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NANOMATERIALES, EL FUTURO AUTOMOTRIZ

Llantas antiderrapantes, recubrimientos y pinturas antirrayaduras, cristales


impermeables...; todo esto y ms promete la nanotecnologa en las industrias
automotriz y aeronutica.
Si bien parece cosa del futuro, los casos de aplicaciones concretas por
parte de diversas empresas muestran que el uso de nanomateriales est
a pocos aos de ser masivo.

Ah est el caso de la estadounidense Boeing que ha trabajado en el


desarrollo de compuestos de nanoestructuras para aligerar el peso del
fuselaje de su avin 787.
Segn inform la empresa, esta aeronave estar hecha 50% de metal y
el resto de materiales compuestos, que no son ms que laminados
hechos con fibras de carbn y resinas, cuyos beneficios, al reducir su
peso, significarn alcanzar velocidades de 900 km/h; reducir el consumo
de combustible en 20% y los costos de mantenimiento en 30%. Adems,
la presurizacin ser menor, y habr ms oxgeno y humedad al interior.
Y es que la nanotecnologa manipulacin de la materia a escala
nanomtrica ha sido uno de los descubrimientos de mayor
trascendencia en nuestros das, tanto, que hay quienes consideran que
ha dado comienzo una nueva revolucin industrial.
Los experimentos que se estn haciendo ya por todo el mundo a partir de
la combinacin de los materiales actuales con nanomateriales
(nanoarcillas, nanotubos de carbono, fullerenos, nanofibras, nanogranos,
etctera) ha llevado a crear un compuesto a base de nanotubos de
carbono que es 100 veces ms resistente que el acero y seis veces ms
ligero que el aluminio.
Toyota ha sido una de las automotrices ms adelantadas en la
experimentacin con nanontecnologa. Hace ms de una dcada
introdujo en la industria automotriz un compuesto de nylon con
nanoarcillas en las bandas del engranaje de distribucin, logrando mayor
estabilidad y resistencia al calor.
Por su parte, la automotriz estadounidense, General Motors (GM)
tambin ha introducido nanomateriales en diversos componentes de
algunos de sus modelos. Concretamente en 2002, utiliz 3% de
nanoarcillas y termoplsticos (Thermo Plastic Olefin, TPO) en las
camionetas Safari y Chevrolet Astro, con lo que obtuvo una reduccin de
3 a 21% del peso de esos componentes. En 2005, decidi aplicar siete
libras de nanocompuestos en el puente central del techo, los sail panels y
el protector del box-rail.
Volkswagen, la alemana, no se queda atrs, pues su equipo de
investigacin en materiales persiguiendo el sueo de tener superficies
libres de polvo al interior y exterior de los autos ha iniciado proyectos
para lograr superficies antipolvo e impermeables; adems, est aplicando
nanocompuestos a parabrisas, ventanas y espejos para evitar que se
empaen bajo ciertas condiciones climatolgicas y busca crear un cristal
que automticamente elimine el efecto de horno que ocurre cuando el
coche se estaciona bajo el sol.
Pero ms all de los avances estticos y de desempeo que est
aportando la nanotecnologa a las industrias automotriz y aeroespacial,
estn los beneficios de la seguridad, pues al contar con materiales ms
resistentes e inteligentes ser posible evitar accidentes. Significa
entonces que la adopcin de esta tecnologa ir acompaada no slo de
menores costos de produccin y precios al pblico, sino de confort y,
sobre todo, seguridad, ya que adems sus componentes sern ms
amigables con el medio ambiente.
En el campo del confort los usuarios, tanto el conductor como los
acompaantes, se quieren sentir cada vez ms a gusto en el auto. Desde
el punto de vista de habitabilidad del vehculo se buscan materiales que
se adapten a los usuarios, sistemas de iluminacin regulables, control de
temperatura por zonas, etctera. Para el conductor, el hecho de que el
vehculo detecte situaciones de riesgo y acte automticamente en
consecuencia, le facilite la visibilidad de su entorno (faros inteligentes,
limpiaparabrisas automticos, eliminacin automtica del vaho en los
cristales) es algo muy valorado y que adems tiene que ver con la
seguridad, asegura Jos Romn Ganzer, coordinador del Crculo de
Innovacin en Materiales, Tecnologa Aeroespacial y Nanotecnologa
(Cimtan) del Instituto Nacional de Tcnica Aeroespacial (INTA), con sede
en Madrid, Espaa.

