron una invitacin al
enriquecimiento. Gente que ni siquiera se haba capacitado para
ser rica, saltando todas las etapas sociales y culturales, se vea de
pronto con una ingente masa de millones. Si los venezolanos de
1900 beban en las botilleras espaolas de grandes espejos y mesas
de mrmol, o en los Clubs de la Concordia, la Alianza, la Unin, la
Amistad y el Comercio que existan en las capitales de provincia

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su cognac Hennesey o sus capitosos vinos andaluces, y tarareaban,
cuando estaban borrachos, el do de Los Paraguas o la romanza
del Caballero de Gracia, desde 1925 el whisky and soda sustituy a
los licores mediterrneos y una borrachera cuando haba norte-
americanos poda concluir con el idiota estribillo de una de las
primeras pelculas habladas de entonces:

If I had a talking picture


of you

Las tertulias familiares con valses romnticos, sangra pre-


parada en la casa y poemas de Andrs Mata, fueron reemplaza-
das por los parties a la yanqui, en los Country Clubs. La muchacha
nadadora o tenista tuvo ms validez social que la recitadora. Entre
1925 y 1936, Caracas edific para el exclusivo disfrute de una pluto-
cracia satisfecha algunos de los ms bellos clubs campestres de la
Amrica del Sur: el Country con sus grandes avenidas de chagua-
ramos y mangos y el estupendo artesonado de su comedor; Los
Palos Grandes con sus terrazas que se recuestan junto al vila y
proyectan el mejor balcn para dominar todos los verdes del valle;
el Club Florida con sus acacias rojas y su gran piscina de azule-
jos; el Club Paraso. Tambin y como otra cara de la medalla
un infeccioso mal gusto, de gentes que necesitaban mostrar su
dinero, se verta en algunas quintas de las urbanizaciones, quintas
de doscientos a trescientos mil bolvares. En Maracaibo, ciudad
ms afectada aun que Caracas por esta riqueza sin estilo ni races,
el General Prez Soto haca erigir el complicado y costossimo
merengue, revestido de chocolate, fresa y zapote, de la Baslica
de la Chiquinquir. El pueblo venezolano asista mudo y desen-
gaado a esta bacanal de los ricos; apenas los domingos, en las pul-
peras del barrio de Catia, mientras raya su cancin mexicana o
su tango argentino la ltima victrola o una radio estrepitosa peri-
fonea las carreras, consuman su berrito y su caa mala que
daban a los hospitales una alta cuota de desnutridos, tuberculosos
o cirrticos. Para la consuncin, el pasmo, la bola de fuego en

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el estmago, el quebranto de huesos o lombriz de cuatro cabe-


zas, el viejo brujo criollo ofreca sus pcimas, sus parches, yerbas
y bejucos. Y hasta el Dictador Gmez, que nunca perdi su alma
de labriego supersticioso y sorprendido ante el mundo, consultaba
al yerbatero Negrn. Desconfiado de todo hasta de su polica,
haba hecho traer de la montaa a una legin de mocetones sanos y
analfabetos (a quienes se haca creer que los caraqueos podan
madrugrselos) para constituir la feroz banda de chcharos. En
alguna oculta casa y por misterioso sistema de clulas, estudian-
tes y chicas con deseos de emancipacin se reunan para discutir
las bases del materialismo dialctico. La censura intelectual la
ejercitaban, a veces, en las libreras dos chcharos que alcanza-
ron a aprender el Libro Segundo y que tenan orden de incautarse
de cuanto papel pareciera sospechoso. Pero se cuenta que una
roja edicin de El Capital de Marx pudo mostrarse impunemente,
durante largo tiempo, en una librera porque su ttulo pareca a los
censores coincidente con el pensamiento del General Gmez. No
era el Benemrito, como decan los peridicos, defensor del
Capital y de los hombres de trabajo?

Para reposar y seguir mirando sus prados, los grandes bue-


yes ceb trados de la India, los camellos de dos jorobas que eran
ornato de su jardn zoolgico y escuchar de madrugada las coplas
del ordeador, el General Gmez haba construido para s y para
los suyos que fueran muriendo una alta tumba en forma de mina-
rete islmico, en la verde y jugosa campia de Maracay. All duerme
hasta ahora inalterable sueo, a partir de un trajinado medioda de
diciembre de 1935. Muri confortado de todos los auxilios huma-
nos y divinos y hasta asistente al Solio Pontificio porque Su San-
tidad lo hizo Conde romano, Caballero en grado mximo de la
Orden Piana, y lo emparent con los Chigi y los Torlonia, los prn-
cipes que desde hace siglos montan guardia junto al primer trono
de la Cristiandad. Sin embargo, se pareca, ms bien, a los califas

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de Las mil y una noches en cuanto era profundamente desconfiado,
hablaba en aplogos que se haca necesario traducir al lenguaje
lgico de Occidente y practic casi por obligacin ritual porque
era asctico ms que voluptuoso la ms seria poligamia. Aun-
que parezca extrao, hay muchas gentes que todava lo recuerdan
y le rinden invisible culto porque, entre otras cosas, la Venezuela
surgida despus de 1935 les impone mayor esfuerzo mental. Por
enero de 1936 los viejos parques de Caracas y hasta los dos circos
taurinos (el Metropolitano y el Nuevo Circo) se convirtieron en
foros ideolgicos. Los emigrados que volvan de los ms antpodas
sitios del mundo, que vieron la Plaza Roja, los mtines parisien-
ses del Veldhiver o la huelga de los mineros asturianos, abrieron
ante los ojos de la vida multitud su caja de sorpresas polticas. Se
arengaba y se discuta: haba liberales, socialdemcratas, socialis-
tas de la II Internacional, comunistas, trotskistas y aun numero-
sos inconformes que aspiraban a establecer su propia teora sobre
el Estado y la Sociedad. El lenguaje criollo que se estancara en la
simpleza aldeana y la continua represin exigida por la Dictadura
o en las formas ya convencionales de los discursos de orden y del
pseudo-clasicismo acadmico, reciba un continuo aporte de bar-
barismos o de nuevas nomenclaturas para revestir las cosas. Sur-
gieron palabras pedantes y difciles como culturizacin, con-
glomerado, estructuracin social. Una manifestacin, como
la que en febrero de 1936 fue a pedir al General Lpez Contreras
que ampliara el radio de las libertades pblicas (para hablar
en el lenguaje de aquellos das), se llamaba un desfile masivo.
Pero, a travs de las nuevas palabras, y aun contra el rechazo de
los acadmicos, penetraba en la vida venezolana mayor emocin
social y sentido de justicia. Hasta las mujeres prefirieron a su
antiguo Nocturno en el piano, junto al novio plido y el ramo
de rosas, la organizacin de centros culturales y filantrpicos, de
casas-cuna, casas-hogares y aun pronunciar arengas de lucha en la
Federacin de Estudiantes o en los incipientes partidos demo-
crticos. El Gobierno no poda menos que empezar a descubrir
algunas palabras que como Sindicato haban estado proscritas

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del vocabulario oficial. En los peridicos poda decirse que en el


Llano haba paludismo; que en el Estado Yaracuy la nica forma
de propiedad agraria es el latifundio y que los maestros primarios
ganaban sueldos de hambre. Y aun contra todos los prejuicios
(de los ricos contra los pobres, de una plutocracia irresponsable y
satisfecha contra los intelectuales, de la mediocridad titulada con-
tra el hombre inteligente, de los viejos contra los jvenes, del vene-
zolano que no sali nunca y se siente depositario e intrprete de
cierta misteriosa realidad autctona que no podrn comprender
quienes vivieron en el extranjero), mucho se empez a hacer. Sur-
gieron nuevos hospitales, unidades sanitarias, escuelas, comedo-
res escolares, institutos y servicios pblicos de toda ndole. Al pue-
blo y la clase media se le dieron facilidades para adquirir vivienda
propia sin tener que pagar a los bancos el honorable inters del 12
por ciento y gravar todo lo mueble e inmueble con la ms slida
hipoteca. Junto a las urbanizaciones de los ricos aparecieron las
de los trabajadores y modestos empleados como Bella Vista, Pro
Patria, Ldice. En los grandes bloques del actual Silencio, en que
han trabajado arquitectos de fina sensibilidad como Villanueva y
Bergamn, no se escatiman el aire, la luz, los prados verdes para
que corran los nios. Son como la maqueta y prefiguracin de una
nueva Caracas, ms asptica, justiciera y luminosa que la que des-
apareci con la Dictadura. En la Caracas de hoy como lo puede
afirmar el Dr. Bald la tuberculosis ya no es una enfermedad
de moda. Y la caraquea prefiere su rostro y su espalda arrosque-
tada por el sol del deporte a la palidez lilial de otros das.
Hay, naturalmente, grandes problemas por resolver. La vida
es cara y economistas y socilogos analizan los efectos que nos pro-
duce la racha petrolera. Se ha hecho bastante por la educacin del
pueblo, pero nos falta todava un claro y preciso plan de alta cultura.
A los veinte aos los muchachos quieren ser ricos, miembros de los
Clubs ms plutocrticos, irresistibles dominadores de la Sociedad,
pero carecen de calma para prepararse. Quieren realizar, a veces, la
Revolucin o el alto Capitalismo sin cumplir las etapas previas que
las dos metas antagnicas necesitan. El temprano discurso de mitin

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ahoga, en algunos chicos que tienen talento, todo serio trabajo de
estudio y documentacin. Ya repetirn, con una voz que de armo-
niosa se har gastada, las mismas consignas que fueron nuevas y que
se van descolorando. Las damas, en lugar de conversar, con su nativa
gracia de pjaros, prefieren juntarse a jugar bridge o rummy. Lo que
la vida social pierde en ingenio, buenas maneras y espiritualidad, se
sustituye por inagotables rondas de whisky y de cocktails. Lo ms
necesario para el xito caraqueo no es la imaginacin diablica o
el razonamiento calculador de los personajes balzacianos, sino el
hgado a prueba de bombas y de trasnochos. Junto a los dorados
high balls se hacen negocios. Y algn inmigrante audaz que lleg
hace poco tiempo, aprendi pronto las maas de los criollos y sobre
esas maas edific su alta especulacin, nos mira con piedad a los
que en esta tierra tan prspera seguimos escribiendo o leyendo
libros. Sin embargo, contra todos y contra la misma prosperidad,
hay que seguir en nuestro duro oficio de ser venezolanos. La virtud
nativa, por excelencia, es esta estoica y casi intemporal virtud del
aguante. Ella le pone a la ilusin y esperanza con que es necesario
seguir combatiendo y soando por el pas, un revestimiento duro y
viril como el de la pitahaya, que bajo su corteza espinosa acendra tan
tnica frescura.

IV
1957*

Operacin en este valle

La nueva Caracas que comenz a edificarse a partir de 1945


es hija no sabemos todava si amorosa o cruel de las palas
mecnicas. El llamado movimiento de tierras no slo empare-
jaba niveles de nuevas calles, derribaba rboles en distantes urba-
nizaciones, sino pareca operar a fondo entre las colinas cruzadas

* Se public por primera vez en el libro 390 aos de Caracas (ARS Publicidad, Caracas
1957, 119 pp.).

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de quebradas y barrancos que forman el estrecho valle natal de los


caraqueos. Se aplanaban cerros, se les someta a una especie de
peluquera tecnolgica para alisarlos y abrirles caminos; se per-
foraban tneles y pulverizaban muros para los ambiciosos ensan-
ches. En estos aos de 1945 a 1957 los caraqueos sepultaron,
con los ticos de yeso y el papel de tapicera de sus antiguas casas,
todos los recuerdos de un pasado remoto o inmediato; enviaron
al olvido las aoranzas simples o sentimentales de un viejo estilo
de existencia que apenas haba evolucionado, sin mudanza radi-
cal, desde el tiempo de nuestros padres. Se fue haciendo de la ciu-
dad una especie de vasto a veces catico resumen de las ms
varias ciudades del mundo: hay pedazos de Los Angeles, de San
Pablo, de Casablanca, de Johannesburgo, de Jakarta. Hay casas a
lo Le Corbusier, a lo Niemeyer, a lo Gino Ponti. Hay una especial,
violenta y discutida policroma que reviste de los colores ms cli-
dos los bloques de apartamentos. Se identifica la mano de obra y
el estilo peculiar de cada grupo de inmigrantes en ciertos detalles
ornamentales: los buenos artesonados de madera de que gustan
los constructores vascos; ciertos frisos de ladrillo contrastando
con el muro blanco como en las masas catalanas y levantinas; los
coloreados y casi abusivos mrmoles de los genoveses. Hay otros
edificios que parecen, con sus bandas verticales pintarrajeadas,
enormes acordeones. Nos dan ganas de ejecutar en ellos trozos de
pera o alegres tarantelas.
Hay dentro de la ciudad pequeas ciudades italianas como
Los Chaguaramos y el novsimo barrio de La Carlota; hay calles
que se aportuguesaron con sus pequeos hoteles, fondas y bode-
gas de lusitanos, y hay trozos muy yanquis con supermercados
y bombas de gasolina que recuerdan a Houston, Texas, Denver,
Colorado, Wichita, Kansas. El primer smbolo de esa transforma-
cin fue una inmensa bola de acero que se mostraba a los caraque-
os all por 1946, y que en dos o tres enviones converta en mise-
rable polvo o suelta arcilla arquitecturas entonces tan celebradas
como el Pasaje Junn o el Hotel Majestic. Los caraqueos iban
a contemplar el extrao boxeo que libraba con los muros, como

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veran los romanos las proezas de un gladiador venido del Ponto
o de Bitinia.
Nada ms semejante a los monstruos o la mitologa inicial
de Amrica a los jaguares de enormes colmillos de las pirmi-
des aztecas que estas mquinas dentadas de la tecnologa esta-
dounidense que en pocos segundos devoran un pedazo de cerro
y se ahtan de pedruscos y terrones y nos asustan en los caminos
como si de pronto resucitara un plesiosauro. Han sido nota deter-
minante del paisaje venezolano en los ltimos aos; quisieron
modificar la obra de Dios, sirvieron a los inversionistas para crear
nuevas barriadas, cavar las bases de construcciones gigantes, cru-
zar de blancas autopistas el contorno de la ciudad. Y el viejo monte
vila, cimera tutelar del valle, antiguo bastin contra los piratas,
bosque autctono que an recordaba los das de los indios, orqui-
deario natural y productor de fresas, moras y duraznos silves-
tres, tambin fue invadido por la tecnologa; se le surc de cables
para disparar un telefrico. Se ofrecen all por cuatro bolvares
crepsculos y panoramas inauditos. Una fiesta comenzada en el
valle puede continuarse, pocos minutos despus, mil metros ms
arriba. Desde la eminencia del monte los ojos de los caraqueos se
proyectan sobre los hmedos y floridos abismos de Galipn, sobre
las innmeras quebradas del valle, y por la otra vertiente, hacia los
promontorios flecados de rabioso mar azul de la costa de La Guaira
y Macuto. En la cima de la montaa hay una pista de patinaje sobre
hielo, y el Hotel Humboldt, coronado de nubes, nos elev desde el
trpico caliente a una fresca y ventosa zona alpina.

