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61/2013

n.o 61/2013
6,50

INFORME ESPECIAL
Alimentacin
y salud
mental

TDAH
Qu hace
a los nios
hiperactivos?

PSICOLOGA MEDICINA COGNICIN SERIE


TCNICAS DE LA
Adiccin a Terapia El cerebro
JULIO/AGOSTO 2013

NEUROCIENCIA (IV)
las nuevas contra los multitarea Microscopa
tecnologas acfenos electrnica
00061

9 771695 088703
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SUM ARIO

10 56 40

Alcohol y agresividad Neuronas en 3D Del estmago a la cabeza


El alcohol inhibe la corteza prefrontal, un La microscopa electrnica de bloques seria- Los cidos grasos que incluimos en la dieta
rea del cerebro que participa en el control dos frontales reconstruye las neuronas y sus influyen sobre nuestro estado psicolgico.
de nuestros actos. conexiones en tres dimensiones.

ARTCULOS

N EURO CI EN CI A CO GN I CI N
ALIMENTACI N Y SALUD MENTAL
10 Tragos de agresividad 62 El cerebro multitarea
El alcohol desinhibe y torna agresi- El descubrimiento de mentes capaces N U T R I CI N
vas a algunas personas, mientras que de simultanear tareas revela cmo 32 Alimento para la psique
a otras las tranquiliza y adormece. opera el cerebro cuando se desarro- Somos lo que comemos. Segn
De qu depende? Por Anne Beck llan varias actividades a la vez. Por los estudios, el cido omega 3 re-
y Andreas Heinz David L. Strayer y Jason M. Watson percute en especial sobre el nimo.
Por Stefanie Reinberger
66 Gestione sus capacidades
P SI CO LO G A Por Lena Groeger EN T R E V IS TA
26 Adictos a las nuevas 39 La alimentacin influye
tecnologas M ED I CI N A poco en el TDAH
La adiccin a las redes sociales y a
70 Recuperar el silencio Segn Mandfred Dpfner, de la
los telfonos inteligentes constituye Clnica U
niversitaria de Colonia,
Los acfenos acompaan a millones
un fenmeno preocupante. Sin em- los padres de nios con TDAH
de personas en su da a da. Aunque
bargo, el abuso se debe con frecuen- sobrevaloran la alimentacin.
no se conoce una cura definitiva, la
cia a psicopatologas subyacentes. Por Christiane Gelitz
estimulacin cerebral y la terapia
Por Enrique Echebura
sonora parecen mejorar los snto-
N EU RO G A S T RO EN T ERO LO G A
mas. Por Tobias Kleinjung y Berthold
S E R I E T CN I C A S 40 El estmago como
Langguth
DE L A N EURO CIEN CI A (I V ) regulador del nimo
56 Neuronas en tres La microbiota intestinal protege
PERCEP CI N
dimensiones de los agentes patgenos y equilibra
Las tcnicas modernas de microsco-
76 Autoimagen distorsionada la psique. Por Stefanie Reinberger
Con frecuencia, las personas diestras
pa permiten elaborar reconstruccio-
perciben su mitad derecha de mayor PERCEP CI N
nes tridimensionales de las grandes
tamao que su lado izquierdo. Segn 44 Cuestin de gustos
redes neuronales. Por Benjamin Titze
estudios en pacientes que han sufri- La eleccin del men no depende solo
do un ictus, la autopercepcin asim- de la experiencia y la cultura. Cada
trica se basa en cmo el cerebro crea persona percibe los sabores de forma
la imagen corporal. Por Sylvia Hach distinta. Por Angelika Bauer-Delto
Julio / Agosto de 2013 N.o 61

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D F I CIT D E ATE NCI N E H I PE R ACTIV I DA D
P SI Q U I AT R A
16 Las mltiples caras del TDAH
En la bsqueda de las bases biolgicas
del trastorno por dficit de atencin e
hiperactividad, los investigadores han
hallado una serie de genes de riesgo
y neurotransmisores implicados. Sin
embargo, estos conocimientos no contri-
buyen por ahora a un mejor diagnstico.
Por Stefanie Reinberger

EN T RE V IS TA
23 El 75 por ciento del origen
del TDAH es gentico
Cada vez se diagnostican ms nios con
trastorno por dficit de atencin e hi-
peractividad. Azucena Dez Surez, psi-
quiatra infantil y pediatra en la Clnica
Universidad de Navarra, aporta algunas
claves sobre el TDAH y su tratamiento.
Por Yvonne Buchholz

SECCIO NES

4 Encefaloscopio 48 Sinopsis 80 Syllabus


> Cerebro con dificultad para olvidar Las fases del sueo Sistema de recompensa
> Ms felices con la edad 50 Avances Por Claudia Christine Wolf
> Psique de un pequeo emperador > Cerebro muy sensible a los dilemas 85 Ilusiones
> Un antidepresivo de accin rpida morales. Por Carles Soriano Mas y Pequeos grandes engaos
> Sin la gla, el cerebro morira de Narcs Cardoner lvarez Por S. Martinez-Conde y S. L. Macknik
inanicin > Las neuronas necesitan la protena 88 Retrospectiva
> El problema mente y cuerpo RhoE. Por Rosa Guasch Aguilar La medicina tradicional china
> Clulas que le harn rascarse > Coterapeutas peludos. Por Kurt Por Paul U. Unschuld
> El placer en las neuronas Kotrschal
> Autocorreccin cerebral 93 Libros
55 Instantnea Filosofa de la religin. Etologa
> Amor con lmites
Orientacin neuronal en 3D Por Luis Alonso

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ENCEFALOSCO PIO

MEMORIA

Cerebro con dificultad para olvidar


Los adultos se apegan a informacin intil que les impide aprender

L os nios superan con bastante


ventaja a los adultos a la hora de
aprender, sobre todo si se trata de idio-
vas sinapsis, conexiones que facultan
su comunicacin. En cambio, cuando
un recuerdo se desvanece, las sinap-
mas. Una de las razones podra encon- sis correspondientes se debilitan. Un
trarse en que el cerebro adulto se halla, equipo dirigido por Joe Tsien, del Co-
en cierto modo, repleto. La creacin legio Mdico de Georgia, dot a rato-
de nuevos recuerdos depende, en par- nes transgnicos de un nivel elevado
te, de la destruccin de otros antiguos. de NR2A. Esta subunidad protenica
Los adultos presentan en alto grado forma parte de un receptor en la su-
una protena que dificulta tal olvido, perficie de ciertas neuronas, el cual re-
indica un estudio reciente. gula el ingreso y egreso de magnesio

ISTOCKPHOTO
Cuando aprendemos, las neuronas y calcio en la clula. Se sabe que en el
se conectan entre s a travs de nue- cerebro de los mamferos, el NR2A tien-

PSICOLOGA INFANTIL

Psique de un pequeo emperador


La poltica monofilial impuesta en China ha afectado la personalidad de una generacin de hijos nicos

C hina instituy en 1979 la


poltica monofilial, que
limitaba la progenie a un solo
clut 421 adultos jvenes chi-
nos nacidos en las cercanas de
Pekn entre 1975 y 1983, con el
de valoracin de un abanico
de rasgos psicolgicos, como
su integridad moral o su opti-
de 1979 eran hijos nicos,
mientras que entre los nacidos
antes de 1979 solo una quinta
descendiente por familia, en propsito de efectuar una se- mismo. Casi todos los partici- parte no tena hermanos. Se
un controvertido programa rie de cuestionarios y pruebas pantes que nacieron despus observ que los sujetos con
para atajar el peso aplastante ao de nacimiento tras la apli-
de su poblacin. La ley, que cacin de la poltica monofilial
fue rigurosamente aplicada, eran ms desconfiados y me-
produjo los efectos deseados: nos de fiar, menos dispuestos
los estudios demogrficos in- a asumir algn riesgo, menos
dicaban en 2011 que se haban concienzudos y optimistas, y
evitado unos 400 millones de menos competitivos que los
nacimientos. Pero, segn un que nacieron algunos aos
estudio reciente publicado en antes de la ley.
Science, la medida ha supues- A causa de la poltica mo-
to otra consecuencia quiz no nofilial, resulta menos probable
esperada: los pequeos em- que los progenitores inculquen
peradores chinos son menos a sus hijos valores como ser
optimistas, y ms neurticos imaginativo, fiable y despren-
y egostas que sus pares con dido, afirma Meng. Faltos de
hermanos. hermanos, aade, la necesidad
Xin Meng, de la Universidad de compartir no aparece tan
ISTOCKPHOTO

de Australia en Canberra, jun- acusada, lo que pudiera expli-


to con sus colaboradores, re- car estas observaciones.

4 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


de a prevalecer con la edad. Los mridos CMO OLVIDAR
manipulados, aunque jvenes, exhiban Supresin directa Sustitucin
valores de NR2A propios de ejemplares Se trata de bloquear los de pensamiento
adultos, de manera que acusaron cierta pensamientos de un Se trata de reemplazar
cierto recuerdo: el recuerdo indeseado
dificultad para formar recuerdos de larga por otro ms deseado:
Aumenta la actividad
duracin. Su cerebro apenas poda debi- en la corteza prefrontal Aumenta la actividad
dorsolateral derecha, en la corteza prefrontal
litar las sinapsis, proceso que permitira
que media entre la me- caudal izquierda, que
la prdida de informacin intil a favor moria operacional y el reduce la prominencia de
control cognitivo. memorias intrusivas;
de datos ms recientes.
Reduce la actividad en el hipocampo, tambin la corteza prefrontal
Puede que un fenmeno similar regule una regin importante para la mesoventrolateral, que
rememoracin consciente. contribuye a recuperar
la memoria a corto plazo. Segn un ar-
recuerdos concretos.
tculo aparecido en Cell en 2010, el cerebro
produce una protena que destruye las la investigacin psicolgica. Segn un ms laborioso aprender; asimismo escla-
sinapsis que codifican la recordacin a artculo de Tsien, publicado en Scientific rece el motivo por el que los problemas

ISTOCKPHOTO / JAMIE CARROLL


corto plazo. Reports el pasado enero, los cerebros de de memoria en edades avanzadas entra-
La tesis de que el olvido resulta esen- ms edad sienten un fuerte apego por an a menudo la recordacin accidental
cial para la memoria y la salud emocio- sus conexiones sinpticas. Ello explica de informacin obsoleta.
nal cuenta con abundante respaldo de por qu cuando envejecemos nos resulta Ian Chant

Sin embargo, los hijos nicos ENVE JECIMIENTO


de otros pases no manifiestan
tan llamativas diferencias con
Ms felices con la edad
sus pares. Toni Falbo, de la Uni- En funcin de cundo hayamos nacido sentiremos ms o menos felicidad
versidad de Texas en Austin y
no participante en el estudio,
sugiere que poderosas fuerzas
sociales de otra ndole hayan
C on los aos, las personas son ms felices
o ms maniticas? Los cientficos llevan
decenios estudiando esta cuestin, con resul-
Entre otras informaciones, evaluaba el es-
tado de nimo y de bienestar, el xito laboral
y de pareja, adems del estado de salud, de
contribuido a tales resultados. tados contradictorios. Segn una investiga- los probandos.
Los padres [chinos] soportan cin reciente, sobre una poblacin de varios Los investigadores observaron que el
una gran presin para que su millares de estadounidenses nacidos entre bienestar aumentaba a lo largo de la vida.
hijo destaque lo mximo po- 1885 y 1980, el bienestar aumenta con la edad, No obstante, quienes haban sufrido grandes
sible, puesto que solo tienen pero la felicidad en su conjunto depende de penalidades, partan de situaciones menos
uno, explica Falbo. Presiones cundo haya nacido el individuo. felices que quienes haban disfrutado de una
de este tipo pudieran ser nega- Estudios anteriores, en los que se haban vida ms cmoda. Este hallazgo explica los
tivas para todos, incluso para comparado adultos de edad avanzada con resultados contradictorios obtenidos en es-
otros posibles hermanos. otros de mediana edad y con jvenes, se haba tudios previos.
Cualquiera que sea la causa, observado que los mayores no eran demasia- Las experiencias personales son importan-
el perfil de personalidad de los do felices. Sin embargo, estos en- tes. Incluso los tiempos duros
tiranuelos chinos puede resul- sayos presentaban un vaco: no pueden pesar en toda una ge-
tar problemtico a un pas que discernan si el descontento se neracin durante el resto de la
trata de elevar su prosperidad deba a la edad o a las experien- vida. Mas, la buena noticia ra-
econmica. Las cualidades que cias vitales. El nuevo trabajo, que dica en que, con independencia
la poltica monofilial ha dejado apareca en lnea el pasado enero de lo que nos haya tocado vivir,
de lado, seala el equipo de la en Psychological Science, elucida- es probable que sintamos una
GETTY IMAGES / ZHANG BO

investigacin, son precisamen- ba la cuestin tras examinar a lo mayor placidez conforme en-
te las requeridas en lderes y en largo de treinta aos los datos de vejecemos.
emprendedores. miles de ciudadanos de EE.UU. Karen Schrock Simring
Carrie Arnold

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ENCEFALOSCO PIO

PSICOLOGA del no dormir. Este descubrimiento

Un antidepresivo de accin rpida permite vislumbrar una nueva diana


para el desarrollo de nuevos frmacos,
La actividad glial revela cmo la privacin de sueo mejora el estado de nimo ya que sugiere que la privacin de sue-
o por medios qumicos podra ofrecer

L a privacin de sueo constituye una


forma rpida y eficiente de tratar la
depresin. Resulta beneficiosa en entre
sin unindose a receptores de adenosi-
na en el exterior de las neuronas, como
una llave encaja en su cerradura. Cuanta
beneficios antidepresivos sin los efectos
secundarios indeseables que provoca el
hecho de no dormir. Esta intervencin
un 60 y un 70 por ciento de los casos ms adenosina se acumula, ms recep- podra, adems, ofrecer un alivio inme-
mucho ms que la mayora de los fr- tores se activan, y el deseo de dormir se diato de la depresin, en ntido contraste
macos existentes, pero, la mejora del hace ms imperativo. con los frmacos antidepresivos tradicio-
estado anmico suele durar solo hasta En el estudio publicado en lnea el nales, los cuales requieren de seis a ocho
que el paciente cae dormido. Aunque la pasado enero en la revista Translational semanas para producir efecto.
privacin de sueo no es prctica como Psychiatry, los cientficos investigaron Segn Dustin Hines, investigador pos-
tratamiento prolongado, los cientficos si este proceso era responsable de los doctoral en Tufts y autor principal de la
han estudiado el fenmeno con el obje- efectos antidepresivos de la privacin de investigacin, este trabajo puede tener
tivo de descubrir los mecanismos celu- sueo. Con tal propsito, administraron repercusiones en otros campos, adems
lares subyacentes a la depresin y a su a ratones con sntomas depresivos tres de la depresin y la regulacin del sue-
remisin. Un equipo de la Universidad dosis de un principio activo que dispara o. Los neurocientficos llevan muchos
Tufts ha sealado en fecha reciente que los receptores de adenosina, remedan- aos centrndose exclusivamente en las
el protagonismo le pertenece a las clu- do as la privacin de sueo. Aunque neuronas y obviando la funcin
las de la gla. los mridos siguieron durmiendo de de la gla, explica. Sabe-
Se haba observado ya que los astroci- manera normal, al cabo de 12 horas mos ahora que la gla de-
tos, un tipo de clulas gliales con forma mostraron una acusada mejora en sempea un papel impor-
de estrella, regulan la qumica cerebral el comportamiento y el estado tante en el control de la
implicada en la somnolencia. Durante de nimo, resultados que funcin cerebral y podra
las horas de vigilia, los astrocitos liberan se mantuvieron duran- contribuir al desarrollo de
sin cesar adenosina, un neurotransmisor te 48 horas. nuevos tratamientos para
que, al irse acumulando en el cerebro, Los resultados con- numerosas enfermeda-
ISTOCKPHOTO / SHARON DOMINICK

provoca una presin onrica. Esta se firman que la acumu- des, incluidas la depre-
traduce en somnolencia y en prdida de lacin de adenosina sin y los trastornos del
atencin y de memoria concomitantes. es responsable de los sueo.
Dicho neurotransmisor provoca la pre- efectos antidepresivos David Levine

DESARROLLO

El problema mente y cuerpo


Segn se ha descubierto en nios, la mente es menos replicable que el cuerpo

E s la mente creacin del cerebro? Numerosos


neurocientficos as lo afirmaran, pero la ma-
personas sera que la consciencia del duplicado se
diferenciara en diversos aspectos de la original.
yora de nosotros lo sugiere Bruce Hood, de la Hood, junto con colegas de Bristol y de la Univer-
Universidad de Bristol tenemos la conviccin sidad de Yale, decidi investigar esta cuestin en
de que nuestra mente constituye una entidad es- nios pequeos, para ver si ya opinaban sobre
pecial, diferenciada de nuestro cuerpo material. este asunto a los pocos aos de vida.
Por ello, si fuera posible efectuar una reproduc- Los investigadores mostraron a los jvenes
cin exacta del cuerpo de una persona, incluido probandos de cinco o seis aos un hmster. El
su cerebro, la visceral conviccin de casi todas las animal presentaba ciertos rasgos distintivos,

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NEUROLOGA

Sin la gla, el cerebro morira de inanicin


Los vasos sanguneos se rompen en ausencia de ciertas clulas gliales

E l cerebro es muy voraz. En comparacin con otros rganos,


consume diez veces ms oxgeno y nutrientes, los cuales
recibe gracias a tupidas redes de vasos sanguneos. Se sabe el
mientras que, al reducir la Wnt, tales redes se conservaban. Dado
que el cerebro de las personas con alzhimer se encuentra pla-
gado de problemas vasculares, estos descubrimientos sugieren
modo en que inician su desarrollo estas redes, pero un estudio que la gla radial as como su cuidadoso control sobre Wnt
novedoso permite conjeturar que un grupo de clulas pluripo- podran revestir importancia para asegurar un metabolismo
tentes del cerebro, la gla radial, se encargan de estabilizarlas energtico cerebral sano y prevenir la neurodegeneracin.
al comienzo de su vida. Este descubrimiento pudiera entraar Melinda Wenner Moyer
importantes consecuencias para entender la enfer-
medad de Alzheimer, una patologa neurodegene-
rativa que se caracteriza, entre otros fenmenos,

DE NEUROSCIENCE: GLIAMORE THAN JUST BRAIN GLUE. NICOLA J. ALLEN Y BEN A. BARRES, EN NATURE, VOL. 457, FEBRERO DE 2009
por abundantes problemas vasculares que afectan
a la totalidad del encfalo.
Neurona Oligodendrocito
La gla radial consta de clulas madre que, segn Un tipo de clula glial
se ha demostrado, facilitan el crecimiento y la mi- que envuelve los axones con mielina,
una protena aislante
gracin de neuronas a travs del cerebro. Cuando
Terminal Terminal
Zhen Huang, de la Universidad de Wisconsin-Ma- presinptico postsinptico
dison, elimin en ratones cierto gen, impidiendo
Axn
por este medio la regeneracin de la gla radial,
observ la regresin de los vasos sanguneos. Los Proceso astroctico.
mridos carentes de ese gen no solo desarrollaron Enfunda la sinapsis

menos gla radial, sino que la densidad de vascu-


larizacin en su corteza cerebral se desplom en
Microgla
un 83 por ciento. Clulas inmunitarias
Huang hall que la prdida de clulas gliales pro- defensivas

vocaba un aumento de actividad en la ruta bioqumi- Vaso sanguneo


ca Wnt. Experimentos adicionales demostraron que Terminales podales
la elevacin de Wnt en embriones sanos de ratn pro- de astrocitos envuelven Astrocito
un vaso sanguneo Un tipo de clula glial
vocaba el colapso de sus redes vasculares cerebrales, madura de la gla radial

entre otros, un diente roto. Los investigadores mismos recuerdos. Tales observaciones, publica-
dejaron que cada nio interactuara durante un das en la revista Cognition en diciembre de 2012,
breve espacio de tiempo con el roedor, con el fin revelan que los humanos empezamos a elaborar
de que se crearan en ellos algunos recuerdos. A las convicciones sobre la singularidad de la per-
continuacin, colocaron al hmster en una caja sona y de la mente a edades tempranas. Adems,
de aspecto impresionante, un duplicador. De la discriminacin entre la replicacin fsica y la
ella dejaron salir un segundo animal parecido al mental fue ms acusada cuando se le adjudic
primero, e hicieron a los nios una serie de pre- un nombre al primer hmster, Dax. En este caso,
guntas para determinar en qu medida crean alrededor del 70 por ciento de los nios dudaron
que el segundo hmster era idntico al original. de que los rasgos mentales se hubieran duplicado
Casi todos consideraron que los rasgos fsicos, a la par que los fsicos. Hood sospecha que los
como el diente roto, eran los mismos en ambos nios conferan al hmster con nombre propio
THINKSTOCK

roedores. Pero casi la mitad opinaba que los hm- un carcter ms humano y singular.
steres original y duplicado no compartiran los Daisy Yuhas

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ENCEFALOSCO PIO

ISTOCKPHOTO / COURTEY KEATING


NEUROLOGA a otras sensaciones. Para averiguarlo, idea-

Clulas que le harn rascarse ron un receptor que responda a capsaicina


inyectada en las neuronas MrgprA3, en un
Hallan neuronas especficas para el picor tipo de ratn que careca del receptor de
capsaicina en todas sus dems clulas. Solo

Q u se esconde tras el picor? Se ha es-


peculado que se trata de una mani-
elctricas, mientras que estmulos doloro-
sos (el agua caliente o la capsaicina, potente
las neuronas susceptibles a la capsaicina se-
ran las neuronas MrgprA3. Si estas clulas
festacin leve de dolor, o tal vez de un fun- sustancia de los pimientos picantes), no lo fueran especficas para el efecto del picor,
cionamiento anmalo de terminaciones causaban. la inyeccin de capsaicina en un pequeo
nerviosas muy sensibles, enclavadas en un Los autores del trabajo, publicado en Na- punto de la piel del animal debera provo-
bucle de retroalimentacin. Incluso se ha ture Neuroscience, se valieron de ingeniera car que se rascase en lugar de retorcerse de
conjeturado que la comezn tiene un fuer- gentica para aniquilar de forma selecti- dolor. Eso fue exactamente lo que ocurri.
te componente psicolgico (piense por un va la poblacin de neuronas MrgprA3 en Nuestro estudio ha demostrado de for-
momento en los piojos y ver lo que sucede). ratones, a la par que dejaban intactas las ma experimental y por vez primera la exis-
No obstante, un estudio reciente descarta dems clulas nerviosas sensoriales. Los tencia de nervios especficos para el picor,
dichas posibilidades: los investigadores han roedores ya no se rascaban al exponerlos asegura Dong. El descubrimiento de que
logrado aislar un tipo singular de neurona a sustancias picantes o alrgenos; adems, el picor es algo distinto del dolor, el tacto
que nos provoca el picor. Y solo el picor. su respuesta al tacto y a los estmulos que o la percepcin de la temperatura debera
Liang Ha y Xinzhong Dong, de la Univer- provocan dolor tampoco vari. facilitar el desarrollo de principios activos
sidad Johns Hopkins, y sus colaboradores El comportamiento de los mridos con- que bloqueen los receptores M
rgprA3, lo
determinaron que ciertas neuronas sen- firmaba que las neuronas que contienen que silenciara la rabiosa picazn de las or-
soriales con terminaciones nerviosas en MrgprA3 resultan esenciales para la come- tigas o de los eccemas sin afectar a ningn
la piel cuentan con un receptor protenico zn. Aun as, no descartaba la posibilidad otro sentido.
peculiar, MrgprA3. A travs del microscopio de que tales neuronas pudieran responder R. Douglas Fields
comprobaron que determinados compues-
tos que producen comezn provocaban que
estas clulas nerviosas generasen seales El placer en las neuronas
Clulas sensoriales especficas transmiten las sensaciones placenteras del masaje

U n equipo del Instituto de Tecnologa


de California ha identificado clulas
nerviosas. Mientras que las neuronas sen-
soriales que transmiten dolor han sido es-
CORTESA DE XINZHONG DONG Y QIN LIU, UNIVERSIDAD JOHNS HOPKINS

nerviosas que transmiten las placente- tudiadas al detalle, esta es la primera vez
ras sensaciones del masaje, al menos en que se demuestra en animales vivos la
ratones. Estas neuronas responden a una existencia de clulas sensoriales que ge-
frotacin suave, pero no a pellizcos ni pun- neran placer. Adems, despus de activar
zadas. Segn explica David Anderson, di- las neuronas con una droga de diseo, es-
rector de la investigacin, la activacin de tos preferan el lugar donde haban recibi-
estas clulas requiere un componente de do la dosis, segn el artculo publicado
presin, muy similar al que aplicaramos en enero en Nature.
al acariciar a nuestro gato. Stephani Sutherland
El equipo identific las misteriosas neu-
ronas gracias a una inusitada protena
CADA UNA LO SUYO alojada en su superficie, MrgprB4, e nti-
Alrededor de la mitad de las neuronas mamente relacionada con el receptor ex-
MrgprD+ (verdosas y amarillas) eran sensi- presado por las clulas nerviosas del picor.
bles a un suplemento para la musculacin
Estas raras clulas sensoriales constituyen
que provoca una fuerte picazn. Xinzhong
solo alrededor del 2 por ciento de las neuro
Dong, en cuyo laboratorio se obtuvo esta
nas perifricas del cuerpo que responden
imagen, conjetura que estas neuronas de-
tectan el picor, pero son de un tipo distinto a a estmulos externos, aunque parecen cu-
GETTY IMAGES

las descubiertas en el estudio de las clulas brir casi la mitad de la superficie corporal
sensoriales del placer. con grandes y ramificadas terminaciones

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CONDUC TA SO CIAL
COGNICIN
Amor con lmites
Autocorreccin cerebral Una hormona que promueve la atraccin social tambin
Un implante cerebral favorece en monos la toma de contribuye a mantener las distancias
decisiones correctas

C asi todo el mundo toma casi siempre decisiones acer-


tadas. Pero cuando la adiccin, la enfermedad o la le-
sin cerebral entran en escena, el pensamiento racional
puede fracasar. Es posible que cuanto necesita el cerebro
en esas circunstancias consista en un ligero recordatorio
de lo que se siente al decidir con sabidura?
La prtesis neuronal MIMO, una matriz de electrodos
que hacen contacto con ocho circuitos neuronales de la
corteza prefrontal y que se implanta en el encfalo, podra
recuperar la capacidad de tomar decisiones. El dispositi-

GETTY IMAGES
vo registra la actividad cerebral asociada a las decisiones
correctas y estimula las neuronas relevantes para encarri-
lar de nuevo el cerebro. Aunque este implante solo con-
sigue prestar atencin a un pequeo subconjunto de las
clulas nerviosas de la corteza prefrontal, sus autores, del
Centro Mdico Baptista Wake Forest, hallaron con sorpresa
L a oxitocina, hormona del
amor, activa sentimien-
tos de confianza y atraccin en-
engaados con un placebo.
Aunque la distancia en cuestin
era solo de diez o quince cent-
que, a pesar de dicha limitacin, lograban recoger pautas tre personas al ser liberada en metros mayor, esa separacin
asociadas a elecciones correctas, al menos en el contexto el cerebro. La concentracin de adicional dejaba a la mujer fue-
de una tarea sencilla. esta sustancia se eleva duran- ra de lo que por lo general una
Los investigadores probaron la prtesis en monos te las fases iniciales del amor persona considera su espacio
previamente entrenados para desplazar un cursor por romntico. Pero la oxitocina personal, una zona que se re-
la pantalla de un ordenador con el objetivo de recibir no es una flecha de Cupido que serva para los seres amados.
una golosina a cambio. El implante registr, en primer nos haga caer prendados de la No se trataba de que no encon-
lugar, la actividad cerebral asociada a la eleccin de la persona ms cercana. Segn un trasen atractiva a la modelo: la
imagen correcta en el monitor. A continuacin admi- estudio aparecido en Journal of valoracin de los mongamos
nistraron cocana a los monos; su rendimiento cay a Neuroscience, la magia social de no difera en este punto de la
plomo. Sin embargo, al activar el implante, que enviaba la oxitocina depende de que la de los dems hombres.
seales elctricas a las neuronas previamente asociadas persona se encuentre, o no, en Esos resultados apuntan a
con las respuestas acertadas, los animales volvieron de una relacin mongama. que la oxitocina cumple la fun-
inmediato a seleccionar las figuras adecuadas. Algunos Un equipo liderado por in- cin de mantener las relaciones
de ellos incluso ejecutaron la tarea mejor que antes de vestigadores de la Universidad una vez iniciadas, pero tambin
tomar la droga. de Bonn supervis en el labo- apoya las crecientes pruebas so-
Est claro que las decisiones que hemos de afrontar los ratorio un primer encuentro bre la actuacin de la hormona
humanos resultan ms complejas que la identificacin de entre participantes masculinos para modular las relaciones so-
figuras y que, por otro lado, la insercin quirrgica de im- heterosexuales y una atractiva ciales: por ejemplo, promueve
plantes en el cerebro de una persona sana, en previsin de modelo. Antes de la cita, los vnculos con personas conoci-
futuras lesiones, no es verosmil a corto plazo. No obstan- varones recibieron oxitocina a das, pero provoca agresin hacia
te, los investigadores esperan que su trabajo pueda algn travs de la pulverizacin nasal. los extraos. En la oxitocina,
da conducir a implantes, o incluso a un estimulador no Quienes indicaron que se ha- no todo es positivo, afirma
invasivo que ayude a quienes sufren lesiones cerebrales a llaban en ese momento en una Dirk Scheele, uno de los auto-
realizar la evocacin correcta con solo un leve recordatorio relacin estable se mantuvieron res del estudio. Lo que enten-
de la sabia decisin. a mayor distancia de la mujer damos por prosocial o antisocial
Ian Chant que los solteros que recibieron depende del punto de vista.
oxitocina y que los probandos Michele Solis

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NEURO CIENCIA

Tragos de agresividad
El alcohol desinhibe y torna agresivas a algunas personas, mientras que a otras
las tranquiliza y adormece. De qu depende?

ANNE BECK Y ANDRE A S HEINZ

B
erln, estacin de metro Friedrichs- embriaguez se ven implicadas en delitos de vio-
EN SNTESIS
trasse. Un estudiante de bachiller de lencia pblica o domstica el doble de ocasiones
Fuera de control? 18 aos, Thorben P., ataca con una que aquellas que son comedidas en el consumo

1 Algunas personas se botella a un hombre y lo derriba. La de alcohol.


vuelven agresivas cuan vctima, un trabajador, cae al suelo El efecto se antoja reversible: la superacin del
do han bebido demasiado. sin sentido. El atacante le propina varias patadas alcoholismo puede volver a normalizar la conduc-
Est claro que el alcohol en la cabeza, las cuales provocan un traumatis- ta. Psiclogos de la Escuela de Medicina de Har-
inhibe su corteza prefrontal, mo craneoenceflico, la fractura de los huesos vard demostraron que los hombres alcohlicos
un rea del cerebro que
de la nariz y diversas contusiones a la vctima. capaces de mantenerse abstemios durante un ao
participa en el control de
El incidente, sucedido en 2011, se asocia con un fueron menos violentos con su pareja.
nuestros actos.
consumo excesivo de alcohol. Al menos as lo de- En todo caso, solo un reducido nmero de per-

2 El nivel de diversos
neurotransmisores cere
brales tambin est alterado
cidi el Tribunal Regional de Berln: consider el
alcoholismo una circunstancia atenuante de la
sonas se tornan agresivas con el consumo de alco-
hol. La clave de este hecho se aloja en el cerebro.
culpabilidad. Estudios comparativos con placebo demuestran
en los bebedores agresivos.
Segn la perito que intervino en el caso: No que el alcohol altera las funciones de la corteza
Presentan sobre todo un
se puede descartar del todo que la capacidad de prefrontal, regin cerebral activa en la planifica-
dficit del neurotransmisor
serotonina. decisin del acusado en el momento de los hechos cin y control de la conducta. Bajo sus efectos,
pudiera estar sustancialmente disminuida por el pueden presentarse las mismas alteraciones de

3 Adems, las personas


que en edades tempra
nas se han confrontado con
alcohol. Aunque se desconocan los niveles de
alcoholemia que alcanzaba el estudiante, las im-
conducta que en las personas con lesiones en el
lbulo frontal como consecuencia de un acciden-
genes grabadas por la cmara de vigilancia del te: la capacidad de dirigir los propios actos queda
la agresividad y el alcohol,
suburbano parecan demostrar que su conducta afectada, se origina un trastorno de la atencin y
cuando estn beodas tienen
tendencia a sentirse amena estaba claramente condicionada por el alcohol. las informaciones se procesan de forma ms lenta
zadas por los dems. Al final, el joven fue condenado por intento de y equivocada. Los sujetos alcoholizados presentan
asesinato a dos aos y diez meses de prisin. asimismo limitaciones en la capacidad de adecuar
Segn una apreciacin de la Organizacin Mun- su conducta a determinadas situaciones. Existe la
dial de la Salud (OMS), el alcohol es, de entre las posibilidad de que reaccionen de forma agresiva
sustancias obnubilantes, la que provoca ms agre- o violenta cuando se sienten amenazados o pro-
sividad. Estudios epidemiolgicos demuestran que vocados por alguien.
en alrededor de la mitad de los delitos de agre- Algunas regiones de la corteza prefrontal se co-
sin y violencia sexual, el alcoholismo desempea nectan con estructuras del sistema lmbico, tales
una funcin decisiva. Un metanlisis de EE.UU. como la amgdala, de manera que regulan el pro-
apoya esta relacin: las personas que han sufrido cesamiento de las emociones. Diversos estudios
al menos una vez al ao episodios de completa confirman que una afectacin funcional del lbu-

10 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


TODO CONTROLADO?
Quien ha bebido demasiado,
puede perder el control ante
la ms mnima causa. Sin
embargo, no todas las perso
nas reaccionan a los efectos
del alcohol con una conducta
agresiva.

PICTURE ALLIANCE / CULTURA RM / RICKY JOHN MOLLOY

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 11


NEURO CIENCIA

Cuestin de genes?
Alrededor del 35 por ciento del metabolismo de la serotonina en el cerebro se encuentra condicio
nado por los genes. Pero las circunstancias vitales tambin desempean una importante funcin en
este proceso, caso del aislamiento social. Qu supone esto para la tendencia a la agresividad bajo
la influencia del alcohol? Diversos estudios con gemelos univitelinos o con hermanos adoptados
demuestran que los genes solo entran en accin cuando la persona presenta asimismo un riesgo
elevado de alcoholismo. Ello indica que existe una confluencia de condicionamientos genticos tanto
de la dependencia del alcohol como de la conducta agresiva al alcoholizarse. A ello se suman ciertos
factores ambientales desfavorables (por ejemplo, el estrs producido por el aislamiento).
Los investigadores han descubierto varios genes que pueden ser responsables de esa carga he
reditaria. Si el gen que codifica la molcula transportadora de la serotonina se halla presente en su
variante ampliada, la persona portadora tolera ms el alcohol. En cambio, los individuos con una varian
te reducida reaccionan con un aumento de actividad de la amgdala ante imgenes desagradables.
Despus de vivencias traumticas tienden a padecer trastornos de afectividad (depresiones), pero
tambin agresividad. En estos casos, la dependencia de la bebida y la tendencia a actuar de forma
agresiva aumentan con el consumo de alcohol.
Otro sospechoso es MAOA. Se trata del gen responsable de la sntesis de la monoaminooxidasa A,
enzima que, entre otras funciones, participa en el catabolismo de la serotonina. Si este neurotrans
misor permanece demasiado tiempo en el espacio sinptico, su seal se queda largo tiempo en el
vaco, por lo que los correspondientes receptores pueden desorganizarse. La primera prueba de la
importancia de este gen se descubri en una extensa familia holandesa cuyos miembros varones
mostraban una conducta impulsivo-agresiva y una tendencia a la criminalidad. Todos estos hombres
presentaban una mutacin del gen MAOA.

RETIRADO
lo frontal puede provocar un recalentamiento al visionar los retratos. En efecto, la conexin en-
DE LA CIRCULACIN
de esta rea. Emil Coccaro, de la Universidad de tre la amgdala y la corteza prefrontal se hallaba
Cuantas ms molculas trans
portadoras de serotonina es Chicago, analiz el cerebro de un grupo de per- alterada. Como consecuencia, manifestaban unas
tn disponibles en el cerebro sonas mientras vean fotografas de rostros con emociones desbordadas y difciles de controlar.
de los monos Rhesus tanto gestos de ira. Comprob que en las personas ms Cuando en personas con tendencia a la agre-
ms agresivos reaccionan. proclives a mostrar una conducta agresiva aumen- sividad aumenta la funcin de la amgdala, se
Estas molculas introducen el taba la actividad de la amgdala en comparacin habla de agresin reactiva (o caliente). Proba-
neurotransmisor en la clula
con los probandos de control. Por el contrario, los blemente ocurre algo parecido cuando un beo-
y, en consecuencia, reducen
lbulos frontales no presentaban apenas cambios do se halla descontrolado y ataca a una persona.
su efecto.
En el otro extremo se encuentra la variante de
agresin instrumental (o fra), que se presenta
cuando la actividad de la amgdala disminuye. De
hecho, los individuos con trastorno antisocial de
la personalidad se muestran desprovistos de toda
Frecuencia de actos agresivos

emotividad ante el dao causado.