En suma, la nanotecnologa puede aportar soluciones a todas las


necesidades de estos sectores, porque permite mejorar los sistemas
existentes y/o dar opciones totalmente nuevas que no son posibles sin el
tratamiento de la materia en la
escala nanomtrica, considera el especialista.
MS LIGERO, RPIDO Y EFICIENTE
Todas estas investigaciones responden a que tanto la industria automotriz
como la aeroespacial se han caracterizado por la innovacin tecnolgica,
de ah que a unos aos del comienzo de las investigaciones en
nanotecnologa aplicada a los materiales, todas esas empresas tengan
ya entre sus productos algunos componentes a base de nanoestructuras.
Para el sector aeroespacial que est centrado en la fiabilidad de los
sistemas ms que en los costos, los nanomateriales estn ya dando
muestra de su utilidad para la reduccin de peso de los aviones y
dispositivos especiales, que adems tendrn mayores capacidades
mecnicas, aade Jos Romn.
La tendencia en ambos sectores es clara advierte Mauricio Terrones
Maldonado, investigador del Departamento de Materiales Avanzados del
Instituto Potosino de Investigacin Cientfica y Tecnolgica (IPICyT),
pues se estn utilizando en la fabricacin de materiales ms robustos,
resistentes, pero a la vez ligeros. En algunos casos, se estn
desarrollando en electrodos de bateras o capacitores utilizados en
automviles hbridos, incluso, en la produccin de celdas de energa de
almacenamiento de hidrgeno. Pero las posibilidades van mucho ms
all.
Y en ello coincide scar Ciordia, director general de la Fundacin
Instituto Tecnolgico para la Seguridad del Automvil (Fitsa), de Madrid,
Espaa, pues lo que ya es una realidad es la incorporacin de
nanopartculas en los recubrimientos de pinturas para carroceras, que a
diferencia de las tradicionales tienen mayor dureza y efectos de acabado
genuinos.
En cuanto al futuro inmediato, agrega: Merece la pena destacar los
grafenos, que no son sino nanotubos de carbono a los que se ha
desarrollado sobre una superficie y que presentan propiedades fsicas
que les hacen magnficos candidatos para mejorar los recubrimientos
(corrosin, friccin, dureza, etctera); tambin son importantes los
compuestos para la mejora de propiedades mecnicas y ligereza y, en un
horizonte ms lejano, los dispositivos electromecnicos a escala
nanomtrica que permitan el desarrollo de sensores y actuadores
integrados.
Jos Romn Gazner del Cimtan, advierte, sin embargo, que aplicar la
nanotecnologa va a requerir nuevos procesos, por lo que su adopcin en
la industria ser paulatina.
Hoy se trabaja en nuevos materiales compuestos, en el aumento del
conocimiento de algunas de las estructuras nanomtricas (como los
nanotubos de carbono), en materiales inteligentes con memoria de forma
(Shape Memory Alloys, SMA), en la aplicacin de materiales con
propiedades magnetorreolgicas, etctera. Es decir, la nanotecnologa en
el sector se har de manera paulatina, empezar por pinturas y seguir
con materiales elctricos y sensores.
A TOMAR LAS ARMAS
Es un hecho que todas las armadoras, automotrices y aeronuticas,
aspiran a la perfeccin de sus productos, pues entre menos defectos
tengan menores tambin sern los costos.
Sin embargo, la adopcin de los nanomateriales en todos los mbitos del
sector ser paulatina, como menciona el especialista del Cimtan, debido
a los altos costos que an tiene la produccin masiva de estos
compuestos y porque an se estn estudiando los efectos txicos que
pueden tener muchos de ellos en la salud.
En las aplicaciones que ya son una realidad como los recubrimientos de
pinturas con nanocargas, el incremento del costo est en torno al 20 -
40%. Para las otras aplicaciones que an no estn en el mercado o estn
en fase de industrializacin, es muy difcil dar precios, puesto que estos
dependen de la demanda y, como es lgico, est todava sin definir, pero
se espera que los precios se reduzcan sensiblemente a medida que los
volmenes de fabricacin aumenten, afirma el director de Fitsa, scar
Ciordia.

Al respecto, un reporte de la fundacin alemana Steinbeis-Europa-


Zentrum indica que tan slo en el caso de los nanotubos, un gramo
cuesta alrededor de 100 euros, y un kilo de nquel con partculas de
carbn est en cerca de 500,000 euros, por slo mencionar algunos
ejemplos.