Retrato de un caraqueo

As como los pintores flamencos destacaban en el marco


de una vidriera gtica, con los rboles del campo y los torreones
medievales al fondo, la silueta de sus eclesisticos, humanistas,
prncipes o mercaderes, pudiramos imaginar el retrato arque-
tpico de un caraqueo de hoy. Mientras escribo, con la ventana
abierta, mirando y oyendo los autos que pasan por la avenida

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incesantemente ruidosa, observo, tambin, en la calle lateral un


inmenso montculo de tierra removida. Es alto medioda y los
obreros que trabajan en la construccin (predominan los italia-
nos y portugueses) suspendieron un rato la tarea para tomar su
pequeo refrigerio. Empinan las botellas de innocua Pepsicola y
muerden el largo panetn aviado con lonjas de cochino y de queso.
Al fondo tambin descansa la mquina dentada que durante
toda la maana engull tierras y tritur pedruscos como si fue-
ran avellanas. Tiene cara de tigre y gigantesca cola de dragn. La
tierra excavada se amontona a un extremo con la simetra de una
pirmide egipcia. Las sombras del medioda parecen abocetar el
rostro de una esfinge invisible. Dentro de unos minutos habr de
reanudarse en todos los barrios de la ciudad el ruido de las palas
mecnicas, la misma trituracin o levitacin de materiales. Nos
cubrimos del polvo de las demoliciones; somos caballeros conde-
corados por el escombro, para que comience a levantarse acaso
ms feliz la Caracas del siglo XXI.
Y el retrato ms peculiar de un caraqueo sera el del hom-
bre que, sentado a su mesa de ingeniero, contempla desde la ven-
tana funcional el paisaje de estructuras arquitectnicas incon-
clusas que tiene de fondo el perfil de una caterpillar. Si el pintor
que hiciera el retrato se inclinase al detallismo fantstico a
lo Brueghel el Viejo o a lo Jernimo Bosch, habra que pintar
como en otras bandas panormicas las varias gentes que suben por
las escaleras o estn tocando a las oficinas. El caraqueo puede
haber abrazado la lucrativa profesin de contratista, y all llaman
a la puerta obreros de pesados zapatos que desembarcaron apenas
hace dos das del vapor portugus; maestros y capataces italianos,
delineantes espaoles o bachilleres verbosos que dicen tener psi-
cologa y elocuencia para las relaciones pblicas. No faltar tam-
poco un periodista colombiano o de las Islas Canarias que ofrezca,
como otra mercanca, los adjetivos de un reportaje.
Y en extraa dualidad, en conf licto de valores y estilos
parece ahora moverse el alma del habitante de Caracas. Hace ape-
nas dos o tres lustros se les educ al tradicional modo romntico

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suramericano, en que el mundo de las emociones contaba ms que
el mundo de los clculos. La dimensin de la hombra la daban el
coraje y la prodigalidad, la listeza y el ingenio, los xitos en el amor
y la popularidad con los amigos. Era un ideal esttico aunque
no estuviera desprovisto de cinismo en que el hombre ms per-
fecto era el capaz de exponer la vida o derrochar el dinero; en que
el mejor camino de la conducta no pareca el anlisis prudente,
sino el impulso irracional de la corazonada. Y aupado en un dulce
viento de cinismo o de simpata, la vida se deslizaba sin mayor sor-
presa en el fcil y pequeo universo de gentes conocidas. Muchos
venezolanos reclamaban, en la hora de los repartos, que eran des-
cendientes de prceres; que una prima suya cas con un ministro;
que en su familia, a travs de largas generaciones, todos tuvieron
puestos pblicos. Pero otro espritu de mudanza y spera aventura
empez a soplar en los ltimos aos. Ya era imposible reconocer
en una sala de cine a los nuevos y bulliciosos espectadores, y como
hormigueros diligentes, salan de los stanos, suban por los anda-
mios de las estructuras arquitectnicas, compraban giros en los
bancos, negociaban y vendan las ms desconocidas gentes. Las
escotillas de los barcos arrojaban en el terminal de La Guaira o en
los muelles de Puerto Cabello millares de inmigrantes. Y el que fue
hace diez aos obrero, ahora puede ser propietario de una empresa
de construccin. A los ricos por herencia, bonanza poltica o linaje
se opusieron los nuevos creadores de fortuna. Aun los venezolanos
ms privilegiados tenan que despertar de su antiguo ritmo seden-
tario y correr en esta nueva maratn de empresas y aventuras.
Quiz estemos ahora en un momento transitorio que puli-
rn los tiempos, ya que el dinero se ha trocado en el casi exclusivo
valor social. E innumerables caraqueos toman su matinal caf
con leche leyendo el movimiento de acciones en la bolsa, los avi-
sos de venta de terrenos, las urbanizaciones que se proyectan. Hay
otros de fantasa ms distante que apuestan a las hazaas econ-
micas que se cumplirn en los bosques de Guayana cuando ya est
produciendo la Siderrgica o se arremansen en gigantescas tur-
binas las cadas de agua del Caron, o cuando en el hmedo valle

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de Morn, en tierras de Yaracuy, se yerga el vasto conjunto indus-


trial de la Petroqumica. Y no hay que olvidar, en el cardumen de
negocios y rentas con que muchos quieren detener la muerte y
asegurar el futuro, otras inversiones en distintos puntos estrat-
gicos del territorio venezolano: Puerto la Cruz ha de ser el mayor
puerto petrolero del Oriente; El Tigre se parece a aquellas ciuda-
des-hongos que surgan en el siglo pasado en los Estados Unidos
cuando se conquistaba la frontera y se marchaba en busca del oro
de California; Punto Fijo, mero punto en el calcinado desierto de
Paraguan hasta hace dos lustros, hoy es centro bullicioso y pobla-
dsimo; Puerto Ordaz, centro exportador del hierro, se fund hace
tres aos; Acarigua y Barinas son pequeas capitales de la madera
y el algodn; Calabozo y otros pueblos llaneros resucitan con la
represa del Gurico; Maracaibo, Barquisimeto, Valencia, Mara-
cay multiplican cada ao sus cifras econmicas y demogrficas.
Ha de seguir aqu una civilizacin de tipo latinoamericano con
nuestro amor por las formas estticas, nuestro orden emocional,
nuestra simptica corazonada, o habitaremos, ms bien, en un
asptico y reglamentado mundo tecncrata donde lo colectivo y
abstracto predomine sobre lo personal e individualizado?
Hace diez aos pensbamos que aqu, ineludiblemente, se
prolongaran todos los estilos y formas econmicas del Estado de
Texas. Si el impacto norteamericano no iba a consumir nuestra
pequea civilizacin mestiza. Si no terminaramos por ser dema-
siado sanos y demasiado optimistas. Si el viejo ideal de seoro y
sosiego a la manera hispnica, el sentimiento trgico de la vida,
no sera reemplazado por el dinamismo del ranchero o del millo-
nario texano. O el individualismo criollo para tener una norma
colectiva adoptara la de los clubs de hombres de negocios de
los Estados Unidos. Si domesticaran con agua helada, deportes,
comida sin especias, tiras cmicas y confort absoluto nuestro
orgullo y casi nuestro menosprecio hispano-caribe; esa mezcla de
senequismo espaol y de rudeza a lo Guaicaipuro que fuera tan fre-
cuente en algunos viejos venezolanos. Quiz la inmigracin euro-
pea principalmente de Italia y de Espaa est modificando

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aquel esquema y acentuar ms bien como en la Argentina una
nueva latinidad.
El caraqueo que en el retrato imaginario miraba desde la
ventana el crter de las demoliciones, dej de escribir o de trazar
lneas en su achurado papel topogrfico; baj por el ascensor y
se detuvo en el pequeo caf italiano a saborear un concentrado
espresso. Le sirve una muchacha rubia que parece escapada de La
Primavera de Botticelli. El consumidor pregunta:
Lei di Firenze, signorina?
Di Prato contesta la muchacha.
Y si el venezolano es culto, tiene frescos sus estudios de liceo
y hace poco viaj por Italia, acaso recuerda que Prato queda en la
ruta de Bolonia a Florencia por la direttissima. Es ciudad industrial
con un campanile de Giovanni Pisano y un Palazzo Pretorio donde
se guardan madonas de Filippo Lippi y maylicas de Giovanni
della Robbia.
Y el gusto del caf fuerte, la melodiosa voz de la muchacha y
su semejanza con las musas y las madonas renacentistas, hace pen-
sar al venezolano que se mantendr en este pas con las audacias
y aventuras tecnolgicas que permita el siglo una emocionada
y conversadora civilizacin latina. Preferimos el encanto de esa
muchacha al ms prometedor plano topogrfico. Nos conmueven
ms Botticelli y Filippo Lippi que aquel feroz ingeniero norteame-
ricano que invent el sistema Taylor.

Varios meridianos

El movimiento y color de la ciudad se reparte en varios meri-


dianos. Hay todava lo que queda de ciudad vieja en las calles adya-
centes a la Plaza Bolvar. El lmite de las dos Caracas se fijaba hasta
hace pocos aos en el aoso parque de la Misericordia, ms all
del cual comenzaban las calzadas ms amplias, que se empezaron
a edificar por 1930. Entre la Caracas tradicional y el Country Club
o Los Palos Grandes lejanas urbanizaciones en la dcada del 30
al 40 mediaban haciendas y trapiches, los bucares ms rojos y

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los mijaos ms corpulentos del valle. Ahora las avenidas de Sabana


Grande y la Miranda enlazan ya los extremos. Las tiendas ms
hermosas y los comercios ms abastecidos se trasladaron hacia
el este. El prolongamiento oriental de la ciudad invade el Estado
Miranda; se trag los antiguos burgos mirandinos como Sabana
Grande, Chacao y Petare, donde los caraqueos de hace apenas
dos dcadas iban a temperar; ocupa otros pueblos laterales
como Baruta y El Hatillo y amenaza descender por las abruptas
rampas que conducen a las tierras ms clidas de Guarenas y
Guatire. Cuando las autopistas completen su tarea de circunva-
lacin y enlace de los ms varios niveles, tendremos una ciudad
que en su diseminado conjunto urbanstico ha de ofrecer los ms
diversos climas. Los moradores de El Junquito y San Antonio de
los Altos, los turistas del Hotel Humboldt encendern en las tar-
des los leos de sus chimeneas y se vestirn de ropas invernales,
mientras en la caliente Guarenas puede recomendarse en un da
de agosto poner en movimiento los ventiladores elctricos. Quiz
ninguna otra ciudad del mundo ofrezca en tan pocos kilmetros
semejante antologa de temperaturas. Caracas, capital de todos
los climas, es un sencillo y expresivo slogan que pudiramos ven-
der para sus prximos carteles a una agencia de turismo.
Quiz el mayor problema de la gran urbe en proceso es la
falta de un eje central desde donde se determine el nacimiento de
las calles, la clara matemtica de un buen ordenamiento urbans-
tico. Por eso, en el laberinto de las urbanizaciones, es la ciudad del
mundo donde parece ms difcil encontrar una direccin desco-
nocida. Como a veces no basta el nombre de la calle, se da tambin
el de la casa, pero hay ms de dos Avenidas Los Cedros, varias
Acacias y un millar de quintas puestas bajo la advocacin de la
Virgen de Coromoto. A veces un telegrama enviado del exterior
resulta costossimo, pues slo la direccin del destinatario com-
prende varias frases: Barrio de El Paraso, frente a la puerta de
campo del Hipdromo Nacional. En otras capitales de Amrica
los moradores de los barrios perifricos van al centro, que puede
ser la Avenida Madero en Mxico, la calle Florida en Buenos Aires,