Sin embargo, el hecho de que el alcohol influya
en la corteza prefrontal no explica por completo la
mayor predisposicin a la agresividad, puesto que
GEHIRN UND GEIST, SEGN LOS AUTORES

no todas las personas que han bebido en exceso


se vuelven agresivas. Es probable que el equili-
brio proporcionado por los neurotransmisores
cerebrales desempee aqu una funcin decisiva.
Disponibilidad de molculas transportadoras de serotonina en el cerebro Varios experimentos con animales demuestran
que el consumo de bebidas alcohlicas aumenta

12 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


la secrecin de determinados neurotransmisores nina. Despus del consumo de alcohol, aumenta
que influyen de diversas formas en la conducta. su secrecin en el cerebro. Por el contrario, en los
El neurotransmisor GABA (cido gamma-amino- bebedores crnicos, su metabolismo y el de sus
butrico) frena la estimulacin de la corteza pre- receptores (responsables de transmitir el mensaje
frontal, lo cual puede influir en el control de las de la serotonina a la neurona contigua) se halla
emociones y de la conducta. reducido. Silvana Chiavegatto, de la Universidad
El consumo de alcohol, al igual que ocurre en de So Paulo, y Klaus Miczek, de la Universidad
situaciones de fuerte carga emocional, produce un Tufts en Medford, encontraron que los ratones
aumento de secrecin de dopamina, sobre todo que reaccionaban con ms agresividad tras ingerir
en los lbulos frontales y en el cuerpo estriado, alcohol presentaban menos receptores de seroto-
componente del sistema de recompensa [vase nina en la corteza prefrontal en comparacin con
Sistema de recompensa, por Claudia Christine los mridos en los que el alcohol no alteraba su
Wolf; en este mismo nmero]. Dicho neurotrans- conducta. Ello habla en favor de la ominosa rela-
misor, que participa en el control de procesos cin entre alcohol, disminucin del metabolismo
importantes para la supervivencia, interviene de la serotonina y agresividad.
adems en procesos de recompensa o castigo y Todava se dispone de escasos datos de estu-
desempea una funcin en la agresin. Ratas con dios en humanos. Sin embargo, investigaciones
una elevada concentracin de dopamina en la cor- desarrolladas en monos Rhesus ofrecen indicios
teza prefrontal y en la porcin anterior del cuerpo de que s existe una relacin entre el metabolismo
estriado reaccionan ante congneres desconocidos de la serotonina y la agresividad inducida por las
de forma amenazante y tienden a atacarlos. bebidas alcohlicas. El equipo dirigido por James
Dee Higley, de la Universidad Brigham Young en CENTROS DE AGRESIN
Eficaz provocacin de temor Utah, observ que algunos factores ambientales, En algunas personas, el alco
Thorsten Kienast y su equipo, del Hospital Uni- caso del aislamiento social, afectan a los monos hol inhibe la actividad de la
versitario de la Charit de Berln, descubrieron Rhesus jvenes. Los investigadores separaron un corteza prefrontal en el cere
bro anterior. Esta zona regula
que el aumento de secrecin de dopamina en grupo de ejemplares muy jvenes de sus madres
reas que controlan las emo
determinadas regiones del cerebro poda provo- mientras que otros de la misma edad crecan al
ciones, tales como la amgda
car temor. Estos investigadores mostraron a un cuidado materno. Durante este tiempo, todos los la, por lo que puede reforzar
grupo de personas imgenes que despertaban animales podan beber en cualquier momento se su funcin. Estos sujetos
de forma aleatoria emociones positivas y nega- una solucin alcohlica si les apeteca. Curiosa- reaccionan irritndose rpida
tivas. Paralelamente, estudiaron la concentracin mente, a los monos aislados de sus madres les mente. Adems, una elevada
de dopamina en la amgdala. Con tomografa vena ms en gana beber del aguardiente y concentracin de dopamina
funcional por resonancia magntica midieron disfrutaban dando tragos con mayor frecuencia en la corteza prefrontal y en
el ncleo estriado favorece
la actividad de dicha rea cerebral. Segn con- que el grupo de control. Tambin se mostraron
una conducta agresiva.
cluyeron, cuanto mayor era la concentracin de
dopamina, con ms intensidad reaccionaban a los
estmulos negativos y, por tanto, aumentaba su
temor. Quien tiene miedo, se siente amenazado Mitad derecha
con ms facilidad. del cerebro
Hoy en da, nadie puede asegurar que exista Ncleo
una relacin directa entre consumo de alcohol, caudado
Corteza
dopamina y aumento de la agresividad, pero una prefrontal Ncleo
estriado
serie de indicios hablan en favor de esta relacin; Putamen
entre ellos, los resultados de los estudios acabados
de mencionar. Sin embargo, la investigacin en
este campo se encuentra todava en sus inicios.
Debemos esperar a futuros trabajos para disponer
GEHIRN UND GEIST / MEGANIM

de una definitiva y detallada demostracin del


fenmeno. Amgdala
Los investigadores poseen ya ms informacin
sobre el papel de otro neurotransmisor: la seroto-

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 13


NEURO CIENCIA

NO ME TOQUES!
Un joven que ha experimen
tado episodios de agresividad

DREAMSTIME / MONKEY BUSINESS IMAGES


y alcoholismo en su mbito
familiar, cuando se encuentra
alcoholizado puede interpre
tar como amenazadora cual
quier situacin, por anodina
que esta sea, ante la cual
reaccionar agresivamente.

ms agresivos que sus compaeros que vivan al mayor agresividad y un aumento del consumo
amparo de su progenitora. de alcohol.
A esa observacin pudimos aadir, en 1998, un Todava se desconocen los mecanismos que
detalle decisivo. Uno de los autores (Heinz) traba- se esconden tras esos hechos. Tampoco dispone-
jaba entonces, entre otros centros, en el Instituto mos de una detallada explicacin cientfica de por
Nacional de la Salud Mental de Bethesda. En un qu precisamente los animales con una variante
estudio similar al comentado, investigamos el me- reducida son tan agresivos. Lo que est claro es
tabolismo de la serotonina. Comprobamos que los que, en algunos individuos, el metabolismo de
monos Rhesus que en su primera infancia haban la serotonina influye en los efectos del alcohol. El
sido separados de su madre reaccionaban con ma- neurotransmisor GABA es responsable del efec-
EN BREVE yor agresividad y beban ms alcohol cuanto ms to tranquilizador. El alcohol y otras sustancias
CIDO GAMMA-AMINOBU- alterado se hallaba el metabolismo de la serotoni- estupefacientes actan potenciando el receptor
TRICO (GABA): Neurotrans- na. Los monos bebedores con tendencia agresiva y atenan la neurona receptora produciendo el
misor que inhibe la actividad tenan niveles bajos de dicho neurotransmisor y mismo efecto que el neurotransmisor. Si por efec-
de las neuronas. Algunos
psicofrmacos, y tambin el ms transportadores de este hacia el interior de to de la bebida, el alcohol ocupa muchos de estos
alcohol, se unen a sus recepto- la clula, con lo cual agotaban su efecto. receptores, el resultado final es la somnolencia,
res ejerciendo as una funcin cosa que no se da en los primates con un meta-
tranquilizadora. Genes y ambiente bolismo de la serotonina disminuido. Es probable
DOPAMINA: Neurotransmisor
Un dato interesante: no todos los animales de que estos animales beban ms alcohol porque son
que influye en casi todas las
funciones psquicas, como la experimentacin que en sus aos jvenes han quienes ms lo toleran. Puede que no dispongan
regulacin de los movimien- tenido que enfrentarse con el estrs del aisla- de la seal de advertencia: Ya estoy completa-
tos, la motivacin, la emocin, miento social presentan este fenmeno. Afecta mente beodo.
el aprendizaje y la memoria.
Adems, a concentraciones sobre todo a los que exhiben una particularidad Algo semejante ocurre en los humanos. Anne
elevadas parece favorecer la gentica. Se trata de una variacin (polimorfismo) Hinckers, del Instituto Central para la Salud Men-
agresividad y el temor. en el gen que codifica la molcula transportadora tal de Mannheim, junto con nuestro grupo de tra-
SEROTONINA: La carencia de de la serotonina. En los animales portadores de bajo, investig la conducta de los jvenes bajo la
la misma aumenta la agre-
esta alteracin, al menos en su variante reducida, influencia del alcohol. Entregaron a un grupo de
sividad, pero tambin puede
facilitar la depresin. El consu- la molcula transportadora trabaja con menos estos probandos una encuesta en la que deban
mo crnico de alcohol provoca efectividad. Ello repercute en la conducta: los resear su valoracin del propio consumo de be-
que el nivel de serotonina en
monos Rhesus con la variante reducida reaccio- bidas alcohlicas y los efectos que les produca.
el cerebro descienda.
naban al aislamiento social con una disminucin Aquellos que tenan una menor reaccin a la in-
POLIMORFISMO: Concepto
que designa las variaciones en del metabolismo de la serotonina y, como com- gesta de alcohol (tardaban ms en sentirse obnu-
la secuencia de un gen. probamos en estudios propios, tambin con una bilados o padecan menos las consecuencias de

14 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


la bebida) tendan a ingerir cantidades mayores. Hay estudios que demuestran que el consumo
Precisamente, este grupo de jvenes presentaban de alcohol en los humanos puede aumentar tanto
una alteracin en el gen que codifica la molcu- la tendencia a la agresividad como al temor. Que
la transportadora de la serotonina, exactamen- el pndulo se desplace en una u otra direccin
te igual que el que habamos descubierto en los puede, a su vez, depender de la serotonina. Investi-
monos Rhesus. Sin embargo, a diferencia de lo gadores del equipo de Klaus Miczek demostraron
que ocurra en los animales, el riesgo radicaba en que ratas aficionadas a beber alcohol reacciona-
una variante ampliada: presentaban una mayor ban de forma ms agresiva ante desconocidos y
tolerancia, por lo que tendan a beber ms, con un atacaban a los intrusos. La tendencia a la agresin
mayor peligro de adiccin al alcohol. de los roedores iba asociada a una menor secre-
Las experiencias anteriores de episodios de cin de serotonina.
violencia y consumo influyen asimismo, tanto si A la luz de todos esos resultados puede conside-
alguien es agredido por un alcohlico o si es el rarse que un aumento de serotonina contribuya
propio alcohlico quien agrede. Bajo el influjo del a ayudar a las personas alcohlicas y a quienes
alcohol, las personas que han experimentado estas tiendan a la agresividad. Ello podra conseguirse
vivencias presentan mayor tendencia a interpretar con un tratamiento a base de medicamentos que
como amenazadoras situaciones sociales relativa- aumenten el nivel de este neurotransmisor. Eso
mente inocuas; en consecuencia, reaccionan de sugiere un estudio comparativo desarrollado en
forma agresiva. Es de suponer que aqu el miedo 2011 por los Institutos Nacionales de la Salud de
representa un importante factor que, asociado al EE.UU. En el marco de una terapia conductista, los
alcohol, se convierte en un mal consejero. cientficos dirigidos por David George sometieron
a un grupo de alcohlicos agresivos durante doce
Pldoras para la cooperacin? semanas a un tratamiento con el antidepresivo
A todo ello se suma, una vez ms, la serotonina. Fluoxetin, sustancia que frena la reabsorcin de
Como demostr el equipo dirigido por Brian Kn- serotonina. Gracias al tratamiento, los hombres se
utson, de la Universidad Stanford, un aumento de mostraron ms sociables y los casos de violencia
serotonina tiene como consecuencia una conducta domstica disminuyeron.
menos agresiva en situaciones de rivalidad. Estos Posiblemente, unos niveles suficientemente
investigadores trataron a un grupo de volunta- elevados de serotonina impidan que el miedo y
rios con el antidepresivo Parotexin, sustancia que la inseguridad se transformen en agresin. Segn Para saber ms
permite que la serotonina su mantenga durante informaron los medios de comunicacin en su Individual vulnerability to
escalated aggressive beha
ms tiempo en el entorno de las neuronas antes da, Thorben P., el agresor del metro, era un tipo vior by a low dose of alcohol:
de ser reabsorbida. A continuacin, dividieron a inseguro y tena tendencia al victimismo. No obs- Decreased serotonin receptor
mRNA in the prefrontal cortex
los participantes en dos equipos para asignarles tante, ello por s solo no transforma a nadie en
of male mice. S. Chiavegatto
la resolucin de un rompecabezas Tangram, jue- pendenciero, ni incluso estando beodo. Para que et al. en Genes, Brain and
go que consiste en ordenar lo ms rpidamente un alcohlico se convierta en agresor se necesita Behavior, vol. 9, pgs. 110-119,
2010.
posible siete piezas triangulares para formar una la confluencia de varios factores. El modo en que
Aggression und Gewalt: Ein
determinada figura. Se grab el comportamiento interactan genes, neurotransmisores cerebrales, biologischer, psychologischer
de los probandos con una cmara oculta. Los que factores ambientales y hbitos personales de con- und sozialwissenschaftlicher
berblick. K. Wahl. Spektrum
haban sido tratados con Parotexin estaban ms sumo es algo que deben aclarar futuros estudios Akademischer Verlag, Heidel-
dispuestos a colaborar con sus compaeros en la en humanos. berg, 2010.
bsqueda de la solucin. Por el contrario, en el Fluoxetine treatment of alco
holic perpetrators of domestic
grupo de control se observaron ms conductas violence: A 12-week, double-
individualistas, incluso muestras de rivalidad. blind, randomized, placebo-
controlled intervention study.
Parece, pues, que la serotonina ejerce un mayor
D. T. George et al. en Journal
efecto sobre emociones negativas, como la inse- of Clinical Psychiatry, vol. 72,
guridad, que sobre la propia conducta agresiva. pgs. 60-65, 2011.
Cognitive and neurobiological
Probablemente, los participantes eran conscien- Anne Beck es doctora en psicologa y est integrada como mechanisms of alcohol-related
tes de la situacin de rivalidad, por lo que prefi- investigadora en el equipo de Andreas Heinz en el Hospi- aggression. A. J. Heinz et al. en
tal Universitario de la Charit de Berln. Andreas Heinz es Nature Reviews Neuroscience,
rieron adoptar una actitud cooperativa y no una profesor de psiquiatra y director de la Clnica de Psiquia- vol. 12, pgs. 400-413, 2011.
agresiva. tra y Psicoterapia de la Charit.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 15


P SIQUIATRA

Las mltiples caras


del TDAH
En la bsqueda de las bases biolgicas del trastorno por dficit de atencin
e hiperactividad, los investigadores han hallado una serie de genes de riesgo
y neurotransmisores implicados. Sin embargo, estos conocimientos no contribuyen
por ahora a un mejor diagnstico

STEFANIE REINBERGER

E
n el centro teraputico de Lindenthal, Tras escasos minutos, la trabajadora social se
un barrio de la ciudad alemana de Co- queda con un primer bloque de construccin. Las-
lonia, se respira tranquilidad a prime- se mira irritado; la terapeuta le anima a seguir
ra hora de la maana. Nicole Benien, jugando tal y como haban acordado. As lo hace,
trabajadora social, se prepara para la durante unos instantes. Acto seguido, otra pieza
sesin inicial. Dispone el juguete y el temporiza- desaparece de su juego.
dor de cocina que necesita para el pequeo torbe- Lasse se distrae a menudo y tiene dificultades
llino que aparecer, en breve, acompaado de su para concentrarse en una sola cosa. Con frecuen-
madre. A los pocos minutos llaman a la puerta. cia molesta en la guardera, interrumpe a cada
EN SNTESIS Con energa irrumpe Lasse*, de cinco aos, en la momento y se muestra impetuoso. Adems, pier-
habitacin. Da educadamente los buenos das. Sus de la paciencia con facilidad, arrebata los juguetes
Sndrome variado ojos centellean con impaciencia: Qu haremos a sus compaeros cuando se aburre o para de-

1 El trastorno por dficit


de atencin e hipe-
ractividad (TDAH) puede
hoy? Qu va a pasar ahora? El nio apenas puede
refrenar su mpetu. No obstante, debe aprender
mostrar que es el ms fuerte. A veces solo quiere
ayudar, pero olvida decirlo. Cuando las cosas no
a controlarse. salen como haba imaginado, reacciona con un
manifestarse de numerosas
En primer lugar, se pide a Lasse que se siente berrinche. Aun as, suele mostrarse alegre.
maneras: sobreexcitacin,
calmo sobre la colchoneta situada al lado de la
impulsividad y distraccin. El modelo hiperactivo
Tambin incluye a los nios mesa donde su madre, Heike Becker, conversar
que suean despiertos. con la trabajadora social. Puede escoger un jugue- Llegar a acuerdos con l, como lavarse los dientes
te con el que entretenerse mientras tanto. Elige o ponerse el pijama antes de irse a dormir, resulta

2 Diversos genes de riesgo


contribuyen al trastorno
al alterar el circuito del neu-
unos bloques de construccin. La terapeuta pone
en marcha el temporizador: el nio debe aguantar
lo ms complicado, explica Becker, madre de Las-
se. A menudo mantenemos discusiones que me

rotransmisor dopamina.
15 minutos sin interrumpir a su madre mientras crispan los nervios. En especial por las maanas,
esta explica a Benien cmo ha ido la semana. En cuando debemos ir un poco ms rpido para que

3 Ms all de los medica-


mentos, la terapia con-
ductual y el entrenamiento
caso de saltarse la norma, Lasse perder una pieza
del juego. La cantidad de bloques que posea al
yo llegue a mi hora al trabajo.
Becker es madre soltera. No cuenta con ningn
final de la conversacin determinar de cunto tipo de apoyo para cuidar a su hijo. Confiesa que
de los padres ofrecen una
tiempo dispondrn los tres para jugar juntos. La a veces se siente al lmite y desbordada. Los psi-
alternativa de tratamiento.
sustraccin de piezas empieza pronto. clogos de la Clnica Universitaria de Colonia han

16 * Los nombres de los pacientes y familiares han sido modificados por la redaccin MENTE Y CEREBRO 61 - 2013
DREAMSTIME / GODFER

SIN FRENO
Los nios hiperactivos son
un gran desafo para padres
y profesores.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 17


P SIQUIATRA

Prevalencia diagnosticado a Lasse un trastorno por dficit de seguir el rastro de los trastornos a travs de va-
Segn los expertos, la atencin e hiperactividad (TDAH). rias generaciones. Las comparativas de gemelos,
incidencia del trastorno por La primera aparicin del TDAH en la literatura as como los estudios de adopciones constatan
dficit de atencin e hiperac-
tividad (TDAH) en menores fue en 1845 gracias al mdico y escritor de libros que este trastorno se encuentra condicionado
de edad oscila entre el 1 y el infantiles Heinrich Hoffmann (1809-1894). Hoff- genticamente entre un 70 y un 80 por ciento de
7 por ciento. El estudio de mann explicaba en su libro para nios Struwwel- los casos. No obstante, la herencia no es la nica
salud infantojuvenil KiGGS,
peter (Pedro Melenas) la historia de Felipe el responsable.
del Instituto Robert Koch,
calcul en 2006 una cuota del Berrinchudo, un chico alborotador que se mece De manera similar a como sucede en otras
3,9 por ciento en Alemania. en su silla durante el almuerzo, a pesar de las ad- patologas complejas, otros factores se suman al
Por el contrario, en EE.UU. se vertencias de los padres. Cada vez se agita ms, sin riesgo de TDAH: el tabaco y el alcohol durante
estima que uno de cada diez
menores de 17 aos presen- pensar en las posibles consecuencias de su com- el embarazo, el nacimiento prematuro o el bajo
ta un dficit de atencin. El portamiento y ante la desesperacin de madre y peso del neonato. Una alimentacin rica en az-
amplio margen se debe a que padre. Hasta que sucede el desastre: el chico cae cares y el estrs psicolgico tambin fomentan
los lmites diagnsticos de los
al suelo y arrastra consigo el mantel, la vajilla y la el comportamiento inatento e hiperactivo. Con
trastornos hipercinticos,
entre ellos el TDAH, son ms comida. Pese al incidente, no comprende por qu todo, la herencia gentica es una condicin pre-
estrictos segn el inventario motivo le vuelven a regaar los mayores. via para que estos componentes influyan en la
de patologas ICD-10 que en el Aunque no pueda considerarse literatura enfermedad.
Manual diagnstico y estads-
tico DSM-IV de la Asociacin cientfica, Hoffmann describi en sus cuentos En general, a los denominados por los medios
Americana de Psiquiatra. otros casos clnicos similares. Es probable que de comunicacin genes del TDAH pertenecen los
La nueva edicin del DSM-5 su personaje Federico el Cruel, un nio furioso polimorfismos, es decir, variantes de un gen que
podra conducir a un nuevo
y agresivo, recibiese hoy en da el diagnstico de aparecen en la poblacin con una frecuencia varia-
aumento de los diagnsticos.
TDAH. Incluso Paulina, la nia que ignoraba las ble. Estos realizan una funcin ligeramente modifi-
advertencias de los adultos y se pona a jugar con cada de la protena correspondiente y codificada en
las cerillas, o Juan Babieca, el chico despistado que el ADN. Los factores hereditarios relacionados con
andaba por donde no deba. En resumen, el TDAH el susodicho trastorno son numerosos. Por ahora
es un trastorno que presenta diversas caras, como tenemos conocimiento de una docena de genes que
demuestran los hallazgos psicogenticos y de bio- parecen contribuir a desarrollar TDAH, apunta
loga molecular ms recientes. Klaus-Peter Lesch, quien estudia los fundamentos
Probablemente, el TDAH tiene un componente moleculares de las enfermedades mentales en la
gentico destacado, indica Manfred Dpfner, de Universidad de Wurzburgo. Parto del supuesto de
la Clnica Universitaria de Psiquiatra Infantoju- que existen ms de un centenar de genes que influ-
venil de Colonia. En muchas familias es posible yen sobre la probabilidad del trastorno.

Signos caractersticos
Inatencin, hiperactividad e impulsividad son los sntomas centrales del trastorno por dficit de
atencin e hiperactividad (TDAH), un sndrome al que antes se denominaba (segn criterios similares)
disfuncin cerebral mnima. Segn los criterios de diagnstico actuales, el nio debe presentar
durante un mnimo de seis meses, tanto en casa como en la escuela, los siguientes sntomas: fcil
distraccin, inatencin y tendencia al olvido, agitacin motriz, tono de voz elevado, interrupcin
continua al interlocutor y ausencia de respuesta ante reprimendas o advertencias. Estos sntomas
deben aparecer antes del sptimo ao de vida y no estar vinculados a otras enfermedades, como un
trastorno de ansiedad o de personalidad.
Con frecuencia, el TDAH se acompaa de alteraciones emocionales o del comportamiento social, as
como de trastornos del sueo y dificultades de aprendizaje. No obstante, sntomas similares pueden
aparecer cuando las exigencias escolares son demasiado elevadas o bajas, o si existen problemas
familiares. Aunque este sndrome se considera un cuadro de trastorno estable en adultos [vase Sin
rumbo fijo, por E. Sobanski y B. Alm; Mente y cerebro n.o 54, 2012], no est clara la validez de los
criterios diagnsticos en menores de cinco aos.

18 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


ISTOCKPHOTO / SERGEY AGAFONOV (izquierda); DPA / JULIAN STRATENSCHULTE (derecha)

DE RISUEO A TRAVIESO
Mientras las nias con trastor-
no por dficit de atencin e
hiperactividad suelen divagar
en sus pensamientos, entre
los chicos es ms comn la
necesidad de moverse, in-
cluso la agresividad. Algunos
psiclogos tambin hablan
de TDAH cuando el compo-
nente hiperactivo no es tan
evidente.

Los factores hereditarios hallados hasta el mo- plicadas en el trastorno. Este fenmeno podra
mento arrojan un cuadro enormemente irregular. compararse con el trfico areo: en toda Espaa
Por el momento resulta imposible identificar un existe una serie de aeropuertos a los que se accede
mecanismo concreto a partir de la gentica. Ello desde diferentes ciudades. Los pasajeros viajan al
muestra cun variable es el cuadro del TDAH, siguiente lugar donde realizan una escala o con-
resalta Lesch. Es posible que cada persona po- tinan directos hacia otro pas. Si el trfico se
sea una constelacin gentica y neurobiolgica detiene, por ejemplo, en Madrid, partirn menos
individual, con lo que presenta una forma muy viajeros desde all, lo cual puede provocar con-
personal de manifestar el trastorno. Ello implica secuencias diversas: un problema en el mismo
que cada paciente necesitara una terapia indivi- aeropuerto o que los pasajeros no logren llegar
dualizada, si esta existiera. al lugar a causa de una alteracin en otro punto
de conexin.
Alteracin de la seal cerebral Algo similar ocurre en el cerebro de los pa-
El sndrome de dficit de atencin, en realidad, cientes con TDAH: el trastorno acta como des-
no existe. Mientras mdicos y terapeutas partan estabilizador de la actividad en la red neuronal.
hasta ahora del diagnstico y de aspectos sinto- Principalmente, se encuentran afectadas la cor-
mticos, en la actualidad se invierten cada vez teza prefrontal (rea asociada con la atencin, la
ms esfuerzos en la investigacin de las causas. toma de decisiones y la planificacin) y el ncleo
Una clasificacin basada solo en signos externos, estriado (implicado en el movimiento). Asimismo,
como que un nio se muestre hiperactivo o que se ven perturbados el ncleo accumbens (encar-
tienda a distraerse, no refleja los conocimientos gado del refuerzo y la atencin), el hipocampo
neurobiolgicos, contina Lesch. Necesitamos (centralita de la memoria) y la amgdala (centro
realizar nuevas definiciones de los diversos sub- del miedo).
tipos sobre una base biolgica. La transmisin de seales mediante diversos
En opinin de Lesch, la investigacin debera neurotransmisores se ve modificada en el TDAH.
dirigirse a definir las conexiones centrales (hubs) Al parecer, el sistema dopaminrgico se encuen-
que forman parte de las redes neuronales im- tra afectado con frecuencia, razn por la que los

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 19


P SIQUIATRA

Metilfenidato: una historia de xito


El qumico suizo Leandro Panizzon sintetiz en 1944 una
sustancia que hoy en da constituye uno de los psicofrma-
cos ms populares: el metilfenidato. El grupo farmacutico
Ciba (actual Novartis) introdujo el principio activo en el mer-
cado en 1954 bajo la denominacin Ritalin, en referencia al
nombre de la esposa de Panizzon, Marguerite (Rita) Pate.
Este frmaco acta como estimulante, ya que aumenta
la vigilia. Tambin inhibe el dolor, el agotamiento y la sen-
sacin de cansancio y hambre al reducir la recaptacin de
dopamina y noradrenalina en las sinapsis neuronales. En
Estados Unios, este estimulante cerebral ha ganado popu-
laridad incluso entre las personas sanas.

DPA / JULIAN STRATENSCHULTE


Aunque no existen indicios de riesgo de dependencia debido a su consumo, pueden aparecer efectos secundarios, como la falta de
apetito y los trastornos del sueo. En ningn caso debe administrarse metilfenidato a nios durante largos perodos de tiempo con el
fin de que permanezcan ms concentrados en las tareas.

mensajes que transmite no llegan de manera efi- Redes que se solapan


ciente. De hecho, entre las variantes genticas de Por el momento, esto solo es una utopa, co-
pacientes con TDAH se halla un polimorfismo (se menta Lesch. Las investigaciones estn en sus
repite un fragmento determinado) en el gen DAT. inicios. Hasta que podamos sacar partido de estos
Se trata del cdigo hereditario para un transpor- conocimientos para la terapia, an debern pasar
tador de dopamina, cuya tarea consiste en retirar aos. Este mdico prev investigar en un prxi-
el neurotransmisor del espacio sinptico. A travs mo trabajo el modo en el que diversos genes de
de la variacin gentica, el transportador aparece riesgo influyen en el transcurso de la terapia. En
en abundancia en los afectados. Esta actividad la actualidad estudia junto con sus colaboradores
excesiva provoca que la dopamina se retire con algunos de los factores que intervienen en la ac-
Del mismo rapidez del espacio donde acontece la sinapsis, tividad del glutamato. Este neurotransmisor, que
modo que de modo que la seal no alcanza las neuronas ha pasado inadvertido en el estudio del TDAH,
siguientes. modula la transmisin de seales en el receptor
no hay un
Otra explicacin centra la causa del desajuste dopaminrgico. Y las irregularidades dentro de
diagnstico en el receptor de la dopamina: cuando no fun- una red determinada pueden llevar con rapidez
nico del ciona de manera correcta, el mensaje acaba en a confusin.
la papelera. Se han hallado algunos genes de As pues, es posible que el sistema glutamatr-
trastorno,
riesgo que respaldan esta teora. gico acte como una especie de tornillo con el que
tampoco existe Aparte de la dopamina, existen otros neuro- modular la comunicacin neuronal que se halla
un frmaco para transmisores en el punto de mira de los cientfi- alterada? En algunos pacientes existen cambios
cos: a saber, la noradrenalina y la serotonina. Nu- en los genes que codifican receptores especficos
todos los casos
merosas variantes genticas vinculadas con una del glutamato o clulas estructurales de las sinap-
mayor tasa de diagnstico de TDAH se relacionan sis glutamatrgicas. Cada vez resulta ms claro
con estos neurotransmisores y sus redes. A travs que deben coincidir diversos factores para que
de los componentes genticos, los investigadores comience el trastorno.
pretenden averiguar ahora el lugar concreto en Segn descubrieron en 2007 Johannes Hebe-
el que se encuentran los centros de conexin de brand, de la Universidad de Duisburgo-Essen, y su
la comunicacin neuronal implicada en el TDAH. equipo, los polimorfismos en el gen DAT aparecen
Una mejor definicin de los mecanismos subya- en ms de dos terceras partes de los pacientes con
centes podra ayudar a descubrir nuevos objetivos TDAH. Ello incrementa la probabilidad de presen-
para una terapia ms precisa. tar el trastorno en casi un 2,5 por ciento. Con todo,

20 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


el ambiente determina la intensidad con la que ban diferencias en los sntomas de TDAH, sin im- Cinco consejos
actan las peculiaridades genticas. De este modo, portar si el frmaco se haba retirado a los sujetos para los padres
los estudios han revelado que fumar durante el o si continuaban con l. Ello despierta dudas en
Mostrarse tolerante
n
embarazo aumenta el riesgo del trastorno si se torno a si el metilfenidato tiene alguna utilidad Los nios excesivamente
dispone de ciertas variantes del DAT. para los jvenes pacientes. En la actualidad, los movidos pueden resultar
cientficos ponen especialmente en entredicho el agotadores, pero tampoco
El efecto limitado de las pastillas empleo del medicamento a largo plazo.
deben reprimirse todos sus
alborotos.
De igual manera que no hay un diagnstico nico Qu implican estos conocimientos en la prcti- Anticipar las reglas
n

del TDAH, tampoco existe un frmaco milagroso ca? El TDAH no tiene por qu convertirse en una Los nios con dficit de
para todos los casos. El metilfenidato, el medica- problemtica de por vida, apunta Dpfner. La atencin requieren de ms
rutina y normas ms claras
mento ms empleado en el tratamiento del TDAH sintomatologa mejora de todas formas, en gran
que el resto de los infantes.
(bajo los nombres comerciales Ritalin, Rubifn, medida, con independencia del mtodo de inter- Los padres deben ser conse-
Concerta o Medikinet en Espaa), solo resulta vencin. En cualquier caso, los mdicos deberan cuentes.
efectivo en dos de cada tres nios. Este frmaco ser cautelosos con las recetas. La medicacin solo Fomentar
n

les ayuda a concentrarse y a manifestar menos est indicada si el asesoramiento mdico y la tera- la actividad fsica
Los juegos que exigen
inquietud e impulsividad. Esta sustancia acta pia ya no resultan de ayuda para el paciente o si esfuerzo fsico y el deporte
donde, segn se conoce hasta ahora, muchos pa- los problemas son muy acentuados, segn Dpf- regular ayudan a disminuir la
cientes con TDAH presentan alteraciones desde el ner. Asimismo, es til en casos de crisis, cuando agitacin.
punto de vista neurobiolgico: el transportador los padres y el nio necesitan urgentemente to- Elogios y reconocimiento
n

A menudo, recibir crticas


de dopamina. La sustancia activa bloquea la mo- marse un respiro. En cualquier caso, es necesario
continuadas agudiza los
lcula de transporte, de manera que posibilita que comprobar con regularidad si la dosis es correcta, problemas de los nios con
la dopamina se halle disponible en gran cantidad y si su uso se puede disminuir o incluso retirar TDAH. En su lugar, padres y
para la transmisin de la seal. profesores deberan reforzar
con el transcurso del tiempo.
las experiencias de xito del
Sin embargo, en los ltimos aos, diversos nio.
trabajos han puesto en duda la eficacia del me-
Revisin mdica
Conceder pausas
n

tilfenidato. En 2007, el Estudio Multimodal de Otro hallazgo interesante del estudio MTA revela Con frecuencia, los nios
Tratamiento (MTA, por sus siglas en ingls), in- que los nios requieren dosis menores de metil- viven un da a da cronome-
trado. Los descansos y mo-
vestigacin mundial sobre la intervencin en el fenidato cuando este se combina con una terapia
mentos de ocio no deberan
TDAH dirigida por el Instituto Nacional de Salud conductual. Una intervencin multimodal, que ser cortos ni escasos para
Mental estadounidense, concluy que el metil- incluye el entrenamiento dirigido a los padres, ellos.
fenidato mostraba efectos limitados tras su re- contara con tales requisitos.
tirada, incluso en combinacin con psicoterapia. En la misma direccin, la Agencia Europea de
No obstante, los sntomas mejoran al principio: Medicamentos aconseja, asimismo, llevar a cabo
tanto el grupo de sujetos que se trataba solo con el tratamiento farmacolgico en colaboracin con
la sustancia activa como el de nios que seguan terapeutas, adems de comprobar al menos una
una terapia combinada (farmacolgica y conduc- vez al ao si el medicamento se puede retirar.
tual) mostraban mejores resultados en un primer Tambin aconseja fervientemente realizar revisio-
momento en comparacin con los probandos que nes mdicas peridicas, ya que, segn el estudio
solo reciban psicoterapia. Este efecto se observ MTA, la administracin de metilfenidato puede
hasta 24 meses despus de haber retirado el me- conllevar disminucin del apetito, trastornos del
dicamento. Un ao ms tarde, es decir, despus sueo y retrasos en el crecimiento.
de tres aos sin metilfenidato, la ventaja se haba Los expertos piden especial cautela a la hora
desvanecido. Los nios que haban sido tratados de administrar frmacos a los nios con edades
con el frmaco presentaban los mismos sntomas comprendidas entre tres y seis aos. En 2006, Lau-
de TDAH que los que haban recibido solo el tra- rence Greenhill, de la Universidad de Columbia
tamiento psicoteraputico. en Nueva York, y sus colaboradores comprobaron
La parte buena de la noticia es que los sntomas que, hasta los seis aos, los nios son en especial
haban mejorado de forma global en todos los gru- sensibles a los efectos secundarios de los frma-
pos. As, en 2009, los investigadores de la Universi- cos. Por otra parte, con estos pacientes puede lle-
dad de Pensilvania en Pittsburgh describieron que varse a cabo una prevencin teraputica antes de
ocho aos tras el inicio del estudio no se observa- que los sntomas detonen.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 21


P SIQUIATRA

Con todo, el diagnstico a edades tempranas re- bilidad: Qu debes hacer ahora? Qu necesi-
sulta complicado. Dnde terminan las pataletas tars despus? No debemos repartir tambin
tpicas de la edad y dnde comienza el trastorno? las fichas de juego?. De este modo, la terapeuta
Una cuestin que se plantea la madre de Lasse. apoya al nio para planificar la tarea paso a paso,
Cuando hablo con otros padres, con frecuen- sin dejar nada a medias. Muchos nios con TDAH
cia escucho que sus hijos eran as de traviesos e en edad preescolar no son capaces de hacerlo, por
impetuosos, comenta. Quiz las expectativas lo que no resultan interesantes como compaeros
que tengo del nio son muy elevadas. Pero ya de juego para los dems; esto produce frustracin
no poda ms: las discusiones con su hijo eran y da pie a comportamientos agresivos, indica
continuas. Sin embargo, la necesidad de terapia Metternich-Kaizmann.
no debe basarse en una cuestin de circunstancias Con el apoyo de Benien, Lasse ha dispuesto el
personales y sufrimiento individual. tablero de juego y las fichas con rapidez. Le espera
una nueva tarea. El nio es un mal perdedor y no
Ganar el control mediante el juego es raro que una partida acabe con berrinches casi
La terapia conductual que sigue Lasse en la Clnica insoportables. Por esta razn, la trabajadora social
Universitaria de Colonia le ayuda a aprender, a ha escogido como lema de esta sesin: Aguanta
travs del juego, a autocontrolarse y a permanecer aunque no salga todo tan bien. De repente, la
concentrado en una tarea. A pesar de que a veces suerte de Lasse se tuerce y los dados le quitan ven-
no se divierta. El programa incluye un entrena- taja en el juego. Le hierve la sangre y se remueve
miento dirigido a los padres con el objetivo de nervioso sobre la silla, pero se controla. A pesar de
que sepan cmo apoyar a su hijo. que es evidente que le resulta difcil, la terapeuta
Este concepto de terapia se estima prometedor. elogia su logro.
William Pelham y Gregory Fabiano, de la Univer- El programa piloto que se desarrolla en el
sidad estatal de Nueva York, tras analizar estudios Centro Teraputico de Linderthal se encuentra
acerca de las estrategias psicosociales en la terapia todava en sus inicios, pero empieza a cosechar
para el TDAH, concluyeron en 2008 que la com- algunos xitos. Con todo, los responsables buscan
binacin de un entrenamiento para los padres y a ms padres y nios que quieran participar en
la sensibilizacin de los pedagogos en educacin l. Ahora puedo volver a ver cosas buenas en mi
Para saber ms infantil y escolar beneficiaba el desarrollo de los hijo, en lugar de estar estresada continuamen-
3-Year follow-up of the NIMH nios con sntomas del trastorno por dficit de te. Ponerse el pijama y lavarse los dientes por
MTA study. P. S. Jensen et al. atencin e hiperactividad. No es de extraar, si la noche ya no suponen una ardua tarea para el
en Journal of the American
Academy of Child and Adoles- se tiene en cuenta que incluso la mejor terapia nio. Ni para ella.
cent Psychiatry, vol. 46, pgs. resulta de poca ayuda si los padres y el entorno Una vez en casa, madre e hijo practican las
989-1002, agosto de 2007.
no participan en ella. estrategias de conducta aprendidas en las sesio-
Therapieprogramm fr Kinder
mit hyperkinetischem und El equipo de Dpfner trabaja con xito en un nes de terapia. El dibujo de una simptica oruga
oppositionellem Problemver- programa similar dirigido a escolares. En 2011 ini- contribuye al esfuerzo. Siempre que el nio lleva
halten THOP: Materialien fr
ciaron un estudio con nios de preescolar. En a cabo una tarea hasta el final, sin quejarse, des-
die klinische Praxis. M. Dpf
ner. Beltz PVU, Weinheim, 4. este mbito existe una gran necesidad de inves- pistarse o dejarlo todo a medias, pega un adhesi-
Auflage 2007. tigacin. La utilidad de tales medidas teraputicas vo a lo largo del cuerpo del colorido insecto. Ese,
Evidence-based psychosocial
conductuales en nios de preescolar no ha sido en apariencia, sencillo gesto motiva a Lasse. Mi
treatments for attention-
deficit/hyperactivity disorder. estudiada en absoluto hasta la fecha, afirma Tan- pareja opina que Lasse y yo nos hemos vuelto
W. E. Pelham y G. A. Fabiano ja Wolff Metternich-Kainzmann, quien lidera la ms tranquilos, se despide Becker. Eso ya es
en Journal of Clinical Child and
Adolescent Psychology, vol. 37, investigacin. un paso.
pgs. 184-214, enero de 2008. Lasse participa en ese estudio. Tras la primera
A lifetime of attention- fase de la sesin, en la que deba entretenerse solo
deficit/hyperactivity disorder:
Diagnostic challenges, treat- sin interrumpir la charla entre su madre y la tera-
ment and neurobiological peuta, toca el tiempo de juego compartido. Le han
mechanisms. J. Geissler y
quedado cinco piezas de construccin, suficientes
K. P. Lesch en Expert Reviews
of Neurotherpeutics, vol. 11, para intercambiarlas por una partida de dados.
pgs. 1467-1484, octubre de Qu juego eliges?, pregunta la trabajadora
2011. Stefanie Reinberger es doctora en
social. Una vez escogido, insiste a Lasse con ama- biologa y periodista cientfica.