Para el investigador mexicano, Mauricio Terrones, el factor ms


importante para el uso masivo de nanomateriales es el escalamiento en
la produccin de nanoestructuras (toneladas por ao o por mes) y el
estudio de los efectos toxicolgicos de algunos de estos para su
utilizacin segura. El primer aspecto, menciona el investigador del Ipicyt,
ha tenido avances, pues cada vez hay ms empresas en el mundo
desarrollando la infraestructura para que esto sea posible.
Por el lado de la salud, actualmente hay foros de discusin y los
gobiernos y empresas de varios pases se han preocupado por regular el
uso de nanomateriales para evitar daos a los usuarios de productos
hechos con stos y Mxico est participando en esos foros
internacionales sobre normatividad en la materia.
La perspectiva de la Unin Europea dice Ciodia refleja bastante bien
el estado en el que estas temticas se encuentran a nivel mundial. Lo
que se busca al final es que los nanomateriales se desarrollen y utilicen
de manera segura, as como velar para que los ciudadanos puedan
beneficiarse de las innovaciones y estn protegidos de cualquier impacto
negativo. No obstante, la principal va para proteger la salud, la seguridad
y el medio ambiente es mejorar la aplicacin de la normatividad en vigor,
mientras se determina una nueva.
Durante el Encuentro Tecnolgico Oportunidades de la nanotecnologa
en el sector de automocin organizado por la Fitsa y realizado en
noviembre pasado en Valencia, Espaa los pronsticos de la consultora
fueron alentadores para la industria, pues ha detectado cada vez mayor
inters entre los gobiernos y las empresas de diversos pases para
invertir en investigacin en este campo.
No obstante, no todas las regiones del mundo estn participando de esta
oportunidad, pues aun cuando los beneficios ya son palpables, el
desarrollo en cuanto a nanotecnologa se refiere est ocurriendo con ms
fuerza en Estados Unidos (EU) y Europa, aunque por supuesto pases
asiticos como Japn y China estn entrando con fuerza en este terreno.
Segn datos de Frost & Sullivan en Europa hay al menos 300 empresas
invirtiendo en nanotecnologa, en tanto que en Asia son 250, lo que
muestra el inters de los asiticos por participar de ese gran mercado. De
hecho, mientras los europeos se han centrado ms en la investigacin de
nanotecnologa en el rea mdica, los pases asiticos se estn
enfocando en el sector qumico y automotriz.
El pas que actualmente est a la vanguardia de publicaciones de
nanociencia es China. Sin embargo, los requerimientos de inversin para
pasar de la nanociencia a la nanotecnologa hacen que EU y la Unin
Europea en su conjunto estn ms cercanos a las aplicaciones de
automocin.
Mauricio Terrones no descarta que en pocos aos puedan verse piezas
automotrices mexicanas, hechas con nanoestructuras. De momento, la
mayora de las grandes armadoras con plantas en territorio nacional
estn metidas de lleno en el desarrollo de mejoras en los componentes
de sus modelos a partir de nanomateriales. Es el caso no slo de Toyota,
GM y Volkswagen, tambin Ford y Nissan, lo que seguramente permear
a la industria mexicana.
As que la guerra no slo estar entre asiticos, europeos o
estadounidenses, sino entre proveedores de las firmas automotrices y
aeroespaciales, por lo que se requiere tomar las armas que da esta
tecnologa si se quiere competir en el futuro.
scar Ciordia, de la Fitsa, asegura que la mayora de las empresas de
automocin y, en mayor medida sus proveedores ms avanzados (tier
one) estn tratando de identificar aplicaciones que mejoren su ventaja
competitiva mediante los nanomateriales, ya que dentro de algunos aos
esa ser la diferencia entre ser y no ser proveedores de industrias tan
vanguardistas como la automotriz y aeroespacial.
Dados los altsimos costos de desarrollo de esta tecnologa tan
novedosa, la estrategia que empresas ms pequeas deberan seguir
para no perder la ola tecnolgica que ofrecen las nanotecnologas,
tendra que ser la de buscar alianzas que permitan repartir los costos de
desarrollo y, por ello, los riesgos, buscar convenios con universidades y
centros tecnolgicos relacionados con la automocin para tratar de llevar
las innovaciones hacia la aplicacin concreta lo antes posible y evitar, as,
emplear esfuerzos en caminos que ya han sido recorridos, advierte.

Asimismo, considera que los gobiernos y dependencias responsables del


desarrollo industrial, deberan reconocer la oportunidad competitiva que
sta tecnologa representa para la industria estratgica de la automocin:
Una buena frmula es crear o impulsar apoyos para que las empresas
los dediquen a la investigacin y el desarrollo en aspectos relacionados
con la nanotecnologa.
Al parecer los empresarios mexicanos han comprendido la importancia
de este tema para ambos sectores, de modo que en agosto prximo se
realizar en Puerto Vallarta, Jal., la Conferencia para la Comercializacin
de Micro y Nano Sistemas (COMS), un evento internacional que busca
promover esta tecnologa en la industria