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el Girn de la Unin en Lima, las calles Estado y Ahumada en
Santiago de Chile. Pero cul es el verdadero centro de Caracas?
Hasta 1930 1935 pareca la Plaza Bolvar, siguiendo el plano en
damero de las ciudades coloniales. Despus se pens que iba a
ser el Parque de los Caobos, o aquella encantadora frontera entre
lo viejo y lo nuevo que fijaba la Plaza de los Museos. En 1945 otro
ncleo quiso establecerse en la plaza de El Silencio, desde donde
partira la Avenida Bolvar. Cinco aos despus, haba surgido
un nuevo meridiano en la Plaza Venezuela con las bonitas tien-
das y comercios de la Gran Avenida. Quiz para 1960 el eje cen-
tral imaginario habr que correrlo hasta la Plaza de Altamira. Y
por el momento, Caracas es como una confederacin de burgos y
urbanizaciones separadas por rboles, tneles, quebradas y colinas.
Las pocas parroquias que mencionaba en su Gua de Venezuela para
el ao 1904 Don Nicols Veloz Goiticoa, se multiplicaron en nue-
vos y desordenados conjuntos urbanos. Hasta 1925 los caraqueos
nacan o moran en Catedral, Altagracia, San Juan, La Pastora, San
Jos, Candelaria, Santa Rosala, El Paraso, y los ms proletarios
en un arrabal de la entonces pobrsima Catia o en un cerro como
el Monte de Piedad. Treinta aos despus, Catia es la ms conges-
tionada rea industrial de la metrpoli; las parroquias forneas se
unieron a las urbanas, y ni el caraqueo ms avezado podra defi-
nir todos los lugares y toponmicos de nuestra cambiante geogra-
fa administrativa. Ya pertenece al folklore de un pasado reciente
aquello de que se viva en La Pastora por su buen clima, propicio
para las dolencias del pulmn; de las ventanas de la calle de Can-
delaria con sus castos idilios romnticos; de la agresividad de San
Juan con sus valentones siempre dispuestos a una pelea a cabeza-
zos; de la altsima burguesa de El Paraso con sus jardines y villas
a la francesa, sus pequeos castillos de Amboise y las gentiles ins-
titutrices que enseaban a las familias pasos de baile, modos de
saludar y lenguas extranjeras. Toda una estratificada divisin de
estilos, castas y fortunas comenz a romperse y abigarrarse con
el desarrollo econmico y urbano despus de 1936. Y como eman-
cipndose de la tradicin, otra Caracas se aleja y embellece hacia

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las faldas del vila, las Colinas de Bello Monte o Las Mercedes o
la Avenida Miranda, que cada da recuerda ms a Los Angeles, en
California.
Los trescientos mil vehculos de motor que, segn una esta-
dstica reciente, circulan por el territorio venezolano, algn da
del ao parecen darse cita en Caracas y producen una marejada
de ruido y combustible quemado que quita a los peatones el higi-
nico deseo de las caminatas. El caraqueo es hombre motorizado,
y la misma dispersin de las cosas en los ms opuestos barrios
anula el gusto de andar a pie. No hay, como en otras capitales de
Amrica que conservaron dentro de su desarrollo moderno parte
de la estructura colonial, portales de plateros y botoneros, de mer-
caderes y escribanos. No hay calles exclusivas para cafs, teatros
y plateras, como en Mxico o en Lima. Un comercio abigarrado
prolifera en todas las zonas, y junto a un garaje puede colocarse
una pastelera vienesa. A veces el acierto de un arquitecto que pla-
nific los edificios de una calle, logra que florezca un conjunto de
cierta gracia y armona urbanstica, y descubrimos de pronto que
la avenida Vollmer se puso muy bonita con sus cuidados rboles,
las terrazas de sus hoteles y restaurantes, el esplndido edificio de
La Electricidad de Caracas y los pequeos cafs y pasteleras. O
vagamos por las tiendecillas, libreras, peluqueras, logradas con
tan sobria y clara gracia en el gran bloque del Edificio Galipn. O
un amigo nos hace subir por casi medrosa rampa a la modernsima
casa que se edific en Bello Monte o Alta Florida, desde donde el
valle luce condecorado de autopistas, de mazos de verdor, de hor-
migueros de automviles, de collares de luces. Caracas all est,
pero no como en la paz casi agraria, aorante, de la vieja elega de
Prez Bonalde, sino como la ms desvelada, quiz la ms demo-
naca ciudad del Caribe.

Personas y lugares

Salgamos a pasear y detengmonos en algunos sitios de la


ciudad que reflejan su ritmo y alma presente. Si consultsemos una

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gua turstica o formsemos parte de aquel cortejo itinerante que
desembarca cada mircoles, haciendo su crucero por el Caribe
en los vapores de la Compaa Grace, el cicerone bilinge nos ofre-
cera un programa demasiado conocido. Nos llevara, por ejem-
plo, a la Casa del Libertador, al Saln Elptico del Palacio Federal,
al Panten, a los Museos y, por ltimo, a refrescarnos el gaznate
en la terraza del Hotel Tamanaco, frente a las sensuales baistas
que flotan y bracean en una piscina extremadamente azul. Pero
la Catedral, el Panten, la Casa de Bolvar pertenecen a la inalte-
rable historia de Caracas, y tiempos y personas pasan por ellas sin
cambiarlas sensiblemente. Son como el ltimo y ms tenso hilo
de historia que une a las nuevas y viejas generaciones. El patio de
los granados con su pequea alberca, la neoclsica y severa tumba
del Libertador, cuyo buen gusto se salva frente a otros monumen-
tos heroicos que se irguieron despus, son sitios que invitan a la
meditacin y nos transportan a otras zonas de la conciencia. Y el
caraqueo de estos das casi no tiene ganas de meditar o prefiere
dispararse con la luz de cada maana adonde lo espera un torrente
de negocios, transacciones y aventuras. Un paseo tan aosamente
caraqueo como El Calvario casi no es concurrido por los vene-
zolanos y sirve, en cambio, para que conozcan la flora tropical y
cobijen sus primeros romances amorosos los inmigrantes recin
llegados. Si acaso, sube hasta all, a repasar sus tablas de logarit-
mos, un estudiante de matemticas cuando llega la temporada de
exmenes. Los caraqueos se han hecho excesivamente cmodos,
y cuando se les invita a una excursin urbana, inquieren primero si
encontrarn sitio para estacionar el automvil. Prefieren al paseo
despacioso, que saborea todos los detalles, la marcha frentica por
las autopistas. Y ya los carruajes girarn por una inmensa cinta
blanca, sin detenerse en ningn sitio. Otra generacin ha de nacer
que utilice sus piernas y se entregue al gratuito deleite de descu-
brir y gustar cosas a medida que las acendra la mirada. Creps-
culos, auroras, noches de luna, se prefieren ahora velocsimas, sin
que interfieran con alucinaciones y con sueos el trnsito cabal de
las carreteras.

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Debemos ver, pues, otra Caracas que gesticula, negocia o


acta. Entrar, por ejemplo, a medioda en los bares y comedores
del Hotel Tamanaco. Con su arquitectura de pirmide azteca, no
slo es esplndida balconera de la ciudad, sino animado foro de
relaciones pblicas. Concurrido de inversionistas de todas par-
tes, de magnates del hierro y del aceite, la dinamita y el rayn,
de banqueros y estrellas de cine y aun de solicitantes de amis-
tades tiles, el vitaminado lunch del Tamanaco crea lo que en la
jerga mercantil se llama los contactos. Es antesala de empre-
sas y negocios. Despus de un martini en el bar o un refrescante
whisky and soda, la ensalada tropical acompaada de camarones
frescos permite el buen trato humano sin alterar la digestin.
El ingeniero puede mostrar all al capitalista sin que parezca
inelegante el croquis somero de una urbanizacin; el abo-
gado, el proyecto de una compaa annima. Se puede telefo-
near a Nueva York sin que se interrumpa el almuerzo. Y en las
salas de conferencias se renen los directores de compaas y
asambleas de accionistas o se dan cursos que ensean el difcil
arte de vender y de negociar, de contratar seguros, combatir la
timidez y salir por el mundo como algero halcn en busca de su
presa econmica. Ese Tamanaco tan mercantil del medioda es
diferente ya del de la noche, que congrega, en las pistas de baile
o en los saloncillos ms penumbrosos, la ms granada y alegre
juventud. Para el extranjero ambicioso que viene a Venezuela y
puede afrontar los gastos de las primeras semanas, el Tamanaco es
una necesaria batalla social. Desde all se inicia la red de las rela-
ciones y cuando se tiene clculo y estrategia puede ser el anchu-
roso vestbulo de la fortuna. Para quienes saben descubrirlo y
conocen las palabras mgicas, Aladino va, a veces, por las calles
de Caracas con su lmpara de milagro que ofrece concesiones
mineras, terrenos por urbanizarse, empresas por crear.
La Plaza Bolvar es punto de encuentros rpidos para los
inmigrantes que no podan llegar a hoteles costosos y salieron
con sus gruesos zapatos de obreros y labriegos, sus chaquetones
de pana, despus de comer la fabada de la fonda portuguesa, a

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tomar tambin contacto con el ruido y la luz del extrao valle.
Andan todava desconcertados ante el excesivo brillo del sol y
la coloracin de los rboles. En grupos atraviesan las calles de
la vieja ciudad, tropezando y agazapndose frente a los anda-
mios de los edificios en construccin. Pero, por fin, llegan al
pie de la patinada estatua donde el caballo del hroe se enca-
brita para saltar quin sabe qu abismo. Un Bolvar demasiado
teatral y barroco, al gusto grandilocuente de la poca guzman-
cista, venerable reliquia de 1874. Hay all un dilogo bablico de
todas las lenguas; el Libertador parece proteger la inmigracin
y dirase que a l se encomiendan, como a un nuevo San Jenaro,
las gentes que buscan trabajo. Acude un contramaestre que
solicita albailes para una empresa de construccin, o se leen,
casi en comunidad, las largas columnas de avisos econmicos
con ofertas de empleos. Hay entre los inmigrantes y eso s
resulta trgico uno que fue profesor de latn y lenguas clsi-
cas en la venerable Universidad de Cracovia o un actor cmico
de la pera de Budapest. Dnde colocarlos? A veces terminan
de vendedores en un puesto de gasolina o de contables en una
casa de abastos. O emprendern desde Caracas un camino de
azar que puede concluir, ejerciendo los oficios y profesiones ms
varios, en Acarigua, Estado Portuguesa, o en San Fernando,
Estado Apure.
Era la Plaza antiguo gora de conversacin venezolana. Los
viejecillos que no tenan para pagar las cuotas de un club, acu-
dan a la cada de la tarde a establecer sus anacrnicas tertulias,
que parecan tradas y extradas de las boticas provincianas en el
tiempo de las sillas de suela y los faroles de gas. Se evocaba all una
Venezuela de fines del siglo pasado o de comienzos del presente
con sus revoluciones y guerras civiles, sus cuentos de caudillos,
sus lances difciles o inverosmiles. O se hablaba con la mayor eru-
dicin herldica de las familias de Zaraza, de Trujillo o de Mrida.
Se contaban chistes polticos que ya haban aparecido en las crni-
cas costumbristas de 1895 o en las caricaturas de El Grito del Pue-
blo en 1909. Era la historia de una Venezuela de pocas personas que

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se conocan, por lo menos, de vista o referencia y repasaban sus


recuerdos como quien hojea un lbum de retratos. Con sus bas-
tones de vera, sus trajes de dril o de alpaca, sus desusados relojes
y leopardinas, eran estos viejecitos los ltimos depositarios de la
tradicin ms coloreada y cuentera. Las biblias de su aejo sabor
autctono eran la Historia contempornea de Gonzlez Guin,
o la Gran recopilacin de Landaeta Rosales. Pero la oleada inmi-
gratoria comienza a correrlos de la plaza, y ahora, cuando logran
encontrarse e improvisar un pequeo corrillo, denigran de esas
gentes nuevas que ya nadie conoce y que, segn su primario nacio-
nalismo emocional, les arrebatan el derecho al sol, a la sombra de
los rboles, a sus intraducibles ancdotas.
Qu va a ser de este pas? preguntan nostlgicamente.
Pero en la emulsin y trituracin de sangres y corrientes
culturales que vienen a sumarse a nuestro tricolor mestizo nadie
podra aventurar la proftica respuesta.

Sigue el paseo

El paseo por Caracas buscando lugares y gentes significati-


vas del nuevo estilo de existencia nos llevara muy lejos y acaso no
requiera el lpiz enunciador de un cronista, sino una fantasa dia-
blica y descubridora como la de Balzac. Habra que revisar sitios
tan contrarios como las casas y los salones elegantes y las oficinas
de polica, donde identifican a una banda de ladrones de autom-
viles que cambiaba las placas de los vehculos usurpados y los iba
a vender de contrabando a la Repblica de Colombia. O el retrato
del falso conde europeo que venda condecoraciones imaginarias
a los coleccionistas de ttulos y medallas. O la muchacha hngara
y francesa que para que furamos perfectamente civilizados fund
una cava existencialista con chicas voluntariamente desgrea-
das, msicos y cantantes de sexo indeciso, en un tranquilo barrio
rural. O el italiano que vive en una covacha, pero que firma escri-
turas en el Registro por ms de cuatro millones. O los transen-
tes que a la medianoche del sbado se acumulan en los Sellados del