22 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


ENTRE VISTA

El 75 por ciento del origen


del TDAH es gentico
Cada vez se diagnostican ms nios con trastorno por dficit de atencin
e hiperactividad (TDAH). Azucena Dez Surez, psiquiatra infantil
y pediatra en la Clnica Universidad de Navarra, aporta algunas claves
sobre el TDAH y su tratamiento

ENTRE VISTA RE ALIZ ADA P OR Y VONNE BUCHHOL Z

Los estudios ms recientes en torno al TDAH AZUCENA DEZ SUREZ


destacan las bases biolgicas del mismo, es de- Se licenci en medicina y
ciruga en 1998. Desde 2004
cir, los factores genticos y neurolgicos. Tam-
es doctora en pediatra por la
bin se ha detectado un aumento de los casos de
Universidad de Navarra y en
nios con este trastorno. A qu se debe?
2011 se especializ en psiquia-
El TDAH es un trastorno neurobiolgico, es decir, tra. Hoy trabaja en la unidad
de origen cerebral, en el que existe una disfun- de psiquiatra infantil del
cin del lbulo prefrontal y otras regiones. El 75 departamento de psiquiatra y
por ciento de las causas que lo producen son de psicologa mdica de la Clnica
tipo gentico. En realidad, la incidencia del tras- Universidad de Navarra. Es
profesora asociada de la fa-
torno por dficit de atencin e hiperactividad se
cultad de medicina de la mis-
ha mantenido estable en los ltimos aos. Este po-
ma universidad y secretaria
sible aumento en los datos de prevalencia se debe
de la Sociedad de Psiquiatra
ms a la mejora de los recursos de psiquiatra Infantil de la Asociacin Es-
infantil y a una mayor concienciacin de los pro- paola de Pediatra. Es autora
fesionales de la salud mental sobre el trastorno. de numerosos artculos sobre
psiquiatra infantil y coautora
Entonces, no se puede atribuir al cambio del del libro Manual de diagnsti-
co y tratamiento del TDAH (Ed.
estilo de vida de los nios ese incremento?
Mdica Panamericana, 2007).
En los estudios sobre las causas del TDAH no se
ha identificado ningn factor ambiental o de
estilo de vida que pueda provocar por s solo
sntomas de trastorno. Los factores ambientales
que se asocian a la aparicin de TDAH son en su
mayora prenatales, como el consumo de tabaco o
alcohol durante el embarazo, o perinatales, entre
ellos, la prematuridad, el bajo peso al nacer o las Existen tantos TDAH como nios con trastorno
infecciones cerebrales. Ni la formacin educativa por dficit de atencin e hiperactividad?
ni las aficiones del nio, sean los videojuegos o Existen varias formas de presentacin del TDAH:
Internet, ni el estilo de vida, por ejemplo, el tipo con predominio de sntomas de inatencin, de
de actividades extraescolares que realiza o una hiperactividad o combinado, es decir, con snto-
menor supervisin por parte de los padres, influ- mas de hiperactividad-impulsividad y tambin
yen en el desarrollo del trastorno. de inatencin. Los nios con subtipo inatento son

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 23


ENTRE VISTA

las alteraciones de la conducta, las dificultades


acadmicas, los problemas de relacin con otros
nios o los sntomas de ansiedad o depresin.

Cul debe ser la conducta de los padres o res-


ponsables con un nio con trastorno por dficit
de atencin e hiperactividad?
Las personas que se relacionan con nios con
TDAH deben tratar de comprender su compor-
tamiento, saber por qu el nio acta de este
modo. Por ejemplo, si no obedece, deben plan-
tearse que quiz sea porque no ha atendido a
la orden. O si en clase pide levantarse para ir al
bao o sacar punta a menudo, probablemente sea
porque tiene sentimientos de inquietud y nece-
FOTOLIA / JOGYX

site moverse. Los nios en general, y los nios


con TDAH en particular, son muy sensibles a las
crticas y tambin a los elogios. Si ellos sienten
PROBLEMAS ASOCIADOS
muy diferentes de los hiperactivos, ya que no se que los que estn a su alrededor confan en que
Muchos nios con trastorno
por dficit de atencin e hipe- mueven en exceso, no actan sin pensar, no mo- lo har bien, se motivar.
ractividad presentan dificul- lestan. En estos casos, los padres suelen consul-
tades acadmicas, estados de tar por las dificultades acadmicas y los despistes Piensa que puede estigmatizarse a un nio si
depresin o ansiedad. frecuentes de su hijo. Sin embargo, los nios con se le diagnstica TDAH?
el tipo combinado y sus padres suelen plantear No. Sobre todo si se le diagnostica a tiempo. El
que existen dificultades para controlar el com- TDAH, al igual que el resto de las enfermedades
portamiento. Adems, algunos nios con TDAH psiquitricas y mdicas, tiene una evolucin mu-
desarrollan ansiedad; otros, sntomas depresivos, cho ms favorable cuanto ms precoz es el diag-
y otros, abuso de sustancias txicas. La existencia nstico y cuanto antes se inicia un tratamiento
de estas patologas asociadas condicionan mucho adecuado.
la presentacin clnica y el tratamiento.
Qu tratamientos son los ms indicados para
Tiene datos de la prevalencia de TDAH en nios estos nios?
y adolescentes en Espaa? El tratamiento de eleccin para los sntomas nu-
Segn un estudio de tipo metaanlisis desarro- cleares del TDAH (inatencin, hiperactividad e
llado recientemente en la poblacin espaola, la impulsividad) es el farmacolgico. Los medica-
prevalencia del trastorno por dficit de atencin mentos, tanto estimulantes, metilfenidato, como
e hiperactividad en menores de 18 aos es de un no estimulantes, atomoxetina, resultan muy efec-
6,8 por ciento. Este dato coincide con las cifras de tivos y seguros. Ahora bien, en nios pequeos es
prevalencia procedentes de otros pases. preferible comenzar con tcnicas de modificacin
de la conducta mediante el entrenamiento de los
En qu deben fijarse los padres ante un posible padres. Adems de los frmacos, en todos los ca-
TDAH de su hijo? sos debe realizarse psicoeducacin. Hay que ense-
Los sntomas nucleares del TDAH son hiperactivi- ar al nio, a los padres y a los profesores qu es el
dad, es decir, grado de movimiento superior al que trastorno por dficit de atencin e hiperactividad
sera esperable para la edad del nio; la impulsivi- y qu puede hacerse para mejorarlo. Por otro lado,
dad o tendencia a actuar y a hablar sin pensar, y algunos nios pueden necesitar un tratamiento
la inatencin, en este ltimo caso, las dificultades psicolgico especfico, por ejemplo, una terapia
para mantener la atencin en actividades que re- cognitivo-conductual si tienen sntomas de ansie-
quieren un esfuerzo mental. Adems, como deca dad o depresin asociados, o un entrenamiento en
antes, muchos nios con este trastorno manifies- habilidades sociales si presentan dificultad para
tan tambin otros sntomas. Entre estos destacan relacionarse con los dems. Por ltimo, en los ca-

24 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


ciencia
sos que lo requieran, se debe instaurar un apoyo
educacin
acadmico extraescolar.
filosofa
As, adems del tratamiento del nio, es clave opinin
universidad
comunicacin historia
tica cuestionar
el asesoramiento y entrenamiento de los padres

reflexinblog
y los educadores. observar conocimiento
La psicoeducacin es imprescindible. Debe rea- 2.0
experimento
investigacin dilogo
lizarse con el nio, los padres y los profesores.
Cuando los nios presenten dificultades de com-
portamiento, los padres y cuidadores debern
recibir un entrenamiento en tcnicas de modifi-

SciLogs
cacin de la conducta. En el colegio, los profesores
tambin deben aplicar medidas para mejorar el
rendimiento de estos nios.

Un nio con TDAH, ser un adolescente y un


Ciencia en primera persona
adulto con TDAH?
En general, los sntomas de este trastorno tienden
a disminuir con la edad. La hiperactividad suele ALBERTO RAMOS
reducirse de forma notable a partir de la adoles- Laboratorio de computacin
cencia. Sin embargo, la impulsividad y la inaten-
cin son ms persistentes. Muchos adolescentes
y adultos con TDAH necesitan tratamiento de por
CLAUDI MANS TEIXID
vida; en cambio, otros, dependiendo de su activi- Ciencia de la vida cotidiana
dad, pueden desarrollar una vida normalizada sin
necesidad de tratamiento.
CARMEN AGUSTN PAVN
Neurobiologa
Aporta la ltima edicin del Manual diagnsti-
co y estadstico de los trastornos mentales (DSM-
5), novedades importantes en el diagnstico del
ENRIQUE F. BORJA
trastorno por dficit de atencin e hiperactivi-
Avances de la fsica
dad?
El DSM-5, publicado el pasado 18 de mayo, incluye
tres modificaciones principales para el diagns-
NGEL GARCIMARTN MONTERO
tico del TDAH. En primer lugar, los sntomas de
Fsica y sociedad
hiperactividad, impulsividad o inatencin deben
estar presentes en el nio antes de los doce aos,
mientras que el DSM-IV indicaba que los sntomas
IGNACIO UGARTE
deban objetivarse antes de los siete aos. Esto
A una unidad astronmica
parece que mejorar la deteccin en adolescentes
y adultos que recuerdan peor los sntomas que
tenan en la infancia. Tambin se han modificado
LUIS CARDONA PASCUAL
los criterios de los sntomas de inatencin, hipe- La psicoe Ciencia marina
ractividad e impulsividad, adaptndolos mejor a
ducacin es
los que presentan adolescentes y adultos. En el
DSM-IV los sntomas describan situaciones prin-
imprescindible.
JOS MARA EIRN LPEZ
cipalmente en edad escolar. Y finalmente, el TDAH Debe realizarse Evolucin molecular
puede diagnosticarse, segn el actual manual, en
con el nio, los
pacientes que padezcan un trastorno del espectro Y MS...
autista. La versin anterior no permita la coexis-
padres y los
www.investigacionyciencia.es/blogs
tencia de ambos diagnsticos. profesores

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 25


P SICOLO GA

Adictos a las nuevas


tecnologas
La adiccin a las redes sociales y a los telfonos inteligentes
constituye un fenmeno preocupante. Sin embargo, el abuso
se debe con frecuencia a otras psicopatologas subyacentes

ENRIQUE ECHEBURA

L
as tecnologas de la informacin y de a los ojos adolescentes en los ltimos tiempos.
EN SNTESIS
la comunicacin (TIC) estn llamadas Existen diversas razones: la respuesta es rpida;
Conexiones dainas a facilitarnos la vida, pero tambin las recompensas, inmediatas, y permiten interac

1 El abuso de las redes so- pueden complicrnosla. Los recursos tividad y variadas posibilidades para relacionarse.
ciales o de los telfonos tcnicos para acceder a Internet, en Sin embargo, la prctica excesiva del hbito en
inteligentes puede ser una tre ellos el cada vez ms presente telfono inteli apariencia inofensivo puede acabar en una adic
manifestacin secundaria gente (smartphone), pueden convertirse en un fin cin u ocultar problemas personales, familiares
de otros problemas perso- y no en un medio, sobre todo entre la poblacin o psicopatolgicos subyacentes.
nales, familiares o psicopa-
adolescente. La repeticin excesiva de un sencillo
tolgicos.
gesto con los dedos sobre una pantalla tctil de
Distinguir el buen uso del malo

2 El uso abusivo puede


provocar una prdida
de habilidades en el inter-
un dispositivo inteligente puede derivar de este
modo en trastorno.
El uso de las nuevas tecnologas resulta positivo
siempre que no se dejen de lado el resto de las
Twitter y Facebook, entre otras redes sociales, actividades sociales y habituales en la vida de un
cambio social y facilitar la ofrecen al usuario la posibilidad de conseguir adolescente (estudiar, practicar deporte, ir al cine,
construccin de relaciones
visibilidad ante los dems, reafirmar su identi salir con los amigos o relacionarse con la fami
sociales ficticias.
dad ante el grupo y mantenerse conectado con lia). La cara negativa del fenmeno surge cuando

3 El objetivo teraputico
en las adicciones sin
drogas corresponde al rea-
los amigos o seguidores. Un dulce caramelo si se
compara con el terror que producen por lo gene
existe un abuso por parte del joven, de manera
que ese comportamiento le provoca aislamiento y
ral el anonimato y la soledad [vase Soledad, ansiedad, afecta a su autoestima y pierde la capa
prendizaje de una conducta
por E. Stachura; Mente y cerebro n.o 53, 2012]. cidad de control. De hecho, cualquier inclinacin
controlada.
En las redes sociales se vuelcan las emociones desmedida hacia alguna actividad puede desem
bajo la proteccin que ofrece la pantalla y se bocar en una adiccin, exista o no una sustancia
comparte el tiempo libre. Las personas incluso qumica de por medio.
pueden creerse populares; les crece la autoestima Conectarse a la Red nada ms despertarse, al
en correspondencia con el engorde de la lista vir llegar a casa o justo antes de acostarse, y con ello
tual de amigos. En los casos ms preocupantes, reducir el tiempo dedicado a las tareas cotidianas
las redes virtuales pueden atrapar al individuo, (comer, dormir, estudiar o charlar con la fami
pues le permiten crearse una falsa identidad y lia) son algunos de los comportamientos usuales
distanciarse de las dems personas (prdida de del adicto a las redes sociales o, en su caso, a las
contacto personal). nuevas tecnologas. Es decir, ms que el nmero
Las TIC, sobre todo los dispositivos como los de horas, el factor determinante en la adiccin
telfonos inteligentes, cobran atractivo por s solas es el grado de interferencia negativa que ejerce

26 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


ISTOCKPHOTO / LILIBOAS

NO ME PASA NADA
De manera similar a lo que sucede con las drogas,
resulta difcil que un adicto a las redes sociales se
considere como tal. Por lo general, sucesos negativos
(fracaso escolar, trastornos de conducta, mentiras
reiteradas, aislamiento social, entre otros) dan la seal
de alarma a padres y educadores.

 27
P SICOLO GA

discusiones por no entender el tono irnico de un


Seales de alerta mensaje o considerarlo controlador) o de prdida
de intimidad (posibilidad de copia y pega).
Las principales seales de alarma que denotan la conversin de una aficin en
Con todo, no debe confundirse el mal uso de
una adiccin son:
las redes sociales con la adiccin a ellas. En este
n Privarse de sueo (menos de 5 horas) para estar conectado a la Red, a la ltimo caso existe una prdida de control, una
que se dedica un tiempo excesivo de conexin. absorcin mental y una interferencia grave en
n Descuidar otras actividades importantes, como el contacto con la familia, la vida cotidiana (en la escuela, en la familia o
las relaciones sociales, el estudio o el cuidado de la salud. en el mbito social). Los comportamientos del
n Recibir quejas en relacin con el uso de Internet de alguien cercano, como usuario se tornan automticos, emocionalmente
los padres o los hermanos. activados y con poco control cognitivo sobre el
n Pensar en la Red a todas horas, incluso cuando no se est conectado a ella; acierto o error de la decisin. El adicto sopesa los
mostrar una irritacin excesiva cuando la conexin falla o resulta muy lenta. beneficios de la gratificacin inmediata, pero no
n Intentar limitar el tiempo de conexin sin conseguirlo; perder la nocin del repara en las posibles consecuencias negativas a
tiempo. largo plazo. Por ello, el abuso de las comunidades
n Mentir sobre el tiempo real que se est conectado. virtuales puede facilitar el aislamiento, el bajo
n Aislarse socialmente, mostrarse irritable y empeorar el rendimiento en los rendimiento, el desinters por otros asuntos, los
estudios. trastornos de conducta y el quebranto econmico
n Sentir una euforia y activacin anmalas cuando se est delante de la (por la compra desmesurada de videojuegos, por
pantalla. ejemplo), as como el sedentarismo y la obesidad.
Diversos fenmenos advierten de que la adic
cin se ha instalado en el individuo: el uso exce
ese comportamiento en la vida cotidiana del sivo va asociado a una prdida de control, exis
afectado. As, el telfono inteligente puede crear ten sntomas de abstinencia (ansiedad, depresin,
dependencia en individuos que consideran el dis irritabilidad) ante la imposibilidad temporal de
positivo indispensable para la vida y que no saben acceder a la Red, se establece un estado de tole
cundo deben prescindir de l. Su atencin a los rancia (necesidad creciente de aumentar el tiempo
mensajes que reciben es constante, por lo que con de conexin en lnea para sentirse satisfecho) y
frecuencia desatienden otras actividades, incluso el comportamiento repercute de forma negativa
la comunicacin cara a cara, para contestar a los en la vida rutinaria.
contactos virtuales. Las consecuencias del uso abusivo de un telfo
En un estudio britnico desarrollado en 2011 no inteligente suponen, asimismo, una diversidad
por Ofcom, ente regulador del Reino Unido para de efectos negativos: existe una focalizacin aten
el sector de las telecomunicaciones, un 15 por cional en torno al dispositivo y sus aplicaciones, se
ciento de los adolescentes admita leer menos a reduce la actividad fsica, y no se es capaz de diver
causa del smartphone; un 34 por ciento afirmaba sificar el tiempo e interesarse por otras activida
que lo usaba durante las comidas; el 40 por ciento des o temas. El sujeto muestra ansia por las redes
reconoci que lo encenda nada ms despertarse, sociales y se produce un flujo de transrealidad que
y un 65 por ciento, que trasteaba con el aparato recuerda la experiencia adictiva de las drogas. Se
mientras socializaba con otras personas. crea un efecto bola de nieve, ya que los problemas
Amenazas en lnea La mensajera inmediata, como el exitoso se extienden a todas las parcelas personales (salud,
Adems de la adiccin, las
WhatsApp, favorece de alguna manera ese uso familia, escuela y relaciones sociales).
redes sociales y las tecno-
logas de la informacin y abusivo. La llegada de mensajes es perceptible En definitiva, la dependencia y la supeditacin
de la comunicacin com- siempre que se tiene conectado el telfono a la del estilo de vida al mantenimiento del hbito
portan otras conductas de Red. Por otro lado, la aplicacin propicia las con conforman el ncleo central de la adiccin. As, la
riesgo. Entre ellas, el acceso
a contenidos inapropiados ductas controladoras. Se sabe si un individuo se dependencia a las redes sociales no se caracteriza
(pornogrficos o violentos), halla en lnea o a qu hora se ha conectado por l tanto por el tipo de conducta implicada, sino por
el ciberacoso o la prdida de tima vez con solo echar un vistazo al dispositivo. la forma de relacin que el sujeto establece con
intimidad. Asimismo, pueden
Tambin puede originar problemas de exclusin ella. Todo esto puede desembocar en una especie
incitar a la comisin de delitos
(carreras de coches ilegales, social (cuando una persona ve que no la incor de analfabetismo relacional y facilitar la construc
por ejemplo). poran a un grupo), de malentendidos (peleas o cin de relaciones sociales ficticias.

28 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


Como ya se ha dicho, los adolescentes consti con un mundo imaginario. Los dispositivos mvi El joven adicto
tuyen un grupo especialmente vulnerable a este les de ltima generacin actan como una suerte utiliza las redes
trastorno por su tendencia a buscar sensaciones de prtesis tecnolgica. Ms que de un perfil
novedosas. A ello se suma su habituacin y fami de adicto a las nuevas tecnologas debe hablarse
sociales para
liarizacin con Internet y las nuevas tecnologas. en estos casos de una persona propensa a sufrir escapar de
Sin embargo, existen sujetos ms sensibles a de adicciones. El contenido concreto del trastorno va la vida real
sarrollar un comportamiento de dependencia y a estar marcado por la disponibilidad ambiental.
de falta de control. Solo hace falta pensar en la
y mejorar su
amplia disponibilidad ambiental de las TIC en las
Estrategias preventivas estado de nimo
sociedades desarrolladas y el nmero reducido de En trminos generales, debe ensearse al ado
personas que manifiesta problemas de adiccin lescente a hacer un uso razonable de las nuevas
para confirmarlo. tecnologas. Para ello, especialmente durante la
infancia, hay que elaborar, junto con el nio, una
Factores de riesgo planificacin horaria de las distintas tareas que
Ciertas caractersticas de personalidad o estados deber realizar durante el da. Tambin se reco
emocionales aumentan la vulnerabilidad psico mienda limitar el tiempo de conexin (unas 1,5
lgica a la adiccin. Destacan la impulsividad, la horas diarias, excepto los fines de semana) y revi
disforia (estado anormal del nimo que el sujeto sar los contenidos. Los padres y educadores deben
experimenta como desagradable y que se carac instruir a los menores en configurar su intimidad, ATRAPADO EN LA RED
teriza por oscilaciones frecuentes del humor), la lo que implica, por ejemplo, explicarles que no Las comunidades virtuales
intolerancia a los estmulos displacenteros tan deben exponer datos personales ni fotografas pueden atrapar a un indivi-
to fsicos (dolores, insomnio o fatiga) como ps comprometedoras. Algunos adolescentes acceden duo al permitirle elaborar una
quicos (disgustos, preocupaciones o responsabi a desvelar su intimidad por la presin del gru falsa identidad, distanciarse
lidades) y la bsqueda exagerada de emociones po, el sentimiento de pertenencia o el deseo de del contacto fsico con otras
personas o distorsionar el
fuertes que se traduce en el deseo de manifestar transgredir. Si el sistema preventivo falla, hay que
mundo real.
una transgresin de las normas. Adems, cabe la
posibilidad de que el uso abusivo de las comuni
dades virtuales favorezca las conductas histrini
cas y narcisistas, cuando no deformadoras de la
realidad (por ejemplo, alardear del nmero de
amigos agregados).
En ocasiones, un problema de personalidad
subyace a la adiccin: una timidez exagerada,
una baja autoestima o un rechazo de la imagen
corporal, entre otros, pueden contarse entre es
tas. Trastornos psiquitricos previos (depresin,
trastorno por dficit de atencin e hiperactividad,
fobia social u hostilidad) aumentan, asimismo, la
conducta adictiva a las TIC y a las comunidades
virtuales. El ambiente tambin influye. El ais
lamiento social o las relaciones con un grupo de
personas habituados a utilizar en exceso las nue
vas tecnologas pueden incitar al adolescente a
engancharse. Esta tendencia a dejarse influir
por el entorno o a compensar en el mundo virtual
las carencias del mundo real se intensifica cuando
no existe un ambiente familiar cohesionado capaz
DREAMSTIME / VCLEMENTS

de modular los impulsos del joven.


Otras veces se trata de sujetos que se sienten
insatisfechos con su vida o que carecen de un
afecto consistente, dficits que intentan resolver

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 29


P SICOLO GA

darles seguridad para que, en el caso de que surja sitivos tecnolgicos resulta difcil que un adicto
PROGRAMAS
DE TRATAMIENTO un problema, acudan a los padres o educadores se considere como tal. Por lo general, un suceso

Algunos de los centros que en busca de ayuda. negativo (fracaso escolar, trastornos de conducta,
tratan adicciones o pro- Resulta conveniente que los progenitores par mentiras reiteradas, aislamiento social, problemas
blemas de salud mental ticipen de forma activa en la relacin de sus hijos econmicos, presin familiar, etctera) desenca
en general disponen de
con Internet y las redes sociales: deben navegar dena la toma de consciencia del problema en los
un programa especfico
para la adiccin a Internet. con ellos en la Red, saber a qu pginas acceden padres u otros familiares, ms que en el propio
Entre ellos: e interactuar con ellos en su mismo lenguaje. En afectado.
Centro de Tratamiento y el mbito escolar se requiere la alfabetizacin En el mbito de las adicciones qumicas (ta
Desintoxicacin de Adic- digital de los educadores. Asimismo, padres y baquismo, alcoholismo, dependencia a opiceos,
ciones Llaurant La Llum
docentes deben ayudar a los jvenes a que de etctera) la meta teraputica suele consistir en
Partida de Terrabona, s/n
Picassent, Valencia sarrollen la habilidad de la comunicacin cara a la abstinencia total de la sustancia en cuestin.
www.llaurantlallum.com cara, lo que, entre otras cosas, supone: limitar el En cambio, en el tratamiento de las adicciones
Capio Nightingale Hospital uso de aparatos tecnolgicos y pactar las horas sin drogas (con excepcin del juego patolgico)
Lisson Grove, 11-19 de uso; fomentar la relacin con otras personas; resulta implanteable ese mismo objetivo ya que
Marylebone, Londres potenciar aficiones tales como la lectura, el cine se trata de conductas que, a pesar de estar descon
www.nightingalehospital. y otras actividades culturales; estimularles en la troladas, son necesarias en la vida cotidiana, como
co.uk
prctica del deporte y las actividades en equipo; conectarse a la Red o hablar por telfono mvil.
desarrollar tareas grupales, como las vinculadas Por ello, el objetivo teraputico debe centrarse en
al voluntariado, y estimular la comunicacin y el el reaprendizaje del control de la conducta.
dilogo en la propia familia. Las vas de intervencin postuladas presentan
gran similitud en todos los casos descritos. A corto
Tratamiento del trastorno plazo es importante el aprendizaje de respuestas
Como tambin ocurre en el mbito de las drogas, de afrontamiento adecuadas ante las situaciones
en la adiccin a las redes sociales o a los dispo de riesgo (tcnicas de control de estmulos). En

Declogo del uso inteligente del smartphone


1 Limitar el tiempo de conexin para 5 Cuidar las relaciones interpersonales nes personales cara a cara, por ejemplo.
que el telfono inteligente no se en- cara a cara. Evitar dejar el mvil en un Cuidar las relaciones verdaderas.
cuentre activo cuando se desarrollan lugar visible (encima de la mesa, en las 9 Configurar la intimidad de forma ade-
actividades incompatibles con su uso manos) cuando se est manteniendo cuada. No mostrar datos personales ni
(si se est en clase, estudiando o con una conversacin con otra persona. imgenes comprometidas.
otra persona en comunicacin cara a 6 Apagar el telfono inteligente cuando 10 Buscar un equilibrio entre las relacio-
cara). ya no se necesite su uso. Si se quiere nes en lnea y las d
irectas.
2 Apagarlo cuando se va a dormir; res- utilizar una de sus aplicaciones que
petar las horas de sueo. no requiera la conexin en lnea, pue-
3 Evitar, en los momentos fuera de lnea, de desactivar la itinerancia de datos
cualquier estmulo que pueda llamar (el 3G o la conexin a Internet) para
la atencin o provocar la tentacin de posponer la llegada de mensajes de
mirar el dispositivo (sonido, tono de WhatsApp.
llamada, vibracin). Ello ayuda a cen- 7 Planificar ms actividades diarias en las
trarse en la actividad que se desarrolla. que el uso del aparato est restringido
4 No llevar encima el telfono inteligen- o no sea necesario (prcticas deporti-
te o mantenerlo apagado en activida- vas, de ocio, encuentros sociales).
8 Establecer unas reglas personales sobre
ISTOCKPHOTO / PIXELEMBARGO

des de ocio o tiempo libre (salida a la


playa, al monte, al cine, etctera). De el uso del WhatsApp: utilizarlo para
ese modo podr disfrutar por comple- mensajes informativos o envo de foto-
to del momento. grafas, pero no para sustituir las relacio-

30
EDUCACIN NECESARIA
Hay que ensear a los jvenes
y adolescentes a hacer un
uso razonable de las nuevas
tecnologas. Es una funcin
fundamental de los padres
y educadores ensearles a
configurar su intimidad en las
redes.
ISTOCKPHOTO / MEREDITH MULLINS

Para saber ms
la adiccin a las redes sociales se trata de ejercer Segn confirm Kimberly S. Young, de la Uni Adicciones sin drogas? Las
un control sobre el horario y la frecuencia de co versidad de San Buenaventura, en un reciente es nuevas adicciones. E. Eche-
bura. Descle de Brouwer,
nexin a la Red, as como de eludir los lugares de tudio, la mayora de un total de 117 adultos con Bilbao, 1999.
riesgo (aislarse en la habitacin para navegar por adiccin a Internet consegua controlar los pro Cognitive behavior thera-
Internet). A medida que avanza el tratamiento, blemas del trastorno a travs de un tratamiento py with Internet addicts:
Treatment outcomes and
el control de estmulos tiende a hacerse menos psicolgico cognitivo-conductual de 12 sesiones. implications. K. S. Young en
estricto, pero la persona debe seguir unas reglas Esta mejora se mantuvo a los seis meses de se Cyberpsychology & Behavior,
vol. 10, n.o 5, octubre de 2007.
de conducta determinadas. guimiento. Daniel King, de la Universidad de
Adolescentes y nuevas tecno-
A medio plazo, una vez reasumido el control de Adelaida, y sus colaboradores adaptaron el mismo logas: innovacin o adiccin?
la conducta, la terapia de mantenimiento requiere enfoque teraputico para tratar, en su caso, a un J. L. Matal y J. A. Alda. Edeb,
actuar sobre la prevencin de recadas. Se trata adolescente de 16 aos con adiccin a Red. Los Barcelona, 2008.
Adiccin a las nuevas tecnolo-
de identificar situaciones de riesgo y de aprender resultados fueron tambin positivos.
gas en adolescentes y jvenes.
respuestas adecuadas para el afrontamiento de las En conclusin, el objetivo teraputico en las Dirigido por E. Echebura, F. J.
mismas. Si una persona se mantiene alejada de la adicciones sin drogas se basa en el reaprendizaje Labrador y E. Becoa. Pirmide,
Madrid, 2009.
adiccin durante un perodo prolongado (uno o de la conducta de una forma controlada. Conclui
Adiccin a Internet y redes
dos aos), la probabilidad de recada disminuye da la intervencin inicial, los programas de pre sociales. Tratamiento psico-
de forma considerable. A medida que aumenta vencin de recadas, en los que se prepara al sujeto lgico. M. Chliz y C. Marco.
Alianza Editorial, Madrid, 2011.
temporalmente el control de la conducta y que para afrontar las situaciones crticas y abordar
Adiccin a las redes sociales
se es capaz de enfrentarse con xito a las diversas la vida cotidiana de una forma distinta, pueden y a las nuevas tecnologas en
situaciones presentadas en la vida cotidiana, el reducir de manera notable el riesgo de volver a jvenes y adolescentes. Gua
para educadores. E. Echebura
sujeto experimenta una percepcin de control, caer en la adiccin. y A. Requesens. Pirmide,
la cual aumenta la expectativa de xito en el fu Madrid, 2012.
turo. Por ltimo, y ms a largo plazo, conviene Cognitive-behavioral ap-
proaches to outpatient
solucionar los problemas especficos (de ansiedad, treatment of Internet
depresin, de pareja) e introducir cambios en el addiction in children and
Enrique Echebura es catedrtico de adolescents. D. L. King, P. H.
estilo de vida del individuo, de modo que sea ca psicologa clnica de la Universidad Delfabbro, M. D. Griffiths y M.
paz de hacer frente con xito a las dificultades del Pas Vasco, investigador del Centro Gradisar en Journal of Clinical
de la vida cotidiana y de obtener otras fuentes de
de Investigaciones Biomdicas en Red de Psychology, vol. 68, n.o 11, pgs.
Salud Mental (CIBERSAM) y miembro 1185-1195, noviembre de 2012.
gratificacin alternativas al mundo virtual. de la Academia Jakiunde.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 31


INFOR ME ESPECIAL: ALIMENTACIN Y SALUD MENTAL NUTRICIN

Alimento para la psique


Numerosos estudios constatan el dicho: somos lo que comemos. Segn revelan,
el cido omega 3 repercute en especial sobre el nimo. Es posible que una porcin
extra de pescado disminuya incluso el riesgo de padecer enfermedades mentales

STEFANIE REINBERGER

Q
uin sabe si no le debemos la El endocrinlogo ide un plan de alimentacin
bomba neumtica a una sopa que acataron un total de 18 voluntarios. La dieta
bien cocinada o la guerra a una inclua las siguientes normas: durante un mes
mal cocida, filosofaba Georg los probandos deban ingerir comida rpida en
Christoph Lichtenberg (1742- grandes cantidades, de manera que consumiran
1799). A pesar de que la calidad casi el doble de caloras de las habituales. Ade-
de una sopa tampoco decida irremediablemen- ms, deban moverse lo menos posible; cualquier
te el destino del mundo, el famoso naturalista y actividad o esfuerzo fsico quedaba descartado.
escritor de aforismos de Gotinga iba bien encami- A pesar de ello, la mayora de los sujetos no en-
nado. Quin no ha experimentado una mejora gord en la misma medida que Spurlock. Aunque
del nimo tras degustar un delicioso bocado o, s manifestaron uno de sus sntomas: el psimo
por el contrario, una sensacin de apata y lasitud estado de nimo. De hecho, cuanto ms coman,
tras zamparse una hamburguesa con sus pata- peor se sentan anmicamente.
tas fritas, alitas de pollo y refresco de tamao
EN SNTESIS gigante?
Deprimen las patatas fritas?
Del mar a la psique El director de documentales Morgan Spurlock Junto al incremento calrico y a la disminucin
experiment en su propia piel el sufrimiento que de actividad fsica, las grasas trans (abundantes

1 Los cidos grasos que


incluimos en la dieta
influyen sobre nuestro equi-
se infringe a la psique cuando se sigue una dieta
desequilibrada de manera regular. Para su pelcu-
en las patatas fritas y las alitas de pollo) podran
influir en el estado de nimo bajo. Segn constata-
librio psicolgico. la Super size me se propuso desayunar, almorzar y ron Almudena Snchez Villegas, de la Universidad
cenar durante 30 das tan solo en establecimien- de Las Palmas de Gran Canaria, y su equipo, la

2 El exceso de grasas
hidrogenadas y de
azcar perjudican el estado
tos de la cadena de comida rpida McDonalds. El
reto conllev consecuencias desastrosas para su
grasa perjudicial no solo daa el cuerpo: tambin
desencadena estados depresivos.

de nimo y la capacidad de
cuerpo y su mente, segn testimonia el filme. Al Durante seis aos, los cientficos espaoles
aprendizaje. Por el contrario, trmino del rodaje, Spurlock pesaba once kilos reunieron informacin sobre el estilo de vida,
determinados cidos grasos de ms, su ndice heptico era preocupante y se las costumbres alimentarias y las enfermedades
omega 3 (presentes sobre senta deprimido. El cineasta describi su estado de ms de 12.000 personas. Al finalizar el estudio,
todo en las grasas del pesca- de nimo de irritable, furioso e infeliz. registraron 675 casos de depresin. En los sujetos
do), previenen la depresin, Ese autoexperimento carece, no obstante, de que haban incluido ms grasas trans en su dieta
las psicosis y las conductas
fundamentos cientficos. Un caso nico no pro- aumentaba el riesgo de sufrir un estado depresivo
impulsivas.
porciona resultados estadsticos concluyentes en un 48 por ciento. Cuanto ms aumentaba una,

3 El efecto beneficioso se
atribuye a cambios en la
membrana de las neuronas,
(deben tenerse en cuenta factores como el meta-
bolismo individual y el azar). Tampoco contras-
ms creca el otro. Por el contrario, las grasas salu-
dables (procedentes, por ejemplo, del aceite de oli-
ta las conclusiones. Con el fin de solventar tales va y el pescado) parecan obrar el efecto opuesto.
lo que facilita la transmisin carencias y verificar los datos desde el rigor de Si beneficia al cuerpo, tambin favorece a la
de seales. El factor de cre-
la ciencia, Frederik Nystrm, de la Universidad psique. Con el fin de comprobarlo, el equipo de
cimiento BDNF acta como
de Linkping, replic la experiencia en 2010 bajo Ap Zaalberg, de la Universidad de los Pases Ba-
mediador.
condiciones controladas de laboratorio. jos, desarroll un estudio con 200 reclusos en los

32 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


SALMN DE VIVERO: contiene un 2,6 % de cidos grasos omega 3 EPA y DHA.

BOQUERN: contiene un 2,1 % de cidos grasos omega 3 EPA y DHA.

ARENQUE: contiene un 2% de cidos grasos omega 3 EPA y DHA.

CABALLA: contiene un 1,2 % de cidos grasos omega 3 EPA y DHA. FOTOLIA, DE ARRIBA ABAJO: WITOLD KRASOWSKI, DELARUE, HELLE M., MIKHAIL MANDRYGIN, O. MEERSON

SARDINA: contiene un 1% de cidos grasos omega 3 EPA y DHA.

RICOS EN OMEGA 3
100 gramos de carne de salmn criado en vivero contienen 2,6
gramos de cidos eicosapentaenoico (EPA) y docosahexae-
noico (DHA), dos cidos grasos omega 3 con efecto antidepre-
sivo. Los valores varan segn la temporada y otros factores.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 33


INFOR ME ESPECIAL: ALIMENTACIN Y SALUD MENTAL NUTRICIN

En la lista negra
Los cidos grasos trans se EN BREVE
encuentran en las grasas
insaturadas industriales. Se La familia de los cidos grasos
forman al asar y frer con
aceites usados; tambin Las grasas pueden distinguirse segn el nmero y ubicacin de los enlaces dobles en su estructura qumica:
cuando los aceites vegetales 1. Los cidos grasos saturados (sin enlaces dobles) se encuentran con mayor pureza en la mantequilla,
se recalientan a ms de 130 oC. la nata, las salchichas y la carne. Perjudican la salud si se consumen en grandes cantidades.
Su consumo excesivo eleva el
riesgo de padecer enferme- 2. Las grasas trans (grasas vegetales hidrogenadas) se hallan sobre todo en los alimentos precocinados,
dades coronarias. En algunos la comida rpida, la pastelera y los dulces.
estados de EE.UU., la ley 3. Los cidos grasos monoinsaturados (con un enlace doble) se encuentran, por ejemplo, en las nueces,
prohbe emplear grasas trans
el aguacate o las aceitunas; son muy sanos.
en restaurantes y pasteleras.
En la Unin Europea no existe 4. Los cidos grasos poliinsaturados (dos o ms enlaces dobles) cuentan con al menos dos compo-
por ahora una normativa nentes vitales que nuestro organismo no es capaz de sintetizar:
unitaria, a excepcin de los a) Los omega 6, cuyo principal representante es el cido linolnico, se hallan sobre todo en los
preparados para bebs, en los
que se permite un mximo aceites de girasol, de maz y de soja. Resultan beneficiosos cuando su concentracin es de 5 a 1
del 4 por ciento de grasas in- respecto a los cidos grasos omega 3, debido a que ambos nutrientes esenciales compiten por un
saturadas en el total de la por- espacio de almacenamiento que se encuentra limitado en el organismo.
cin alimenticia. En Alemania,
b) Los omega 3 abarcan, por un lado, el cido alfa linolnico que contienen en gran medida los
tan solo existe la obligacin
de sealizarlo, mientras en aceites de linaza, de colza y de nuez. Por otro, incluyen los cidos eicosapentaenoico y docosa-
Espaa, Dinamarca e Islandia hexaenoico, los cuales se obtienen principalmente de las grasas del pescado, aunque tambin se
la grasa alimentaria no debe presentan en la carne de animales salvajes y de pastoreo.
contener ms de un 2 por
ciento de grasas trans.

Pases Bajos. En 2010, los voluntarios recibieron una investigacin con delincuentes de la prisin
junto a su alimentacin habitual unas cpsulas juvenil escocesa Polmont, en Reddingmuirhead.
que podan contener bien un cctel a base de vi- Por su parte, las autoridades sanitarias de los
taminas, minerales y cidos grasos omega 3 o bien Institutos Nacionales de Salud de Estados Uni-
un simple placebo. Deban tomar ese suplemento dos comprobaron que los alcohlicos violentos se
a diario durante uno o tres meses. mostraban menos agresivos si haban consumido
Los presos que haban recibido el complejo nu- complementos alimenticios.
tritivo manifestaron menos conductas agresivas Es como si la alimentacin tuviese una re
en comparacin con los probandos del grupo de lacin directa con el comportamiento conflicti-
control. Ni ellos ni los celadores saban qu tipo vo, opina Zaalberg. Junto con sus colaboradores
de cpsulas haban recibido, pero los disturbios y concluye que la tendencia a la agresividad y, po-
actos violentos menguaron. siblemente tambin, la tasa de suicidios en las
Un fenmeno similar describi en 2002 Bernard prisiones podran reducirse mediante una dosis
Gesch, de la Universidad de Oxford, a partir de extra de vitaminas, minerales y grasas proceden-
tes del pescado. Stephen Schoenthaler, profesor de
derecho penal en la Universidad estatal de Cali-
fornia en Stanislaus, investiga sobre el terreno. Ha
ideado un programa del que podrn beneficiarse
300 recluidos violentos de entre 18 y 20 aos. En
un futuro, pretende ampliar la medida incluso a
escuelas de EE.UU.

Beneficioso para el humor


ISTOCKPHOTO / LJUPCO SMOKOVSKI

Diversos cidos grasos insaturados ejercen un


efecto positivo sobre el estado de nimo. Estudios
NUECES
Contenido de cido graso controlados mediante placebo constatan que los
omega 3 ALA en el aceite cidos grasos omega 3 benefician a las personas
de nuez: 10 por ciento con depresin o trastorno manaco-depresivo (bi-

34 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


polar). Tambin disminuyen los sntomas en el
trastorno lmite de personalidad (TLP), asegura
Mary Zanarini, de la Escuela Mdica de Harvard.
Durante ocho semanas, un total de 10 mujeres
con TLP recibieron un suplemento alimenticio
que contena cidos grasos insaturados. Los re-
sultados del estudio piloto de Zanarini, publica-
do en 2003, demostraron que, tras el tratamiento,
las participantes manifestaban menos sntomas
depresivos e impulsos agresivos en comparacin
con las participantes de control que consuman

FOTOLIA / BARBARA PHEBY


un placebo. Ninguna de las pacientes saba qu
tipo de sustancia reciba.
Con todo, todava resulta un misterio de qu
manera influyen los cidos grasos omega 3 sobre
el estado de nimo. Todo apunta a que las perso-
SEMILLAS DEL LINO
nas que padecen una enfermedad mental o un firmarlo: existen pruebas de que el crecimiento
El aceite de linaza contiene
trastorno de conducta presentan una carencia de de la masa cerebral de los primeros homnidos un 50 por ciento de cido
dicha sustancia nutritiva. De hecho, los episodios experiment un impulso en un momento que alfa-linolnico, un omega 3.
depresivos y los trastornos bipolares resultan ms coincidi, aproximadamente, con el inicio de la
frecuentes en los individuos que ingieren menos inclusin de un mayor consumo de pescado en
cidos grasos omega 3. Elizabeth Sublette, de la la dieta.
Universidad Columbia en Nueva York, y sus cola- A pesar de que los cidos grasos omega 3 re-
boradores ven en el dficit de este compuesto un sultan vitales, el cuerpo humano no es capaz
indicador del riesgo de suicidio. de sintetizarlos por s mismo. Por esa razn, de-
ben incluirse en la alimentacin mediante, por
Refuerzo corporal y cerebral ejemplo, el consumo de pescado y algas. Estos
En los ltimos 100 aos, la ingesta de grasas satu-
radas, cido linoleico y grasas trans ha aumentado
de forma espectacular en el mundo occidental, Porcentaje de omega 3 en diferentes tipos de pescado
mientras que el consumo de cidos grasos ome-
ga 3 ha disminuido, afirmaba en 2008 Fernando 2,6 Salmn (de vivero)
Gmez Pinilla, de la Universidad de California 2,1 Anchoa (boquern)
en Los ngeles, en una revisin de artculos. Este 2 Arenque (Atlntico)
fenmeno, conclua el estudio, podra acarrear el 1,2 Caballa (Atlntico)
aumento de enfermedades depresivas en pases 1,0 Sardina, salmn en libertad
como Alemania o Estados Unidos. 0,9 Trucha, perca, bonito del norte
Los cientficos empiezan a descifrar los meca- 0,8 Pez espada, marisco
nismos bioqumicos de los cidos grasos omega 0,7 Tiburn, ostras
3 en el cerebro. El extracto seco del encfalo hu- 0,5 Fletn, carbonero, abadejo, hamburguesa de pescado (comida rpida)
mano se compone entre un 50 y un 60 por ciento 0,4 Cangrejo de mar, cangrejo, vieira, sierra o carito rey
de grasa, en especial, de grasas insaturadas de ca- 0,3 Gambas, mejillones
dena larga. Estas conforman la estructura bsica 0,2 Bacalao, siluro, palitos de pescado congelado
de cada una de las membranas celulares, por lo 0,1 Langosta
que, per se, ya resultan imprescindibles para el
correcto funcionamiento cerebral. De hecho, es INTERPRETACIN
probable que el consumo de grasas procedentes Un 2,6 por ciento significa que, de 100 gramos de salmn, hasta 2,6 gramos
del pescado haya desempeado un papel esencial de los diferentes cidos grasos insaturados omega 3 pueden contener cidos
en la historia de la humanidad, pues favoreci eicosapentaenoico y docosahexaenoico. Esta proporcin puede variar segn la
que Homo sapiens desarrollase un cerebro efi- poca del ao y la alimentacin de los peces, entre otros factores.

ciente. Los hallazgos arqueolgicos parecen con-

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 35


INFOR ME ESPECIAL: ALIMENTACIN Y SALUD MENTAL NUTRICIN

De sano a txico: el abec de la comida marina

FOTOLIA / NITO
CONSEJOS PARA EL MEN
Las autoridades sanitarias y los expertos en nutricin suelen aconsejar la ingesta
de una porcin generosa de pescado dos veces por semana. Debido a que el or-
ganismo almacena los cidos grasos omega 3, esa sera la manera de alcanzar la
cantidad media recomendada de 250 miligramos de los cidos eicosapentaenoico
(EPA) y docosahexaenoico (DHA). El cuerpo es capaz de sintetizar una pequea
parte de EPA y DHA a partir de los cidos grasos linolnicos (tambin pertene-
cientes a la categora omega 3), no obstante, esta transformacin la contrarresta
el cido linolnico (omega 6). Es por esta razn que se recomienda equilibrar en
proporcin de 5 a 1 la ingesta de omega 6 respecto a la de omega 3 (por ejemplo,
es preferible usar aceite de linaza antes que de girasol). La relacin proporcional
GAMBAS
de EPA y DHA resulta asimismo clave. El cido EPA ejerce un efecto antidepresivo,
Contienen un 0,3 por ciento de cidos
mientras el DHA, en el mejor de los casos, lo hace de forma dbil. Combinados,
grasos omega 3 EPA y DHA.
ambos cidos mejoran el estado de nimo solo si existe una disponibilidad ma-
yor de EPA que de DHA. Peter Singer, mdico y experto en control de calidad de
alimentos, sostiene que no es necesario tomar complementos nutricionales:
contienen los cidos grasos docosahexaenoi-
Las cpsulas con aceite de pescado son adecuadas como complemento solo
co (DHA) y eicosapentaenoico (EPA), los cuales
si una persona ingiere escaso o ningn pescado, o bien, cuando existen riesgos
ayudan al organismo a sintetizar hormonas que
cardiovasculares.
refuerzan el sistema inmunitario y mitigan las
VENTAJAS PARA LA SALUD inflamaciones. El DHA acta tambin como pie-
Los cidos grasos omega 3 reducen el riesgo de padecer una serie de enferme- dra angular de la vaina que recubre las clulas
dades. Entre otros efectos, mejoran la circulacin y la presin sangunea, dis- nerviosas (mielina), formando una capa ms per-
minuyen el riesgo de infarto de corazn y las arritmias, as como los problemas meable que la de los cidos grasos saturados. Con
reumticos. A partir de un estudio longitudinal, un equipo de investigacin ello, el DHA facilita el transporte de protenas,
internacional hall, adems, que incluir el pescado en la dieta de mujeres em- fenmeno que posibilita a su vez la creacin de
barazadas beneficiaba el desarrollo del nio: el consumo de pescado fomentaba nuevas sinapsis.
la inteligencia y el desarrollo social del beb.
Alimento sinptico
RIESGOS DEL MERCURIO
En otras palabras: una porcin extra de dicho
Pueden encontrarse sustancias txicas en el pescado y el marisco, en especial
componente esencial de la membrana celular
mercurio, un metal pesado txico. Segn las autoridades europeas de seguri-
fomenta la plasticidad sinptica y, con ello, la ca-
dad alimentaria, los pescados ms afectados son el pez espada, el tiburn, el
pacidad de aprendizaje. En 2008, Gmez Pinilla
atn, el fletn y el lucio. Por este motivo, las mujeres embarazadas y lactantes
proporcion durante siete das una alimentacin
deben evitar su consumo; tampoco deben alimentar con ellos a sus bebs. En
rica en DHA a un grupo de ratas de su laborato-
cambio, la menor concentracin de mercurio se encuentra en las gambas, el
rio, mientras que otras (las de control) reciban
salmn y el siluro, informan las autoridades sanitarias de EE UU. Los peces lis-
la comida usual. Transcurrida la semana, colo-
tados en la clasificacin al inicio del artculo presentan un resultado inferior a
c a cada uno de los ejemplares en el laberinto
0,05 miligramos, valor lmite estipulado para metales pesados en el consumo
de agua, una prueba de aprendizaje espacial en
de animales marinos.
la que el animal debe alcanzar una plataforma
PELIGRO DE SOBREEXPLOTACIN PESQUERA oculta bajo el agua turbia con tal de ponerse a
Puesto que numerosas especies de peces se encuentran en peligro de extin- salvo. Para facilitar la orientacin a las ratas, los
cin, las organizaciones para la proteccin de la fauna y del medio recomiendan investigadores pintaron una marca de color en el
consumir solo aquellas que no estn amenazadas, entre ellas, el arenque y la borde de la piscina, de manera que cuanto mejor
caballa procedentes del Atlntico Norte, o el salmn, la carpa, el bacalao y el memorizaban esa seal, ms rpido localizaban
abadejo del Pacfico Este y del mar Bltico. La organizacin para la proteccin la plataforma sumergida.
de animales WWF aconseja el consumo de pescados y productos del mar que Los roedores alimentados con una dieta rica
contengan el sello de MSC, Bioland y Naturland. en DHA destacaron con diferencia en la prueba:
hallaban el camino con mayor rapidez que los que

36 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


El cacao: un amargo placer?
Una onza de chocolate eleva el estado de nimo a corto plazo. Peter Rodgers, de la Universidad de Bristol, opina que la fama del
Incluso amortigua el efecto del estrs en el feto. En 2004, Ka- chocolate como desencadenante de placer se apoya antes bien en
tri Raikkonen, de la Universidad de Helsinki, y sus colaboradores la psicologa de la alimentacin que en los estimulantes que con-
demostraron que los bebs de mujeres que haban consumido tiene. De hecho, las sustancias farmacolgicamente activas como
chocolate de forma regular durante su embarazo se mostraban el triptfano, se hallan asimismo en otros alimentos, sin que estos
ms activos y felices a los seis meses que los nios de madres destaquen por su influencia sobre el nimo. Un programa ali-
que se abstuvieron de probarlo. Para evaluar la felicidad de los mentario anclado en nuestra historia evolutiva sera el responsable
pequeos, los investigadores se basaron en la frecuencia con la del estado transitorio de euforia por el chocolate. Esta disposicin
que rean y sonrean. En los bebs de madres estresadas, el efecto nos inclinara a buscar una alimentacin rica en grasas y azcares
result incluso ms evidente. (caso de la manteca de cacao), puesto que proporcionan energa
Influye el chocolate realmente en el humor? Si es as de qu al cerebro. Nuestro centro neuronal del refuerzo reacciona incluso
manera? El organismo necesita una serie de aminocidos esen- ante la sola imagen de una tableta de chocolate. Por otra parte,
ciales con el fin de sintetizar neurotransmisores, los cuales se debe tenerse en cuenta que, culturalmente, hemos aprendido a
encargan de la transmisin de seales de una neurona a otra. El asociar el chocolate con el premio o el consuelo. De igual modo,
aminocido triptfano acta como punto de partida para la sero- es posible que nuestras expectativas influyan en la sensacin de
tonina (el neurotransmisor de la felicidad). Cuando esta molcu- felicidad que nos produce comer alguna que otra chuchera.
la escasea, pueden surgir depresiones o estados de ansiedad. De Desde una perspectiva orgnica, el exceso de alimentos ricos en
hecho, la presencia de triptfano parece mitigar los sntomas de azcar conlleva, por lo comn, consecuencias menos agradables,
depresin: cuanto ms fluye hacia el cerebro, ms serotonina se como el sobrepeso y la diabetes. A largo plazo, las grasas y los
produce. La soja, el anacardo y el polvo de cacao no azucarado son azcares del chocolate, junto con un estilo de vida sedentario, pue-
ricos en triptfano. El azcar del chocolate refuerza su efecto, ya den convertirse en un riesgo para la salud y el bienestar mental.
que estimula al pncreas para que libere insulina. Este fenmeno
contribuye a que el triptfano penetre con mayor facilidad en el
cerebro, lo cual aumenta la tasa de serotonina y, a su vez, mejora
el humor.
Junto al triptfano, la anandamida y feniletilamina ejercen un
efecto positivo sobre el estado de nimo, a tenor de las investi-

FOTOLIA / PICSFIVE
gaciones. Sin embargo, su concentracin en el chocolate resulta
tan reducida que impide revelar un efecto notable. Las habas de
cacao contienen adems algo de cafena, as como de teobromina
(sustancia equiparable a la cafena), cuyos efectos resultan ligera-
mente excitantes y elevan el nimo.

solo haban consumido el alimento habitual. Si o esquizofrenia presentan una menor concentra-
adems se ejercitaban en la rueda giratoria, el cin de BDNF en el hipocampo, rea cerebral clave
efecto se incrementaba. en el proceso de la memoria. El tratamiento con
Otra observacin en los mridos aport ms frmacos y la actividad fsica sostenida ayudan a
detalles sobre el modo en que el DHA podra pro- elevar la tasa de BDNF, con lo que disminuyen los
mover la plasticidad neuronal. La dieta especial sntomas depresivos.
favoreci que en el encfalo de las ratas aumen- Es probable que ese mensajero se halle implica-
tara el nivel del factor neurotrfico derivado del do en otras psicopatologas, como son la demencia
cerebro (BDNF, segn sus siglas en ingls). Esta y el trastorno por dficit de atencin e hiperactivi-
protena sealizadora, que sintetiza el propio or- dad (TDAH). El equipo en torno a Peter Grass, del
ganismo, fomenta la conexin entre neuronas y Instituto Central para la Salud Mental en Mann-
protege a las clulas nerviosas y a sus sinapsis. heim, criaron en 2003 ratones transgnicos a los
Tambin se relaciona con diversos trastornos que les faltaba el receptor trkB, principal captador
psicolgicos, ya que las personas con depresin del susodicho factor neurotrfico. Los roedores

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 37


INFOR ME ESPECIAL: ALIMENTACIN Y SALUD MENTAL NUTRICIN

recan la plasticidad cerebral, recuerda. Pero en


la prctica solo se ha constatado ese efecto en las
depresiones, as como en los episodios depresivos
del trastorno bipolar.
Los pacientes con esquizofrenia apenas se be-
nefician de los cidos grasos omega 3; al menos
cuando la enfermedad ya se manifiesta plena-
mente. En cambio, en estadios primarios (prdro-
mo), el DHA resulta efectivo, segn constataron
Paul Amminger, del departamento de psiquiatra
FOTOLIA / ELENA ELISSEEVA

infantojuvenil de la Universidad de Viena, y sus


colaboradores en 2010.
Los probandos, de edades comprendidas entre
los 13 y 25 aos, presentaban riesgos de desarro-
llar la psicopatologa, ya fuese por sus anteceden-
SOJA eran hiperactivos y mostraban conductas estereo- tes familiares, ya porque manifestaban sntomas
El aceite de soja contiene un
tipadas, as como dificultades de aprendizaje. Los iniciales de esquizofrenia. Se comprob que en
7 por ciento de cido alfa-
investigadores vieron en este comportamiento el grupo de individuos que haban recibido cp-
linolnico, omega 3.
ciertos paralelismos con los sntomas de pacientes sulas con grasa de pescado como suplemento
con TDAH. alimenticio disminua el riesgo de padecer una
psicosis en un ao en un 25 por ciento en com-
Capacidad cognitiva paracin con los participantes que consuman
Cabe pensar, pues, que los cidos grasos omega 3 placebo. Cuando la enfermedad debutaba, los
influyen sobre el bienestar psicolgico. Otra prue- cidos grasos suavizaban los sntomas de los j-
Para saber ms ba de ello result de observar el efecto contrario venes pacientes, con lo que tambin mejoraba
Welcher Fisch soll auf den que la comida basura ejerca en los roedores. su calidad de vida. Los cientficos atribuyeron
Tisch? Omega-3-Fettsuren Ya desde la tercera semana en que el azcar y las el efecto de los cidos grasos a los cambios que
versus Quecksilberbelastung.
K. Widhalm et al. en Journal
grasas saturadas predominaban en el men de suceden en la membrana de las neuronas. Se-
fr Ernhrungsmedizin, vol. 9, los ratones, la plasticidad mediada por el BDNF gn indicaron, estas modificaciones facilitan a
pgs. 6-13, 2007. en el hipocampo de los animales se redujo. De su vez la transmisin de seales a travs de los
Brain foods: The effects of
manera concordante, su rendimiento cognitivo neurotransmisores.
nutrients on brain function.
F. Gmez Pinilla en Nature dejaba mucho que desear. La alimentacin desempea, junto con la acti-
Reviews Neuroscience, vol. 9, En la actualidad se estudia si los cidos grasos vidad fsica y la estimulacin social, una funcin
pgs. 568-578, julio de 2008.
omega 3 influyen de modo directo o indirecto destacada en la salud mental, comenta Falkai,
Effects of nutritional sup-
plements on aggression, sobre la transmisin de seales producidas por quien en la actualidad investiga cmo mejorar la
rule-breaking, and psychopa- neurotransmisores como la dopamina o la sero- terapia de los pacientes con esquizofrenia a travs
thology among young adult
prisioners. A. Zaalberg et al. tonina. Numerosas psicopatologas se acompaan del deporte y el entrenamiento cognitivo. En un
en Aggressive Behavior, vol. 36, de alteraciones en el metabolismo de estos men- futuro prev ampliar el programa aprovechando
pgs. 117-126, marzo de 2010.
sajeros cerebrales. Unas modificaciones que los los efectos beneficiosos que pueden aportar los
Dietary fat intake and the
risk of depression: The sun psicofrmacos habituales tratan de combatir. suplementos alimenticios. A las personas sanas les
project. A. Snchez Villegas La alimentacin acta como un frmaco en aconseja seguir una dieta equilibrada y practicar
et al. en PLoS One, vol. 6, n.o 1,
pg. e16268, enero de 2011.
nuestro cerebro, afirma convencido Gmez Pi- alguna actividad fsica.
Update on ompdate on Ome- nilla. En su opinin, las costumbres alimenta- En resumen, las cpsulas de aceite de pescado
ga-3 polyunsaturated fatty rias adecuadas, la actividad fsica y el descanso por si solas no evitan las psicopatologas. De he-
acids in early-stage psychotic
mejoran las habilidades cognitivas y protegen el cho, protegen de modo limitado de alteraciones
disorders. P. Amminger y
P. D. McGorry en Neuropsy- encfalo de posibles daos. anmicas. Al fin y al cabo, el estado de nimo
chopharmacology, vol. 37, Peter Falkai, director del departamento de psi- depende de numerosos factores sociales, am-
pgs. 309-310, enero de 2012.
quiatra y psicoterapia de la Clnica Universitaria bientales y orgnicos. Sin embargo, un estilo de
Los cidos grasos y la salud.
J. M. Lecerf y S. Vancassel en de Gotinga, se muestra ms cauteloso. Se reac- vida sano y una alimentacin saludable pueden
Investigacin y ciencia, n.o 427, cion con una gran euforia al descubrirse que los aportar grandes beneficios a nuestro bienestar
abril de 2012.
cidos grasos omega 3, y en concreto el DHA, favo- mental.

38 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


INFOR ME ESPECIAL: ALIMENTACIN Y SALUD MENTAL ENTRE VISTA

La alimentacin influye
poco en el TDAH
Diversas teoras sugieren la influencia de componentes alimenticios en el
trastornopor dficit de atencin e hiperactividad. Mandfred Dpfner, de la Clnica
Universitaria de Colonia, explica que la alimentacin no influye tanto como se piensa

ENTRE VISTA RE ALIZ ADA P OR CHRISTIANE GELIT Z

Puede provocar una alimentacin ina sores no toleran por ms tiempo el com-
decuada problemas de hiperactividad y portamiento del nio en clase. Segn los
atencin? primeros resultados, pueden pasar tres
Hace unos tres aos, una investigacin pu- meses hasta que los cidos grasos mues-
blicada en The Lancet afirmaba que ciertos tran sus efectos. Resulta difcil esperar ese
complementos alimenticios podan incre- tiempo cuando se sabe que los medicamen-

CORTESA DE MANFRED DPFNER


mentar los sntomas del TDAH. Cientficos tos que contienen metilfenidato mostrarn
ingleses administraron a nios durante un efecto inmediato. En cambio, en nios
ms de seis semanas zumos que contenan preescolares no existe por lo general tal
colorantes y el conservante benzoato de so- apremio. Adems, mdicos y padres se
dio en la misma cantidad que una bolsa de muestran reticentes a tratar a nios tan
golosinas. Segn los padres y los profesores, pequeos con frmacos. Por ello, en la Cl-
MANFRED DPFNER
los nios se mostraban ms hiperactivos nica Universitaria de Colonia les tratamos
Es profesor de psicoterapia para nios y
que los que haban tomado la misma be- con cidos grasos omega 3 y omega 6. Se- adolescentes en la Universidad de Colonia.
bida pero sin aadidos. Los probandos de gn nuestra experiencia, el efecto es solo Su inters se centra en los trastornos hiper-
mayor edad obtuvieron, adems, peores la mitad de fuerte en comparacin con el cinticos. Junto con su equipo de la Clnica
resultados en las pruebas de atencin. psicofrmaco. Adems, no sabemos de an- Universitaria de Colonia investiga, entre
temano qu nios se beneficiarn de ello. otros asuntos, si los cidos grasos omega 3 y
Existen alimentos que reduzcan los sn omega 6 reducen los sntomas de hiperacti-
vidad y dficit de atencin.
tomas del TDAH? Qu sucede con otros complementos
En aos anteriores aumentaron los datos alimenticios como el zinc, el hierro o el
que sugeran que el omega 3 y, en menor magnesio? cin por motivos psicolgicos. Imaginemos
medida, el omega 6, podan tener un efec- Las pruebas de los efectos positivos de mi- que una familia modifica la alimentacin
to beneficioso. Esa influencia era fcil de nerales y oligoelementos son ms dbiles. porque un mdico piensa que el azcar
explicar, pues los cidos grasos esenciales Su efecto parece que depende de la regin provoca que su hijo sea hiperactivo. Los pa-
alteran el metabolismo de dopamina en en la que vive el sujeto. Algunos estudios dres toman el efecto como cierto: si el nio
el cerebro, fenmeno que interviene en el que revelan datos en este sentido proceden come en diez ocasiones ositos de goma, y
TDAH. Sin embargo, los metanlisis no han de Turqua o de Irn. All predominan cos- en una de esas veces descontrola su com-
aportado ninguna conclusin al respecto: tumbres alimentarias muy diferentes a las portamiento, esa experiencia permanece
la mitad de los estudios confirma el efecto; de Alemania. Es probable que los nios de en la memoria. Adems, a menudo mejora
la otra mitad, no. esas regiones presenten falta de minerales la atmsfera en casa, porque los padres ven
y los de aqu necesiten ms omega 3. en la alimentacin la causa de la conducta:
No obstante, se podra intentar su uso cambia la actitud hacia el hijo. Indepen-
antes de administrar frmacos al nio? Qu aconsejara a los padres? dientemente de esto, si los nios toman
En escolares, a menudo se exige un xito Muchos padres con hijos con TDAH tien- menos azcar, colorantes y conservantes,
rpido del tratamiento, ya que los profe- den a sobrevalorar el efecto de la alimenta- seguro que no les perjudica.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 39


INFOR ME ESPECIAL: ALIMENTACIN Y SALUD MENTAL NEURO GA STROENTEROLO GA

El estmago como
regulador del nimo
La microbiota intestinal protege de los agentes patgenos, fomenta el
bienestar corporal e incluso equilibra la psique

STEFANIE REINBERGER

E
l intestino hierve. Billones de inquilinos en el estado de nimo. En 2011, Emeran Mayer,
se alojan en su interior. Juntos alcanzan de la Universidad de California en Los ngeles y
hasta dos kilogramos de peso. A pesar considerado uno de los principales cientficos en
de esta considerable cifra, el tamao de neurogastroenterologa (disciplina que vincula
cada uno de estos habitantes es tan mi- los trastornos digestivos con la psique), indicaba
nsculo que solo se dejan ver bajo un microscopio. en un artculo de revisin que las seales de los
Adems, esta comunidad microbiana exhibe una microbios intestinales pueden modificar la me-
extraordinaria variedad: solo en el intestino grueso moria y los sentimientos.
se alojan ms de 400 especies bacterianas. Hasta La participacin de las bacterias de la flora intes-
la fecha, sin embargo, los investigadores creen tinal en el estado de nimo resulta cada vez ms
conocer solo una fraccin de todos los inquilinos patente. Los microbios se comunican entre s a tra-
intestinales que habitan en nosotros. vs de mensajeros; tambin lo hacen con el cuer-
En pocas pasadas, se consideraba que los mi- po humano. Miles de neuronas reciben seales de
croorganismos del intestino constituan un motivo estos seres unicelulares y las transmiten, por va
de enfermedad. Robert Koch (1843-1910) demostr del nervio vago, al cerebro. Los microorganismos
en 1876 que las bacterias pueden causar patologas influyen asimismo en los procesos inflamatorios,
infecciosas. Este supuesto mal lo denomin toxe- y algunas bacterias sintetizan el aminocido trip-
mia intestinal, es decir, intoxicacin de las entra- tfano, precursor de la serotonina (hormona de
as. Ms de un mdico lleg incluso a aconsejar a la felicidad), de manera que puede acumularse
sus pacientes la extirpacin del intestino grueso. en el intestino. Por estas vas influyen en nuestro
Hoy se sabe que la comunidad microbiana del bienestar. Si existe una relacin entre los mi-
tubo digestivo conforma la microbiota (o flora) crobios intestinales y los problemas psquicos, se
intestinal natural que anida poco despus del par- podra plantear algn tratamiento por esa va,
to e impide que agentes patgenos, como los que confa Mayer. No obstante, advierte de no incurrir
absorbe un lactante al alimentarse, se extiendan en una euforia precipitada, pues los datos en la
por el organismo. Los microorganismos saprfitos especie humana todava resultan escasos.
ayudan a la digestin, estimulan los movimientos De todas maneras, emergen los primeros indi-
naturales del intestino, protegen de las toxinas y cios. Ciertos informes muestran que los nios con
refuerzan el sistema inmunitario. Adems, sinteti- autismo presentan, a menudo, una flora intesti-
zan vitaminas y aportan energa a las clulas de la nal alterada. Otros investigadores han encontra-
mucosa intestinal. En pocas palabras, las bacterias do en pacientes con sndrome de fatiga crnica
intestinales resultan provechosas para el bienestar modificaciones parecidas. De cualquier modo,
[vase El ecosistema microbiano humano, por la comunicacin entre el intestino y el cerebro
DREAMSTIME / YURI ARCURS

Jennifer Acherman; Investigacin y ciencia, siempre es bilateral. Ello dificulta valorar dnde
agosto de 2012]. reside la causa y dnde el efecto, admite Mayer.
Mas no solo se trata del bienestar somtico. Al Acaso son las bacterias las que, por medio de sus
parecer, este hervidero intestinal influye tambin seales, influyen en el cerebro o, por el contrario,

40 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


SENSACIONES POSITIVAS
Refuerzan las bebidas lcteas probi-
ticas el estado psquico, adems de la
flora intestinal?

EN SNTESIS

Amortiguador
del estrs

1 Las bifidobacterias y
los lactobacilos de la
alimentacin refuerzan la
resistencia de los roedores
al estrs. Es muy probable
que este tipo de acciones
ocurra tambin en la especie
humana.

2 La flora intestinal
enva seales al cerebro
a travs del nervio vago y
modifica, de esta manera, el
estado de nimo.

3 Los estudios prelimina-


res confirman la eficacia
antidepresiva de los alimen-
tos probiticos para la espe-
cie humana.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 41


INFOR ME ESPECIAL: ALIMENTACIN Y SALUD MENTAL NEURO GA STROENTEROLO GA

es el cerebro el que, con sus mensajes, regula la surtir un efecto antidepresivo. Al menos, as ocurre
colonizacin microbiana del intestino? en ratas. En 2010, John Cryan, de la Universidad de
Tambin debe tenerse en cuenta que las per- Cork, y sus colaboradores separaron a las cras de
sonas con fatiga crnica o depresin podran ali- estos animales de sus respectivas progenitoras con
mentarse de forma distinta a las sanas, por lo que la intencin de provocarles estrs. Los miembros de
la comunidad microbiana de su aparato digestivo la camada hurfana manifestaron un aumento
sera diferente. En tal caso, las peculiaridades mi- de los niveles de interleucina 6 en la sangre y una
crobianas no seran la causa, sino la consecuencia reduccin del neurotransmisor noradrenalina en
de la enfermedad psquica. el tronco enceflico. Estos fenmenos se asemejan
GLOSARIO
Sin embargo, los hallazgos revelan que la flora a los que presentan las personas con depresin. Los
Factor de crecimiento intestinal influye en el desarrollo del cerebro y, por jvenes roedores tambin mostraron una conduc-
neural BDNF
tanto, tambin en el comportamiento. La micro- ta depresiva. Los cientficos usaron una sencilla
El factor de crecimiento
biota intestinal constituye una estacin de relevo prueba para comprobarlo: cuando colocaban a las
neural BDNF (de brain-derived
neurotrophic factor) es un entre la alimentacin y la gentica, opina Jane cras desprovistas de madre en una palangana con
mensajero endgeno y una Foster, de la Universidad McMaster de Hamilton. agua, estas no se mantenan tanto tiempo en la
especie de fertilizante
En 2011 descubri junto con sus colaboradores superficie como los animales sanos.
cerebral. Se acopla a unos
receptores especiales de la que ejemplares de ratn carentes de bacterias en Sin embargo, las cras (desmadradas) que co-
membrana celular, uniendo el intestino se comportaban de modo ms curioso mieron pienso enriquecido con bifidobacterias
de esta manera las neuronas y atrevido que los roedores que presentaban una se comportaron de forma muy distinta. Nadaron
entre s y contribuyendo a la
colonizacin normal del tubo digestivo. Asimis- con entusiasmo por la palangana y recuperaron
proteccin y creacin de redes
neuronales. mo, hallaron que el factor de crecimiento neural las concentraciones normales de IL 6 y de nora-
BDNF se acumulaba en el hipocampo de los m- drenalina. En otro estudio del mismo grupo, la
Interleucina 6 (IL-6) ridos criados en condiciones especiales. Ms an, alimentacin probitica aumentaba el factor de
Este mediador del sistema la composicin de los receptores de la amgdala crecimiento neural BNDF en el hipocampo de los
inmunitario desempea una (centro neuronal del miedo) se alteraba. roedores. Esta estructura cerebral, que contribuye
misin clave en todas las reac-
Pero tambin existe la otra cara de la moneda: al aprendizaje, por lo general disminuye de tama-
ciones inflamatorias. En las
enfermedades autoinmunita- el estrs modifica la composicin bacteriana del o en caso de depresin.
rias e infecciones bacterianas tubo digestivo. El equipo de Michael Bailey, de la Cryan y sus colaboradores mantienen el ojo
y vricas se observan valores Universidad estatal de Ohio, expuso a ratones a un puesto en otro candidato: Lactobacillus rhamnosus.
altos de IL-6 en la sangre.
estrs intenso. En el intestino de los animales se En 2011, esta bacteria propici la primera prueba
multiplicaron tipos de bacteria caractersticos. A la de que los microorganismos intestinales transmi-
Lactobacilos
y bifidobacterias par, los roedores manifestaron un aumento de los ten seales al cerebro a travs del nervio vago. Los
Pertenecen a los microbios mensajeros de la inmunidad, entre estos la inter- ratones que ingeran lactobacilos con la comida
del intestino y descomponen leucina 6 (IL-6), que media en los procesos infla- resistan mejor el estrs que sus compaeros que
el azcar, generando, entre matorios. Desde hace tiempo se sabe que el estrs no consuman dicha bacteria. Asimismo, presen-
otros compuestos, cido
puede ocasionar inflamaciones. Los investigadores taban una conducta menos temerosa. Tambin su
lctico. Como componentes
del yogur, estas dos bacterias sospechan, adems, que existe una relacin entre nivel de corticosterona (hormona del estrs) era
son conocidas por su accin los factores inflamatorios y la depresin. Pero otro menor. Por ltimo, el cerebro de los roedores con
probitica (reforzadora de la descubrimiento de Bailey arroj luz nueva sobre una alimentacin especial presentaba cantidades
flora intestinal). Acidifican
el medio intestinal; de esta los mecanismos de accin: despus de tratar a los elevadas de receptores GABA (lugar donde se fija
manera evitan la colonizacin ratones estresados con antibiticos, los niveles de el neurotransmisor cido gamma-aminobutrico
por otras bacterias patgenas. los mensajeros inmunitarios se normalizaron. En o GABA), sobre todo en aquellas reas en las que
conclusin, las bacterias provocaban el exceso de las personas con depresin manifiestan una caren-
Microbiota intestinal mediadores inflamatorios que sufran los mridos cia de tales receptores. Mas, si los investigadores
Ms de 400 especies bacteria- en la primera fase del experimento. cortaban el nervio vago a los ratones, los efectos
nas colonizan, junto con otros
positivos de los lactobacilos desaparecan.
microorganismos, el intestino.
Microbios antidepresivos Estos resultados subrayan la importancia de
Las bacterias contribuyen no
solo a la digestin sino tam- Con todo, los microorganismos intestinales pueden las bacterias intestinales en la comunicacin entre
bin a la defensa frente a los
ejercer efectos saludables. Las bifidobacterias, mi- el intestino y el cerebro, concluye Cryan. En su
patgenos. Algunas sintetizan
aminocidos y vitaminas que crobios habituales de la flora intestinal que los opinin, ello alienta la posibilidad de elaborar
dan vida al cuerpo humano. lactantes ingieren con la leche materna, podran estrategias basadas en los microorganismos para

42 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


GLOSARIO

Nervio vago
La actividad de las bacterias intestinales repercute en: Los microbios tambin se co-
la densidad de los receptores GABA de numerosas regiones cerebrales munican, fuera del intestino,
la concentracin de BDNF en el hipocampo con el resto del cuerpo. El
los niveles de noradrenalina en el tronco enceflico nervio vago recibe las seales
y las conduce hasta el cerebro.
A su vez, este nervio regula la
actividad intestinal a travs de
informaciones que recibe del
cerebro.