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5 y 6 a adelantar su conjuro hpico para las carreras del domingo.
O la historia inaudita, que empapa los peridicos del lunes, del que
acert a las patas de los caballos y con un cuadro de ocho bolvares
obtuvo ochocientos mil y los reporteros le preguntan qu piensa
hacer en su nueva profesin de millonario. Y entre tantos xitos, el
suicidio del inmigrante inadaptado que trajo de la guerra o de su
antiguo campo de concentracin un trauma irremediable. Gentes,
rostros, problemas para que los analicen socilogos, economistas
y psiquiatras.
Junto a los ricos y aventureros, las multitudes ms pacficas
y estoicas que pueblan los autobuses o habitan los grandes bloques
de apartamentos en los cerros. El pueblo matinal que madruga y
la sociedad prspera que sale en la madrugada de las fiestas opu-
lentas. La igualitaria democracia que se aglomera despus de
la medianoche en las ventas de tostadas y criollsimas arepas,
donde nuestro viejo pan cumanagoto adobado con queso y chi-
charrn acerca en su fragancia conciliadora a todas las clases: al
caballero de smoking que viene del baile y al conductor de camio-
nes y gandolas que parte a las lejanas carreteras.
La abundancia de divisas trae no slo un cosmopolitismo
humano, sino otro de productos y prodigalidad. Las tiendas de Cara-
cas, con frecuencia empachadas de mercancas, son como anticipo y
prefiguracin de las exposiciones universales. Made in Germany,
Made in Italy, Made in Japan y alguna vez Hecho en Venezuela.
Se puede comprar en la misma tienda una porcelana de Sajonia y
un biombo japons. Frente a comercios muy feos que an recuer-
dan la decoracin del extinto Pasaje Ramella en los das de 1900,
hay tiendecillas que pudieran estar en Pars, Viena o Florencia. Los
modistos franceses exhiben los modelos ms caros. Aunque haya
calor se pueden vender armios y martas cibelinas. Hay tambin el
cosmopolitismo del olfato y del gusto. Los vidriados y niquelados
super-markets a la norteamericana contienen la ms varia antologa
del sabor. Se consumen por igual sardinas de Margarita y esturiones
del Mar Negro. Los alimentos yanquis ofrecen su infantil y entre-
tenida manipulacin mgica. Se echa un poco de agua o de leche y

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se pone al horno el polvillo que contena el sobre y dentro de pocos


minutos veremos cmo se esponja sin perder su olor de qumica
y farmacia un pastel de limn o de chocolate. Hay abundantes e
inverosmiles juguetes de nios para escape de nuestra curiosidad o
nuestro derroche, para ocupacin de almas vacas.
Naturalmente que dentro del inmenso prisma de apariencias
que es la vida caraquea de 1957; de la luz de nen que nos inunda
de anuncios comerciales; de la invitacin a un perenne viaje por
islas encantadas con palmeras de oro y danzantes cubiertas de flo-
res, a que nos conminan las agencias de viajes; de las esmeraldas y
diamantes de las joyeras, de los automviles de todas las marcas
que corren como galgos de lujo por las autopistas, hay tambin un
mundo de ms desgarrada realidad, de inalterable esencia. Toda-
va los caraqueos conocen el amor y la muerte, la angustia de vivir
y la zozobra de comprender. Una droga que se ha generalizado en
ciudad tan presurosa y que se llama ecuanil no logra calmar del
todo la cavilacin de las gentes.
Con equiparables choques, con los misterios de un sub-
consciente colectivo que an no asciende a la comarca clara de
la percepcin, se est an formando el espritu de esta ciudad de
Caracas que, a pesar de sus cuatro siglos de fundada, nunca luci
tan terriblemente adolescente. Sigue creciendo y edificndose sin
tregua, en el da y en la noche, en las horas de vigilia y en las horas
de sueo. La amamos y tambin nos querellamos con ella porque
resume en su dinamismo y perplejidad la esencia de una patria
en ebullicin que todava gira sobre el futuro. El monte vila se
recuesta en la ciudad con la turgencia de un pecho amoroso o fija
sobre el valle, cambiante y agitado, su cimera de eterno granito.
Hermosearla a la escala del servicio y el amor humano, pulir su
alma para la solidaridad, la justicia y la belleza debe ser su pros-
pecto moral que se concilie con el plan tcnico de los ingenieros.
Slo el espritu habr de salvarla de la excesiva tensin de la aven-
tura y aun de las demasas del dinero.

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LEYENDA Y COLOR DE MARGARITA*

El siena de algunas tierras esperando el agua pluvial: los


cerros duros, de vegetacin espinosa, coronados de piedras y car-
dos como guerreros guaiqueres, y, por contraste, la suma dulzura
y verdor de otros valles-oasis (San Juan, el Espritu Santo) con sus
cocales, lechosos y nsperos y su muy florido pauelo de frutos
menores; el mosaico lquido de la Restinga, aladinesco brazo de
mar donde la vegetacin, el agua y la luz ensayan todos los colores,
y el mar, siempre el mar cabrilleante, vestido cada da de nuevas
turquesas y cobaltos, fijan la variedad y policroma de Margarita
entre todas las regiones venezolanas. Tan extraordinario micro-
cosmos geogrfico se llam as porque era un viejo nombre hisp-
nico para las perlas y porque la primera ocupacin del territorio
insular coincidi con las solemnes bodas de la princesa Margarita
de Austria, hipottica heredera del milenario y fabuloso imperio de
Carlomagno, con el prncipe Don Juan, hijo de los Reyes Catlicos.
La bella princesa, educada en la suntuosa Flandes, agregaba a los
brocados y encajes de su ajuar aquellas margaritas enormes, de
tan pulido y espejeante oriente, que llevaron a Sevilla las naos de
Pedro Alonso Nio y de Cristbal Guerra. Era poca de sorpre-
sas y maravillamientos. Grandes nuevas se publican por Espaa
y Portugal, deca el deleitoso romancero del siglo XVI, y entre
otras cosas que a la inmensa joyera csmica de la corona espaola
se agregaba esta irisada perla indiana donde el mar pintor y escul-
tor model los ms brillantes ncares.

* Fue publicado por primera vez en El Farol, No 140, Caracas, junio de 1952, pp.
13-20.

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Duro rescate de perlas de aquellos giles indios que en sus


delgados cayucos salieron ya al encuentro de don Cristbal Coln,
cuando buscaba bajo los primeros cielos y aires de Venezuela el sitio
balsmico en que debi localizarse el Paraso terrenal, es la ober-
tura histrica de Margarita. Disputa la isla con su vecina Cubagua
la primaca de un dorado perlfero. Muchos de los aventureros
espaoles que antes de la conquista de Mxico se aburran en
Santo Domingo y otras antillas engordando cerdos y preparando
casabe para las expediciones de rescate vienen a Margarita,
donde, segn la expresin popular, las perlas brotan como garban-
zos. Y cunta joya margarita decor los rojos y negros terciopelos
de la nobleza; las grandes arracadas y aderezos para las vrgenes
de Sevilla, el esplendor de aquel linaje de armios y coronas, de
principados, ducados, archiducados y virreinatos: Flandes, Lom-
barda, Borgoa, Austria, Npoles, Alemania, satlites del imperio
de Carlos V!
Pero el margariteo, el guaiquer nombre de la raza
aborigen , no era precisamente un indio triste, sumiso y
ensimismado como el de otras tierras americanas. Sus ms-
culos estaban impregnados de yodo; sus piernas andaban ms
giles que sus remos. De sus abuelos caribes haba aprendido
el manejo de dos instrumentos de dominio como la f lecha y la
canoa. Ya Coln apresurado turista que pasa por esa costa
encomia la belleza y vigor de los cuerpos y hasta la tez, que pare-
ca ms clara que en otras partes de Indias. Hacia 1530, Marcelo
de Villalobos, oidor de la Isla Espaola, levanta en Margarita la
primera fortaleza y poco tiempo despus la iglesia franciscana
que, profanada por los tiempos, an yergue sus contrafuertes y
medieval espadaa sobre las tortuosas callejuelas de La Asun-
cin. El trabajo de la pesca de perlas hecha por los indios bajo el
ltigo de broncos mayorales espaoles era singularmente cruel,
y Bartolom de las Casas dej sobre ella una estampa pattica
en su Historia de Indias. Llvanlos dice el buen fraile en
las canoas que son unos barquillos y va con ellos un verdugo
que los manda. Llegados a la mar alta, a tres o cuatro estadios

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de hondo, mandan que se echen al agua; zambllense y van
hasta el suelo y all cogen las ostras que tienen perlas e hinchan
de ellas una redecilla que llevan al pescuezo o asidas a un cor-
del que llevan ceido, y con ellas o sin ellas suben arriba a reso-
llar. Si tardan en resollar dales priesa el verdugo que se tornen a
zambullir, y a las veces les dan de varazos. Estn en esto todo el
da desde que sale el sol hasta que se pone. La comida es algn
pescado, y el que tiene las mismas ostras donde estn las per-
las, y el pan cazabe y el hecho de maz. Las camas que les dan
a la noche son el suelo con unas hojas o hierbas, y los pies en el
cepo para que no se les vayan. Algunas veces se zambullen y no
tornan jams a salir porque se ahogan de cansados y sin fuerzas
y por no poder resollar, o porque algunas bestias marinas los
matan o tragan. Es decir, las perlas, que haban sido para los
indios sencilla diversin suntuaria, se les truecan en esclavi-
tud econmica cuando adelantados y tratantes deben abaste-
cer con esos ncares del Nuevo Mundo la creciente exigencia
de lujo y comercio de la Europa renacentista. Y las mujeres de
Tiziano y de Rubens, venecianas y f lamencas, y las princesas
de Van Dyck llevan por eso collares y gargantillas cuyo roco y
espuma congelada extrajeron de su estuche de meleagrina los
angustiados indgenas de que habla el Padre Las Casas.
Pero tambin los espaoles como lo cuenta en su enorme
cronicn rimado Juan de Castellanos habrn de sentir la
belleza y apacible regazo de los valles tibios donde la fruta tropi-
cal es tan fresca y acendra tan maravilloso azcar. Despus de la
inicial tarea de despojo, el conquistador comienza a ser conquis-
tado por la tierra. Del gran cuadro de guerras, aventuras y expe-
diciones de Juan de Castellanos surgen unas pginas idlicas en
que cuenta los aos de paz, jubilosos coloquios y canciones de
los vecinos de Margarita antes de que viniera a desconcertarlos
la diablica aparicin del Tirano Aguirre. Entre los pobladores
haba poetas y vihuelistas como Bartolom Fernndez de Virus,
Jorge de Herrera, Fernn Mateos y Diego Miranda que entretie-
nen sus reuniones campestres evocando los romances y villanci-
cos de Espaa e improvisando otros:
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Pasaban, pues, la vida dulcemente


todos estos soldados y vecinos
donde la fresca sombra y dulce fuente
al corriente licor abre camino.

En el val de San Juan principalmente


eran los regocijos ms continos
y a sombra de la ceiba deleitosa
admirable de grande y hermosa.

La boca adolescente de Juan de Castellanos se solaza en su


libro con los sabores nuevos del trpico margariteo. Antes de
Andrs Bello y los poetas nativistas encomi las guanbanas, ano-
nes, pias, cotoperes, pitahayas, guayabas y mameyes que ofre-
can sus vallecitos y oasis. Y con el elogio a los peces del Caribe
hecho ya por Fernndez de Oviedo y Bartolom de las Casas,
parece completarse aquella cornucopia de bienes naturales, aque-
lla mesa de reyes que hallaba en el apacible territorio insular el
soldado-poeta.
Tambin haba en la raza en el canoero y flechero guai-
quer y en el mestizo un mpetu creador, un gusto del riesgo, la
accin y la aventura que fija muy tempranamente la psicologa del
margariteo entre todas las comunidades venezolanas. De soldado
espaol y cacica indgena haba nacido en plena conquista aquel
primer gran caudillo mestizo que se llam Francisco Fajardo.
Pudo convertirse, ms que los gobernadores provistos de Reales
Cdulas que enviaron Carlos V y Felipe II, en verdadero rbitro
de la tierra, si no lo asesinara con engao y alevosa el cruel Alonso
Cobos. En sus proezas de guerrero anfibio, de hombre de mar y
de tierra firme, de negociador y colonizador, en el sutil clculo e
inteligencia con que este jefe genial asciende de su menospreciada
condicin a imponer sus puntos de vista a las autoridades penin-
sulares, se ejemplarizan ya las ms viriles virtudes venezolanas y
margariteas. Con tres siglos de anticipacin parece Fajardo un
precursor de los hroes de Matasiete, de los invencioneros, veloces

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y osadsimos neoespartanos que burlan a la empavesada flota de
Morillo y a los veteranos ejrcitos de Bailn.
Junto al hombre, en paz y en guerra, comparece tambin la
ternura y la energa de la mujer margaritea. Al lado de Fajardo
estarn siempre los consejos y hbil diplomacia de su madre,
la cacica Isabel Charayma, como el herosmo casi infernal de
Arismendi se completa y sublima en la esttica resistencia de Luisa
Cceres. Nunca hubo en Margarita sitio para la mujer indolente y
ociosa. Como singular supervivencia de quin sabe qu matriar-
cado prehistrico, cuando el hombre margariteo rapta a la hem-
bra, acude, para santificar las nupcias, a pedir que la madre bendiga
la compaera, en ceremonia que suele preceder a la del matrimo-
nio eclesistico. Y la misma mano maternal se yergue para desear
buenos augurios a la goleta que se lanza al ocano y al grupo de
muchachos esforzados a quienes la alta densidad demogrfica de
la isla y la esperanza de mejor fortuna envan a trabajar y poblar en
las hmedas tierras del Delta del Orinoco o en las petroleras del
Zulia y de Oriente.
Semejantes a aquellos griegos de las islas, desafiadores
como decan las inscripciones egipcias de la gran verde, los
margariteos expedicionan, pueblan y colonizan en todos los rin-
cones de Venezuela. Hubo algunos que despus de servir de buzos
en la costa colombiana y en Manta, Ecuador, navegaron por todos
los mares de la tierra y aun llegaron a conocer los bancos perlferos
del Ocano Indico. Capitanes de trespuos y goletas, tripulantes
en naves de las ms variadas banderas, a veces los he visto en bulli-
ciosos consulados como el de Nueva York mostrando sus pasa-
portes poblados de exticos sellos y contando viajes a Noruega
y a Filipinas, a Nueva Zelanda y al Japn. Con suma decisin y
prontitud de inteligencia, tienen una especie de esperanto propio
para pasar de uno a otro barco y a otro idioma. Nunca pierden, sin
embargo, su margariteismo esencial. Aunque estn trabajando
en los muelles de Brooklyn, siempre se reconocen los cuaos y
se juntan para preparar un sancocho de pescado a la legendaria
manera de Juan Griego y de Porlamar. El culto de la Virgen del

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Valle, especie de divinidad maternal y totmica de la Isla, los une


tambin en patriotismo nostlgico. A ella acude el hombre insular
cuando parte para sus expediciones martimas, y a su santuario
volver siempre a pagar la promesa por la buena navegacin y los
xitos y proventos recogidos en el ancho mundo. Tambin, como
a una madre que admirara el valor y la osada y perdonase las equi-
vocaciones, a la Virgen han de contarle hasta las aventuras ms
censurables y peligrosas, como la de los buenos marinos que se
convirtieron en agresivos contrabandistas.
Democracia social y humana como acaso no exista en nin-
guna otra regin del pas. El mar compartido, esa como zona
colectiva de pesca y navegacin, el linaje solidario de generaciones
enteras que durante aos y aos hicieron el mismo oficio, la espera
jubilosa de los ms plateados cardmenes abola en el trabajo y
la aventura todo prejuicio de clases. En pocos sitios como all el
hombre fue hijo de sus obras. Cordial tuteo y abrazo, riqueza de
diminutivos y apodos para reemplazar la severidad de los nombres
propios, parecen romper toda vanagloria genealgica; integran
las gentes en solidaria y afectuosa comunidad. El amor a la isla y
a su oficio martimo los unifica a todos. El espritu de comunidad
rechazar al abusivo y demasiado egosta. Discutirn por tal o cual
caudillo o principio poltico, pero hay una tregua y fraternidad
cuando en la olla est humeando el sancocho, cuando la lancha
viene o parte para el Continente o cuando las campanitas del Valle
a travs de los cocales y los cerros, en la brisa yodada del amane-
cer, convocan a la gran fiesta anual de la Virgen. De los sitios ms
distantes de Venezuela, de Cabimas y Caracas, de Barquisimeto y
Ciudad Bolvar, acuden entonces los peregrinos con sus velas y sus
ofrendas a contar a la gran madre la humilde, entusiasta o heroica
peripecia de sus vidas. A la sombra de la ceiba y el coto pers estn
encontrndose y abrazndose, antes de embarcarse de nuevo,
esos Chenchos o Juanes, Petras y Josefas que dispersos en toda la
patria han de congregarse una vez al ao en inolvidable vnculo
de suelo y sangre. La perla, el sombrero de paja y la botellita de

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fragante ponsigu con que regresan sern a la distancia los ms
evocativos talismanes de Margarita.
Los socilogos tendran mucho que meditar y definir en esa
tierra encantada. Ciertas formas de produccin determinan all
una estructura social especfica. El tren de pesca cuya fina hila-
zn tejen las mujeres-Penlopes impone una especie de propiedad
comunitaria, ya que familias enteras, amigos y allegados deben
asociarse en los implementos y la complicada faena. Los ojos, casi
mgicos, de los vigas atisban desde una colina o eminencia del
litoral el paso rpido y saltarn de los cardmenes. La voz del viga
anuncia desde la concha acstica de su caracol salvaje el momento
de comenzar la maniobra. Una tribu compacta de hombres, muje-
res y nios se integra en la faena. El mar es de quien lo trabaja. Es
ms igualitario y premia al esforzado con mayor ecuanimidad que
la tierra. Tornan ya las redes pletricas, tiradas por brazos herc-
leos, con su brincadora cosecha de peces vivos. Y en el campa-
mento playero, como en una escena bblica, acontece el reparto de
los bienes. Hasta el mocosuelo de siete aos, aprendiz de lobo de
mar, que tambin asi su pedazo de cordel, tendr participacin
en el botn. En tantas horas de comunin en el ocano, toda exis-
tencia individual parece sumirse en el esfuerzo colectivo. Ningn
individuo sobra, porque todo se funde en el impulso de la comu-
nidad. Hay una espontnea y vital divisin del trabajo, distinta de
aquel riguroso sistema mecnico que ha debido imponer el indus-
trialismo moderno. Y del mismo modo una cultura tradicional de
canciones, danzas y leyendas parece transmitirse en el cotidiano
coloquio de hombres y mujeres, de nios y ancianos, y cuando a la
sombra del rancho la familia entera desconcha las ostras de cuya
encantada cavidad azul brota la perla como una princesa cautiva.
Danzas de tanta gracia mmica como la del Carite estilizan y lle-
van a un plano mstico la gran faena tribal; y con aires del siglo
XVI espaol, alegremente modificados por la fantasa mestiza,
como el polo, canta el margariteo su gesta y su viril humorismo.
Aqu hay demasiada luz y mar amistoso para sumirse en la melan-
cola y el menosprecio del mundo. Cada casita blanca prxima a la

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playa parece otro velero ms, dispuesto a partir a la conquista de


la fortuna.
Hoy la industria y la tecnologa comienzan a transformar
un poco las condiciones ancestrales del hbitat isleo. Se enlata
el pescado, que ya compite en Colombia y en las Antillas con las
mejores marcas del mundo. Hay ya fbricas y comercios regidos
por el tiempo mecnico, diverso del profundo tiempo csmico
que antes seal las horas de ensoacin y faena del pueblo mar-
gariteo. El turismo es otra industria inicial que empieza a erguir
hoteles para que los visitantes del Continente se solacen en
los colores de la Restinga, disfruten las olas y los crepsculos
de El Tirano y de Juan Griego, o miren desde los patinados torreo-
nes de los castillos la verdura del valle y el yodado pecho guaiquer
de las montaas. Mas a pesar de cualquier impacto de moderni-
dad e irrespetuosa profanacin turstica, Margarita seguir siendo
como una perla encantada de la patria en cuyo oriente se refracta
con la gracia y tnico vigor del paisaje la luz de una extraordinaria
historia: la de Francisco Fajardo y el Tirano Aguirre; la de Aris-
mendi y los hroes de Matasiete; la inagotable gesta de sus hom-
bres de mar. Es, por excelencia, entre todas las venezolanas, una
comarca fundadora.

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CALOR DE CORO*

El calor de Coro se atempera por el viento casi constante, el


gusto de las frutas que comimos en el mercado, la piscina azul del
hotel, el fulgor fantstico de los plenilunios y la cordialidad adi-
vinadora y sensible de sus gentes. Coro es tierra de amigos. A la
sombra de un verdadero oasis domstico, jubiloso de pjaros tro-
picales, de nsperos, de los cujes ms copudos de la Repblica y
de violentas flores de berbera, como el que erigi en su casa, tan
abundante de libros e historia regional, Monseor Mrmol, tuvi-
mos reparo de buena conversacin y tratamos de entender lo per-
sonalsimo de esta ciudad entre todas las venezolanas. Luego, un
grupo de animosas muchachas y de jvenes nos invitaron a una
excursin lunar a los mdanos. Y como si fueran las serranas del
Jcar cantadas en una de las ms graciosas letrillas de Gngora,
las muchachas se quitaron los zapatos, enlunaron sus pies, trisca-
ban por los montculos y bailaron en corro donde la arena era ms
blanca, ms fantasmal. Quise decir, como el viejo poeta cordobs:

Qu bien bailan las serranas!


Qu bien bailan!

Y segua repitiendo la imaginacin conmovida:

Alegres corros tejan,

* Fue publicado por primera vez en El Nacional, Caracas, 12 de junio de 1956 (p. 4).
Ms tarde se incluy en Hora y deshora (Ateneo de Caracas, Caracas, 1960), en
Obras Selectas (2a edicin, Ediciones Edime, Madrid-Caracas, 1962, pp. 313-317) y
en Suma de Venezuela (op. cit., pp. 161-165), cuya versin se sigue en este volumen.

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dndose las manos blancas


de amistad, quiz temiendo
no la truequen las mudanzas.

Naturalmente, cantaron Sombra en los mdanos. Y casi


lament llegar a Coro con atraso de muchos aos, pues qu pro-
mesa de gracia, de agilidad amorosa, de tierna compaa emanaba
de aquellas muchachas! Ya canoso y desengaado, me content
con embelesarme en sus danzas y firmarles el lbum de autgra-
fos. Pero, adems, hacen mucho por la cultura regional: animan
un Ateneo laborioso, organizaron hace pocos das una exposicin
de pintura, forman conjuntos musicales y asistieron con inters y
cortesa perfecta a la conferencia a la que me invitaron. Jvenes y
muchachas quieren a su tierra con pasin estimulante; cuentan al
viajero las leyendas de la ciudad, nos acompaan la visita a las igle-
sias, al aoso Museo diocesano, con sus primitivos retablos y sus
arcones de caoba que huelen a siglos, con sus espejos, candelabros
y escribanas, y a aquellas casas de columnas panzudas, portadas
de blanco mojinete y ferradas ventanas donde parece asomarse
todava segn una tradicin de la ciudad la muchacha que
sali una noche de luna, llevando ya su muerte de amor, y se per-
di en los mdanos. Y el chuchube, rabilargo de amoroso cantar,
pjaro juglar del desierto como dice la cancin nativa an
la busca y la llama en la lejana movediza de las arenas.
Ciudad de excepcin entre las venezolanas es esta venera-
ble Santa Ana de Coro. Primada de Venezuela, ncleo de las ms
arriesgadas aventuras de Tierra Firme, centro de una pequea
civilizacin indgena que el viejo Manaure especie de Ns-
tor de los indios, varn de gran autoridad y sosiego, empluma
de leyenda. Coro cre un estilo de vida original que todava nos
ofrece su asentada solera. Acaso porque una tierra penitente, ero-
sionada y desrtica, que invita a la vez al combate y al ensueo, o
serranas sin caminos la separaban del centro y del occidente de
la Repblica, el coriano acendr valores de cultura y tradicin en
que todava puede enorgullecerse. Coraje, estoicismo y fantasa

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se juntan en su blasn. Sus soldados podan ir lejos, aguantar el
hambre y la sed, convertir a los infieles y cantar la hgira, como
los soldados de Mahoma. En coloquio de periodistas se me habla
y se me pregunta sobre Manaure, sobre Jos Leonardo Chirinos,
sobre el telogo y filsofo escotista Quevedo, sobre el magn-
nimo Mariscal Falcn, como si fueran personajes de estos das.
Me muestran la casa en que escribi versos en latn y defensas del
rgimen republicano y de la soberana popular con argumentos
teolgicos el Obispo de Tricala, Mariano de Talavera y Garcs. Lo
que no saben mis acompaantes me lo puede explicar en el propio
Coro don ngel S. Domnguez, y en Caracas el eruditsimo doc-
tor Pedro M. Arcaya. Y de los personajes de Urupagua, la jugosa
novela regional de Agustn Garca, las gentes hablan como si los
hubieran conocido en los ms alegres velorios de la Sierra.
El linaje espiritual de Coro se afirma ahora frente a Punto
Fijo, la ciudad nefita, no concluida de bautizar, hija que se vol-
vi cosmopolita, aluvional y bullanguera. Si ella supera en habi-
tantes y negocios a la ciudad matriz, algunos afirman que todos
esos pobladores no son precisamente almas. All se cruzan las
lenguas y la codicia de muchas razas y las camisas a todo color de
negociantes y cantineros, las sedas, afeites y gargantillas escanda-
losas de las cortesanas que bajan a comprar desde el lejano sitio de
La Concha especie de isla de Citeres de las petroleras emu-
lan con la decoracin a chafarrinones de las sinfonolas que a pleno
da levantan su estrpito. Al prspero, dinmico y promisorio
Punto Fijo, porque ya le sobra aventura y riqueza, parece faltarle
un poco de sosiego civilizador. Punto Fijo y toda la pennsula de
Paraguan, con sus torres de acero, sus esplndidas refineras, su
pampa ocre, el extrao trompo surrealista que levanta a la distan-
cia el monte de Santa Ana, el cobalto perfecto del Caribe y, por
contraste, las aguas sucias, un poco malditas, del Golfete, merece
una novela que hara violenta anttesis a la novela tradicional de
Coro. Y los corianos afirman que estn separados de Punto Fijo no
slo por noventa kilmetros de carretera, sino por cuatrocientos
cincuenta aos de historia.

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Para que reviva la contribucin cultural de Coro a la Rep-


blica me regalan en el aeropuerto casi al despegar el avin
una reciente Antologa de escritores falconianos compilada por
el escritor Lus Arturo Domnguez. Abarca desde el telogo
Agustn de Quevedo y Villegas, pariente ultramarino del seor
de la Torre de Juan Abad, quien compona en latn teido de
sensibilidad barroca tratados sobre la Unidad de Dios, hasta
los poetas y prosistas del siglo XX. Hay figuras que pertenecen
no slo a la historia literaria, sino a una ms accidentada y nove-
lesca, como aquella romntica seora Juana Zrraga de Piln,
bisabuela de las poetisas corianas, escapada a Cuba y a Espaa
en los ms trgicos das de la guerra de Independencia; conocida
dama de Corte, bajo el reinado de Isabel II, que sigue en su des-
tierro y destronamiento a la Reina Castiza y evoca, de anciana,
en un llorado poema, el paisaje y la gente de su niez. Si haba
soportado tanto como lo dice en sus versos fue porque los
corianos son de raza generosa y fuerte. O la figura bizarra de
don Jos Heriberto Garca de Quevedo, uno de los delegados
de Venezuela con el General Ros de Olano a los ms movidos
cenculos del romanticismo peninsular; enamorado tambin
de la liviansima hija de Fernando VII y hombre de aventuras,
duelos y quebrantos. O el Mariscal Falcn, quien tambin haca
latigueantes endecaslabos, cantando a su caballo, noble corcel,
fiel compaero, en plena y tremenda dispora de la guerra de los
cinco aos.
Las poetisas de Coro las primeras que tuvo la Rep-
blica ocupan buena parte del libro antolgico. Es misterio
curioso de la vida nacional por qu all florecieron como en nin-
guna otra parte. O cuando sus maridos iban a la guerra, en los
interminables alzamientos provinciales de Colinas y Rieras,
Castillos y Telleras, las mujeres recluidas en aquellos casero-
nes poblados de leyendas y fantasmas, donde las flores huelen
con extrao poder embriagante, se consolaban con la msica o
reflejando en versos ingenuos un drama de ausencia y de sole-
dad? Formaban grupos literarios y musicales que se llamaban

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Armona y Alegra. Eran sacerdotisas de la luna, que all brilla
ms hechicera y mgica, e iban de serenata hasta los mdanos. Y
como pauelos de soles en que se humedecieron o frustraron sus
sueos, dejaron versos y novelas en que parece adelantarse una
empresa de comprensin y defensa femenina. Fundaban cole-
gios y escuelas que mejoraban la angosta instruccin pblica de
entonces. An en la Mrida de mi infancia haba maestras coria-
nas de quienes decan en la ciudad:

Ellas vinieron de Coro


y con decoro han vivido.