Nervio vago Torrente sanguneo Receptores GABA


Estos lugares de anclaje de
Interleucina-6
las clulas nerviosas se unen
sobre todo al mensajero
cerebral cido gamma-ami-
Nervio nobutrico (GABA). Cuando
vago Epitelio
se activan los receptores
(mucosa
intestinal) GABA, despliegan una accin
inhibidora de la excitabilidad
Bacterias celular.
intestinales

Triptfano y serotonina
Algunas bacterias intestina-
les sintetizan el aminocido
EL NERVIO COMO INTERMEDIARIO
triptfano, precursor de la
GEHIRN UND GEIST / MEGANIM

La experimentacin con animales ha revelado que las bacterias intestinales transmi- serotonina, considerada la
ten seales al cerebro a travs del nervio vago. Los aditivos probiticos alimentarios hormona de la felicidad. En
modifican la concentracin de los factores de crecimiento, los mensajeros cerebrales el cuerpo humano, la seroto-
y sus receptores, as como la concentracin sangunea de la interleucina 6. nina se encuentra, sobre todo,
en el tubo digestivo.

tratar los trastornos psquicos [vase Desde el se mostraban menos deprimidos y angustiados
centro del cuerpo, por Gabriele Moser; Mente y al trmino de la prueba que los participantes que
cerebro n.o 57, 2012]. haban consumido placebo.
Con todo, los ratones no son personas. Y, aun- Faltan, sin embargo, estudios que refuercen
que los resultados pudieran extrapolarse, se pre- esas observaciones y que aporten pruebas biol-
cisa una demostracin. Aun as, algunos estudios gicas firmes de la influencia de los microorganis-
albergan esperanzas. En 2007, investigadores de mos sobre el cerebro humano. Mayer confa en Para saber ms
la Universidad de Gales en Swansea examinaron obtener pronto los primeros indicios. Ingestion of lactobacillus
strain regulates emotional
a 132 probandos sanos. Estos consumieron a lo Los lactobacilos y las bifidobacterias son com-
behavior and central GABA re-
largo de tres semanas bien un placebo, bien una ponentes de nuestra alimentacin cotidiana, sea ceptor expression in a mouse
bebida lctea probitica. Los psiclogos evaluaron en el yogur, sea en los quesos. Resultara tan f- via the vagus nerve. J. A. Bravo
et al. en Proceedings of the
el estado anmico de los participantes antes y des- cil allanar el camino para asegurarse una psique National Academy of Sciences,
pus de la prueba. Los voluntarios que tomaron la sana? Los investigadores no se atreven a ir tan vol. 108, pgs. 16.050-16.055,
febrero de 2011.
bebida lctea probitica manifestaron una mejora lejos en sus afirmaciones, dado que las bacterias
Brain-gut-microbe communi-
en su estado de nimo, sobre todo aquellos que intestinales ni representan la causa ni tampoco cation in health and disease.
se encontraban de mal humor o ms tristes antes un remedio para los trastornos psquicos. Sin S. Grenham et al. en Frontiers
in Physiology, vol. 2, diciembre
del ensayo. embargo, estos hallazgos demuestran, una vez
de 2011.
En 2009, un grupo de la Universidad de Toronto ms, la estrecha relacin entre el cuerpo y la Reduced anxiety-like behavior
describi un efecto parecido a partir de un estu- mente. Adems, los billones de microorganis- and central neurochemical
change in germ-free mice.
dio piloto con un nmero reducido de pacientes mos que albergamos en nuestro interior ocu-
K. M. Neufeld et al. en Neuro-
con sndrome de fatiga crnica. Los sujetos que pan un lugar consolidado en este sistema, por gastroenterology and Motility,
haban ingerido a diario y durante dos meses lo que podran ayudar a recuperar el equilibrio vol. 23, pgs. 255-265, noviem-
bre de 2011.
una bebida lctea enriquecida con lactobacilos anmico.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 43


INFOR ME ESPECIAL: ALIMENTACIN Y SALUD MENTAL PERCEPCIN

Cuestin de gustos
Sushi o carne a la brasa? Segn los fisilogos sensoriales, la eleccin del men no
depende solo de las experiencias y el entorno cultural. Las personas divergimos en
los gustos culinarios porque percibimos los sabores de forma distinta

ANGELIK A BAUER- DELTO

MMM...
Los genes influyen en la predi-
leccin que los nios sienten
por el sabor dulce.

C
elebracin en casa. A un invitado le
apetece el pastel de nata, al otro las
patatas fritas. Unos se conforman
con una ensalada fresca y otros se
decantan por los canaps de foie
gras. Es sabido que los gustos varan de una per-
sona a otra, pero por qu?
A menudo, las preferencias gastronmicas en la
adultez vienen marcadas desde la tierna infancia.
Segn el equipo liderado por Julie Mennella, del
GEHIRN UND GEIST / GETTY IMAGES / UWE UMSTAETTER

Centro de Sentidos Qumicos Monell de Filadel-


fia, el aroma de la leche materna influye en los
gustos futuros: los nios cuya progenitora acos-
tumbraba a beber zumo de zanahoria durante el
embarazo mostraban una predileccin mayor por
las papillas de cereales con aroma de zanahoria
en comparacin con los pequeos que no haban
probado antes este sabor.

44 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


Tambin el aprendizaje influye en el desarrollo samos solo en la informacin gustativa que per-
AUTOTEST
de preferencias gustativas. Cuando un alimento cibimos mediante la lengua. Aunque a travs de
nos sacia y adems contribuye a nuestro bienestar ella diferenciamos el dulce, el cido, el salado, el A qu sabe?
(por ejemplo, una tableta de chocolate), su aroma amargo y el umami (del japons umai, es decir, Tpese la nariz y chupe
un caramelo con sabor
se almacena en ciertas redes neuronales del ce- sabroso), los millones de aromas que somos a fruta. Es probable que
rebro. Como consecuencia, volvemos a recurrir capaces de distinguir los apreciamos, sobre todo, no perciba ms all de un
con especial apetencia a ese bocado. Si, por el con- a travs de la mucosa nasal. Asimismo, el nervio sabor dulce. Destpese
la nariz; sienta ahora el
trario, sentimos malestar despus de una comida, trigmino, que se ramifica entre otros lugares
aroma de la fruta.
relacionamos su sabor con la idea de enfermar, por el rostro, percibe diversas sensaciones: bur-
Explicacin: los receptores
por lo que evitamos ingerir ese alimento en fu- bujeo, picante, ardiente y punzante. Tambin el gustativos de la lengua
turas ocasiones. Esta conducta alimentaria se ha tacto y el odo aportan informacin sobre las funcionan con el azcar,
desarrollado a lo largo de la evolucin humana y caractersticas del alimento: las patatas fritas sin embargo, los aromas
frutales los registra la
nos protege de los vveres en mal estado o todava son angulosas y crujen al masticarlas, mientras mucosa nasal. Por ello, solo
inmaduros para su consumo. que las gominolas son blandas, viscosas e in- los percibimos si tenemos
Para apostar por lo seguro, podramos co- sonoras. Todo ello contribuye a que creemos la nariz destapada.
mer cada da carne empanada y patatas fritas, una imagen sensorial compleja de la comida que
alimentos que por experiencia y por lo general ingerimos.
nos satisfacen, aunque corramos el riesgo de pa-
decer desnutricin. Sin embargo, las personas no
Comandos especiales en la lengua
solemos llegar a tales extremos. Antes de incurrir Las sensaciones gustativas se transmiten por
en esta conducta aparece una seal de saturacin quimiorreceptores. Estos se hallan en las papilas
sensorial que nos reprime. De repente, deja de gustativas con forma de cebolla alojadas tanto en
gustarnos nuestro plato favorito y nos apetece la lengua como en la parte posterior del paladar y
cambiar de men. Gracias a este mecanismo la superior del esfago. Las clulas sensoriales que
biolgico, las personas tienden a acogerse a una conforman la papila contienen receptores gus-
dieta variada. tativos, unas protenas especiales que absorben
Ya lo dice el refrn: Ms vale malo conocido aromas disueltos en la saliva. Cuando una mol-
que bueno por conocer. Cuando topamos con cula de azcar activa uno de estos receptores, el
alimentos desconocidos, solemos contemplarlos cerebro recibe la informacin de dulzor mediante
con escepticismo. Este miedo innato, que recibe la transduccin de una seal a travs de fibras
el nombre de neofobia, nos abstiene de probar nerviosas sensoriales.
una fruta extica sin la precaucin de degustar Los receptores de la familia TAS1, especficos del
primero una pequea porcin y aguardar a que sabor dulce y el sabroso, se clasifican en diversos EN SNTESIS
el cuerpo reaccione. subgrupos. TAS1R1 y TAS1R 3, que reaccionan de
Qu rico!
Las preferencias gustativas tambin se trans- manera conjunta ante el glutamato (un aminoci-
miten de un alimento a otro. Mostramos una
mayor disposicin a aceptar nuevos platos si
do que se utiliza en saborizantes como los cubitos
Maggi), se activan para el umami. TAS1R2 y TAS1R3,
1 Las preferencias y
aversiones gustativas
surgen de una compleja
estos se combinan con productos que nos son sensibles a los azcares, aminocidos y protenas,
combinacin entre las expe-
conocidos y nos gustan. Se trata del aprendizaje se activan para el sabor dulce.
riencias durante la infancia,
sabor-sabor. Las antenas moleculares gustativas TAS2R las costumbres sociales y los
No obstante, existen alimentos que requieren reaccionan ante las sustancias amargas. En la mecanismos biolgicos.
un proceso de familiarizacin. Como sucede con actualidad se conocen 25 variantes; cada una re-
el caf. Cuando se bebe por primera vez, no resul-
ta extrao que se pida ms leche o azcar para
conoce un elemento distinto. El receptor TAS2R38
detecta solo una clase de molculas que se encuen-
2 La percepcin de las
cualidades gustativas
depende de la dotacin
disimular su sabor amargo; incluso surge la pre- tran en el brcoli o la col lombarda. El TAS2R16, por gentica de cada persona.
gunta de por qu tanta gente elige esta infusin otra parte, est especializado en sustancias que
para desayunar o rematar un sabroso almuerzo.
Poco a poco, sin embargo, aprendemos a valorar
contienen las almendras amargas.
El sabor de comidas saladas o cidas se percibe 3 Factores fsicos y psqui-
cos influyen tambin en
la percepcin de los diversos
esta bebida estimulante. merced a los canales inicos de las membranas
aromas y los alimentos
Cmo distinguimos los aromas? Cuando nos celulares. En cuanto discurren a travs de ellas
preferidos.
entusiasma el sabor de una comida, no nos ba- partculas con carga elctrica, caso de un ion de

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 45


INFOR ME ESPECIAL: ALIMENTACIN Y SALUD MENTAL PERCEPCIN

El dulce en los genes sodio de la sal comn, se liberan transmisores adems del dulce, el cido, el salado, el amargo y
Debido a una variante gen- qumicos. Ante las cantidades de cloruro sdico el umami, distinguimos otro aspecto gustativo:
tica, los europeos perciben el que condimentan un plato, se activa el canal de la calidad de graso. Esta ltima percepcin se re-
dulce con mayor intensidad
que los asiticos o los africa- sodio epitelial (ENaC). Un equipo liderado por lacionaba hasta ahora con una sensacin blanda y
nos. Una pequea diferencia Charles Zuker, de la Universidad de California cremosa en boca. No obstante, el equipo de Meyer-
gentica es la causante del en San Diego, describi dicho fenmeno hace hof comprob que somos capaces de apreciar pe-
mayor desarrollo de recepto-
unos dos aos al desactivar dicho canal con un queas concentraciones de ciertos cidos grasos
res de hidratos de carbono.
truco bioqumico en unos ratones. De golpe, en un alimento. Los investigadores desarrollaron
(Allelic Polymorphism within the
los roedores perdieron el inters por la comida una lengua artificial con la que averiguaron que
TAS1R3 Promoter Is Associated with
Human Taste Sensitivity to Sucrose. salada. los cidos grasos activan el receptor GRP120 .
A. Fusham et. al. en Current Biology, La percepcin de cualidades gustativas gua el
vol. 19, pgs. 1288-1293, 2009.) Demasiada sal comportamiento alimentario de los humanos: un
Sin embargo, parece que el ENaC no est espe- sabor dulce indica comida energtica en forma de
cializado en concentraciones de sal que resultan hidratos de carbono; el umami apunta a un alto
desagradables al paladar. Los mridos a los que contenido de protenas. Puesto que ambos sabores
se haba desactivado el canal de sodio epitelial se- se perciben como agradables, gustan las comidas
guan reaccionando con aversin ante alimentos nutritivas. Pero si esta tendencia resultaba muy
demasiado salados. Hoy por hoy, se desconoce el til para nuestros antepasados prehistricos, no
receptor responsable de detectar altas concentra- as para el ritmo de vida actual: hoy en da seguir
ciones de sal en la comida. una dieta de esas caractersticas puede perjudicar
Cmo percibimos el cido de una rodaja de la salud. Para potenciar la ingesta de minerales y
limn? Si bien se ha demostrado que las clulas electrolitos vitales, tambin nos agradan los aro-
que reaccionan ante un sabor cido presentan el mas ligeramente cidos o salados. No obstante,
canal de iones PKD2L1 y que dicha sensacin desa- cuando un alimento es cido, salado o amargo
parece cuando este se bloquea, su proceso exacto en extremo, reaccionamos con repulsin. De este
contina siendo un enigma. modo evitamos comer vveres en mal estado o
Wolfgang Meyerhof, del Instituto Alemn de venenosos.
Investigacin Alimentaria de Potsdam-Rehbrcke, La preferencia del dulce y la aversin a las
y sus colaboradores descubrieron en 2011 que, sustancias amargas no solo se remontan a expe-
riencias personales tempranas. En cierta medida,
son innatas y universales. Mennella y su equipo
Men personal observaron que un feto de ocho meses beba con
ms frecuencia lquido amnitico dulce que si
La experiencia cotidiana demuestra que las preferencias gustativas no siem- presentaba una nota amarga. Del mismo modo,
pre corresponden a lo que se ingiere. Una variedad de razones influyen en la mayora de los bebs responden con una expre-
la eleccin del men: algunas personas optan por desayunar una fruta y sin de satisfaccin si se les ofrece una solucin
rechazan el pastelito de crema influenciadas por su elevada conciencia de azucarada, sea cual sea el ambiente cultural en
vida saludable; el bolsillo obliga a otros a comprar gambas congeladas en el que hayan nacido. Por el contrario, rechazan
lugar de frescas; y cuando triunfa el exotismo en el entorno social, un indi- el sabor cido y el amargo.
viduo puede elegir sushi para almorzar a pesar de que el pescado crudo no Varios estudios han demostrado, no obstante,
le acabe de convencer. En resumidas cuentas, el sabor no es siempre motivo que percibimos las cualidades gustativas de for-
de eleccin de una comida. mas distintas debido a pequesimas variaciones
Segn los primeros resultados de un estudio de la fundacin Dr. Rainer Wild- en los genes que codifican los sensores gustativos
Stiftung, organizacin dedicada al estudio de la buena alimentacin, de vez en correspondientes. Mennella comprob que los
cuando consumimos alimentos que no nos apetecen. A travs de una encuesta nios entre cinco y diez aos perciban las sus-
entre unas 1000 personas, los investigadores descubrieron que el 81% de los tancias amargas con diferente intensidad segn
individuos ingiere a veces comida que no se corresponde a sus preferencias la variante del gen TAS2R38 que tuvieran. Cuanto
gastronmicas, que un 73% sigue comiendo aunque no le guste y que, de estos, ms les gustaba el dulce, ms sensibles eran al
un 40% se termina el plato casi o por completo. Los motivos de este compor- amargo.
tamiento se estn estudiando. La variante gentica tambin influa en la
percepcin del sabor amargo en las madres,

46 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


LENGUA PAPILAS GUSTATIVAS BOTN GUSTATIVO

Clula gustativa

Microvellosidades
Papilas
caliciformes

Terminaciones
nerviosas
Papilas
filiformes

Tejido conjuntivo
GEHIRN UND GEIST / MEGANIM

SENSIBLES Poro gustativo


Las papilas gustativas de la lengua, perceptibles a simple vista, estn formadas
por varias clulas gustativas. Cuando una sustancia llega a las microvellosidades,
la clula enva una seal elctrica al cerebro.

aunque con menor fuerza. En cambio, su nivel emociones positivas afectan al cctel de hormo-
de predileccin por el dulce no se vea afectado. nas corporal e influyen sobre la transmisin de
Ello apunta a que la dotacin gentica sobre las impulsos nerviosos, provocando as una variacin
preferencias gustativas pierde peso con el paso en la percepcin.
de los aos. En 2009, Lucy F. Donaldson, de la Universidad
de Bristol, estudi junto con sus colaboradores si
De elevada amargura las percepciones gustativas afectaban al compor-
Meyerhof y su equipo demostraron que algunas tamiento alimentario. Evaluaron diversos artcu-
sustancias amargas activan solo variantes espec- los especializados que relacionaban el sobrepeso
ficas del receptor TAS2R38, lo que explica en parte con una percepcin alterada de los sabores. Segn
que haya personas que perciban ms amargor en averiguaron, las personas con obesidad perciben
el brcoli y la col lombarda que otras. el sabor dulce con menor intensidad y, por ello,
Junto a la constitucin gentica, el estado f- toleran concentraciones de azcar ms altas que
sico y psquico tambin determinan la percep- los sujetos con un peso normal.
cin de las notas de sabor. El equipo de Ajmol Sin embargo, las conclusiones no resultan escla-
Para saber ms
Ali, del Instituto de Alimentacin, Nutricin y recedoras. Parece que las personas obesas tambin El sentido del gusto. D. V.
Smith y R. F. Margolskee, en
Salud Humana de Auckland, revel en 2011 que son menos sensibles al sabor amargo y al cido, Los cinco sentidos, Temas de
la percepcin gustativa vara bajo un esfuerzo aunque no al salado. La ciencia no puede explicar IyC n. o 39, 2005.

fsico. Cuanto ms tiempo llevaba un deportista todava los mecanismos biolgicos que subyacen Taste and weight: Is there a
link? L. F. Donaldson et al. en
entrenando sobre la cinta de correr, ms dulces le a la relacin entre la masa corporal y las preferen- American Journal of Clinical
parecan las bebidas energticas, ms senta que cias gustativas. Nutrition, vol. 90, pgs. 8005-
8035, julio de 2009.
le aliviaban la sed, ms le agradaban y menos Sin duda, nos esperan nuevos hallazgos en
Changes in sensory percep-
saladas las encontraba. este campo. Los investigadores acaban de ini- tion of sports drinks and
Lo mismo ocurre con el amor. Segn descubrie- ciar un estudio sistemtico de la interrelacin post exercise. A. Ali et al. en
Physiology & Behavior, vol. 102,
ron investigadores del Centro de Transferencia entre la percepcin gustativa y la alimentacin.
pgs. 437-443, marzo de 2011.
Tecnolgica de Bremerhaven, para percibir el dul- Es probable que los resultados contribuyan a la Innate and learned preferen
ce o el amargo los recin enamorados necesitaban prevencin de enfermedades relacionadas con ces for sweet taste during
childhood. A. K. Ventura, J. K.
mayores concentraciones que las parejas que lle- la alimentacin.
Mennella en Current Opinion
vaban aos de relacin estable. Por el contrario, in Clinical Nutrition and Meta-
reaccionaban con ms sensibilidad ante el cido bolic Care, vol. 14, pgs. 379-
Angelika Bauer-Delto es periodista cientfica 384, julio de 2011.
y el salado. Los investigadores conjeturan que las especializada en temas mdicos.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 47


SINO P SIS

Las fases del sueo


Durante la noche, nuestro cuerpo funciona a medio gas. La temperatura y la presin sangunea
desminuyen, la respiracin y el pulso se relantizan, y la consciencia se desconecta cada vez ms y
ms. En cambio, nuestro cerebro se encuentra todo menos inactivo: durante el sueo vara regular
mente de estadios, los cuales se alternan en distintos ciclos.

Adormecimiento / Estado de vigilia

Tan pronto como cerramos los ojos, se


acumulan en la imagen del electroencefa
lograma (EEG) las ondas alfa con una
frecuencia entre 8 y 13 hercios. Estas se
Ondas alfa ales se consideran un barmetro de la
relajacin, pues se presentan durante la
meditacin o la hipnosis. Se sabe que las
ondas alfa no se extinguen al dormirnos;
al contrario, aparecen en otras fases del
Adormecimiento /
sueo.
Estado de vigilia
Durante la noche nos despertamos
diversas veces. Mas tales despertares son
Fase 1
tan breves que no nos acordamos de ellos
al da siguiente. Sin embargo, a algunas
personas les cuesta retomar el sueo una
vez se han desvelado y, con f recuencia, Fase 2
empiezan a darle vueltas a pensamientos
sombros. Al parecer, la h
ormona mela
tonina tiene parte de responsabilidad en Fase 3
ello: no solo se encarga
de provocar la sensacin de cansancio,
sino que tambin nos traslada a una es Fase 4
pecie de estado depresivo.

Fase 1 1 2

Despus de dormirnos, entramos en la


primera fase del sueo. En ella, el cerebro
disminuye su actividad. A veces acontecen
contracciones musculares repentinas, cuya
causa no se conoce. En la noche de los
tiempos pudiera ser que estos espasmos
mioclnicos evitaran que nuestros antepa
sados se cayeran de los rboles.

Fase 2

Mientras los msculos se relajan cada vez


ms y el estado de consciencia disminuye,
la imagen de EEG refleja fuertes oscilacio
nes en forma de complejos K. Aparecen
tambin los husos del sueo, una rpida
sucesin de ondas, las cuales duran hasta
dos segundos. La amplitud de las seales
EEG aumenta, mientras que la frecuencia
contina menguando.
Husos del sueo Complejo K

48 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


Fase 3

La tensin muscular disminuye ms y


ms; ya no percibimos nuestro entorno.
De forma espordica aparecen ondas del
ta, las de menor frecuencia. Cuanto mayor
es su nmero, ms profundo es el sueo.

Ondas delta

Fase 4

En este estadio del sueo predominan las


ondas delta. Nos encontramos totalmente
inconscientes y relajados. Incluso nos des
pertamos con dificultad si suena la alarma
del despertador. Tambin es el momento
en el que pueden darse fenmenos como
el sonambulismo o hablar en sueos.

3 4 5 6 7 8
Horas desde el adormecimiento Fase REM

En el estadio REM (de rapid eye movement),


son tpicos los movimientos rpidos de los
ojos. Adems, aumentan la presin sangunea,
el pulso y la respiracin. Este momento del
sueo se describe, asimismo, como fase de las
ensoaciones, ya que a menudo se acompaa
de sueos vvidos. Los investigadores conti
nan especulando sobre el significado de los
sueos. Probablemente sirvan para procesar
las experiencias, encontrar enfoques creativos
o limpiar el almacn de la memoria.

Prdida del tono muscular

El sueo REM se acompaa principal


mente de una completa prdida de
la tensin muscular. La inmovilidad
controlada por el cerebro impide que
MARTIN MLLER

transformemos los sucesos de las enso


aciones en hechos. Despertarse puede
comportar la desagradable sensacin de
no poderse mover.
MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 49
AVANCES

NEURO CIENCIA

Cerebro muy sensible a los dilemas morales


Las personas con un trastorno obsesivo-compulsivo manifiestan una mayor actividad cerebral
ante las disyuntivas morales

C ARLES SORIANO M A S Y NARCS C ARDONER LVAREZ

E
l trastorno obsesivo-compulsivo mesa no se hallan en perfecta alineacin Otra caracterstica del trastorno, en es-
(TOC) se caracteriza por la presen- y simetra. pecial entre el subgrupo de individuos que
cia de pensamientos intrusos (ob- Por lo general, esas obsesiones se acom- presentan un temor obsesivo a ofender o
sesiones) que generan ansiedad a quien paan de conductas rituales (compulsiones), blasfemar, es la preocupacin excesiva ante
los sufre. El contenido de estas obsesiones cuyo objetivo estriba en reducir la ansiedad problemas morales. En este sentido, algu-
es diverso: desde ideas de contaminacin causada por esas ideas intrusas. Las personas nos autores han propuesto que lo patolgi-
tras tocar algn objeto o a alguna perso- con TOC pueden limpiarse de forma repe- co no es la presencia de las obsesiones, sino
na, dudas sobre ciertas acciones relevan- tida incluso hasta sangrar, comprobar la valoracin demasiado estricta que los su-
tes (He cerrado puertas y ventanas?), puertas y ventanas un nmero concreto de jetos hacen de ellas. De esta manera llegan
miedo a comportarse de forma inapro- veces, volver sobre sus pasos para asegurarse a considerar que no es aceptable desde un
piada (He molestado a otros?, he blas- de que no han ofendido a nadie, o colocar punto de vista moral tener determinados
femado?), o pensamientos de que algn minuciosamente todos los enseres de la pensamientos.
suceso grave suceder si los objetos de la mesa en una posicin determinada. Esta explicacin puramente cogniti-
va del TOC se encontraba, hasta la fecha,
parcialmente enfrentada con los modelos
RESPUESTA DISPAR neurobiolgicos desarrollados durante la
Las imgenes por resonancia magntica mues- ltima dcada, los cuales centran el origen
a tran que el cerebro de personas con trastorno de la psicopatologa en las alteraciones de
obsesivo-compulsivo presenta una mayor activi- circuitos cerebrales concretos. Nuestro es-
dad en la corteza orbitofrontal (a) ante los dile-
tudio, publicado en fecha reciente en Archi-
mas morales que el de sujetos sanos. Entre otras
ves of General Psychiatry y llevado a cabo
se plante a los probandos las siguientes disyun-
tivas: en un escenario de guerra deban decidir entre investigadores de los hospitales de
entre colaborar en un asesinato o la supervivencia Bellvitge, y del Mar, de Barcelona, y de la
de un grupo de civiles (b, izquierda). Tambin Universidad de Melbourne, intenta ir un
se les expuso a elecciones triviales, como elegir paso ms all: busca integrar ambos puntos
entre comer carne o pescado para cenar (derecha). de vista, en apariencia opuestos, sobre las
La intencin era comparar la actividad cerebral de causas del trastorno obsesivo-compulsivo.
los participantes ante las respectivas alternativas
Una fusin que, como veremos, es posible.
(morales y triviales).
b Decisiones en el encfalo
Para desarrollar nuestra investigacin,
presentamos a un total de 73 probandos
con TOC y otros tantos sanos una serie de
DE B. J. HARRISON ET AL., 2012 (vase Para saber ms);

dilemas morales, es decir, circunstancias


en las que cada sujeto deba escoger entre
ILUSTRACIONES DE ALBERTO HERNNDEZ

dos alternativas, ambas con consecuencias


negativas. Se les plante, entre otras situa-
ciones hipotticas, un escenario de guerra
en el que formaban parte de un grupo de
civiles apresados en un campo de concen-
tracin. En ese contexto, los participantes

50 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


deban elegir entre colaborar con un oficial actividad que los sanos en la corteza orbi- aspectos morales que manifiestan este
del campo y asesinar a un menor inocente, tofrontal medial, regin del cerebro que se subgrupo de pacientes.
o dejar que los soldados fusilasen al resto relaciona con los procesos de toma de deci- En conclusin, la investigacin revela por
del grupo, entre los que tambin se encon- siones y con el desarrollo del sentimiento primera vez en pacientes con TOC la rela-
traban nios. de moralidad. Cabe resaltar que, como ya cin entre disfunciones cerebrales determi-
Los probandos llevaron a cabo la tarea se ha demostrado, las personas con tras- nadas y alteraciones en cogniciones comple-
encomendada mientras se encontraban torno obsesivo-compulsivo presentan una jas, como es el sentimiento de moralidad.
tumbados dentro de un escner de reso- alteracin en dicha rea, lo que sugiere que Con ello se integra el modelo cognitivo con
nancia magntica. Este requisito revelaba la actividad anormalmente alta durante el neurobiolgico, es decir, las alteraciones
las regiones del cerebro que se activaban los problemas morales se encuentra rela- cognitivas con las cerebrales.
ante un dilema moral. Los resultados se cionada con la disfuncin de los mismos
compararon con la actividad cerebral de circuitos. Carles Soriano Mas y
Narcs Cardoner lvarez
los individuos ante elecciones triviales (es- Adems observamos que los afectados
Instituto de Investigacin Biomdica
coger entre comer carne o pescado para de obsesiones relacionadas con el temor de Bellvitge-IDIBELL. CIBERSAM
cenar, por ejemplo). En pocas palabras, este de haber ofendido a otros o blasfemado, Instituto de Salud Carlos III

mtodo permita aislar las reas especficas manifestaban una mayor activacin en re-
que respondan ante un dilema moral pero giones de las cortezas orbitofrontal lateral Para saber ms
que permanecan en reposo ante la simple y prefrontal dorsolateral, as como en la Rituales sin fin. Anne Katrin Klz y U. Vorder-
necesidad de elegir (eleccin trivial). nsula, el cngulo anterior o la amgdala, holzer en Mente y cerebro, n.o 47, 2011.
Neural correlates of moral sensitivity in obses-
reas asociadas con el procesamiento de
sive-compulsive disorder. Ben J. Harrison, Jess
Ms actividad neuronal las emociones. Tales resultados proporcio- Pujol, Carles Soriano Mas, et. al en Archives of
Ante las situaciones de dilema moral, los nan un substrato neurobiolgico especfico General Psychiatry, vol. 69, n.o 7, pgs. 741-749,
2012.
sujetos con TOC manifestaron una mayor para explicar la mayor preocupacin por

NEUROLO GA

Las neuronas necesitan la protena RhoE


La carencia de la protena RhoE provoca alteraciones en el desarrollo
del sistema nervioso. Modelos animales transgnicos revelan la aparicin
de daos neuromotores y neuromusculares

ROSA GUA SCH AGUIL AR

H
oy en da se sabe que un correcto neuronal. Tanto es as que la carencia de desestructura el citoesqueleto celular e in-
desarrollo de las neuronas resul- dicha protena induce alteraciones en la po- terviene en procesos fundamentales para
ta esencial para la salud mental. larizacin de las neuronas del hipocampo y, las neuronas, como son la proliferacin,
Por el contrario, su alteracin puede dar de esta manera, un retraso en el crecimien- migracin y supervivencia celular.
lugar a importantes daos cognitivos, to de las neuronas, un dao neuromotor y Para llevar a cabo el estudio se utiliz
como ocurre en las enfermedades neuro- neuromuscular observndose un desarro- un ratn transgnico que no expresaba la
degenerativas. llo anormal del sistema nervioso. protena RhoE y se cultivaron las neuronas
En el Centro de Investigacin Prncipe Las protenas Rho controlan, junto con procedentes de su hipocampo. Estas neuro-
Felipe, en colaboracin con la Universidad otras molculas, la reorganizacin del ci- nas, en condiciones controladas de cultivo
CEU-Cardenal Herrera y la Universidad de toesqueleto celular, regulando el proceso y separadas de la complejidad del sistema
Valencia, constatamos en 2012 en una in- de formacin de las dendritas y del axn. nervioso, tienen la ventaja de mantener
vestigacin publicada en Journal of Neuro- Sin embargo, segn descubrimos a travs la capacidad de desarrollar su polaridad
chemistry la importancia que desempea de la clonacin de la protena RhoE (tam- morfolgica y funcional. Obtuvimos los
la protena RhoE en el correcto desarrollo bin conocida como Rnd3), esta protena primeros resultados.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 51


AVANCES

Neuronas control Neuronas sin RhoE


nas y en otras que no expresaban la RhoE.
Segn observamos, la ausencia de dicha
protena provocaba un retraso notable en
el proceso investigado. En otras palabras,
las neuronas carentes de la protena RhoE
3 das

tardaban ms tiempo en extender sus den-


dritas y axn.
En trabajos anteriores ya observamos
que los roedores con ese tipo de dficit
presentaban un tamao corporal menor
y una mortalidad muy temprana (falle-
can a las tres o cuatro semanas de vida
cuando los ratones sanos suelen vivir unos
dos aos). Asimismo, manifestaban altera-
6 das

ciones neuromotoras y neuromusculares,


lo que revelaba la funcin destacada que
desempea RhoE en el desarrollo del sis-
tema nervioso.
Al analizar la va de sealizacin de la
RhoE, es decir, las protenas sobre las que
acta para producir los daos que haba-
mos observado, confirmamos que las neu-
ronas que no expresaban RhoE presenta-
9 das

ban una serie de protenas (las que forman


la va de sealizacin RhoA/Rock/Limk/
Cofilina) ms activas que en el caso de las
neuronas control.
Tales descubrimientos allanan el camino
hacia el conocimiento de las molculas que
se encuentran implicadas en alteraciones
neuromotoras y neuromusculares. Ofrecen
pistas en torno al modo en que se debe ac-
tuar sobre ellas para conseguir revertir o
14 das

CORTESA DE ROSA GUASCH

disminuir el desarrollo neuronal deficiente.


Estas molculas podran servir como dia-
nas teraputicas en el tratamiento de los
trastornos neurodegenerativos.

MENOR CRECIMIENTO
Rosa Mara Guasch Aguilar
Las neuronas que no expresan la protena RhoE presentan una menor arborizacin, es decir, Laboratorio de Sealizacin de Protenas Rho
una disminucin en el crecimiento tanto de las dendritas como del axn (derecha). Para com- en Neuropatologas
probarlo, se aislaron y cultivaron neuronas del hipocampo de un ratn que no expresaban la Centro de Investigacin Prncipe Felipe
Valencia
protena RhoE.

Para saber ms
Dentritas y axn alterados una disminucin de la mielina que recubre RhoE deficiency produces postnatal lethality,
Las dendritas de las neuronas que no ex- los axones. profound motor deficits and neurodevelop-
presaban la protena RhoE mostraban un Con el fin de ahondar en el efecto que mental delay in mice. E. Mochol et al. en PLoS
ONE, vol. 6, pg. e19236, abril de 2011.
desarrollo deficiente: su nmero y longitud produce la carencia de la protena RhoE en
Neuronal polarization is impaired in mice
eran menores que las de las neuronas con- el proceso de polarizacin neuronal, com- lacking RhoE expression. B. Peris et al. en Jour-
trol. Asimismo, el crecimiento del axn se paramos los tiempos en los que ocurran nal of Neurochemistry. vol. 121, pgs. 903-914,
junio de 2012.
reduca. Estudios en curso revelan, adems, los cambios morfolgicos en neuronas sa-

52 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


P SICOTER APIA

Coterapeutas peludos
Los nios con problemas de apego e inseguridad ganan confianza con la asistencia
teraputica de un perro

KURT KOTR SCHAL

U
n buen da se produjo un fortuito la tendencia de Homo sapiens a convivir con para un metaanlisis, y comprobaron que
y acertado encuentro en la con- animales y a mostrar un inters casi instin- los animales contribuyen en el tratamiento
sulta del psiclogo infantil Boris tivo por la naturaleza. Tal y como el zologo de pacientes traumatizados.
Levinson: uno de sus pacientes, un nio James Serpell supuso, ms o menos por las Andrea Beetz, Henri Julius y el autor
de nueve aos extremadamente intro- mismas fechas, los animales podan servir analizamos a 80 jvenes con edades com-
vertido que no hablaba con nadie, acudi como puerta de entrada al subconsciente prendidas entre los siete y doce aos que
demasiado pronto a la cita. Se encontr humano y sus emociones. presentaban patrones relacionales insegu-
en la consulta a Jingles, el perro de Levin- Hoy en da existen mltiples formas de ros o desorganizados. En su mayora, los ni-
son. Enseguida, el joven comenz a ha- terapia basadas en la ayuda de coterapeu- os haban sufrido situaciones familiares
blar de manera entusiasta con el animal; tas animales, a pesar de las burlas inicia- de violencia, prdida o desatencin.
en el transcurso de la sesin tambin se les: cuando Levinson inform en 1961 de
mostr extraamente abierto y lleno de sus conocimientos durante un congreso,
Caricias contra el estrs
confianza. Desde entonces, el terapeuta los psiclogos all presentes reaccionaron Despus de una fase de adaptacin, pedimos
se llev ms a menudo al golden retriever con escepticismo. Con los aos, la terapia a nuestros participantes que explicaran un
al trabajo. En su publicacin Pet-oriented asistida por animales comenz a aplicarse cuento hasta el final y que resolvieran unas
child psychology, de 1969, el psiclogo dio a cada vez con ms frecuencia en institucio- actividades de clculo mental en presencia
conocer el sorprendente efecto del animal nes mentales, residencias para la tercera de dos adultos desconocidos. Un tercio
sobre sus jvenes clientes. edad, hospitales y prisiones de Austria y de los sujetos recibi apoyo de un adulto
Antes de Levinson ya existan informes Alemania. amable. El resto de los nios contaron con
similares. Sigmund Freud debi llevar con Investigaciones cientficas avalan la efica- la compaa de un perro de verdad o de uno
regularidad a las sesiones de terapia a Jofie, cia de este tipo de mtodos, si bien todava de peluche. Tras las tareas, los probandos
una hembra chow chow. Como comprob son relativamente escasas. Janelle Nimer y dispusieron de un rato para relajarse. El en-
el padre del psicoanlisis, la presencia de la Brad Lundahl, de la Universidad de Utah, sayo dur apenas una hora. En ese tiempo
perra tranquilizaba a sus pacientes. compendiaron en 2007 numerosos estudios tomamos a cada uno de los sujetos cinco
La inclinacin de los humanos a estable-
cer relaciones emocionales con los animales
emana de la evolucin: dado que nuestra
historia filogentica transcurri de mane-
ra continua, no a saltos, compartimos con
perros y gatos mecanismos psicolgicos y
cognitivos, tambin estructuras cerebrales
relacionadas con la conducta social. Ade-
ms, nuestra larga existencia cazadora-re-
colectora nos convierte en bifilos. Con
este trmino, el bilogo Edward Osborne
Wilson describi en los ochenta del siglo xx
FOTOLIA / SONYA ETCHISON

UN AYUDANTE SUAVE
A menudo, los nios con problemas para rela-
cionarse se abren con mayor facilidad ante la
presencia de un perro que de un adulto.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 53


AVANCES

de confianza entre terapeuta y paciente.