Con su testimonio lrico o matriarcal del siglo XIX pasan


por el libro estas valientes precursoras de las poetisas y novelis-
tas de hoy: doa Josefa Victoriana Riera, poetisa pica que tena
sangre de caudillos, fuerte como un cujisal, dice el antologista;
doa Virginia Gil de Hermoso, doa Carmen Brig, doa Antonia
de Lima, doa Polita de Lima del Castillo. Las vemos con sus cama-
feos y cintillos romnticos sentadas en sus mecedoras de Viena,
leyendo novelas patticas y queriendo vencer la angustia, quiz la
murria provincial de aquellos aos, en sus canciones emocionadas.
Invocan los silfos de la aurora, los elfos, las hadas intangibles, las
vagas y susurrantes divinidades de la noche y de los bosques, y quisie-
ran vivir como dice uno de esos versos en un alczar azul.
Me siguen esas imgenes de Coro; el afn de cultura y hospi-
talidad de sus gentes, los fantasmas ochocentistas de sus poetisas,
el eco de sus valses y sus polos con que me obsequi largamente
una orquesta regional, la aoranza de sus calles y caserones del
sol, de las ventanas de hierro, de los Talaveras, de los
Telleras, de la vieja cruz de cuj, donde, segn la tradicin, se
dijo la primera misa en Tierra Firme; de los chuchubes y carde-
nalitos rojos que vuelan sobre los mdanos mientras el avin des-
pega en busca del mar. En alabanza de aquellas bellas muchachas
que tan gentilmente me mostraron la ciudad, torno a repetir los
versos de Gngora:

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b i b l i o t e c a p o p u l a r p a r a l o s c o n s e j o s c o m u n a l e s

Qu bien bailan las serranas!


Qu bien bailan!

Alegres corros tejan,
dndose las manos blancas.

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CARDONES Y HOMBRES*

La visita a Carora me estimula una meditacin sobre los


cardones, sobre estos duros patriarcas de la estepa plantados tan
enhiesta y virilmente en el paisaje erosionado como bravos caci-
ques indgenas. Tienen algo de aquellos indios jirajaras que se
oponan a los Welser y a los conquistadores enfurecidos por el sol
y la alucinacin del oro, que anduvieron por estas tierras buscando
los mil caminos indescifrables que conducan a los siempre inasi-
bles reinos de Manoa. El cardn les ense, por fin, la recia confor-
midad de la vida; fue viril maestro del viejo estoicismo hispnico
tan enjuto y ayunador y del aguante y frugalidad indgena. Y por
all, entre las empalizadas y los ranchos, junto al corral de chivos,
hombres de gran sombrero y pecho desnudo, fabricando sus que-
sos y pastoreando sus ganados, tienen la misma nervudez y esbelta
energa de su espinosa planta totmica. Se cont con ellos para
toda desesperada aventura venezolana de caballera o cargas de
machete que sali a buscar una justicia ms distante que el oro de
Manoa. Sol y crecientes que bajaban de las cabeceras hinchando
las grietas de las quebradas secas y arrastrando chozas y sembra-
dos y buenas mulas de silla , acostumbraron al labriego de la regin
a su recio ejercicio telrico. El clima tan fuerte clima de machos
y de cabros marc tambin su erosin en los rostros morenos,
en trax y espaldas que se yerguen como rocas quemadas. Los

* Se public por primera vez en El Nacional, Caracas 1o de julio de 1952 (p. 4). Este
texto tambin fue incorporado a Obras Selectas (op. cit., 1a edicin de 1953: pp. 271-
274; 2a edicin de 1962: pp. 301-304), Compresin de Venezuela (1955) (op. cit.), y
Suma de Venezuela (op. cit. pp. 167-169). Este volumen toma como base esta ltima
versin.

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pjaros cruzan entre los tunales con la rapidez que debi de tener
la flecha del indio apostado en su guazbara.
Hay algo de Arabia ptrea con sus Mahomas, dueos de
caravanas, interpretando el rumor del desierto y los signos de las
estrellas en las noches ms claras, en estas estampas semiorien-
tales del camino. Guerrilleros, poetas y msticos productos de
todo clima donde la vida circula ms ardiente salieron as de
estos parajes. Tambin es la comarca venezolana que recuerda ms
a Castilla, a La Mancha ocre y polvorienta cuyo cielo encendido y
las nubes irisadas por el sol engendran los ms quijotescos espe-
jismos. Por algo una leyenda regional dice que Don Quijote vino
a morir a Carora. Fue el ms ensoador y al mismo tiempo el ms
voluntarioso entre todos los pasajeros de Indias. Y el ltimo Quijano
el bueno que conocieron los caroreos se llam don Cho Zubillaga,
hidalgo antiguo, fuerte como un cardn, con el radical idioma justi-
ciero, pintoresco y sabroso con que el hroe manchego imprecaba
a los malandrines y ofreca brazo y escudo a los desamparados.
Una vieja justicia rural antiguo y venerable tema hispnico,
dotado de nueva energa mestiza por el patriarca de Carora: un
tema que ya est en el Poema del Cid y en El Alcalde de Zalamea y
en Fuenteovejuna y en el mpetu con que Don Quijote se atreve a
liberar a los galeotes se ofrece en la obra valerosa y librrima de
Cecilio Zubillaga Perera. Fue abogado de campesinos pobres, de
gentes vejadas y despojadas por el tradicional abuso de los rgulos
venezolanos. Peda para el hombre la recta y nervuda libertad del
cardn. Y la gran hamaca en que don Cho preparaba sus activos
sueos, imaginaba sus artculos polmicos, congregaba al humo de
su cigarrillo fantasioso cortejos de nombres y sucesos venezolanos
para enjuiciarlos rectamente, y absolva consultas de las gentes que
le traan sus pequeos problemas de honor, trabajo o convivencia,
es uno de los smbolos de la ms ejemplar tradicin carorea. Qu
pocas cosas necesitaba don Cho para ser justo! En esta Venezuela
del dispendio, del lujo extranjerista, de la riqueza recentsima y
chabacana, pisaba las baldosas de su casern de ladrillos como un
gran seor campesino del siglo XVIII; su bastn completando sus

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piernas de rbol, su blanco liquilique, su boina de abuelo vizcaita-
rra, sus anteojos y sus chinelas le conducan a todo sitio requerido
de ms luces o de ms justicia. No transaba con todo lo aceptado y
convencional. La ltima razn, el argumento de don Cho, siempre
erguido y franco como un cardn caroreo, sola templar los abu-
sos, frenes o malas intenciones de los poderosos. Por eso pudo ser
tan buen contertulio de don Miguel de Unamuno cuando el vasco
castellano y el vasco transocenico se encontraban en un caf de
Pars y hablaban de cosas sencillas, pero en ellos profundas, como
costumbres, regiones, alimentos y palabras extraas para nom-
brar las cosas. Era como un dilogo simblico entre la encina de
Salamanca y el dividive de nuestras tierras agrias. El corazn del
dividive dice un botnico es compacto, fortsimo, incorrup-
tible y hasta difcil de labrar con los tiles de mano. Antiguamente
sustitua al acero en las ruedas de maquinaria y poda emplearse
para muchas clases de objetos torneados. Y no era comparable el
espritu de don Cho al del acerado y firme corazn del dividive?
En don Cecilio Zubillaga y en su curiosa sntesis de justicia
rural y de letrado se ejemplarizaba tambin lo mejor y ms cons-
tante de los viejos linajes caroreos. Apellidos que desde hace
varios siglos aprendieron a domesticar esa tierra spera y perma-
necen en ella con su frugalidad, su trabajo y su dignidad sobre los
vaivenes de otra Venezuela movible e inconstante, cortesana de
polticos y argonauta inescrupulosa de cualquier vellocino. En
Carora se form como en pocas ciudades de Venezuela algo
que muy lcitamente se pudo llamar una aristocracia celosa de su
comarca y de su cultivo espiritual. Gente raizalmente atada al pai-
saje venezolano por esos alfileres de energa y reciedumbre con que
atraviesan el pellejo de su tierra viril los verticales cardones. Estas
casas caroreas de anchurosos patios un poco conventos y un
poco fortalezas eran regidas por recios y austeros pater-fami-
lias. Albergaban una aristocracia, desde el punto de vista en que la
primaca social puede ser defendida: como rango que les impone
el deber de respetarse a s mismas, de tener conciencia de s mis-
mas y tambin de someterse a la ms dura crianza y, en ocasiones,

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de afrontar la muerte, segn la clsica definicin de Spengler. Y


agregaba el mismo historiador, distinguiendo la autntica y vlida
aristocracia sobre las espurias e irresponsables: Este rango con-
fiere a las clases primordiales la superioridad histrica, el encanto
del alma que no presupone fuerza pero la crea. No es una suma
de ttulos, derechos y ceremonias, sino una posicin ntima, difcil
de adquirir, difcil de conservar y que, si se entiende bien, parece
digna de que se le sacrifique una vida.
No slo sobre los antepasados que fueron, sino sobre los que
sern por su trabajo, su digno sosiego, las virtudes de cultura, cor-
tesa y frugalidad de una Venezuela que ya escasea, sustituida por
otra aluvional y estridente, meditaba ante los caserones arcaicos y
venezolansimos de Carora. La ciudad es como un trofeo blanco
arrancado a la recia tarea de la estepa. Dicen que ms de un case-
rn de sos se blanque no slo con la cal casi monstica de las can-
teras, sino con leche espumosa de las dehesas provinciales. Y ante
los muros y las gentes y el seco vigor del mestizaje bien logrado me
puse tambin a pensar en ese arte de coraje templado de rectitud y
moderacin que se llama la hombra. En pocos sitios de Venezuela
puede estudiarse mejor como en este paisaje penitente, guerrero y
mstico de la campia carorea. Los cardones estn siempre ense-
ando su recia y enjuta verticalidad.

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LOS ANDES PACFICOS*

Contrastes geo-psquicos

En los ltimos aos el automvil y el avin, acercando las


gentes, han disminuido los contrastes psicolgicos que se adver-
tan entre los pueblos andinos, y entre stos y el resto de la Rep-
blica. El ms visible de los antagonismos dentro de la misma
zona cordillerana era el que puede llamarse geo-psquico entre
los habitantes de los valles y vegas calientes y los de las empina-
das altiplanicies, como se ejemplarizaba en las diferencias entre
una villa bulliciosa, mercantil, igualitaria y extrovertida como
Valera y otras de ceo ms taciturno y jerrquico como Mrida,
La Grita o Bocon. A medida que se ascenda en metros de altitud
y se remontaba el curso de los ros torrentosos, el alma montaesa
pareca tornarse ms conservadora y tradicionalista; regresba-
mos a estilos de vida, tica, recato y cortesa que se escenificaron
en el siglo XVII espaol. Al caliente paisaje del cacao, de las vegas
de caa, al sombreado y fresco del caf y a la glida paramera del
frailejn, correspondan tambin psiques y actitudes distintas.
Como los primeros pobladores hispanos que huan de tan
largas aventuras en el arcabuco tropical, prefirieron asentarse en
lugares frescos y propicios al cultivo del trigo y de las frutas euro-
peas, a la llamada tierra fra o templada de la zona andina se asoci
un estilo histrico ms patinado y venerable que el de las pobla-
ciones de tierra baja, surgidas y desarrolladas en el siglo XIX como
centros de trfico hacia el Lago o sitios de acceso a las tres nicas y

* Con el ttulo de Vida y trabajo en Los Andes fue publicado por primera vez en
El Nacional, Caracas, 3 de agosto de 1953 (p. 58).

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pobres vas frreas que se quedaron orillando la periferia lacustre:


el ferrocarril de Motatn a La Ceiba, el de los Caitos a El Viga,
el ferrocarril del Tchira. Del camino al Lago, que era tambin el
del mar y el del forastero mundo cosmopolita, brotaron poblacio-
nes como la dinmica Valera, en el Estado Trujillo, y Coln, en
el estado Tchira. Eran las postreras etapas de los largos y despa-
ciosos arreos de mulas que por cuentas y pramos conducan a
Mrida, Tovar y San Cristbal los vveres, las telas, los implemen-
tos agrcolas, el alambre de pas para cercar las propiedades, las
drogas y las cervezas forneas. A espaldas del baqueano camina-
dor se acarreaban tambin los pesados rganos de las iglesias, los
pianos para las seoritas de la sociedad y las primeras plantas elc-
tricas. El transporte de un piano desde Maracaibo hasta Mrida
por la primitiva costa lacustre de El Viga resultaba ms caro
que el instrumento mismo, y se elevaba a veces hasta trescientos
pesos. Mientras en las villas nuevas y ms prximas a los caminos
de salida se alberg una sociedad ms cambiante y dinmica, en
otras, como Mrida, La Grita y Trujillo, se sigui viviendo una
existencia ms formalista y jerrquica que prolongaba en nues-
tra serrana el mundo ceremonioso y cerrado de la Espaa de los
Austrias. Centros de vieja cultura eclesistica y conventual, la igle-
sia frecuentemente configuraba y absorba all a pesar de todas
las reformas republicanas instituciones que eran ms del orden
civil que del religioso. Los juristas de Mrida en pleno siglo XIX
sostuvieron, con los obispos Unda, Bosset y Lovera, polmicas
sobre fueros, diezmos o jerarqua eclesistica que recordaban las
de los regalistas espaoles en el siglo XVIII. Y la Curia emeritense
como en la Edad Media someti a solemne excomunin y
entredicho all por 1913 a un ilustre catedrtico de la Universidad,
firmante de ciertos papeles herticos. En tan hermosas montaas
pareca vivirse para el segado cultivo de la tierra en haciendas que
jams enriquecan; para ganar el cielo y alegar en los tribunales
haciendo todava citas del viejsimo tratado de Derecho Espaol de
Sala y del venerable Derecho Cannico. No era extrao que muchos
de los doctores de la Universidad quisieran lucir, por eso, justo a la

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prpura del Derecho Civil, la cinta morada de la Divina Teologa.
Y a los lectores curiosos que podan traducir el latn de los canni-
gos, el Boletn Diocesano serva cada mes los ms enrevesados casos
de la teologa moral. En Mrida nos instruan latamente de las ase-
chanzas del pecado, antes que de los gozosos bienes de la vida.
A los contrastes geopsquicos, determinados por el clima
y el habitat humano, se unan ciertas diferencias de formacin
histrica. Hasta 1777 la jurisdiccin del Virreinato de Nueva
Granada se extenda por los actuales Estados Tchira y Mrida
hasta la regin de Timotes. Trujillo entraba, en cambio, en el
gobierno de Caracas. Y as pugnaron en los Andes desde tem-
prano dos grandes influencias culturales: la que segua el camino
Bogot-Tunja-Pamplona-La Grita-Mrida y la que desde la costa
caribe, pasando por El Tocuyo y Carora, llegaba a las primeras
cuchillas trujillanas. Aun el observador que mire ms all del
camino real, observara en comidas, fiestas, supersticiones o tra-
bajo artesanal la coexistencia o el choque de estas dos corrientes
histricas. Pero el desarrollo y rapidez de las vas de comunica-
cin unifican cada vez ms, dentro de una estricta homogenei-
dad venezolana, los contrastes y antagonismos. Un habitante de
Valera, por ejemplo, ya no siente tanto su diferenciacin de las
gentes de la tierra fra porque en poco ms de veinte minutos de
autobs sube hasta la fresca explanada de Escuque o al boscoso y
hmedo paraso de La Puerta, como otro de Mrida descubre el
trpico en toda su abrasada opulencia descendiendo en una hora
a las antes terrficas laderas que caen a las vegas de Estanques y
al bajo Chama.
Dentro de la unidad andina hay que atender, sin embargo, a
la regional tipologa de los tres Estados. El Trujillo, de tan legen-
daria tradicin guerrera, tan quisquilloso y castellano en su vieja
tica caballeresca del honor, es diverso de la Mrida universitaria,
parsimoniosamente conservadora y ms irnica que violenta, y del
Tchira nuevo, progresista y emprendedor, con gran sentido prag-
mtico. Irnicamente un merideo que acompa a otros andi-
nos en expediciones y aventuras polticas por toda la Repblica,

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defina de este modo la actitud de las gentes de la Cordillera ante


el concreto hecho econmico. Los trujillanos me deca
prosperan, si hay; los tachirenses, haya o no haya; y los merideos
no prosperan, haya o no haya. Con el fatalismo de mi paisano y
a fuero de buen merideo, me satisfice pronto con mi destino de
inferioridad econmica que nos asigna tan graciosa mxima.

La cultura que no est en los libros

Porque hasta comienzos de este siglo los Andes tuvieron


una vida relativamente autnoma y comunicada con el mundo
exterior ms por el lago de Maracaibo que por el litoral del centro
del pas, venezolanos de otras partes, cuando vieron insurgir las
montoneras de Cipriano Castro que de modo tan fulgurante ocu-
paron el Capitolio, atribuyeron a los andinos una serie de mitos y
prejuicios. Se haban ya olvidado los orientales de Monagas y los
corianos de Falcn, y tocaba a las gentes de la montaa su turno en
el reparto y la ofensiva caudillesca. A la zaga de los caudillos venan
tambin bachilleres, letrados o candidatos a funcionarios pbli-
cos. Como ocurre en todas las revoluciones, se haban quedado en
casa las gentes que tenan algo que guardar y no queran exponerlo
a los azares y precipitacin de la guerra. Tambin en los Andes
como en todas partes haba castristas y anticastristas, gome-
cistas y antigomecistas. Pero la imagen del andino belicoso, que
pele en Tocuyito y usufructu pueblos como Jefe Civil, opacaba
la de multitud de montaeses pacficos inmunes a toda excita-
cin poltica que permanecieron adheridos a su pegujal. Para
muchos compatriotas distantes, los andinos venan a descubrir
la cultura en Caracas, ignorando no slo los 143 aos que ya tiene
la Universidad de Mrida, sino la ms aosa tradicin colonial de
los colegios de Mrida, La Grita y Trujillo. Se sabe mucho de los
guerreros de Tonon y de La Mocot, pero muy poco de un Can-
nigo Uzctegui que ofreca al Rey de Espaa a fines del siglo XVIII
todo su peculio personal para que le permitiese crear en los alre-
dedores de Mrida una de las primeras escuelas de oficios tiles

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que deban fundarse en los dominios espaoles. Y msica, bibliote-
cas, peridicos y libros impresos haba en los Andes muchsimos
decenios antes de que los andinos de Castro descubriesen el Capi-
tolio. A fines de la Colonia ya hubo gentes que llevaban a la mon-
taa como el legendario Obispo Torrijos aparatos de fsica
y qumica y muy profanos libros de lo que entonces se llamaba
Filosofa Natural. Y no es de gentes incultas, sino de telogos y
juristas, la vivaz dialctica que exponen los patriotas merideos al
adherirse a la Junta de Caracas y clamar por la independencia en
septiembre de 1810. Despus, en la Mrida de hace ms de un siglo,
Miguel Mara Candales poda ensear a sus alumnos en su propio
y muy novedoso texto de Gramtica Latina; Juan de Dios Picn
alegar liberalsimamente contra el fuero militar y eclesistico y
escribir sobre estadstica, geografa y planes de industria y educa-
cin para su provincia; el Maestro Jos Mara Osorio instrumen-
tar una pera, y doa Berenice Briceo, en gentil acceso de fre-
nes romntico, componer una tragedia que quera emular con
Zorrilla y el Duque de Rivas y que se llamaba La flor de cabior.
Haba representaciones dramticas de aficionados, tertulias con
msica y poesa, solemnes colaciones de grado, picaras ensaladi-
llas y epigramas de los estudiantes, vida espiritual que se abra
pas a pesar del soledoso hermetismo montas. (En visitantes
y viajeros de nota, como el colombiano Laverde Amaya, autor de
un pintoresco libro de viajes por nuestra cordillera, y la francesa
Madame de Roncajolo, se hace justicia a la buena sociabilidad y
cultura de aquellas provincias en las dcadas del 70 al 80. Y en la
Geografa universal de Eliseo Reclus hay una encantadora pgina
dedicada al penseroso sosiego de Mrida).
Cultura provinciana, sin duda; de mucho madrugar, andar
a caballo por la posesin agrcola y sentarse a leer reposada-
mente junto a los corredores de la hacienda, festoneada de albri-
cias. Porque los caminos eran malos y todo no poda traerse de
las costas a lomo de mula, la inventiva autctona deba sustituir
frecuentemente las deficiencias tcnicas y los reclamos de la pro-
duccin. Para el beneficio del caf y la elaboracin de la harina,

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se improvisaban trilladoras, molinos, cilindros y descerezadoras,


reemplazando ya la traccin animal por la fuerza hidrulica. Se
adaptaba a la rueda Pelton y a las complicadsimas poleas tradas
de Estados Unidos algn pesado artilugio mecnico de invencin
criolla. Esto, hasta que las carreteras y las modernas caterpillars
ensanchando las montaas, permitieron conducir mquinas de
mayor precisin e ingente tonelaje. Enternece, a medio siglo de
distancia, la lectura de un periodiquito de tan sabias lecciones
agrcolas y econmicas y de tan progresiva conciencia industrial
como aquel Paz y trabajo que dirigi en Ejido el Dr. Julio C. Salas,
que pretenda orientar a conuqueros y ganaderos, y en el que peda-
ggicamente se disertaba sobre semillas, conservacin de suelos,
abonos, cultivos y pequeas industrias rurales. Y es que junto a los
montaeses agresivos hubo tambin los pacficos y sedentarios;
los hombres de escuela y granja, los que continuaron una tradi-
cin que, iniciada con el enciclopedista Cannigo Uzctegui, se
prolongaba en gentes de tanto mpetu moderno como un Rafael
Salas y el primer Caracciolo Parra en el siglo XIX, y un Diego
Febres Cordero creador del milagro agrcola de Rubio hasta
la segunda dcada de la presente centuria.
Se mantuvo, asimismo, una tradicin de artesana autctona
que slo ha venido a dislocarla nuestra modernsima cultura alu-
vional, de mercancas importadas y de dinero fcil. En los Andes,
la casa con su huerta domstica, su horno para el gran amasijo, su
gallinero, sus rboles frutales y hasta sus colmenas de abejas, era
una unidad de produccin en que las mujeres trabajaban como
la Penlope de la Odisea. Codazzi enuncia en su vieja Geografa
las ancestrales manufacturas merideas de alfombras, cobijas,
juguetes pascuales, confites y bocadillos y toda aquella algazara
de objetos nativos que an en el tiempo de mi infancia se vendan
en el rumoroso mercado de Mrida y en los tenduchos y talleres
criollsimos de la hoy cambiada Calle de Lora. Se mostraban obras
de muy limpia talabartera, empinadas sillas de montar; estribos,
polainas y gualdrapas; guruperas y pretales; frenos de muy fino
trabajo; rejos para enlazar; cordeles y cabuyas; tripas y cuerdas

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para guitarras; violines y requintos de confeccin aldeana; mue-
cos para los pesebres y santos de toda ndole que acaban de salir,
con sus grandes chisguetes de pintura, del beatfico taller de don
Aquilino Briceo. Las donadas del ya extinto convento de las
Monjas Clarisas podan realizar en azcar, para deleite de un
obispo humanista como Monseor Silva, los smbolos y emblemas
del Antiguo y el Nuevo Testamento: el Cordero Pascual, el Buen
Pastor llamando a su rebao, el viedo de la Eucarista.
Pueblos de muy concentrada religiosidad, en torno del tem-
plo como en la Edad Media europea pareca cobijarse la vida
comunitaria. Antes que los arquitectos y los ingenieros viniesen
a planificar las ciudades, hubo alarifes de muy graciosa inven-
cin. Me acuerdo todava del muy mentado Lismaco Puente, a
quien llamaban en toda la Cordillera el Constructor de torres
porque, desde las bajas y mseras casas de los hombres, se haba
disparado con sus duomos de ladrillo y blanca argamasa a la con-
quista de la eternidad. Supo levantar y rematar a plomada una de
las torres gemelas de la Catedral de Mrida que, segn decan los
mayores, estuvo a punto de convertirse en Torre de Pisa despus
del terremoto de 1894, y aprendiendo en tan grande estructura,
lanzose ya en profesin de torrero magnfico por todas las iglesias
de la serrana. Cuando en cualquier pueblo de los tres Estados la
junta de damas y caballeros piadosos haba reunido los primeros
cuatrocientos pesos para reparacin o construccin del templo,
se llamaba a Lismaco Puente para que le aderezara su peculiar
campanile. Haba inventado un como estilo romnico de su pro-
pio magn, potente de llenos y masas de ladrillos, que llega a su
clmax artstico en la torre y las cpulas de la iglesia de Escuque.
Este pueblo trujillano qued tan contento de la buena obra del
artfice que en el frontis de la iglesia se recuerda su nombre y se le sigue
rememorando como los florentinos al Giotto. Y tras de Lismaco mar-
chaba siempre, en noble expedicin esttico-religiosa, el Maestro
Antonio Dvila, extraordinario tallador en madera de plpitos,
baldaquinos, altares y confesionarios; el ms genial ebanista que
acaso hayan conocido los Andes. Todo merideo de las viejas

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generaciones, y que se estime, naci en esas camas de muy florido


y seorial copete, de recia caoba y muy robustas columnas salom-
nicas que el maestro Antonio saba tallar y labrar como un Bernini
de la madera.
Y en un paisaje de musgos y frescura navidea, vuelvo a
escuchar aquellos violineros del longevo y venerable Maestro
Deogracias especie de Orfeo de los campos de Mrida en las
liturgias pascuales; verdadero encantador de bodas, bautizos y pese-
bres campesinos. Violineros para diferenciarlos de Paganini y
Stradivarius en cuanto sus instrumentos no haban sido fabri-
cados en Cremona sino en los Andes y en cuanto las cuerdas met-
licas podan ser sustituidas impunemente como en el alba de la
msica por las tripas de un recental. Pero con su repertorio de
villancicos y msicas para las paraduras del nio, para las fiestas
de Reyes o de la Candelaria, form escuela y, transmitiendo su pri-
mitiva sabidura a los entusiastas discpulos, fue a morir, como un
Pitgoras errante y casi centenario, en una aldea trujillana.
Otros oficios y artesanas andinas; telares indgenas de
Mucuches, petates y esteras de Lagunillas, muecos de anime,
variada loza del Tchira, eran tambin la expresin de un pueblo
laborioso que tena que complementar con sus manos lo que no
le daban los estrechos conucos. Y un amor de la casa campesina,
blancamente encalada de vivo zcalo azul y rosadsimas tejas, que
parecan acabadas de salir del horno. Cautelosa economa doms-
tica que gusta de la comida abundante, de la cama limpia, de la
cosecha de cebollas y papas guardadas en la despensa, del altar-
cito poblado de santos y del patio florido de macetas. Un orden
familiar y rural de la vida como no se encontraba paralelo en otras
comunidades venezolanas. No se contaba con los Dorados promi-
sorios de la Guayana ni con el dinero ms fcil de las poblaciones
mercantiles y costeras, y la riqueza cuando se consegua no
era sino la suma lenta y heroica de millares de horas de trabajo,
de ahorro, de inventiva y clculo. Si como todos los venezola-
nos los andinos tambin esparcieron violencia en esta dispora
azarosa que fue la historia del pas, debe abonrseles, en cambio,

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la positiva virtud de su prudencia vital. No slo fue andino Juan
Vicente Gmez; tambin lo fueron civilizadores y filntropos, hom-
bres de tan benfico espritu creador como el Cannigo Uzctegui,
Monseor Zerpa, el viejo Parra y Olmedo, Eusebio Baptista, Juan
de Dios Picn, Jos Gregorio Hernndez.