TRANQUILO Adems de las ventajas en el tratamiento
La cercana de un amigo
psicolgico, el empleo de animales podra
cuadrpedo tambin
aportar beneficios econmicos, pues per-
produce tranquilidad en
los adultos. mitira acortar la duracin de la terapia.
Este tipo de tratamiento constituye un
buen apoyo tambin para los pacientes adul-
tos, como demostraron investigadores del
Hospital Universitario de la Charit de Ber-
ln dirigidos por Undine Lang. En su experi-
mento, una serie de pacientes con depresin
GEHIRN UND GEIST

profunda explicaron a los cientficos duran-


te media hora su experiencia personal con
animales, ms concretamente, con perros. A
la mitad de los sujetos les acompaaba un
muestras de saliva para determinar la con- lo acariciaban se mostraban especialmente perro durante la explicacin.
centracin de cortisol (hormona del estrs). relajados. Mas, este efecto solo se observ Tras treinta minutos de sesin, se redu-
Adems, filmamos todo el procedimiento. con intensidad en los nios que presenta- jo el miedo y el estrs de los probandos
Valoramos las grabaciones a posteriori. ban problemas de inseguridad o desorga- que contaban con la presencia del animal,
El perro produjo un efecto reductor del nizacin. Los infantes del grupo de control, mientras que el resto de los sujetos ape-
estrs en los nios, fenmeno que no apa- ms seguros de s mismos, presentaban nas mostraron cambios. Un ao despus,
reca en compaa de un adulto o de un una mayor reduccin de la hormona del el equipo repiti el ensayo con personas
animal de peluche. Exceptuando la exci- estrs si durante las tareas cognitivas se con esquizofrenia. Los resultados fueron
tacin inicial por la presencia del can, los encontraba presente un adulto. similares: la presencia del can atenu la
valores de cortisol de los nios no aumen- Al parecer, los perros proporcionan a angustia y contribuy a la relajacin de
taron. Asimismo, en la fase de relajamien- los humanos en estado de estrs un apoyo los afectados.
to, la concentracin del mensajero qumico emocional similar al de las personas; inclu- Todo ello demuestra que Sigmund Freud
en estos sujetos era mucho menor que en so inducen confianza de manera ms efec- y Boris Levinson no estaban equivocados
los otros nios. tiva que un adulto en nios con trastornos con su amor a los animales. Lo que ya
Un factor decisivo fue la medida en que de apego. Ello proporciona un potencial te- vislumbraron en su poca parece confir-
los nios se entretenan con el animal: los raputico considerable: los perros pueden marse hoy cada vez ms. Los investigado-
sujetos que hablaban con el animal o que acelerar la construccin de una relacin res debern profundizar en el estudio del
tratamiento con animales para que pueda
establecerse como una forma independien-
Patrones de apego te de terapia.
Kurt Kotrschal
En la dcada de los cincuenta del siglo pasado, el pediatra britnico John Bowlby Depto. de biologa de la conducta
(1907-1990) fundament su teora del apego sobre las relaciones humanas estrechas. Universidad de Viena

En los aos siguientes Bowlby colabor con la psicloga Mary Ainsworth, con quien
desarroll la teora. A travs de una relacin temprana de cuidados, el nio desarrolla, Para saber ms
por lo general, un patrn de apego seguro. Desde el comienzo se acostumbra a tomar Die evolutionre Theorie der Mensch-Tier-
confianza con otras personas. De esa manera le resulta fcil establecer nuevas relacio- Beziehung. K. Kotrschal en Die Mensch-Tier-
Beziehung im wissenschaftlichen Diskurs,
nes y experimentar apoyo emocional a travs del contacto social y la cercana fsica. dirigido por C. Otterstedt y M. Rosenberger
Si, por el contrario, el cuidado de la principal persona de apego es inestable o dis- Gefhrten Konkurrenten Verwandte.
Vandenhoeck & Ruprecht, Gotinga 2009.
tanciado, puede conducir a un patrn de apego inseguro o desorganizado, modelo que
Reduced anxiety during dog assisted inter-
aplicar en su relacin con otras personas de referencia e interlocutores. Encontrar views in acute schizophrenic patients. E. L. Lang
la forma de acceder a nios inseguros o desorganizados resulta a veces difcil para et al. en European Journal of Integrative Medi-
cine, vol. 2, pgs. 123-127, septiembre de 2010.
pedagogos y terapeutas. No obstante, segn estudios ms recientes, los nios no
The effect of social support by a dog on stress
aplican su conducta de apego a los animales de la misma forma que con adultos: con modulation in male children with insecure at-
los perros consiguen establecer una relacin libre y llena de confianza. tachment. A. Beetz et al. en Frontiers in Psycho-
logy, vol. 3, n.o 352, septiembre de 2012.

54 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


INSTANTNE A

CORTESA DEL LABORATORIO DE NEUROIMAGEN DE LA UNIVERSIDAD DE CALIFORNIA EN LOS NGELES Y DEL CENTRO MARTINO DE IMAGEN BIOMDICA DE LA ESCUELA MDICA DE HARVARD (WWW.HUMANCONNECTOMEPROJECT.ORG)

Orientacin neuronal en 3D
La imagen de este corte horizontal del cerebro se obtuvo me- nerviosas completas, las cuales se traducen en una imagen tridi-
diante la tcnica de imagen por difusin de alta resolucin mensional. Con ello se solventa una carencia de la clsica tcnica
angular o HARDI (de high angular resolution difusion imaging). DTI: la imposibilidad de reproducir las fibras nerviosas entre-
Dicho mtodo, que supone un perfeccionamiento de la resonan- cruzadas. La forma de cada unidad de vxel muestra diferentes
cia magntica por tensor de difusin (DTI), permite visualizar las orientaciones de las vas nerviosas dentro de la respectiva regin
vas nerviosas del encfalo. Los diferentes colores representan cerebral.
las direcciones principales de las prolongaciones neuronales en Con todo, en esta reproduccin tridimensional falta la parte
el respectivo vxel, que corresponde a una unidad diminuta de delantera de la corteza frontal (arriba) por un problema meto-
volumen del tejido neuronal. En el centro de la imagen aparece dolgico: a causa de su proximidad con las cavidades craneal y
en rojo el cuerpo calloso, el enorme haz de fibras nerviosas que maxilar rellenas de aire, la tomografa por resonancia magn-
comunica ambos hemisferios cerebrales. tica no pudo registrar ninguna seal estable. Ello sucede con
Con el ordenador se reconstruyen, a partir de mltiples cor- frecuencia, sobre todo en tomas de neuroimagen con campos
tes del cerebro, realizados capa a capa, la orientacin de fibras magnticos de alta intensidad.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 55


SERIE TCNIC A S DE L A NEURO CIENCIA

Neuronas
en tres dimensiones
Para desentraar los circuitos neuronales, los investigadores cortan el tejido
cerebral en multitud de secciones y las examinan bajo un microscopio electrnico.
Las tcnicas modernas automatizan este proceso, con lo que permiten elaborar
reconstrucciones tridimensionales de las grandes redes

BEN JA MIN TIT ZE

U
n pequeo microscopio, un fras- bre papel las conexiones celulares. Cajal descu-
SERIE
quito de nitrato de plata, una plu- bri de este modo las formas y ramificaciones
Tcnicas ma y tinta china. Con estos utensi- caractersticas de los diferentes tipos de clulas
de la neurociencia
lios inici Santiago Ramn y Cajal nerviosas.
Parte 1: Atlas cerebral (1852-1934) el viaje de la neuroa- Enseguida se dio cuenta de que el tejido del sis-
Enero 2013 natoma. Mediante una tcnica de tincin ideada tema nervioso central se compona de multitud
Parte 2: Optogentica por su contemporneo Camillo Golgi (1843-1926), de neuronas agrupadas, conectadas entre s por
Marzo 2013 ennegreci los cortes finos de tejido nervioso y numerosas sinapsis. No obstante, la tcnica de
Parte 3: Microscopa visualiz sus componentes bajo el microscopio tincin de Golgi le permiti examinar solo una
de fluorescencia ptico. Con extrema meticulosidad dibuj so- fraccin diminuta de las clulas; todava se en-
Marzo 2013

INTERFOTO / PHOTOAISA
Parte 4: Microscopa
electrnica
Parte 5: Imgenes
con tensor de difusin
Septiembre 2013
Parte 6: Simulacin
por ordenador
Noviembre 2013

CLULAS AL DETALLE
Santiago Ramn y Cajal
examin con el microscopio
ptico el tejido cerebral y
dibuj con detalle extremo
las comunicaciones celulares.
Con ello descubri las formas
caractersticas de los distintos
tipos de neuronas.

56 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


RED PLSTICA
Con la microscopa electrnica
de bloques seriados frontales
pueden reconstruirse las neu-
ronas y sus conexiones en tres
dimensiones. En esta repre-
sentacin, las clulas nervio-
sas individuales se distinguen
por colores.
CORTESA DE KEVIN BRIGGMAN, INSTITUTO MAX PLANCK PARA LA INVESTIGACIN MDICA, HEIDELBERG

EN SNTESIS

Cartografa del
contraba lejos de descifrar todos los circuitos ce- de cada una de las 302 neuronas de este nemto- sistema nervioso
rebrales. Segn escriba Cajal en su autobiografa:
La complejidad indescriptible de la estructura
do. Hubieron de pasar catorce aos para que se
publicaran los resultados. Naca el primer atlas 1 Para entender cmo se
comunican las neuronas,
los cientficos proyectan
de la sustancia gris es tan intrincada que desafa del sistema nervioso.
cortes finos del tejido ner-
la curiosidad insaciable de los investigadores, y Sin embargo, la laboriosidad del proyecto fue
vioso con un microscopio
seguir hacindolo durante muchos siglos. de tal magnitud que resultaba difcil concebir su
electrnico.
El primer ser vivo del que se reconstruy el sis- aplicacin en organismos de mayor tamao. No
tema nervioso de manera ntegra apenas meda
un milmetro: se trata del nemtodo Caenorhab-
fue hasta treinta aos despus que Winfried Denk,
del Instituto Max Planck de Investigacin Mdica 2 La microscopa electr-
nica de bloques seriados
frontales automatiza este
ditis elegans. En 1972, el equipo de bilogos de de Heidelberg, ideara un mtodo que automati-
proceso. En poco tiempo
Sydney Brenner y John White, del Laboratorio zaba el corte y barrido de las muestras de tejido:
se obtienen proyecciones
de Biologa Molecular del Consejo de Investiga- la microscopa electrnica con bloques seriados
espaciales de grandes redes
cin Mdica en Cambridge, descompuso este ani- frontales (MEBS). La cmara de muestras del mi- neuronales.
mal afiligranado en incontables cortes finos. A croscopio electrnico de barrido integra una cu-
continuacin, los visualizaron con el microscopio
electrnico. Los cientficos fueron acumulando
chilla de diamante, similar a la que normalmente
utilizan los investigadores para fragmentar de an- 3 Los cientficos rastrean
las prolongaciones de
las neuronas en una imagen
con precisin las imgenes consecutivas en una temano los bloques celulares que van a examinar.
tridimensional con el fin de
pila tridimensional. Con paciencia de relojero, Este micrtomo secciona la muestra, rebanada a
interpretar sus circuitos.
rastrearon y cartografiaron las prolongaciones rebanada, durante la observacin.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 57


SERIE TCNIC A S DE L A NEURO CIENCIA

Microscopio electrnico
de barrido

Cuchilla de diamante

INSTITUTO MAX PLANCK DE INVESTIGACIN MDICA, HEIDELBERG


JULIA KUHL / CORTESA DE BENJAMIN TITZE,
Muestra de tejido

EXPLORACIN PRECISA
Para estudiar la organizacin de las neuronas en marcha la cuchilla, la cual practica un corte
El mtodo MEBS se basa en
la exploracin, mediante el en un fragmento de tejido nervioso por medio tisular fino de 25 nanmetros. A continuacin, el
microscopio electrnico de de la MEBS, los investigadores deben teir pri- microscopio realiza un nuevo barrido, y as su-
barrido, de la superficie de mero las clulas con un metal pesado. El tejido cesivamente. El aparato va seccionando miles de
un bloque celular (izquierda). no tratado no se ve con el microscopio electrni- veces, corte a corte, el bloque de tejido hasta que
En cuanto termina el esca- co, pues los electrones apenas se dispersan de las no queda muestra.
neo, la cuchilla de diamante clulas; en cambio, el metal refleja las partculas Una variante del mtodo MEBS es la micros-
efecta un corte fino de la
diminutas. Con el fin de que el tejido nervioso se copa electrnica de barrido con haces inicos
muestra (derecha). Estos dos
mantenga estable durante el corte, se sumerge en focalizados (MEB-HIF), En lugar del diamante,
procesos continan hasta que
no queda muestra. una sustancia portadora: resina epoxi. El bloque esta tcnica emplea un haz inico para seccio-
duro obtenido se fija finalmente a la cmara de nar el tejido. Con ese objetivo se aceleran iones
muestras del micrtomo. de galio en un campo elctrico intenso, que se
Del resto se ocupa la mquina de forma auto- disparan sobre la muestra con ayuda de lentes
mtica: el microscopio escanea a travs del haz electrostticas. El haz posee tal cantidad de ener-
de electrones la superficie frontal de la muestra. ga que va raspando, fragmento a fragmento,
En cuanto ha barrido toda la superficie, se pone la superficie del bloque tisular. Gracias a ello, la
distancia entre las imgenes se reduce conside-
rablemente, hasta menos de 10 nanmetros. Sin
Dos tipos de microscopio embargo, el registro se alarga en el tiempo, por
lo que el mtodo resulta apropiado solo para
El microscopio ptico aprovecha las partculas de luz (fotones). Las lentes de muestras pequeas.
vidrio proporcionan una imagen a gran aumento de la muestra examinada.
La resolucin, es decir, la distancia mnima entre dos puntos que se perciben Bloque celular digital
separados bajo el microscopio, depende en este caso de la longitud de onda de Las imgenes de los cortes, tanto de la MEBS
la luz; abarca unos centenares de nanmetros. como de la MEB-HIF, se encuentran alineadas en
El microscopio electrnico permite una resolucin superior, de escasos nan- la misma direccin, por lo que pueden recons-
metros. En lugar de fotones utiliza electrones, los cuales poseen una longitud truirse de forma automtica en tres dimensiones
de onda mucho menor. Los electrones se agrupan en haces muy finos con con la ayuda de un ordenador. No obstante, estos
ayuda de campos electromagnticos. El microscopio electrnico de transmisin mtodos presentan un inconveniente decisivo:
atraviesa cortes finos de los objetos examinados, y un detector registra los el tejido examinado se destruye, por lo que se
electrones que penetran en el tejido. Se obtiene as una imagen en la que se pierde para siempre. Los investigadores no pue-
diferencian las zonas de distinta densidad. El microscopio electrnico de barrido den examinar la muestra bajo el microscopio una
emite, asimismo, electrones sobre el objeto examinado, con lo que detecta segunda vez.
las partculas reflejadas y rechazadas por la muestra. Ello permite visualizar la Ante esa traba, Kenneth Hayworth y Jeff Licht
estructura profunda y superficial del tejido. man, de la Universidad de Harvard en Cambrid-
ge, llegaron a la idea de volver a la tcnica de

58 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


cortar el tejido fuera del microscopio y, una vez
seccionado, registrar las imgenes automtica- Estudio estructural con la luz
mente. En este caso, un diminuto torno, el AT-
Los cientficos se valen asimismo de los mtodos de microscopa ptica para
LUM (Automatic Tape-Collecting Lathe Ultrami-
reconstruir los circuitos neuronales. El equipo de Jeff Lichtman, de la Univer-
crotome), secciona finas rebanadas de un bloque
sidad Harvard en Cambridge, cre el mtodo del arco cerebral. Se incorporan
tisular rotatorio; una tras otra, las va colocando
en las neuronas genes de protenas neuronales con fluorescencia roja, verde y
sobre una cinta recubierta de carbono. Para el
azul. En cuanto las neuronas producen estas protenas, se iluminan con colores
registro, la cinta pasa como si fuera una pelcu-
diferentes en el microscopio de fluorescencia, una variante del microscopio
la de vdeo: recorre la cmara de muestras del
ptico. Estas imgenes poseen una menor resolucin y permiten reconocer
microscopio electrnico que efecta un barrido
menos comunicaciones neuronales que las tcnicas de microscopa electrnica.
de los cortes tisulares.
Gracias al ATLUM, los cientficos pueden des-
componer grandes grupos celulares y depositarlos
en una biblioteca de cortes, de manera que pue- de gran tamao, indican que existe un intercam-
den volver a visualizarse en caso necesario, con la bio fuerte entre las neuronas. Las imgenes de
ventaja de que no hay que pasar toda la cinta: si resolucin muy alta muestran incluso las vescu-
interesa una parte concreta del tejido, se rebobina las sinpticas (pequeas esferas que almacenan
hasta el lugar correspondiente. neurotransmisores).
Ese mtodo, adems, ahorra tiempo. En un ini- Reconstruir manualmente todas las neuronas
cio, los cortes se visualizan a baja resolucin, lo consumira mucho tiempo: un grupo de 1000 in-
que permite obtener un sistema de coordenadas vestigadores precisara casi diez aos para repro-
aproximado del tejido. Los cientficos reservan la ducir 1 milmetro cbico de la corteza cerebral.
resolucin de mayor calidad para las imgenes de As pues, resulta fundamental automatizar esta
las regiones objeto de su estudio. tcnica. Cientficos de todo el mundo tratan de PILA COMPACTA
En cuanto el ordenador reconstruye los cortes desarrollar algoritmos que interpreten sin error En la microscopa electrnica
celulares en una estructura tridimensional, co- la estructura de las neuronas y sus conexiones 3D, un programa informtico
mienza el verdadero trabajo hercleo de los inves- a partir de un nmero de datos gigantesco. Em- permite la reconstruccin
espacial del tejido a partir de
tigadores: para averiguar el diseo de un circuito plean para ello programas con capacidad de
los cortes celulares.
nervioso, habrn de rastrear todas y cada una de
las neuronas, junto con sus prolongaciones (den-
dritas y axones) hasta las ms finas ramificacio-
nes, y marcarlas en la imagen 3D.
La labor conlleva repasar todas las imgenes,
corte a corte, en una pantalla y rastrear las mem-
branas celulares. Este mtodo de segmentacin
permite reconocer la estructura tridimensional

CORTESA DE KEVIN BRIGGMAN, INSTITUTO MAX PLANCK PARA LA INVESTIGACIN MDICA, HEIDELBERG
precisa de las clulas. Por ltimo, el programa
informtico elabora un modelo de su ubicacin
en el tejido. Otra posibilidad consiste en marcar
los puntos correlativos de las clulas y construir
as el esqueleto de las prolongaciones. Este trabajo
exige una alta concentracin, pues los errores tie-
nen una enorme trascendencia: si el investigador
omite una prolongacin, desaparecern con ello
sus ramificaciones y conexiones.
De especial importancia resulta el registro de
las sinapsis. En las imgenes obtenidas con el mi-
croscopio electrnico se reconocen como puntos
oscuros en las membranas celulares limtrofes. 130 micrmetros
Las sinapsis revelan el grado de comunicacin
de las clulas examinadas. Si son numerosas o

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 59


CORTESA DE KENNETH HAYWORTH, UNIERSIDAD HARVARD SERIE TCNIC A S DE L A NEURO CIENCIA

~ 3 milmetros
Pila 3D

1 micrmetro

CORTE A CORTE
aprendizaje, que reconocen, con una precisin Seguidamente, Briggman sumergi la retina en
A travs del mtodo ATLUM
se practican cortes finos de cada vez mayor, las comunicaciones nerviosas. resina epoxi y la proyect, capa a capa, mediante la
un bloque celular; estos se tcnica MEBS. Una vez los investigadores reconstru-
La retina en el punto de mira yeron las neuronas en el ordenador, examinaron
depositan uno tras otro sobre
una cinta (izquierda). Despus Qu respuestas en relacin a la neurobiologa cmo se comunicaban entre s las clulas ganglio-
del barrido con un microsco- aportan las tcnicas de microscopa electrnica nares que mostraban preferencia direccional.
pio electrnico, un programa 3D? Ya que, hoy por hoy, no resulta posible re- Descubrieron que los lugares de contacto entre
transforma las imgenes en
construir cerebros completos, los investigadores las clulas amacrinas de destello estelar (unas in-
un modelo tridimensional
experimentan con circuitos neuronales ms pe- terneuronas inhibitorias concretas) y las clulas
del tejido. Sobre este pueden
marcarse procesos de cada queos, como los de la retina. Este tejido se com- ganglionares se repartan atendiendo a reglas
neurona (estructura roja a la pone de varias capas celulares. La ms posterior especficas: las sinapsis inhibidoras se encuen-
derecha). alberga los fotorreceptores, que transforman la tran solo en las prolongaciones celulares que se
luz en seales nerviosas. Desde all, los impulsos extienden en la direccin del movimiento prefe-
se dirigen, a travs de unas clulas intercaladas rido por la neurona. De esta manera, una clula
(interneuronas) hasta las clulas ganglionares, cu- ganglionar que responda solo a los movimientos
yas prolongaciones forman un fascculo, el nervio de izquierda a derecha se comunica nicamen-
ptico, el cual alcanza el cerebro. te por su lado derecho con una clula amacrina.
Desde hace mucho tiempo se conoce la selecti- Si el estmulo luminoso se desplaza de derecha
vidad en la orientacin espacial de las neuronas, a izquierda, primero se activa la interneurona,
Para saber ms aunque no se ha entendido an por completo. Si se que emite a su vez seales inhibidoras a la clula
mira una pantalla por la que se desplaza una fran- ganglionar. Si la luz se desplaza en el sentido con-
Serial block-face scanning
electron microscopy to recon- ja luminosa, algunas clulas ganglionares envan trario, no ocurre ninguna inhibicin, por lo que
struct three-dimensional tissue seales al cerebro cuando dicha franja se mueve la clula ganglionar se activa sin impedimento.
nanostructure. W. Denk y H.
Horstmann en PLos Biology, en una direccin concreta. Kevin Briggman y sus Mientras no se disponga de un mtodo fiable
vol. 2, pg. e329, 2004. colegas del Instituto MaxPlanck de Investigaciones para la reconstruccin automtica de las redes
Automating the collection of Mdicas averiguaron, gracias a la MEBS, las conexio- ms amplias, es posible que los investigadores se
ultrathin serial sections for
large volume TEM reconstruc- nes neuronales que posean dicha propiedad. conformen con el estudio de sistemas nerviosos
tions. K. Hayworth et al. en Con ayuda de la microscopa de fluorescencia ms pequeos, como el cerebro de la mosca de la
Microscopy and Microanalysis,
vol. 12, pgs. 86-87, 2006.
con dos fotones examinaron la preferencia di- fruta Drosophila melanogaster. De todos modos,
3D structural imaging of the reccional de determinadas clulas ganglionares no conviene olvidar que la sola visualizacin de
brain with photons and elec- de la retina del ratn. Para ello embebieron una un circuito neuronal sirve de poca ayuda. La ver-
trons. M. Helmstaedter et al.
en Current Opinion in Neuro-
retina en una sustancia fluorescente, la cual se dadera proeza radica en interpretarlo.
biology, vol. 18, pgs. 633-641, iluminaba en cuanto la clula presentaba activi-
2008. dad elctrica. A continuacin, pasaron sobre la
Wiring specificity in the
retina una franja clara en diferentes direcciones;
direction-selectivity circuit of
the retina. K. L. Briggman et mediante el microscopio de fluorescencia com- Benjamin Titze trabaja en el departa-
al. en Nature, vol. 471, pgs. probaron qu clulas ganglionares emitan luz
mento de ptica biomdica del Insti-
183-188, 2011. tuto Max Planck para la investigacin
ante una orientacin determinada. mdica de Heidelberg.

60 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


C ATLO G O DE PRODUC TOS
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Precio por ejemplar: 6,50 Precio por ejemplar: 6,50
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MyC 6: Origen del dolor T-9: Ncleos atmicos y radiactividad
MyC 7: Varn o mujer: cuestin de simetra T-12: La atmsfera
5 ejemplares de MENTE Y CEREBRO MyC 8: Paradoja del samaritano T-13: Presente y futuro de los transportes
MyC 9: Nios hiperactivos T-14: Los recursos de las plantas
o 5 ejemplares de TEMAS MyC 10: El efecto placebo T-15: Sistemas solares
por el precio de 4 = 26,00 MyC 11: Creatividad T-16: Calor y movimiento
MyC 12: Neurologa de la religin T-17: Inteligencia viva
MyC 13: Emociones musicales T-18: Epidemias
MyC 14:$yDDUE`D T-20:"Dy`yyyy
MyC 15: Aprendizaje con medios virtuales
SELECCIONES TEMAS MyC 16: Inteligencia emocional T-21: Acstica musical
MyC 17: Cuidados paliativos T-22: Trastornos mentales
MyC 18: Freud T-23:myDmy
Ahorre ms del 30 % MyC 19: Lenguaje corporal T-24: Agua
MyC 20: Aprender a hablar T-25: Las defensas del organismo
MyC 21: Pubertad T-26: El clima
Ponemos a su disposicin grupos MyC 22: Las races de la violencia T-27: El color
de 3 ttulos de TEMAS MyC 23: El descubrimiento del otro T-29: A travs del microscopio
MyC 24: Psicologa e inmigracin T-30: Dinosaurios
seleccionados por materia. MyC 25: Pensamiento mgico T-31: Fenmenos cunticos
MyC 26: El cerebro adolescente
3 ejemplares al precio de 2 = 13,00 MyC 27: Psicograma del terror T-32: La conducta de los primates
MyC 28: Sibaritismo inteligente T-33: Presente y futuro del cosmos
MyC 29: Cerebro senescente T-34: Semiconductores y superconductores
ASTRONOMA MyC 30: Toma de decisiones T-35: Biodiversidad
Planetas, Estrellas y galaxias, MyC 31: Psicologa de la gestacin T-36: La informacin
Presente y futuro del cosmos MyC 32: Neurotica T-37: Civilizaciones antiguas
MyC 33: Inapetencia sexual T-38: Nueva gentica
BIOLOGA MyC 34: Las emociones
MyC 35: La verdad sobre la mentira
T-39: Los cinco sentidos
Nueva gentica, Virus y bacterias, T-40: Einstein
Los recursos de las plantas MyC 36: Psicologa de la risa
T-41: Ciencia medieval
MyC 37: Alucinaciones
T-42: El corazn
COMPUTACION MyC 38: Neuroeconoma
MyC 39: Psicologa del xito T-43: Fronteras de la fsica
Mquinas de cmputo, Semiconductores
y superconductores, La informacin MyC 40: El poder de la cultura T-44: Evolucin humana
MyC 41: Dormir para aprender T-45: Cambio climtico
FSICA MyC 42: Marcapasos cerebrales T-46: Memoria y aprendizaje
Fronteras de la fsica, Universo cuntico, MyC 43: Deconstruccin de la memoria T-47: Estrellas y galaxias
Fenmenos cunticos MyC 44: Luces y sombras de la neurodidctica T-48: Virus y bacterias
MyC 45: Biologa de la religin T-49: Desarrollo del cerebro, desarrollo de la mente
CIENCIAS DE LA TIERRA MyC 46: A jugar! T-50: Newton
<`Dyj"Dy`yyyyj MyC 47: Neurobiologa de la lectura
MyC 48: Redes sociales T-53: Planetas
Riesgos naturales T-54: Darwin
MyC 49: Presiones extremas
GRANDES CIENTFICOS MyC 50: Trabajo y felicidad T-55: Riesgos naturales
Einstein, Newton, Darwin MyC 51: La percepcin del tiempo T-56: Instinto sexual
MyC 52: Claves de la motivacin T-57: El cerebro, hoy
MEDICINA MyC 53: Neuropsicologa urbana T-58: Galileo y su legado
El corazn, Epidemias, MyC 54: Naturaleza y psique T-59: Qu es un gen?
Defensas del organismo MyC 55: Neuropsicologa del yo T-60: Fsica y aplicaciones del lser
MyC 56: Psiquiatra personalizada T-61: Conservacin de la biodiversidad
CIENCIAS AMBIENTALES MyC 57: Psicobiologa de la obesidad T-62: Alzheimer
Cambio climtico, Biodiversidad, El clima MyC 58: El poder del beb T-63: Universo cuntico
MyC 59: Las huellas del estrs
NEUROCIENCIAS MyC 60: Evolucin del pensamiento T-64: Lavoisier, la revolucin qumica
Inteligencia viva, Desarrollo del cerebro, T-65: Biologa marina
desarrollo de la mente, El cerebro, hoy T-66: La dieta humana: biologa y cultura
T-67: Energa y sostenibilidad
LUZ Y TCNICA T-68: La ciencia despus de Alan Turing
La ciencia de la luz, A travs del microscopio,
T-69: La ciencia de la longevidad
Fsica y aplicaciones del lser
T-70: Orgenes de la mente humana
T-71: Retos de la agricultura
T-72: Origen y evolucin del universo
Edicin en rstica
TAPAS DE ENCUADERNACIN N.o ISBN TITULO P.V.P.
DE INVESTIGACIN Y CIENCIA
GASTOS DE ENVO
ANUAL (2 tomos) = 10,00
012-3
016-6
El sistema solar
Tamao y vida
12
14 uadernos
d (Aadir al importe del pedido)
ms gastos de envo = 5,00 025-5 La clula viva 32 Otros
Precio por ejemplar: 6,90
038-7 Matemtica Espaa pases
y formas ptimas 21 Cuadernos 1: El cerebro
Cuadernos 2: Emociones 1er ejemplar 2,00 4,00
Edicin en tela Cuadernos 3: Ilusiones Por cada ejemplar adicional 1,00 2,00
N.o ISBN TITULO P.V.P. Cuadernos 4: Las neuronas
Cuadernos 5: Personalidad, desarrollo
004-2 La diversidad humana 24 y conducta social
013-1 El sistema solar 24
015-8 Partculas subatmicas 24 Para efectuar su pedido:
017-4 Tamao y vida 24
027-1 La clula viva (2 tomos) 48
Telfono: (34) 934 143 344
031-X Construccin del universo 24 A travs de nuestra Web:
039-5 Matemtica
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lugar, otras sin la impresin del ao. 054-9 El legado de Einstein 24
Las ofertas son vlidas hasta agotar existencias.
CO GNICIN

El cerebro multitarea
El descubrimiento de mentes capaces de simultanear tareas revela cmo opera el
cerebro cuando se desarrollan varias actividades a la vez

DAVID L . STR AYER Y JA SON M . WATSON

EN SNTESIS

Desmitificacin
de una destreza

1 Cuando intentamos
realizar de forma simul-
tnea dos o ms tareas, la
atencin se reparte y se pier-
de concentracin en cada
una de esas actividades.

2 Una persona que habla


por telfono mientras
est al volante conduce
peor que un individuo que
alcanza el lmite legal de
alcoholemia.

3 No obstante, un pe-
queo porcentaje de
la poblacin desarrolla con
eficiencia varias tareas a la
vez. Su estudio contribuye
a elucidar los mecanismos
cerebrales subyacentes a la
multitarea y a la atencin.

62 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


U
n hombre capaz de conducir de
forma segura mientras besa a
una joven hermosa, simplemen-
te, no presta al beso la atencin
que se merece. La cita, atribui-
da a Albert Einstein, advierte de un rasgo funda-
mental de la cognicin humana que rara vez se
admite: carecemos de la suficiente atencin para
cumplir de manera correcta las diversas tareas
que llevamos entre manos.
Las presiones del ritmo de vida actual, sin em-
bargo, nos empujan a acometer varias actividades
a la vez: ayudar a la familia, estudiar, exhibir un
cuerpo escultural y sobresalir en el mbito profe-
sional, entre otras muchas. En definitiva, estamos
designados a la multitarea.
Pero la multitarea eficiente es un mito. As
tambin la creencia de que los miembros de la
generacin multitarea, crecidos entre videojue-
gos, telfonos inteligentes y libros electrnicos,
pueden, no se sabe cmo, concentrarse en varios
asuntos a la vez. Estos malabaristas mentales
suelen desenvolverse peor con los quehaceres
simultneos.
Desde hace decenios se sabe que en la multi-
tarea se compromete el rendimiento. No obstan-
te, solo ahora se empiezan a identificar ciertos
rasgos de personalidad asociados a este peculiar
talento. Para sorpresa de los autores del presente
artculo, descubrimos que un pequeo porcenta-
je de individuos s parece presentar esta aptitud;
de hecho, desarrollan proezas cognitivas que no
creamos posibles. Estas personas no solo nos
aportan nuevos conocimientos sobre los meca-
nismos nerviosos necesarios para simultanear
varias actividades mentales, sino que tambin
nos obligan a reconsiderar las teoras en torno
a la atencin.

Conoce tus lmites


La limitada capacidad atencional de la mente hu-
FUERZAS SOBRENATURALES? mana qued clamorosamente manifiesta con el
Llevar a buen trmino diversas la- desarrollo de la aviacin en la Segunda Guerra
DREAMSTIME / YURI ARCURS

bores al mismo tiempo sobrecarga


Mundial. Al aumentar la complejidad del pilota-
el cerebro. Solo logran tal objetivo
je de un avin, creci parejamente el volumen
ciertas personas.
de datos que un piloto deba procesar y con ello
el nmero de accidentes no imputables a fallos

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 63


CO GNICIN

medida se conjugaban dos actividades: la conduc-


cin y la conversacin por telfono mvil, un hbi-
to imprudente y, por desgracia, muy extendido en
la actualidad. Los resultados mostraron que la des-
treza se degrada rpidamente cuando se atiende a
ms de una tarea por vez. De hecho, aunque el in-
ters se orienta hacia las actividades cognitivas de
alto nivel en competencia por la atencin, incluso
actos tan sencillos como caminar o mascar chicle
pueden ir a peor si la carga cognitiva es suficiente.
En un ya clsico vdeo de YouTube, una mujer va
componiendo un SMS mientras camina, hasta que
se da de bruces contra una fuente. Al volante, los
riesgos de una conversacin por el telfono mvil
pueden ser muchsimo ms graves.
La teora de una capacidad de atencin limita-
da se ve reforzada al constatar que las reacciones
GETTY IMAGES

de quienes conducen a la vez que conversan por


el mvil son ms lentas; adems, estos muestran
dificultad para mantenerse en su carril y guar-
HASTA EL LMITE
mecnicos. El psiclogo Donald Broadbent (1926- dar las distancias de seguridad. Asimismo, son
La atencin es un recurso
cerebral limitado, como se 1993) decidi investigar si los aviadores eran ca- ms proclives a saltarse las seales de trfico y
ha comprobado en pilotos de paces de absorber toda la informacin que se les a pasar por alto otros aspectos importantes para
aviacin. Su trabajo exige ma- mostraba. Descubri que la mente del piloto solo una conduccin segura. En una de nuestras in-
nejar abrumadoras cantidades poda asimilar un nmero limitado de seales. vestigaciones analizamos el comportamiento de
de datos. Esta premisa, es decir, la finitud de la atencin, 56.000 conductores que deban detener por com-
constituye una piedra angular de la psicologa pleto su vehculo al llegar a un cruce. Casi el 70
cognitiva contempornea. Hoy se acepta, por lo por ciento de los sujetos que infringan esa norma
general, que nuestra capacidad de atencin posee hablaban por el telfono en ese momento.
sus lmites, aunque puede repartirse de manera Durante el da, alrededor de un 10 por ciento
flexible entre tareas concurrentes. de las personas atiende una llamada telefnica
Segn esta teora, si se dedica ms atencin a mientras conduce. Las infracciones en los cruces
una actividad habr que detraerla necesariamente son potencialmente peligrosas, por lo que preocu-
de otras. Se cree que la atencin amplifica ciertas pa que un comportamiento tan frecuente se re-
seales (facilitacin) y suprime otras (inhibicin). lacione con esta merma de atencin. De hecho,
Si el cerebro humano fuese un panel de mandos, hemos revisado un abundante nmero de casos
la facilitacin y la inhibicin seran controles que legales de conductores que se saltaron un sem-
elevaran el volumen de los estmulos relevan- foro del cruce mientras hablaban por telfono,
tes, atenuando o suprimiendo las sensaciones provocando con ello accidentes que originaron
carentes de inters. La adecuada sintona de la lesiones graves, incluso muertes. Comprender
atencin resulta clave para una cognicin sana. cundo podemos y cundo no desarrollar varias
De hecho, varios son los trastornos psicolgicos actividades al mismo tiempo no constituye un
consecuentes a una afinacin deficiente, dbase mero ejercicio acadmico: es un asunto de vida
a dificultades para amplificar las seales visuales, o muerte.
auditivas o de otros sentidos, o a la incapacidad
para eliminar del ambiente detalles nimios. En
Conducidos al despiste
ciertos casos, el exceso de multitarea cerebral Con el fin de estudiar con mayor detalle las dis-
puede incluso exacerbar trastornos psicolgicos tracciones al volante, supervisamos el compor-
asociados a la atencin. tamiento de una serie de probandos mediante un
Durante el pasado decenio investigamos este simulador de conduccin muy realista. En 2006
fenmeno en el laboratorio. Examinamos en qu observamos que el riesgo de accidente de perso-

64 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


nas que hablaban o mandaban un mensaje por el Dado que tanto los mviles de mano como Los telfonos
mvil mientras conducan superaba a menudo al los dispositivos de manos libres provocan una
mviles
de los conductores que alcanzaban el lmite legal interferencia equivalente, queda probado que se
de alcoholemia. trata de una forma de distraccin cognitiva, no
inducen una
Asimismo, rastreamos mediante un simulador en cambio de una distraccin visual (que lleva al especie de
los movimientos oculares de los participantes y conductor a apartar la mirada de la carretera) ni
ceguera por
analizamos por electroencefalografa la actividad tampoco de una distraccin manual (situacin
cerebral correspondiente. Los probandos sentados que le hace soltar el volante). Incluso con los ojos
falta de atencin
al volante no llegaban, a veces, a percatarse ni de puestos en la carretera y las manos en el volante, cuando se est
la mitad de los tems que miraban; adems, reac- la atencin del sujeto queda mermada.
al volante
cionaban con mayor lentitud ante los elementos Numerosos estados de EE. UU. han promulgado
que s detectaban. leyes que prohben el uso de telfonos mviles
En otras investigaciones, publicadas en 2003 durante la conduccin; no obstante, consienten
y 2007, nos propusimos averiguar el lugar al que los manos libres. Sin embargo, datos estadsticos
miraban los conductores. Luego indagamos qu recopilados por el Instituto Highway Loss Data, un
recordaban de lo que haban observado. Si con- grupo sin nimo de lucro para la investigacin en
ducan y hablaban por telfono a la vez, solo acer- seguridad viaria, afirman que esa normativa no
taban la mitad de los elementos que haban visto ha mejorado la seguridad de la circulacin rodada.
durante el trayecto en comparacin con los que se En este contexto, nuestros estudios apuntan a que
concentraban solo en conducir. En 2007, un estudio el grado de distraccin cognitiva resulta equiva-
de seguimiento revel que esta pauta se repeta lente en ambos tipos de uso de telefona mvil.
en igual medida tratrase de indicios de mxima Tambin traslucen la improbabilidad de que los PELIGRO EN LA CARRETERA
importancia (un nio en la acera) o de elementos sistemas computarizados de reconocimiento del El simulador utilizado por los
poco preponderantes (vallas publicitarias). Dicho habla que se empiezan a instalar en los vehculos autores recrea con verosimi-
litud lo que ocurre cuando
de otro modo, mientras el conductor estaba al te- lleguen a solventar el problema.
se conduce. Los probandos,
lfono, su cerebro no priorizaba los datos segn su Aun as, no todas las distracciones se originan
ataviados con un casco de
importancia, ni seleccionaba la informacin que de igual modo. Una conversacin por telfono electroencefalografa que
iba a omitir. No obstante, los vacos de atencin conlleva efectos distintos de los que se dan cuan- meda su actividad cerebral,
volvan a los conductores ciegos para detalles do se charla con una persona dentro del coche. combinaban la tarea de hablar
de importancia en su campo de visin. En este segundo caso, los interlocultores adap- por el mvil con la conduc-
Para demostrar que los telfonos mviles in- tan su conversacin a las exigencias del trfico. cin. Reaccionaban con mayor
ducen una especie de ceguera por falta de aten- El pasajero puede incluso resultar de ayuda para lentitud ante seales de tr-
fico y omitan detalles de su
cin, recurrimos de nuevo a la electroencefalo- el conductor, pues le advierte de posibles riesgos
campo de visin.
grafa. Comparamos las seales cerebrales ante la
deteccin del encendido de las luces de freno del
vehculo situado delante. Para ello medimos la ac-
tividad cerebral de los conductores cuando iban
conversando por un manos libres y cuando no
eran distrados por tal empleo.
Un componente de particular inters en las on-
das cerebrales result la seal P300, que expresa
cunta atencin le presta el sujeto a un estmulo
dado. La amplitud de esta seal aumenta cuanta
ms atencin se le asigna a una tarea. Cuando los
conductores hablaban por su telfono mvil, la
amplitud de P300 se reduca a la mitad, lo que
explica por qu estos individuos no alcanzaban
CORTESA DE DAVID L. STRAYER

a veces a detectar sucesos del entorno y a reaccio-


nar. Su cerebro se hallaba ocupado en procesar la
conversacin, no en lo que estaban viendo por el
parabrisas.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 65