Problemtica de hoy

Hoy los Andes acaso con mayor angustia que otras regio-
nes del pas ven en crisis su antigua y sosegada economa natu-
ral y requieren adaptarse a nuevos imperativos tcnicos y capita-
listas. La agricultura de cerros y vallecitos estrechos, arada por la
milenaria yunta de bueyes, no puede competir con la mecanizada
agricultura de las planicies. La erosin sigue destruyendo las tie-
rras, ahondando calveros y profundas grietas en las que ayer fue-
ron montaas hmedas y boscosas. Ya no basta, para el tranquilo
orden de las modestas familias labriegas, asentar los hijos en el
trabajo del conuco o sembrando a medias con el latifundista, o
hacindose curas, soldados y funcionarios aquellos que queran
dejar la heredad. A hacinarse, perder el buen color y el prudente
estilo campesino de vida, marcharon centenares y millares de
mozos a los campamentos petroleros del Zulia y Falcn. Cam-
biaron la mistela y el anisado por el whisky, las alpargatas por los
mocasines, y leyeron los Tpicos Shell sin que eso refluyera para
la provincia en verdadero progreso social. A otros, el camin de
carga con que van a Caracas, Maracaibo o Puerto Cabello, lle-
vando o trayendo mercancas, los emancip de la fuerte raz tribal
de la familia y se trocaron en gentes nmadas y escoteras, casi sin
querencia en ningn sitio. Hay, detrs de los cerros, blancas aldeas
donde predominan las mujeres porque la mayor parte de los hom-
bres partieron en busca de una lejana riqueza. Quizs y a pesar
de la mayor circulacin monetaria hay menor abundancia de
vveres y comidas que en aquellos aos dorados de la gran produc-
cin cafetera, cuando no faltaba en cada casa rural el gran amasijo
de morenas acemas, la espesa y nutritiva chicha de maz (que en

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los Andes era alimento ms que bebida), las cremosas cuajadas,


la amarilla y potente sopa de arvejas maduras sazonada de yuca,
pltanos y aj, y la mazamorra y el guarapo caliente para nutrir a
los muchachos. La poblacin crece en progresin ms alta que los
recursos tcnicos y econmicos, y no es aventurado decir que entre
las primeras cuchillas andinas del Distrito Carache, por el norte,
y el ro Tchira, por el sur, habita ya un milln de personas. (Es un
territorio dos veces ms pequeo que los llanos del Estado Gu-
rico, seis mil kilmetros menor que el despoblado Estado Barinas
y la dcima parte del Estado Bolvar). La que era existencia sose-
gada, patriarcal y casi autnoma, con los cnones del siglo XVIII
y aun con las formas econmicas que prevalecieron en Venezuela
hasta 1920, resulta ya dificultosa y problemtica ante las exigencias
de hoy. La mayor riqueza de los Andes era el vigor y sobriedad de
sus gentes y sus hbitos de trabajo, pero esto ya no sirve cuando las
tierras comienzan a erosionarse y empobrecerse. Y cmo resta-
blecer los mdulos del antiguo trabajo rural en competencia con
los altos salarios y la fascinacin del petrleo?
Dentro del plan general de Venezuela, quiz se requiere un
prospecto de los Andes considerando los tres Estados como
regin natural y unidad geogrfica que reforeste y recupere las
tierras perdidas, racionalice y modifique los cultivos, incorpore a
formas modernas de produccin el buen instinto artesanal de las
gentes y abra todos los caminos necesarios para la conquista eco-
nmica de ese hinterland que al pie de la serrana forman los llanos
barineses y las tierras bajas de la periferia lacustre. Y cuando un
gran ferrocarril de penetracin se construya preterido sueo
andino de hace ms de ochenta aos, las cadas de agua y los
blancos chorrerones que se despean de los pramos podrn elec-
trificar una industria como la que al pie de los Alpes forj la gran-
deza de la Italia del Norte. En esa soada Venezuela, Mrida y
Trujillo seran el Piamonte, y el Tchira la ms ancha Lombarda.
Prvidas de aguas y con ritmo creciente de poblacin, ciudades
como San Cristbal y Mrida ya no se conforman con su arcaico
destino rural; quieren ascender a la moderna tecnologa. Con

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mejores rutas y organizacin econmica, el capitalismo que
ya comienza a ser henchido de una metrpoli mercantil como
Maracaibo podra volcarse tambin sobre la regin montaesa.
Los Andes tienen no slo frescos paisajes, ros blancos y lejana
corona de nieves perpetuas para reparo y alegra de los turistas,
sino esfuerzo humano que como en toda Venezuela a veces
degener en aventura y violencia cuando encontraba obturados
los ecunimes caminos del trabajo pacfico. Y no es cuestin de
que cada comarca presente a las otras su lista de agravios y resque-
mores regionales, sino que todas se identifiquen en la tarea de la
patria nica.

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TESTIMONIO DE MRIDA*

No era ministerio fcil el de cura en aquellas soledades del


Virreinato de Nueva Granada en el siglo XVIII. Casi toda la larga
vida de don Basilio Vicente de Oviedo se le pas escribiendo en
once dilatados volmenes lo que puede llamarse una enciclopedia
del saber sacerdotal, desde las ms elevadas noticias sobre la natu-
raleza de los ngeles, la vida de los patriarcas, profetas, prncipes
cristianos y sacerdotes, las doctrinas de los santos concilios, hasta
nociones ms simples, prcticas y cotidianas, como en cunto se
calcula la congrua sustentacin de cada curato desde los Andes de
Pasto hasta los llanos de Barinas, y otros datos tiles sobre reme-
dios caseros cataplasmas, bebedizos, confortativos con que
el sacerdote perdido en pueblos tan hoscos puede socorrer a sus
feligreses. Entre stos no todo es rebao dcil; la actitud de los
pueblos ante el prroco cambia con los climas y hbitos de la vida
civil. El Padre Oviedo se expresa, por ejemplo, con suma acritud
de los habitantes de Pedraza, en tierras barinesas, pues a ms de
abundar all los zambos caratosos, viven sin cuenta y razn,
tienen cabeza de ignorancia y no se confiesan ni en artculo de
muerte. Conviene que adems de su breviario, sotana, balandrn
y aporreado latn, el cura conozca las plantas y animales del lugar
en que habita y acte de mdico o simple curioso cuando no slo
peligran las almas sino tambin los cuerpos de sus fieles. Un bebe-
dizo o una cataplasma oportuna completan el efecto carismtico
de la oracin.
Qu deleitoso el captulo segundo de las Cualidades y riquezas
del Nuevo Reino de Granada, de don Basilio Vicente, en que habla

* Se public por primera vez en El Nacional, Caracas 15 de octubre de 1957 (p. 4).

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de rboles, yerbas, untos y medicinas! Sabemos por l que el anime


no sirve slo para hacer figuritas, pjaros y corderos de pesebre,
pues tambin conforta la cabeza de los que padecen vahdos.
Todo el mundo aprecia las virtudes del salsifraz, que quebranta
las piedras de la vejiga; de la caraa trementinosa, que en forma
de apsitos y sahumerios se usa contra las dolencias producidas
por el fro; del coralito, eficacsimo para erupciones, empeines
y manchas, y de otras panaceas que ofrece nuestra flora indiana
o se trajeron de Espaa. Hay desde la espadilla, la escorzonera, la
milagrosa zarzaparrilla, hasta el humildsimo y melanclico llan-
tn. Una huerta con malva, romero, toronjil y ruda debe ser gentil
complemento de toda casa cural.
Pero ms que por tan aejas recetas, el libro del Padre se
hace simptico a los venezolanos por la curiosa descripcin de ciu-
dades, villas y curatos de las provincias de Mrida y Barinas antes
de que se incorporasen a la Capitana General de Venezuela y se
fundase la dicesis meridea. Al hablar de Mrida, la prosa del
cronista se eleva hasta lo lrico. Ni el valle de Popayn, ni la sabana
de Bogot, ni la apacible y verdeante vega de Sogamoso (qu sau-
ces, qu lamos, qu aguas quietas!) logran entusiasmarle como
la meseta que tajaran con cuchillo de diamante los ros serranos
para que surgiera Mrida. Peculiaridad de la provincia es que tam-
bin produce ingenios excelentes, pues los ms que se aplican a
las letras salen aventajados y son agudos y perspicaces. El captulo
XVI del libro lo dedica a la descripcin de la ciudad. Enaltece en
esa Mrida del siglo XVIII no slo sus conventos de San Agustn,
Santo Domingo y San Francisco, el Colegio de Jesutas, tan rico
de haciendas; el hospital y monasterio de monjas de Santa Clara,
donde ya las manos monjiles hacan tantos primores en bordados,
figuras de anime, delicadas y brillantes de azcar, sino otras
rarezas y maravillas de la geografa, con que la ciudad compite con
muy prsperas y hermosas villas indianas. Qu emocin tan
del siglo XVIII pasar el torrentoso ro Chama en cabuya,
camino de los floridos prados de San Jacinto, y beber aquellas
aguas clarsimas, dulces y frescas, que parecen el llanto de la Sierra

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Nevada! Y luego los pjaros, las frutas, las flores. El Padre Oviedo
goza enumerndolos: Hay toches y turpiales de cantos muy sono-
ros. Se producen manzanas, duraznos, membrillos, granados,
pltanos, chirimoyas, aguacates. Hay abundancia de buen trigo,
maz, papas, arracachas, yucas y riqusimos cacaos. Es decir, que
para ofrecer fragancia, gusto y regalo a los sentidos del hombre, en
la latitud de Mrida se juntan los productos de la zona trrida con
los de la zona templada. Los albrchigos de los rabes, los limones
andaluces y los cobrizos caimitos aborgenes.
Pero reparen gegrafos y naturalistas y esto interesa
mucho al Padre Oviedo que tiene otra particularidad Mrida,
y es la de juntar en un solo da las cuatro estaciones del ciclo solar.
Segn el reloj climtico del buen cura, se disfrutan en cada da
merideo para no envidiar otros climas cinco horas de pri-
mavera templada, seis de caluroso otoo y medianoches y madru-
gadas fras. Y a los viajeros amantes de la naturaleza les gustar ver
salir el sol o morir el crepsculo desde uno de los miradores ms
extraordinarios de la altiplanicie meridea: el cerro de las Flores,
con su laguna hermosa en cuya circunferencia hay flores y laureles
que la hermosean mucho. Un rey moro habra hecho all el ms
esplndido generalife. Y segn el cronista, la belleza del paisaje
parece influir sobre la apacibilidad y corts sosiego de las perso-
nas. Las gentes del lugar son de genios agudos, despejados, ama-
bles y festivos, y aun picados de briosos. Hay muchas familias
nobles descendientes de los conquistadores, donde han permane-
cido o continundose ms, a proporcin del nmero, por lo salu-
dable, ameno y deleitoso, y ser tierra de comercio que se comunica
mucho con el Reino y con la provincia de Caracas.
Como el Padre Oviedo escribe para curas o aspirantes a una
parroquia donde se pueda vivir y morir en paz, el curato de Mrida
para aquellos das de 1750 era uno de los primeros y ms aprecia-
bles en toda la extensin del Nuevo Reino. Rentar a su prroco
mil pesos en gneros, sin los novenos, y si stos se les restituyen a
los curas, rentar ms de mil doscientos pesos. Advierte que a tres
leguas de la ciudad hay otra feligresa muy apetecible, la de Ejido,

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que renta otros mil pesos, posee muchos trapiches de caa, pro-
duce frutos de la tierra caliente y su principal trato son los dul-
ces, azcares, conservas y panelas, que conducen a Maracaibo. Y
observan, tambin, los viajeros que otras leguas ms all, donde
el Chama se torna ms violento, crecido y crujidor, se levanta la
famossima hacienda de Los Estanques, que es muy cuantiosa,
con capelln perpetuo, muy linda capilla y servida de ms de
150 esclavos? La fund doa Mara de Urbina, encomendera de
dramtica leyenda. Trajo all artfices, doradores y artesanos que
decoraron la prodigiosa capilla del Rosario de Tunja, para que
tallaran y esculpieran las olorosas caobas. La adorn, asimismo,
de Cristos y Vrgenes andaluzas de la escuela de Alonso Cano. Era
quiz la obra ms hermosa de nuestro barroco colonial. La devas-
taron y destruyeron los vidos coleccionistas caraqueos y algu-
nos turistas americanos. Se vendi por pedaz