CO GNICIN

Gestione sus capacidades


P O R L EN A GRO EGER

El escritor y humorista A. J. Jacobs se anclaba a su silla con un cin-


turn de seguridad y un cable prolongador para mantenerse atento
a su ordenador. David Teater, un funcionario del Consejo Nacional
de Seguridad, encerraba su telfono mvil en el maletero de su
coche para no consultarlo cada vez que sonaba. Los humanos to-
man medidas increbles para mantener la concentracin, porque las
distracciones y por tanto, la multitarea son difciles de resistir.
Mas no es necesario recurrir a mtodos tan drsticos para lograr
llevar a cabo las distintas tareas.
Cierto entrenamiento puede ir bien. Algunas actividades senci-
llas y repetitivas, como la mecanografa, pueden convertirse casi
en automticas, de manera que se libera parte de la atencin. Los
profesionales de la msica o del deporte dominan conductas que Este y otros investigadores recomiendan, en cambio, aprender
suponen difciles retos para los principiantes. En consecuencia, los a centrarse en una sola labor por vez. Clifford I. Nass, profesor de
expertos pueden concentrarse en cuestiones de matiz, como la de comunicacin en la Universidad Stanford, sugiere cerrar el correo
adaptar su estilo a un nuevo concierto o la estrategia para asegurar electrnico cuando se est trabajando con el ordenador. Pruebe a
un gol de penalti. dedicar 20 minutos, dos o tres veces al da, a responder correos, y
Sin embargo, segn seala Ren Marois, de la Universidad Van- despus, desconctelo. Tambin insta a eliminar sutiles interferen-
derbilt, la ejercitacin no puede prepararnos para un acontecimien- cias, como la msica ambiental con letra o el sonido del televisor
to novedoso o inesperado. Tampoco el entrenamiento es transfe- encendido.
rible a otras destrezas. Mejorar la redaccin de una carta mientras Sin embargo, incluso en condiciones ptimas, casi nadie puede
se pedalea en una bicicleta esttica no servir para componer inge- mantener una intensa concentracin durante ms de 20 o 30 mi-
niosidades en Twitter mientras se presta atencin en clase. Tal vez nutos. Priti Shah, de la Universidad de Michigan en Ann Arbor, re-
sobresalga usted por su capacidad para desarrollar a la vez cierta comienda tomarse descansos (salir a pasear un poco o dedicarse a
serie de cosas, pero eso no significa que pueda hacer cualesquiera labores menos exigentes). Cuando se retomen los problemas, tal vez
otras, advierte Ulrich Mayr, de la Universidad de Oregn. se le ocurran ideas o mtodos nuevos.

y le recuerda el destino de su viaje. En cambio, la Tampoco una ejercitacin prolongada en el labo-


adaptacin del dilogo a las condiciones externas ratorio mejoraba el resultado.
no sucede si la conversacin es va telefnica. Se- La realidad podra ser an menos grata. En
gn comprobamos, los conductores que hablaban 2009, Clifford Nass, de la Universidad Stanford, y
con una persona sentada a su lado no mostraban sus colaboradores evaluaron la capacidad de mul-
dificultades en llegar a su destino (un rea de des- titarea en sus probandos. Para ello cronometraron
canso en la carretera) mientras que la mitad de el tiempo que invertan los sujetos en alternar dos
quienes mantenan una conversacin con alguien tareas. En concreto, deban clasificar una serie de
al otro extremo del telfono pasaron de largo. dgitos segn fuesen pares o impares, y una serie
de letras segn su condicin de consonante o vo-
La prctica crea imperfeccin cal. Observaron una correlacin negativa entre las
Podra objetarse, tal vez, que a nuestros probandos dos medidas, adems de un curioso dato: cuanto
les faltaba experiencia en los rigores que exige ms habitual era la prctica de simultanear varias
la conduccin al telfono. Pero, al menos en este actividades a la vez segn la valoracin subje-
caso, el hbito no mejora el rendimiento. Los tiva de los probandos, ms lenta resultaba la
conductores acostumbrados a utilizar el mvil clasificacin de dgitos y letras. En definitiva, al
al volante presentaban los mismos problemas de tratar de desarrollar varias tareas a la vez, dismi-
atencin que aquellos no tan habituados a ello. nua la destreza.

66 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


destreza para la multitarea como superior a la
Preparar listas de tareas puede hacer ms fcil media. Mas su aptitud percibida y la verdade-
la gestin cotidiana de actividades. Para vencer ra mantenan una relacin inversa. Ello lleva a
la propensin a realizar varias cosas a la vez, pensar que no es la destreza, sino el exceso de
Shah se concede un premio suele consistir en confianza lo que induce a la proliferacin de la
un caf o un refrigerio cada vez que termina multitarea.
un deber. Por otra parte, al disponer de una rela- No sabemos todava si cuando desarrollamos
cin con las tareas pendientes enumeradas, es- varias actividades a la vez se agota la memoria
tas se vuelven ms concretas y la satisfaccin de operativa o si quienes han adquirido el hbito
irlas tachando puede motivarnos para no perder multitarea son, en un inicio, menos aptos para
el hilo, aade. manipular mentalmente y al mismo tiempo
GETTY IMAGES / EMMA INNOCENTI

Reconfigurar el espacio de trabajo puede ayu- varios elementos de informacin. Sin embargo,
dar tambin a suprimir distracciones. Paul Dux, sospechamos que ambas suposiciones son cier-
de la Universidad de Queensland, se obliga a tas. Los indicios revelan que la multitarea provoca
mantener abierto en el ordenador solo un docu- una especie de vaciedad cognitiva y que la desco-
mento mientras est escribiendo; tambin evita nexin posee propiedades regeneradoras. Un exceso de
consultar Internet. Apagar la conexin inalmbri- De qu se nutre la motivacin que subyace a
confianza, y
ca unas cuantas horas al da contribuye a minimi- la realizacin de varias actividades a la vez? Una
zar las tentaciones. (Existen programas gratuitos posibilidad, sugerida por Stephen J. Payne, de la no la capacidad
que desconectan el ordenador de la Red por un Universidad de Bath, y sus colaboradores, que se en s, impulsa
tiempo especificado.) inspira en estudios de laboratorio acometidos en
a las personas
Finalmente, para superar la propensin a la 2007, seala que los individuos que saltan de unas
multitarea basta un vocablo: no. Desechar tareas a otras buscan aumentar el tiempo para a desarrollar
compromisos que harn astillas de su atencin aquello que les resulta ms grato. Tal observacin varias tareas
puede, en definitiva, permitirle lograr ms. El pudiera ser compatible con nuestros resultados,
a la vez
tiempo que ahorra al no llevar a cabo varias ta- pues indican que los individuos fuertemente
reas simultneamente quiz le permita darse el propensos a la multitarea buscan sensaciones
gusto de desarrollar actividades que realmente nuevas. Con todo, sea cual sea la causa, el repar-
desea. to de la atencin degrada el rendimiento, no lo
incrementa.
Lena Groeger es periodista cientfica.
La incapacidad para superar esos costes resulta
particularmente notable cuando se trata de reac-
cionar ante un acontecimiento inesperado, por
En una colaboracin reciente con David San- ejemplo, un nio que se lanza de sbito a la cal-
bomnatsu, psiclogo social y compaero en la zada. Pero, como estbamos a punto de averiguar,
Universidad de Utah, solicitamos a ms de 300 in- no todo el mundo encaja en este molde.
dividuos que estimaran con qu frecuencia prac-
ticaban la multitarea y la habilidad que a su juicio
Multidestreza mental
posean para llevarla a cabo. A continuacin, se Tropezamos con nuestra primera excepcin a esa
les invit a que realizasen una prueba multitarea. regla por pura casualidad, mientras cotejbamos
Los sujetos memorizaban una lista ordenada de las puntuaciones de nuestros participantes en
elementos, los cuales deban conservar en la men- diferentes tareas, como conducir, hablar por un
te mientras resolvan ejercicios de matemticas. manos libres, o hacer ambas cosas a la vez. Al
Mediante cuestionarios estandarizados valoramos revisar los datos, detectamos un probando in-
la impulsividad y tendencia a la bsqueda de sen- usitado, que obtena prcticamente las mismas
saciones de los probandos. puntuaciones cuando desarrollaba una nica
Nuestros datos descubrieron una pauta: quie- actividad o dos de forma simultnea. Tras com-
nes estaban acostumbrados a desarrollar varias probar los datos una y otra vez, nos dimos cuen-
tareas a la vez posean una menor capacidad ta de que esta persona realizaba varias tareas
de memoria de trabajo, eran ms impulsivos al mismo tiempo en formas que no habamos
y buscadores de sensaciones y valoraban su considerado posibles hasta entonces. Continua-

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 67


CO GNICIN

logran, de algn modo, una mayor eficiencia cere-


bral y, de esta forma, mejores resultados. Nuestros
sujetos singulares parecan poseer lo que hay
que tener, conservando calmo su cerebro ante
cargas pesadas, a semejanza de la fama que se
otorga a los pilotos de avin de combate en su
capacidad de afrontar situaciones comprometidas.
Dado que nuestros estudios controlaban la memo-
ria operativa, sabemos que esta resulta necesaria,
pero no suficiente, para explicar las superiores
facultades polifuncionales.
GETTY IMAGES / ADRIAN WEINBRECHT

Nuestros sujetos multitarea se distinguan de


los probandos de control en tres reas frontoce-
rebrales sealadas en anteriores investigaciones
neuropsiclogicas: la corteza prefrontal frontopo-
lar, la corteza prefrontal dorsolateral y la corteza
cingulada anterior. Para nosotros, la regin cere-
bral ms caracterstica, la que diferenciaba a los
MEN COMPLETO
mos revisando la coleccin de datos en busca de multitarea de los sujetos de control, era la corte-
Las personas multitarea
conjugan sin esfuerzo varias rarezas similares. De unos 700 sujetos, hemos za frontopolar. Estudios de anatoma comparada
actividades mentales. Un chef identificado 19 individuos que cumplen los cri- entre humanos y grandes simios indican que tal
de estas caractersticas podra terios de multitarea. Es decir, alrededor del 2,5 rea es relativamente mayor y se halla ms inter-
elaborar a la perfeccin varios por ciento. Todas estas personas ya formaban conectada en los humanos, mientras que otras
platos a la vez. parte del 25 por ciento ms diestro en desarrollar reas corticales frontales muestran un tamao y
una sola tarea. Y su rendimiento no se degrad una conectividad ms parejos.
al serles asignados dos trabajos a la vez. La aparicin de la capacidad multitarea, por
En la bsqueda de las regiones neuronales que deficiente que sea, podra constituir un aconte-
soportan la extraordinaria capacidad de multi- cimiento evolutivo un tanto reciente en el cerebro
tarea, recurrimos a la imagen por resonancia de los homnidos, que ayudara a diferenciar a los
magntica funcional (IRMf). Escaneamos a 16 humanos de otros animales. Se ha comprobado
de nuestros multidiestros, as como a un grupo que pacientes con lesiones frontopolares exten-
de participantes que les igualaban en puntua- sas son menos duchos en la multitarea. Sabe-
ciones monotarea, en capacidad de memoria de mos ahora que un alto grado de procesamiento
trabajo, en edad y sexo, entre otros parmetros. eficiente en estas regiones soporta la capacidad
Como el simulador de conduccin y las tcnicas multifuncional, lo que nos aproxima un paso
de IRMf son incompatibles, nos valimos de una ms al desarrollo de un modelo definitivo de
prueba multitarea computarizada, la cual exiga cmo acta el encfalo al enfrentarse a varias
que los probandos retuviesen y manipulasen de actividades a la vez.
forma simultnea flujos de informacin visual Con todo, la ciencia investiga desde hace poco
y auditiva. las diferencias individuales en la capacidad de
Observamos diferencias en los patrones de multitarea de las personas. Todava no sabemos
activacin neuronal de los individuos multica- si esta habilidad corresponde al extremo de un
paces respecto al grupo de control. Los sujetos continuo o si constituye una peculiaridad de in-
excepcionales exhibieron menor actividad en las dividuos cualitativamente distintos.
fases ms difciles de la prueba multitarea. Por lo
comn, cuanto ms difcil resulta un problema,
La ventaja multifuncional
ms recursos recaba el cerebro; sin embargo, estos Para elucidar qu distingue a estos cerebros, esta-
individuos especiales no exhibieron cambios en la mos buscando, por un lado, diferencias en las co-
actividad cerebral. O, como mucho, las alteracio- nexiones entre regiones del cerebro polieficiente;
nes fueron de poca monta al aumentar la comple- por otro, tratamos de detectar peculiaridades en
jidad de las exigencias. Al parecer, estas personas su gentica. Unas y otras singularidades podran

68 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


Hemisferio izquierdo Mitad cerebral derecha TALENTO REPARTIDO
(corte sagital medio) Las cortezas frontopolar
Corteza prefrontal dorsolateral
(amarillo) y dorsolateral (azul),
as como la corteza cingulada
anterior intervienen en la eje-
cucin simultnea de diversas
actividades. En las personas
capacitadas para la multitarea
parece que estas regiones
requieren menos recursos.
GEHIRN UND GEIST / MEGANIM

Corteza cingulada
Corteza anterior
prefrontal
frontopolar

suscitar en estos individuos un procesamiento ocupacin que exija gran capacidad para mante-
ms eficaz. Las variantes del gen catecol-O-metil- ner en danza varias tareas que requieran atencin
transferasa (COMT) se asocian con diferencias en simultnea.
la memoria de trabajo y la atencin ejecutiva, as La exploracin de por qu la mente polifun-
como con una leve predisposicin a un amplio cional sobresale donde el resto fracasa podra
catlogo de trastornos psicolgicos. ayudarnos a estructurar actividades ideadas
Una de las razones para examinar ese gen ra- para evitar que las facultades cerebrales sufran
dica en que sus variantes modifican la eficacia de sobrecarga; por ejemplo, recurriendo a indicacio-
actuacin del neurotransmisor dopamina en la nes acsticas en contextos donde la informacin
corteza frontal, la cual integra las reas cerebra- visual resulta abrumadora. Asimismo se podra
les que soportan la multitarea. Se considera que matizar el conocimiento actual sobre psicopa-
una menor actividad de la enzima COMT puede tologas vinculadas a la atencin (el trastorno
conllevar una mayor disponibilidad de dopamina obsesivo-compulsivo y el TDAH, entre otros).
susceptible de ligarse a receptores de la corteza Dado el progreso de la tecnologa en las ltimas
frontal. Hemos encontrado, por secuenciacin del generaciones y la influencia que ejerce para posi-
ADN de muestras de saliva o sangre de probandos bilitar y aumentar la frecuencia de la multitarea,
multicapaces, datos preliminares que sugieren cabra reflexionar sobre sus consecuencias a largo
que estos individuos cuentan con una variante del plazo en una sociedad que tanto valor atribuye
gen COMT conducente a una sealizacin dopa- a esta destreza. De vuelta a las observaciones de
minrgica ms eficiente en las regiones cerebrales Einstein sobre conducir y besar al mismo tiempo, Para saber ms
que soportan la multitarea. Estamos investigando o, en nuestro caso, conducir y hablar por telfono Cognitive control in media
si las caractersticas de este gen podran explicar mvil, la gran mayora de las personas no pode- multitaskers. Eyal Ophir,
Clifford Nass y Anthony
su superioridad en la habilidad atencional. mos realizar varias tareas de manera simultnea D. Wagner en Proceedings
Para ampliar nuestro trabajo, necesitaremos sin pagar importantes peajes a cambio. Quizs en of the National Academy of
Sciences USA, vol. 106, n.o 37,
hallar ms individuos de esta condicin. Resulta un futuro todava muy distante, la capacidad de pgs. 15.583-15.587, septiembre
intrigante plantearse dnde podramos encon- habrselas ms diestramente con diversos objeti- de 2009.
trarlos, esto es, cules sern las ocupaciones que, vos y fuentes de informacin a la vez constituir The multitasking mind. Dario
D. Salvucci y Niels A. Taatgen.
en teora, podran resultarles ms idneas. Los un rasgo adaptativo en la evolucin de nuestra Oxford University Press, 2010.
pilotos de avin de altas prestaciones son unos especie. Supertaskers: Profiles in
buenos candidatos. Podran serlo tambin los extraordinary multitasking
ability. Jason M. Watson y
chefs de mximo nivel que preparan varios platos
David L. Strayer en Psycho-
al mismo tiempo y a la perfeccin. Tal vez algu- nomic Bulletin and Review,
nas estrellas del deporte en equipo, los ases de vol. 17, n.o 4, pgs. 479-485,
2010.
videojuegos o los mdicos ms competentes en
18 minutes: Find your focus,
resolver urgencias hospitalarias se sumaran a la master distraction, and get
lista. Conjeturamos que, ceteris paribus, los sujetos the right things done. Peter
David L. Strayer y Jason M. Watson son psiclogos en la Bregman. Business Plus, 2011.
multitarea ascendern a lo ms alto de cualquier Universidad de Utah.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 69


MEDICINA

Recuperar el silencio
Millones de personas oyen sonidos inexistentes para el resto de los mortales.
Los acfenos que les acompaan se originan en su propio cerebro.
Aunque no se conoce por ahora una cura definitiva, la estimulacin cerebral
y la terapia sonora parecen mejorar los sntomas

TOBIA S KLEIN JUNG Y BERTHOLD L ANGGUTH

L
o que ms me tortura es el estruendo nea; otros se acostumbran al constante zumbido.
interior, prcticamente ininterrum- De todos modos, la calidad de vida disminuye en
pido, que retumba en mi cabeza y una de cada cuatro personas. Con frecuencia se
que, en ocasiones, aumenta hasta suman al problema trastornos del sueo, estados
convertirse en un estrpito semejan- de angustia o depresin. Asimismo, los ruidos
te al de una tormenta furiosa. Este rugido pe internos pueden repercutir en la vida profesional,
netra como un murmullo de voces, que empieza hasta incluso provocar una incapacidad laboral.
a modo de falsos cuchicheos y va en aumento No pocas veces, los pacientes muy aquejados se
hasta convertirse en un terrible gritero, como sienten incomprendidos por la familia y los ami-
si se hubiesen desencadenado en m las furias y gos, por lo que se retraen cada vez ms. Aunque
IzquierdaDerecha
todos los espritus malignos. De esta forma des- por ahora se desconoce un mtodo definitivo
criba el compositor bohemio Bedrich Smetana para combatir los acfenos, los avances neuro-
CORTESA DE TOBIAS KLEINJUNG Y BERTHOLD LANGGUTH

(1824-1884) su dolencia: los acfenos o tinnitus. cientficos en torno a las causas del fenmeno
En el cuarteto para cuerda Escenas de mi vida aportan nuevos conocimientos para posibles
consigui traducir el sufrimiento en msica: en tratamientos.
el movimiento final, el primer violn interpreta Durante largo tiempo se parti de la idea de
durante varios compases un chirriante Mi agu- que los zumbidos se originaban en el odo interno.
do por encima de un siniestro trmolo en las Segn la opinin predominante, un aumento de
cuerdas. la actividad de las clulas ciliadas all alojadas se
Lo mismo que Smetana antao, en la actualidad transmita a travs del nervio auditivo hasta el ce-
unos tres millones personas en Alemania perci- rebro, dando lugar a la molesta sensacin acstica.
LA CABEZA TAMBIN OYE ben estos ruidos inexplicables. Una cifra similar En los casos graves, los cirujanos llegaban incluso
Esta imagen por tomografa se registra en otros pases de la Europa occiden- a seccionar el nervio auditivo, con nefastas conse-
de emisin de positrones tal y en Estados Unidos. Oyen silbidos, zumbidos, cuencias: los pacientes quedaban sordos del lado
corresponde a un paciente cuchicheos, pitidos, tintineos, rugidos, estrpitos operado y los acfenos persistan.
de 61 aos con acfenos en o golpes que no se originan en el exterior. Tan- Si el problema no depende del odo interno,
el lado derecho. Muestra
to es as que algunos pacientes han llamado al dnde se aloja entonces? Gracias a la experimen-
un aumento de la actividad
tcnico de la calefaccin o de la televisin con la tacin con animales y las tcnicas de neuroima-
neuronal en el centro auditivo
esperanza de que arreglara la supuesta fuente del gen se sabe en la actualidad que la causa reside
del lbulo temporal izquierdo
( flecha) incluso cuando el inaguantable ruido. en otro lugar: en el cerebro [vase Zumbido de
ambiente est en completo No todos los casos son iguales. En algunos suje- odos, por Gerald Langner y E. Wallhusser; Men-
silencio. tos, los acfenos desaparecen de forma espont- te y cerebro n.o 5, 2003]. Sin embargo, no debe

70 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


DREAMSTIME / ANDRS RODRGUEZ
ALIVIO PARA EL RUIDO INTERIOR?
En ocasiones, el zumbido de odos
puede tratarse de forma agradable:
con msica.

prescindirse por completo del odo: en la mayo- nes. Pese a que esta flexibilidad facilita los procesos
ra de los casos existe una alteracin auditiva. de aprendizaje, tambin puede acarrear consecuen-
Las frecuencias que peor percibe el afectado se cias negativas, tales como el dolor fantasma.
corresponden, por regla general, con las de los Los mdicos investigan las diferencias neurona-
acfenos. Del mismo modo que ocurre con el les entre los pacientes con acfenos y las personas
dolor fantasma, propio de las personas que han sanas (de control) a travs de la tomografa por reso-
sufrido una amputacin [vase Miembros fan- nancia magntica funcional (TRMf) o por emisin
tasma, por R. Melzack; Investigacin y Cien- de positrones (TEP). Dichas tcnicas de neuroima- EN SNTESIS
cia, junio de 1992], los acfenos aparecen cuan- gen miden, respectivamente, la vascularizacin
Ruido sin origen
do el cerebro del paciente intenta compensar la y los cambios metablicos en el cerebro. Segn
disminucin en la entrada de informacin (en
este caso, sonora).
revelan las imgenes, no solo se encuentra ms
activa la corteza auditiva en el lbulo temporal de
1 Los ruidos que producen
los acfenos se deben
a conexiones errneas en el
los afectados: incluso la va auditiva central acusa
Conexin errnea cerebro que pueden origi-
una actividad alterada. Esta va incluye importantes narse por lesiones en el odo.
Tal fenmeno cerebral se ha constatado en anima- puntos de conexin sensorial: los centros auditivos
les. Tras una prdida de la audicin, los individuos
presentan un aumento de la actividad nerviosa en
del tronco enceflico, la placa cuadrigmina en el
mesencfalo y el tlamo en el diencfalo.
2 Con potentes campos
magnticos pueden
mejorar los sntomas.
la va auditiva central. Al parecer, ello compensa la Mtodos electrofisiolgicos, entre ellos, la elec-
escasa oferta de estmulos al odo. Tanto los ani-
males como las personas perciben ese incremento
troencefalografa (EEG) o la magnetoencefalografa
(MEG), permiten obtener informacin ms refina- 3 Tambin reducen la
molestia un sonido con
una frecuencia parecida a
de la actividad como un ruido, a pesar de que no da a partir de un perfil exacto en tiempo real de la
exista una seal acstica que lo provoque. La base actividad neuronal en la corteza auditiva. De este la de los acfenos o la neu-
romodulacin a travs de
de esta conexin errnea radica en la plasticidad modo se demuestra que las fibras neuronales se
una msica modificada para
del sistema nervioso central, capaz de adecuarse de activan de forma sincrnica, igual que sucede en
tal fin.
modo flexible a la variedad de exigencias o lesio- la audicin de una fuente sonora real. No obstante,

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 71


MEDICINA

REAS NEURONALES DE CONEXIN Corteza auditiva


Diversas regiones cerebrales partici-
pan en la percepcin de sonidos tanto
reales como supuestos. La corteza
auditiva en el lbulo temporal proce-
Corteza
sa las seales que le llegan del odo. prefrontal
Sin embargo, solo cuando se activa dorsolateral
de forma simultnea la red neuronal Corteza
responsable de la atencin, formada parietal
por la corteza prefrontal dorsolateral inferior

y una parte de la corteza parietal,


las seales acsticas se hacen cons-
cientes. reas profundas del cerebro,

GEHIRN UND GEIST / MEGANIM


como la amgdala y el hipocampo, Amgdala
asocian los sonidos a emociones y los
almacenan en la memoria. Hipocampo

ello no se limita a la corteza auditiva, segn averi- tuarse al ruido. A travs de la terapia conductista
guaron en 2009 Winfried Schlee y sus colaborado- se les ensea a distraer su atencin de forma que
res de la Universidad de Constanza. Mediante MEG acepten con mayor facilidad el ruido fantasma y
hallaron que el aumento de la actividad neuronal no lo sientan como una carga pesada. Asimismo,
sincrnica se asociaba a una activacin de amplias el uso selectivo de otros ruidos para la supresin
reas cerebrales importantes en la regulacin de parcial de los acfenos puede contribuir al alivio
la atencin, las emociones y el estrs. A estas se del problema.
sumaban diversas regiones clave del sistema lm- Aunque hasta el momento no se dispone de
bico; en especial la amgdala, centro de control de medicamentos eficaces contra los acfenos, exis-
las emociones. ten frmacos para tratar los sntomas acompa-
antes, tales como los trastornos del sueo o la
Estimulacin del cerebro depresin.
As pues, los acfenos descansan sobre las altera- Con todo, mediante la estimulacin magntica
ciones de actividad en una compleja red, la cual transcraneal (EMT) puede influenciarse de forma
no solo incluye el sistema auditivo central y peri- directa sobre el zumbido de odos. A travs de la
frico, sino tambin ciertas reas del encfalo que calota craneal se aplica un campo magntico de
no se encuentran directamente relacionadas con 1,5 a 2 teslas (unas 40.000 veces ms potente que
la percepcin de los sonidos. el campo magntico de la Tierra), lo que desen-
De esa manera, las seales acsticas se hacen cadena un potencial de accin en las neuronas
conscientes cuando las procesan reas cerebrales superficiales de la corteza cerebral prximas. A
Webs
superiores, tales como la corteza dorsolateral pre- partir de esta tcnica, Anthony Barker, de la Uni-
www.tinnituszentrum-
frontal del lbulo frontal y el lbulo temporal. La versidad de Sheffield, consigui por primera vez
regensburg.de/
participacin de estas reas no auditivas se ase- en 1985 provocar el movimiento de un brazo al
Centro para el tinnitus de la
Universidad de Ratisbona meja al patrn de actividad cerebral en el caso de estimular reas cerebrales motoras. Hoy la EMT
dolores crnicos. No es casual que muchos pacien- se ha convertido en un destacado instrumento
www.tinnitus-liga.de/ tes experimenten el zumbido de odos como una dentro de la investigacin neurolgica. Si se apli-
index.php sensacin muy desagradable. ca durante unos das de manera regular de 20 a
Liga alemana contra el La complejidad de los procesos que provocan 40 minutos, puede producir una alteracin de la
tinnitus la instauracin de los acfenos dificulta su tra- actividad neuronal a largo plazo, lo cual posibilita
tamiento. Hasta hace pocos aos se careca de su aplicacin teraputica.
acufenos.org medios para combatir la raz de la dolencia. Por La corteza cerebral auditiva de los afectados de
Asociacin de personas ello, la mayora de los tratamientos mdicos se acfenos muestra una actividad patolgicamen-
afectadas por tinnitus
han centrado en ayudar a los pacientes a habi- te aumentada. Esto nos llev a aplicar la EMT de

72 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


forma especfica en esta zona con la intencin de Con frecuencia, los acfenos aparecen en el
EN BREVE
paliar las molestias de nuestros pacientes en el curso de una prdida en la capacidad auditiva
Los acfenos o tinnitus
Centro de Tinnitus de la Universidad de Ratisbona. (hipoacusia), por lo que no sorprende que los pa-
refieren un trastorno en
En varios estudios demostramos que en casi la cientes puedan mejorar con el uso de audfonos. el que los pacientes oyen
mitad de estas personas disminuan las molestias, Segn informaba en 2008 un equipo liderado por ruidos sin que exista una
fuente externa que los
al menos de forma temporal. Paul Van de Heyning, de la Clnica Universitaria
produzca. Los mdicos
El resultado depende, en este caso, de diversos de Amberes, pacientes con acfenos e hipoacusia distinguen entre acfenos
parmetros de la EMT: frecuencia e intensidad unilateral se beneficiaron de un implante coclear objetivos y subjetivos. En
utilizadas, forma y orientacin de la bobina mag- a modo de prtesis auditiva. el primer caso, la raz del
problema se encuentra en
ntica y nmero de sesiones practicadas, entre El grupo en torno a Christo Pantev, de la Uni-
el organismo del paciente
otros. Un tratamiento combinado de la estimula- versidad de Mnster, desarroll en fecha reciente (ruido producido por la
cin magntica transcraneal de la corteza auditiva otro mtodo de estimulacin acstica: la estimu- corriente sangunea, entre
otras causas). Ms frecuen-
y de reas cerebrales frontales, responsables de la lacin acstica de frecuencias vecinas a las de los
tes son los acfenos sub-
cognicin y de las emociones, mejor la situacin acfenos. Sus pacientes no padecan una impor- jetivos: no existe ninguna
de algunos pacientes. tante prdida de la capacidad auditiva, no obstan- fuente sonora ni externa
A pesar de los resultados teraputicos promete- te, perciban en uno de los odos un desagradable ni interna. Se trata de una
percepcin fantasma.
dores, el desarrollo de estos mtodos se encuen- silbido constante de una frecuencia inferior a los
Los acfenos comprenden
tra todava en paales. Necesitamos ms estudios ocho kilohercios. sonidos muy diversos, pue-
para seguir optimizando los parmetros de la A lo largo de un ao, los investigadores invi- den presentarse de forma
recurrente o permanente
EMT y mejorar as el efecto clnico. taron a ocho de los pacientes a or durante una
as como unilateral o bila-
La actividad neuronal alterada que causa los o dos horas diarias su msica preferida. Previa- teral, o bien percibirse en el
acfenos puede influenciarse tambin mediante mente filtraron las franjas de frecuencia de las centro de la cabeza.
neurorretroalimentacin (neurofeedback). A tra- canciones en torno a una octava del tono de
vs de EEG se mide la actividad cerebral; las altera- los acfenos. Se pensaba que la presentacin
ciones patolgicas se reproducen en una pantalla de tonos prximos a los acfenos tendra un
mediante formas grficas fciles de reconocer. El efecto inhibitorio en la actividad de las neuro-
paciente recibe de esta manera una retroalimen- nas que subyace a estos zumbidos molestos. Una
tacin directa sobre su actividad cerebral, con lo msica adecuada contribuira a tornar reversible
que puede aprender a normalizar la actividad esta reorganizacin neuroplstica de la corteza
neuronal que subyace a los acfenos. cerebral auditiva.
CORTESA DE TOBIAS KLEINJUNG Y BERTHOLD LANGGUTH

MAGNETISMO SANADOR
Una bobina metlica en el
lbulo temporal izquierdo de
la paciente origina un potente
campo magntico que acta
sobre la actividad neuronal de
la corteza auditiva. De esta
forma, los mdicos reducen
las molestias de los acfenos.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 73


MEDICINA

GEHIRN UND GEIST SEGN TOBIAS KLEINJUNG Y BERTHOLD LANGGUTH


HUECO DECISIVO
En el curso del tratamiento

Amplitud
Msica o tonos Msica o tonos
con terapia sonora, los pa-
cientes oyen msica o tonos
en los que se han filtrado
determinadas frecuencias
por encima y por debajo de
la autntica tonalidad del
acfeno. Ello reduce la activi-
dad espontnea de la corteza Frecuencia
auditiva para las mismas Frecuencia de los acfenos
frecuencias.

En efecto, en 2010, los investigadores informa- Como en el caso de la musicoterapia de Mns-


ron de que, tras la musicoterapia, la intensidad de ter, una premisa para ese tratamiento es que el
los acfenos haba disminuido en los ocho pro- zumbido de odos presente una frecuencia com-
bandos. Por el contrario, los otros tantos sujetos de prendida entre los 200 y los 10.000 hertzios. El neu-
control, que haban escuchado durante el mismo roestimulador para los acfenos de Jlich emite, a
perodo de tiempo canciones sin una banda de travs de auriculares provistos de unos altavoces
frecuencias alejada del tono de los acfenos que con una potencia en los lmites la audicin, unas
padecan, no mostraron ninguna mejora. frecuencias por encima y por debajo del tono de
los acfenos perfectamente calculadas.
Msica teraputica Los primeros resultados de esas pruebas, reali-
Exploraciones llevadas a cabo con MEG confir- zadas en 2010 en 63 pacientes, hablaban a favor de
man la eficacia de la terapia musical personali- la eficacia del mtodo. Al final del tratamiento, los
zada: en los pacientes tratados, la corteza cere- pacientes afirmaron que el molesto ruido no solo
bral auditiva reacciona a las frecuencias de los les resultaba ms dbil, sino que tambin sonaba
acfenos de forma ms dbil que antes del tra- ms grave, lo que aliviaba la desagradable sensa-
tamiento. Ello parece demostrar que las piezas cin. En un futuro se ver si este estimulador se
musicales modificadas segn las necesidades de impone en la prctica clnica.
cada individuo reducen al menos las conexiones De momento conocemos bastante bien el me-
cerebrales patolgicas. Pantev y sus colaborado- canismo de produccin de los acfenos. Adems,
Para saber ms res esperan que su musicoterapia suponga una la colaboracin de cientficos de diversas disci-
alternativa eficaz y, al mismo tiempo, agradable plinas ha llevado a unos planteamientos tera-
Transcranial magnetic stimu-
lation (TMS) for treatment para los procedimientos teraputicos habituales puticos novedosos que, al menos, reducen las
of chronic tinnitus: Clinical del tinnitus crnico. molestias del paciente. Sin embargo, la desapari-
effects. T. Kleinjung et al. en
Progress in Brain Research, vol. El equipo de Peter Tass, del Centro de Investi- cin total de los molestos zumbidos, chirridos o
166, pgs. 359-367, 2007. gacin Jlich, experimenta otra variedad de es- rugidos de odos sigue siendo el objetivo principal
Neural activity underlying tin- tmulo acstico personalizado. Estos investigado- de los investigadores.
nitus generation: Results from
PET and FMRI. C. P. Lanting et res han desarrollado un algoritmo de estimulacin
al. en Hearing Research, vol. siguiendo el principio del reinicio coordinado
255, pgs. 1-13, 2009.
(coordinated reset): las vas nerviosas hipersincr-
Listening to tailor-made
notched music reduces tin- nicas y sobreactivadas se modifican mediante es-
nitus loudness and tinnitus- tmulos irregulares y ajustados individualmente,
related auditory cortex
de manera que provocan un caos sano. De esta
activity. H. Okamoto et al. en
Proceedings of the National forma se pretende llevarlas, especficamente y de Tobias Kleinjung es otorrinolaringlogo en el Hospital
Academy of Sciences, vol. 107, Universitario de Zrich. Junto con el neurlogo y psiquia-
manera consecutiva, a su condicin ordinaria para tra Berthold Langguth dirige el Centro Interdisciplinar
pgs. 1207-1210, 2010.
que transmitan sus seales. para el Tinnitus de la Universidad de Ratisbona.

74 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


Nmero 72 de la coleccin TEMAS

Origen y evolucin
del universo
ONDAS
GRAVITACIONALES

Las huellas
de la gran
explosin
ENERGA OSCURA

Cuando
la aceleracin
cambi de signo
FORMACIN DE GALAXIAS

En busca
de las galaxias
perdidas
TEORAS ALTERNATIVAS

Cosmologa
cuntica
de bucles

Adquiralo en su quiosco o en
www.investigacionyciencia.es
PERCEPCIN

Autoimagen
distorsionada
Con frecuencia, a las personas diestras les parece la mitad derecha de su cuerpo
de mayor tamao que la izquierda. A qu se debe? Segn estudios en pacientes
que han sufrido un infarto cerebral, la autopercepcin asimtrica se basa
en el modo en que nuestro cerebro crea la imagen corporal

SYLVIA HACH

A
glomeraciones en las aceras y tien- derse del pauelo que le cubra los ojos y compro-
EN SNTESIS
das abarrotadas. Un sbado en el bar el traje que vesta. Se le someti a una prueba
Lados desiguales centro de cualquier gran ciudad de percepcin (el fluff test): llevaba puesta una

1 A menudo las personas puede tornarse agotador. Mien- vestimenta diseada por nosotros con el fin de
diestras sobreestiman tras repasamos en la memoria la que palpara a ciegas los botones que prendan de
la mitad derecha de su lista de lugares a los que queremos ir, nos abrimos la tela. Durante la tarea pas por alto numerosos
cuerpo en comparacin con camino entre el gento. Aunque no seamos cons- de los adornos, sobre todo los que se encontra-
la izquierda. Los zurdos no cientes de ello, resolvemos una cuestin esencial ban en la mitad izquierda de su cuerpo.
presentan tal efecto.
al mismo tiempo. Cmo evitamos chocar con los En el transcurso de la investigacin, nos per-

2 La investigacin en dems transentes? catamos de que ese problema se presentaba de


personas sanas podra Nuestro cerebro analiza permanentemente y manera sistemtica en los probandos diestros,
ayudar a diagnosticar tras- de manera casi automtica la posicin del propio mientras que, en comparacin, los zurdos desarro-
tornos de la propiocepcin cuerpo en relacin a la muchedumbre que viene llaban la bsqueda de botones con xito. Pero no
en pacientes que han pade- en sentido contrario. Solo es posible maniobrar solo eso: en la siguiente prueba, que consista en
cido un ictus.
entre ella sin empellones, si mantenemos en todo la tarea de sealar, el resultado fue similar. Co-

3 El lbulo temporal de- momento presentes en la visin interior nuestras locamos a los participantes tras un biombo, de
recho desempea una dimensiones corporales, entre otras, el ancho de manera que no podan ver ni su cintura ni sus
importante funcin en la nuestros hombros y caderas. Sin embargo, a veces caderas. Resultado? Estimaron su mitad derecha
percepcin de una imagen nos equivocamos, por lo que el zigzagueo termina del cuerpo ms ancha. En resumen, al parecer la
corporal intacta.
en una colisin. mayora de la poblacin se pasea por la vida con
En una serie de estudios llevados a cabo en el una autoimagen distorsionada.
Instituto Max Planck de Ciencia Cognitiva y Neu- No obstante, en los diestros solo aparece como
rociencia de Leipzig, nos dimos cuenta de que so- asimtrica la percepcin autorreferente. Cuando
bre todo las personas diestras tienen problemas un diestro contempla su cuerpo de manera alo-
con la percepcin de su cuerpo. Qu locura!, de cntrica, es decir, desde fuera, la extensin de
dnde salen de repente estos botones?, se sor- su lado izquierdo y derecho le parecen iguales,
prenda uno de nuestros probandos tras despren- segn comprobamos en otro experimento. Los

76 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


DREAMSTIME / PIOTR MARCINSKI

PARTE ESCORADA
El lado derecho no es igual
que el izquierdo: la autoima-
gen corporal de los diestros es
asimtrica.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 77


PERCEPCIN

sujetos deban imaginarse a s mismos de pie, a


unos 40 centmetros de su posicin real. Para ello
se les solicit que proyectaran mentalmente sobre
el biombo colocado a esa distancia su cintura y
caderas. A continuacin deban sealar el lugar
correspondiente con un puntero lser. Un pro-
SABE DNDE?
grama informtico especial valoraba la exactitud
En la prueba de sealar, los
probandos se encuentran de de las indicaciones. En esta variacin del test, los
pie tras un biombo que cubre participantes no mostraron distorsin alguna. Al
su cuerpo. Desde detrs de- parecer, cuando contemplamos una fotografa de
ben indicar con un puntero nosotros, todo parece estar en su sitio.
lser la posicin de su cadera Los resultados indican, pues, que existen dos
derecha e izquierda, as como
formas de representacin corporal. La percepcin
de su cintura. Por lo general,
egocntrica constituye la sensacin momentnea
estiman su mitad corporal
necesaria cuando nos abrimos paso en el concu-
diestra demasiado ancha.
rrido centro de la ciudad o si intentamos juzgar
a ojo si nos cabe un pantaln. La contemplacin
exterior alocntrica, por el contrario, entra en jue-
go cuando nos vemos a nosotros mismos desde
otra perspectiva y cuando comparamos nuestra
constitucin fsica con la de las dems personas.
En los diestros solo es asimtrica la primera forma
de percibirse.
Los curiosos problemas de simetra de las
personas diestras no se limitan al propio cuer-
po. Tambin perciben distorsionado su entorno.
Cuando se les pide que dividan una lnea en dos
mitades iguales mediante una simple raya, en
promedio sitan la lnea divisoria demasiado a
la izquierda. Este fenmeno recuerda a un tras-
torno de la percepcin que presentan algunos
pacientes con apopleja: en ellos se encuentran
GEHIRN UND GEIST /EMDE-GRAFIK

daadas ciertas regiones en los lbulos parietales


del cerebro, de forma que parecen pasar por alto
un lado del mundo. Por otra parte, en el sndrome
de negligencia unilateral, las personas afectadas
no advierten los estmulos del entorno correspon-
dientes al lado contrario del hemisferio daado.

UNA DESVIACIN Rutas sensoriales cruzadas


QUE DELATA
En promedio, los diestros De esta manera, algunos sujetos con una lesin
marcan el centro de una lnea en el hemisferio derecho ignoran los obstculos y
horizontal demasiado a la las personas que se encuentran en su lado izquier-
izquierda. El motivo? Su he- do; o en la comida piden repetir aunque la mitad
GEHIRN UND GEIST /BUSKE-GRAFIK

misferio cerebral derecho est siniestra de su plato an contenga comida. En la


especializado en tareas espa-
divisin de lneas por la mitad cometen el error
ciales; dado que la percepcin
contrario a los diestros: ubican el medio demasia-
visual se halla conectada de
do a la derecha. Al parecer olvidan por completo
forma cruzada, sobreestiman
el lado izquierdo del mundo. la mitad izquierda de la lnea.
Por el contrario, infravaloran Aprovechamos tales observaciones para aplicar
el lado derecho. las pruebas antes descritas (el test de percepcin

78 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


Cmo se descubren los dficits neurolgicos
Las tcnicas de neuroimagen contribuyen en la determinacin de carencias neurolgicas: el anlisis de
lesiones basado en la observacin de los sntomas a travs de vxeles descompone en el escner, de
forma virtual, el cerebro de los pacientes que han padecido un infarto cerebral en numerosos y peque-
os cubos. Para cada vxel tridimensional se determina si existe dao en el tejido o no. De esta forma,
por cada unidad cbica surgen dos grupos de pacientes: uno con lesin y otro sin ella. Su comparacin
permite observar estadsticamente si existen diferencias en la variable de inters (por ejemplo, una al-
teracin en la percepcin corporal). Ello posibilita la localizacin de las funciones mentales en el cerebro.
(Voxel-based lesion-symptom mapping. E. Bates et al. en Nature Neuroscience, vol. 6, pgs. 448-450, 2003.)

y la tarea de sealar) a pacientes con apopleja. En lbulo temporal mediante estimulacin magnti- BREVE ACLARACIN
estos casos la autopercepcin se encuentra con ca transcraneal transformaba la autoimagen. En la versin original del fluff
frecuencia distorsionada a causa de las alteracio- Pero por qu los diestros sanos, con el lbulo test (literalmente, test de
nes cerebrales que produce el ictus. Una de las temporal intacto, se perciben asimtricos a s mis- las pelusas), los investiga-
dores colocaban bolas de
participantes nos explicaba que, a veces, experi- mos? Existen diversas teoras al respecto. Cada he- algodn sobre el cuerpo de
menta an hoy una especie de extraeza: Como misferio cerebral asume distintas tareas. Mientras los probandos. Estos deban
si la mitad izquierda de mi cuerpo estuviera muy que el hemisferio izquierdo se halla especializado atinar a tocarlas con los ojos
vendados.
alejada o no me perteneciera. Tres aos atrs, un sobre todo en estmulos lingsticos, el derecho
cogulo de sangre le produjo un infarto cerebral predomina en las tareas espaciales. Con todo, po-
que le da parte de su hemisferio derecho. siblemente en las cuestiones relacionadas con la
Nuestros 18 pacientes con ictus obtuvieron orientacin y la navegacin intervienen tanto el
menor xito en el test de los ojos vendados en lado izquierdo como el derecho, fenmeno que con-
comparacin con los voluntarios sanos: encon- firma el neurlogo Kenneth Heilman, de la Univer-
traron menos botones, sobre todo en aquel lado sidad de Florida, en su teora homnima.
del cuerpo contrario al hemisferio lesionado. Este De acuerdo con una hiptesis similar, los dies-
resultado coincide con la percepcin cruzada. En tros dirigen su atencin preferentemente a la iz-
otras palabras, el hemisferio derecho es respon- quierda, lo que conduce a que la percepcin del
sable de las seales que llegan del lado izquierdo, lado derecho resulte inexacta o defectuosa, segn
mientras que el hemisferio izquierdo transmite indica Marcel Kinsbourne, de la Universidad Tufts.
los estmulos de la derecha. Por tanto, un infarto Lo que es seguro es que en los zurdos la divisin
que afecte el lado derecho del encfalo conduce de tareas resulta menos pronunciada y diferen-
a que la persona ignore el lado izquierdo de su ciada, incluso no aparece en absoluto. Por tanto,
cuerpo. Los pacientes tambin puntuaron peor su imagen corporal es simtrica. Para saber ms
en la tarea de sealar. No obstante, en esta prueba Cuando callejeamos por el centro de la ciudad,
Hard and fast rules about the
los resultados no fueron tan explcitos: algunos nuestro lbulo temporal derecho est probable- body: Contributions of the
probandos con una lesin en el hemisferio dere- mente protegindonos de colisionar. A pesar de action stream to judging body
space. S. Hach et al. en Experi
cho mostraban una disminucin en la capacidad todo, la percepcin es propensa a cometer erro- mental Brain Research, vol. 212,
de discernimiento, sobre todo de la mitad diestra res: tanto un deterioro de las reas cerebrales im- pgs. 563-574, 2011.
del cuerpo; otros, de la izquierda. plicadas como el hecho de que los hemisferios Sinistrals upper hand:
Evidence for handedness
Con el fin de descubrir qu reas cerebrales ori- cerebrales se hallen especializados en distintas differences in the represen
ginaban los problemas, empleamos una tcnica tareas puede conducir a que la imagen corporal tation of body space. S. Hach
y S. Schtz-Bosbach en
de neuroimagen de anlisis basada en vxeles. se escore.
Brain and Cognition, vol. 72,
Al parecer, sobre todo las zonas daadas del l- pgs. 408-418, 2012.
bulo temporal derecho son las responsables de la Touching base: The effect of
participant and stimulus mo
percepcin distorsionada. Hasta ahora apenas se Sylvia Hach es doctora en neurociencia. dulation factors on a haptic
haban considerado estas reas en la investigacin Investiga la percepcin corporal en la line bisection task. S. Hach y
Universidad de Auckland y en el Insti- S. Schtz-Bosbach en Latera
de la apopleja. Otro experimento con probandos tuto Max Planck de Ciencia Cognitiva y lity, vol. 17, pgs. 180-201, 2012.
sanos confirm que una inhibicin transitoria del Neurociencia de Leipzig.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 79


SYLL ABUS

Sistema de recompensa
Cuando experimentamos felicidad, se activan unas reas cerebrales que se
comunican entre s a travs de determinados mensajeros qumicos. Sin embargo,
el refinado tejido neuronal que hace sentir bien tambin puede llevar a la desdicha

CL AUDIA CHRISTINE WOLF

U
na rata se agazapa en la jaula del labora- los estmulos naturales (comida, agua o contactos
EN SNTESIS
torio. De su cabeza emerge un fino alam- sociales). Tras aprender a pulsar la palanca de la
Emocin neuronal bre. El animal est unido a una fuente felicidad, los mridos dejaban literalmente de

1 El sistema de recompen- de corriente elctrica a travs de ese cable que lado todo lo dems y se aplicaban por s mismos
sa del cerebro se com- enva impulsos a su cerebro. Completamente los impulsos elctricos con una persistencia ma-
pone de diferentes circuitos agotado, ya no come ni bebe; tambin ha dejado naca.
que alcanzan numerosas hace tiempo de cuidar de su prole. No es vctima Ese descubrimiento fue el disparo de salida
reas enceflicas. de fuerzas externas malintencionadas: el propio para la bsqueda de la fuente de la sensacin de
roedor se autoadministra los impulsos elctricos placer. En la actualidad, neuroinvestigadores y
2 Los centros del placer
correspondientes se co-
munican entre s, sobre todo
accionando una pequea palanca.
Esta horripilante imagen es la que observa-
mdicos saben que no existe un sistema de re-
compensa. Ms bien se trata de una serie de reas
a travs del neurotransmisor ron James Olds y Peter Milner, de la Universidad y conexiones nerviosas que contribuyen a propor-
dopamina y de opioides. McGill en Montreal, durante un experimento que cionar sensacin de bienestar. No obstante, esta
ya forma parte de la historia de la neurociencia. A bendicin puede tornarse en maldicin cuando
3 La ludopata va de la
mano de una dismi-
nucin en la actividad del
lo largo de la dcada de los cincuenta del siglo xx,
surgieron las primeras pruebas de que el encfalo
surgen problemas de abuso y dependencia.

sistema dopaminrgico. albergaba una especie de centro del placer.


La dopamina, elemento clave
En los ensayos iniciales, los neurobilogos se Una estacin de encendido central para los meca-
centraban en provocar movimientos musculares nismos neuronales que subyacen en este proceso
mediante la estimulacin elctrica del cerebro de es el ncleo accumbens, un grupo de neuronas
modelos animales, pero Olds y Milner pretendan situado en la parte inferior del prosencfalo. Una
ir ms all: queran conocer si se poda influir en importante funcin tambin la desempea el sep-
las conductas ms complejas mediante los impul- tum, estructura membranosa de clulas gliales
sos elctricos. que se aloja entre ambos hemisferios cerebrales.
En efecto, los roedores aprendieron con rapi- Las ratas de Olds y Milner presionaban de forma
dez a desarrollar ciertas acciones o a inhibirlas especialmente apasionada la palanca cuando el
segn si experimentaban ese estmulo como una electrodo de estimulacin se encontraba en esta
recompensa o, por el contrario, como un castigo. rea.
La pareja de investigadores haba descubierto un Hoy por hoy, sabemos que tanto el ncleo ac-
rea cerebral cuya estimulacin directa mediante cumbens como el septum forman parte de un
electrodos provocaba a las ratas una sensacin de extenso circuito de recompensa: el sistema do-
bienestar ms intensa que la que les ocasionaban paminrgico. Las neuronas que participan en l

80 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


PARA RELAMERSE
Qu ocurre en la cabeza
cuando tenemos ganas
de sexo o de una comida
suculenta figura entre las
preguntas ms fascinan-
tes de la investigacin
sobre la felicidad.
FOTOLIA / BENICCE

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 81


SYLL ABUS

EN BREVE emplean el mensajero qumico dopamina para pensa dopaminrgico afianz la supervivencia
Tomografa la transmisin de las seales en las sinapsis, de de los humanos. El equipo de Melanie Glocker y
por emisin ah su nombre. Norbert Sachser, de la Universidad de Mnster,
de positrones Como actores principales actan las clulas comprob en 2009 que los rasgos infantiles que
En esta tcnica de neuroima- nerviosas del rea tegmental ventral, en el me- estimamos en especial tiernos (ojos grandes, cara
gen se inyecta a los sujetos sencfalo. Las neuronas mesocorticales alcanzan redonda, frente alta) activan el ncleo accumbens
una sustancia radiactiva de
marcado que emite positrones. desde dicho punto diversas regiones de la corte- en las personas adultas.
Cuando una de estas partculas za cerebral, mientras que las mesolmbicas esti- Mediante tomografa por resonancia magntica
choca contra un electrn del mulan principalmente al ncleo accumbens. Al funcional, los cientficos registraron la actividad
propio cuerpo, se emiten dos
sistema dopaminrgico se suma, adems, la va cerebral de un grupo de mujeres que observaban
fotones en sentidos opues-
tos. Numerosos detectores nigroestriada, la cual conecta la sustancia negra caras de nio. Los resultados fueron reveladores:
pequeos y en forma de anillo con el cuerpo estriado y cumple una destacada cuanto ms se correspondan las imgenes al tpico
organizados alrededor del pro- funcin en el control del movimiento. Las ramifi- esquema de nio para comrselo, ms pronun-
bando registran las partculas
que llegan a ellos. Dado que las caciones de una neurona dopaminrgica del siste- ciada apareca la actividad en el ncleo accumbens.
parejas de fotones se emiten ma mesocorticolmbico alcanzan, en su conjunto, Al parecer se trata de una especie de mecanismo
a la vez, el ordenador registra una longitud de unos 74 centmetros y poseen al- asistencial automtico que garantiza que la des-
la distribucin de la sustancia
rededor de 500.000 terminaciones sinpticas que cendencia reciba proteccin y cuidado.
radiactiva en el cerebro.
activan otras clulas cerebrales. Pese a que ni un A comienzos de los aos setenta, ms de 20
uno por ciento de todas las neuronas contiene aos despus del descubrimiento del sistema
dopamina, este mensajero qumico difcilmente dopaminrgico, Solomon Zinder, de la Universi-
opera como la hormona de la felicidad. dad Johns Hopkins en Baltimore, y poco despus
Las neuronas dopaminrgicas participan en el John Hughes y Hans Kosterlitz, de la Universidad
aprendizaje y en la memoria; tambin median en de Aberdeen, dieron con otra va neuronal para
necesidades bsicas, entre ellas, alimentarse. Gra- la sensacin de placer: el sistema opioide. A los
cias a estas clulas nerviosas, un nio que prueba pptidos opioides pertenece, entre otros, la en-
por primera vez el chocolate encuentra gustoso dorfina.
su sabor dulce, incluso pide ms para repetir la La beta endorfina ejerce aqu un papel de
experiencia; en cambio, si muerde un trozo de suma importancia. Aparece en las neuronas del
cido limn rehusar ese alimento en adelante ncleo arqueado, una regin central del hipot-
[vase Cuestin de gustos, por Angelika Bauer- lamo. Sorprendentemente, las clulas nerviosas
Delto; en este mismo nmero]. de esa parte del cerebro pueden activar el ncleo
Los investigadores evolutivos estn conven- accumbens, el rea tegmental ventral e incluso el
cidos de que, en el pasado, el sistema de recom- septum (regiones tambin conectadas de manera
directa con el sistema dopaminrgico).

Trabajo en equipo
Tabaquismo
Una prueba de la estrecha colaboracin entre los
En un estudio de 2010, el equipo de Rudolf Stark de la Universidad de Giessen sistemas dopaminrgico y opioide la ofreci en
fij su atencin en la participacin del sistema de recompensa en la adiccin a 1990 un equipo dirigido por Toni Shippenberg,
la nicotina. Los investigadores registraron la actividad cerebral de los fumadores hoy en el Instituto Nacional sobre el Abuso de
mediante tomografa por resonancia magntica funcional mientras estos obser- Drogas en Baltimore. Los farmaclogos adminis-
vaban imgenes relacionadas con el insano hbito. Provocaran las fotografas traron a las ratas pptidos opioides de diferentes
patrones de activacin cerebral distintos? As fue. Cuando los probandos vean tipos, lo que con frecuencia llev aparejado un
imgenes de estmulos iniciadores (un cigarrillo encendido), incrementaba aumento en la emisin de dopamina en el ncleo
la actividad en partes de su sistema dopaminrgico, en concreto, en la corteza accumbens.
prefrontal o el cuerpo estriado. Por el contrario, los estmulos finalizadores Por su parte, el grupo de Thomas Tlle, de la
(apagar un cigarrillo en el cenicero) desactivaban las reas en cuestin. Universidad Tcnica en Mnich, proporcion
(Neural responses to begin- and end-stimuli of the smoking ritual in nonsmokers, nondeprived una demostracin indirecta de que los pptidos
smokers, and deprived smokers. B. Stippekohl et al. en Neuropsychopharmacology, opioides que produce el propio cuerpo pueden
vol. 35, pgs. 1209-1225, 2010).
provocar estados de embriaguez. Los cientficos
seguan la pista a la euforia del corredor (jbilo

82 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


repentino que permite a los atletas olvidarse de
que estn cansados, de manera que se sienten ca-
Hemisferio cerebral derecho (visto desde la izquierda)
paces de correr casi eternamente).
Para su ensayo, inyectaron a los deportistas una
Corteza
sustancia marcadora radiactiva que se acoplaba a frontal
los mismos sitios de unin de los opioides. Con Cuerpo
calloso
ayuda de la tomografa por emisin de positro- Ncleo
estriado Septum
nes visualizaron los lugares de acoplamiento de Ncleo
la sustancia en el cerebro de los participantes an- accumbens
Hipotlamo
tes y despus de que estos realizaran una carrera
de entrenamiento de dos horas. Tras el ejercicio, el rea
tegmental
encfalo presentaba menos sustancia radiactiva ventral
Sustancia negra
acoplada que antes. Esta relacin inversa indica- Ncleo del rafe Cerebelo
ba que durante la actividad fsica se multiplic la
Va mesocortical Sistema
liberacin de pptidos opioides que desplazaron Va mesolmbica dopaminrgico
al radiofrmaco de los puntos de unin. Va nigroestriada
Sistema serotoninrgico
Los opioides mitigan el dolor. Un efecto que ya
conocan los antiguos griegos. A partir del jugo de
la adormidera obtenan opio, el cual empleaban Las vas principales
como medicina (probablemente, la droga ms an-
tigua del mundo). Hoy en da, se diferencia entre Las clulas nerviosas de la parte inferior del mesencfalo median en las sen-
los opioides producidos por el propio cuerpo (en- saciones de felicidad a travs de cuatro vas neuronales. La ruta mesocortical
dgenos) y los suministrados desde el exterior (azul), que parte del rea tegmental ventral, activa sobre todo la corteza fron-
(exgenos). A este ltimo grupo pertenecen el tal, rea importante para la motivacin y las reacciones emocionales. Un mal
opio, la herona y la morfina. Dichas sustancias funcionamiento de este sistema puede conducir a las psicosis. Las neuronas
activan los mismos circuitos cerebrales que los mesolmbicas (verde) estimulan sobre todo el ncleo accumbens, centro de
opioides, mas comportan una desventaja decisi- conexin del sistema dopaminrgico. La va nigroestriada (rojo), que conecta

GEHIRN UND GEIST / MEGANIM


va: provocan dependencia con rapidez, ya que su la sustancia negra con el cuerpo estriado, interviene en la conducta motora.
efecto resulta ms fuerte que el de las sustancias Desde el ncleo del rafe parten rutas hacia la corteza cerebral que abastecen
endgenas. A pesar de todo, no podemos ima- del neurotransmisor serotonina.
ginarnos por ahora una medicina del dolor que
prescinda de los opioides exgenos.
El sistema de recompensa incluye, junto a los el mesencfalo y que abastecen de serotonina
sistemas dopaminrgico y opioide, un circuito al cerebro y al sistema dopaminrgico. Por ello
ms. Los investigadores suponan ya en los aos apenas es posible asignar claramente funciones
setenta del siglo xx que el neurotransmisor sero- separadas unas de otras a cada una de las partes
tonina intervena en las emociones positivas, o en integrantes de la qumica cerebral.
su caso, cuando estas escaseaban. De hecho, las Resulta harto probable que otras sustancias
personas con depresin presentan con frecuencia contribuyan a que los humanos experimente-
un dficit de dicho mensajero qumico, circuns- mos felicidad. Despus de todo, las sensaciones
tancia que los medicamentos inhibidores selecti- agradables y de satisfaccin no se limitan a la co-
vos de la recaptacin de serotonina se encargan mida y al sexo. Una recompensa puede ser todo
de solventar. Estos frmacos incrementan los aquello por cuya consecucin invertimos tiempo
niveles extracelulares de serotonina, de manera y esfuerzo. Algunas formas de comportamiento
que aumenta la cantidad del neurotransmisor en pueden producir incluso (de forma parecida a los
la hendidura sinptica. Ello suele elevar el estado estupefacientes) una verdadera adiccin cuando
de nimo del afectado. sobreactivan las vas neuronales.
A pesar de que este transmisor no se cuenta Igual que sucede en el abuso de las drogas, el
habitualmente como uno de los mensajeros de sntoma principal de una dependencia no aso-
la felicidad, al menos existen conexiones entre ciada a sustancias es el fuerte deseo de satisfac-
aquellas vas que parten del ncleo del rafe en cin. Las ratas del laboratorio de Old y Milners

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SYLL ABUS

cin menor que la media. Adems, su respuesta


Quien bien quiere, tarde olvida neuronal resultaba tanto ms dbil cuanto ms
se les instaba a jugar.
El equipo de Lucy Brown, de la facultad de medicina Albert Einstein de Nueva
Los investigadores refieren que la baja activi-
York, localiz a parejas de casados que, tras aos de convivencia, afirmaban estar
dad crnica del sistema dopaminrgico de los
an enamorados el uno del otro. Mostraron a los participantes fotografas de sus
afectados vuelve una y otra vez a empujarles a
respectivos cnyuges, de amigos y de desconocidos mientras registraban la ac-
los juegos de azar, un mecanismo que parece in-
tividad de su cerebro mediante resonancia magntica funcional: solo la imagen
fluir en otras dependencias. Ello explicara por
de la persona amada produjo una fuerte actividad del sistema dopaminrgico.
qu las personas que han cado en una adiccin se
(Neural correlates of long-term intense romantic love. B. P. Acevedo et al. en Social Cognitive vuelven fcilmente dependientes de otras drogas
and Affective Neuroscience, vol. 7, n.o 2, febrero de 2012).
o formas de conducta y buscan un sustitutivo
de la droga cuando estn en un tratamiento de
desintoxicacin.
sufrieron un problema comparable: eran adictas Esos resultados corroboran, asimismo, la su-
a presionar la palanca que activaba parte de su posicin de que algunos individuos poseen una
sistema de recompensa. predisposicin gentica a la adiccin. Sin embar-
En lo que respecta a las personas, la lista de po- go, esta caracterstica no comporta por s misma
sibles adicciones conductuales es larga. Entre las el problema de la adiccin; deben concurrir otros
ms destacadas se encuentran la ludopata, la adic- factores, como una situacin social desfavorable
cin a las compras, a la comida o al ordenador. Una o un golpe duro del destino. Una convivencia n-
persona sufre dependencia si no puede controlar tegra, la satisfaccin laboral o la pasin por una
su conducta a pesar de conocer las consecuencias aficin fomentan una vida libre de adicciones.
Para saber ms de su accin y sufrirlas. Por lo general, los afecta- El deporte puede prevenir el riesgo de adiccin.
Pathological gambling is dos no consiguen liberarse de sus dependencias En un estudio de 2002, el equipo de Bruce Kirkcal-
linked to reduced activation
of the mesolimbic reward por s solos. dy, director del Centro Internacional para el Estu-
system. J. Reuter et al. en dio de Salud Ocupacional y Mental en Dsseldorf,
Nature Neuroscience, vol. 8, La ludopata, en el punto de mira hall que los deportistas habituales son, por lo
pgs. 147-148, enero de 2005.
The runners high: Opioi
Una de las dependencias conductuales ms co- general, ms seguros de s mismos y padecen me-
dergic mechanisms in the nocida es la adiccin al juego. Al igual que los nos problemas sociales o molestias corporales que
human brain. H. Boecker et
drogodependientes, los afectados viven con un las personas que no practican una actividad fsica.
al. en Cerebral Cortex, vol. 18,
pgs. 2523-2531, 2008. permanente anhelo por la sustancia. Los lu- El deporte activa el sistema opioide del cerebro,
Endogenous opioids and ad dpatas sienten un impulso incontrolable por el por lo que si se utiliza como remedio teraputi-
diction to alcohol and other juego. Se endeudan y desatienden a la familia, a co puede facilitar la curacin de individuos con
drugs of abuse. C. Gianoulakis
en Current Topics in Medicinal los amigos y a su trabajo; siempre confan en que trastornos de adiccin: el ejercicio les proporciona
Chemistry, vol. 9, pgs. 999- la suerte les sonreir pronto. una suerte de embriaguez sin drogas.
1015, agosto de 2009.
Christian Bchel, de la Clnica Universitaria Tan complejos como los circuitos de recom-
Baby schema modulates the
brain reward system in nul Hamburgo-Eppendorf, ha hallado una posible pensa del cerebro resultan los estmulos que los
liparous women. M. Glocker explicacin a la pregunta de por qu los lud- activan: la euforia al cruzar la lnea de meta, la
et al. en Proceedings of the
National Academy of Sciences patas recaen una y otra vez: su sistema dopami- alegra tras aprobar un examen o el hormigueo
USA, vol. 106, pgs. 9115-9119, nrgico reacciona con debilidad a los estmulos ante una cita romntica. Todos estos momentos
2009.
de recompensa. Junto a sus colegas, este mdico activan los centros cerebrales de la felicidad. An
Dopaminergic reward system:
A short integrative review.
registr mediante tomgrafo de espn nuclear la deber pasar mucho tiempo hasta que sus secre-
O. Arias-Carrin et al. en actividad cerebral de 12 jugadores patolgicos y tos nos sean revelados por completo.
International Archives of Medi-
de otras tantas personas sanas mientras lleva-
cine, vol. 3, artculo 24, octubre
de 2010. ban a cabo un sencillo test. La tarea consista en
Reward and the seroto elegir una de entre dos cartas presionando una
nergic system. G. S. Kranz et tecla. Por un naipe rojo, el participante ganaba un
al. en Neuroscience, vol. 166,
pgs. 1023-1035, abril de 2010. euro; por uno negro, perda uno. Todos los sujetos
La trampa de la adiccin. mostraron durante el juego un incremento en la Claudia Christine Wolf es biloga y
C. Lscher en Mente y cerebro, doctora del Grupo de Investigacin de
actividad del sistema dopaminrgico. Aun as, los
n.o 48, mayo de 2011. Onur Gntrkn en la Universidad Ruhr
probandos con ludopata presentaban una excita- de Bochum.

84 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


ILUSIO NES

Pequeos grandes engaos


Importa realmente el tamao? Para el cerebro, no

SUSANA M ARTINEZ- CONDE Y STEPHEN L . M ACKNIK

El tamao no importa. Mrame a m. Me juzgas por mi tamao, eh?. no nos parecer ms pequeo si le rodean otros
Yoda, Maestro Jedi ms grandes, y ms grande si a su lado existen
crculos ms pequeos, tal como describiera el
psiclogo alemn Hermann Ebbinghaus.

L
emuel Gulliver comprueba de primera Tambin el contexto social o psicolgico puede
mano que el tamao es relativo. En el pas inducir a falsas apreciaciones. Investigaciones re-
de Brobdingnag se le considera un enano, cientes revelan que para las personas con aracno-
y en la isla de Lilliput, un ser gigante. fobia, las araas son de mayores dimensiones que
Si se leen las peripecias del protagonista de Los para quienes no temen a estos bichos. Tambin
viajes de Gulliver bajo la luz de la neurociencia se los hombres que empuan armas nos parecen
aprecia que Jonathan Swift (1667-1745), ensayista, ms altos y vigorosos que los obreros equipados
poeta, autor de stiras y de la clsica obra, saba con alguna herramienta de trabajo. Presentamos
no poco sobre la mente humana. Las dimensiones a continuacin una muestra de ilusiones que am-
absolutas carecen de significado para el cerebro: pliarn los horizontes y menguarn la confianza
calibramos el tamao segn el medio en que se del lector en lo que es real. Descubra si son de
encuentra. Un mismo crculo de dimetro media- su talla.

MONEDA SUELTA
Ve en estas imgenes objetos
pequeos reproducidos con
fotografa macro? Fjese
bien. Esta ilusin combina
la imagen sesgada y el
desplazamiento. Su autor
ha elegido un enfoque
estratgico y una lente
especial o la toma con sesgo,
logrando que los objetos y las
personas de tamao normal
CORTESA DE THEO TVETERS Y LARS MARCUS VEDELER

parezcan de juguete. A ello


aade una moneda colosal en
una determinada posicin. Los
diseadores Theo Tverters
y Lars Marcus Vedeler, del
grupo Skrekkgle, crearon esta
enorme pieza, de 50 cntimos
de euro a escala 20:1, con
madera pintada y lacada.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 85


ILUSIONES

BARBIE SUFRE SNDROME DE DIGENES Luis, Misuri. Ella misma confecciona las simula excrementos de perro esparcidos
 primera vista, estas imgenes parecen
A cajas de cartn, las bolsas de basura y los por el suelo. Cuando la artista fotografa
escenas verdicas tomadas de la serie desperdicios. El mobiliario y los objetos las escenas sin una referencia externa,
estadounidense Hoarders (Acumuladores), pequeos proceden de la casita de ensueo el cerebro del observador se fa de su
un programa televisivo en el que aparecen de la mueca Barbie y de la compaa de experiencia cotidiana y da por hecho que los
personas con sndrome de Digenes. miniaturas japonesa Re-Ment. Para ensuciar diminutos objetos son de tamao real. La
No obstante, se trata de fotografas de las habitaciones, Becker usa el polvo ilusin se viene abajo en el momento en que
dioramas realizados a escala 1:6 por la autntico de la bolsa de una aspiradora de se aproxima un objeto fuera de lugar, cuyo
artista Carrie M. Becker, nacida en San mano. Con las bolas de carne de Re-Ment tamao corresponde al de la realidad.

CORTESA DE CARRIE M. BECKER


UNA TALLA MS

DE APPLYING THE HELM HOLTZ ILL USION TO FASHION: HORIZONTAL STRIPES WONT MAKE YOU
LOOK FATTER. PETER THOMPSON Y KYRIAKI MIKELL IDOU, EN I-PERCEPTION, VOL. 2, N.o 1, 2011;
Podemos aparentar que pesamos cinco kilos menos con un truco adelgazante muy popular:
vestir ropa con rayas verticales. Estilizan la figura y dan un aspecto ms esbelto. Cierto?
Falso! Segn el hallazgo de Peter Thompson y Kyriaki Mikellidou, de la Universidad de York,
ya va siendo hora de vaciar de rayas verticales el ropero y empezar a invertir en vestimenta
estampada con lneas horizontales. Estos cientficos han constatado que las rayas verticales
hacen que la persona parezca ms gruesa y menos alta que si se enfunda un traje con rayado

CON PERMISO DE PION LTD, LONDRES, WWW.PION.CO.UK


horizontal. Observe que, en el dibujo, la dama a rayas verticales parece tener caderas ms
anchas que su acompaante con atuendo horizontal. El fenmeno se basa en la ilusin de
Helmholtz, en la que un cuadrado de rayas horizontales se antoja ms alto y ms estrecho
que otro de idnticas dimensiones pero con lneas verticales. La comunicacin original de esta
ilusin, datada en 1867, contena la curiosa reflexin de que las prendas femeninas con rayas
horizontales lograban que su portadora pareciese ms alta. Como tal observacin era contraria
a las creencias contemporneas, los investigadores de York decidieron verificarla: comprobaron
que el mdico y fsico alemn tena gran ojo clnico incluso para la moda.

LUNA LLENA
Sobre el horizonte, la Luna llena parece un
enorme queso de bola. Horas ms tarde,
cuando alcanza el cenit, se nos antoja
mucho ms pequea. Sin embargo, la
proyeccin del disco lunar sobre la retina
no ha disminuido en este segundo caso.
Entonces, por qu la Luna cenital nos
parece de menor tamao? Una posible
explicacin radica en que nuestro cerebro
infiere una dimensin lunar mayor al
asomar el astro sobre los rboles, los
montes u otros accidentes del horizonte,
CORBIS / BEAT GLANZMANN

de manera que magnifica su tamao al


ponerlo en consonancia con el entorno.
Tome nota de este efecto para la prxima
noche que goce de la observacin de la
Luna en vivo y directo.

86 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


DE UN SOPLO
Los objetos, al alejarse de nosotros, proyectan sobre la retina imgenes cada vez ms
pequeas, por lo que a veces resulta difcil determinar si un objeto es pequeo o
simplemente se halla en la lejana (efecto en esta imagen). La fotografa de perspectiva
forzada se vale con gran eficacia de esta ambigedad, al tiempo que invalida muchas
de las estrategias que aplica el cerebro para discriminar entre tamao y distancia. Entre
estas cabe citar la visin estereoscpica (el sistema visual estima la profundidad de
una escena por las discrepancias entre las imgenes retinianas izquierda y derecha) y la
paralaje de movimiento (al movernos, los objetos cercanos se desplazan ms en nuestro
campo visual que los distantes).

CORTESA DE JEPPE OLSEN


LARGO Y SIN LECHE
Medio vaca o medio llena? Depende de cmo se mire... y de
una pequea variante de la clsica ilusin de Jastrow. Este
fenmeno ilusorio, que recibe el nombre del psiclogo Joseph
Jastrow, muestra que dos arcos de longitud idntica pueden
parecer dispares si se colocan de manera estratgica. El ilusio-
nista Greg Wilson y el escritor y productor David Gripenwaldt
observaron que las fundas con las que la cadena internacional Para saber ms
de caf Starbucks reviste sus tazas, poseen la forma perfecta Applying the Helmholtz illu-
para demostraciones improvisadas de la ilusin de Jastrow. sion to fashion: Horizontal
stripes wont make you look
Atienda el lector y podr impresionar a los compaeros de
fatter. P. Thompson y K. Mike-
oficina en la prxima pausa para el caf. Alinee las fundas de llidou en i-Perception, vol. 2,
cartn tal como se indica en la fotografa superior y, presto!, n.o 1, pgs. 69-76, abril de 2011.
la inferior corresponder a una bebida de tamao venti, es Los engaos de la mente.
decir, de algo ms de medio litro. El truco? El cerebro compara S. L. Macknik y S. Martinez-
Conde, con S. Blakeslee. Des-
el ngulo inferior derecho del arco superior con el ngulo supe-
tino, 2012.
rior derecho del arco inferior y concluye, errneamente, que la
It was as big as my head,
funda de arriba es ms corta que la de abajo. Agradecemos a I swear!: Biased spider size
la ilusionista Victoria Skye la demostracin de esta ilusin. estimation in spider phobia.
M. W. Vasey, M. R. Vilensky,
ISTOCKPHOTO / ANTHONY ROSENBERG

J. H. Heath, C. N. Harbaugh,
A. G. Buffington y R. H. Fazio
en Journal of Anxiety Disor-
ders, vol. 26, n.o 1, pgs. 20-24,
enero de 2012.
Weapons make the man
(larger): Formidability is repre
sented as size and strength
in humans. D. M. T. Fessler,
C. Holbrook y J. K. Snyder en
PLoS ONE, vol. 7, n.o 4, artculo
Susana Martinez-Conde y Stephen L. Macknik dirigen la- e32751, abril de 2012.
boratorios en el Instituto Neurolgico Barrow, en Phoenix.

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 87


RETROSPEC TIVA

La medicina tradicional china


Los hallazgos arqueolgicos remontan las races de la medicina tradicional
china hasta pocas prehistricas. En pleno siglo xxi, esta tradicin experimenta
un inesperado renacimiento en Occidente

PAUL U. UNSCHULD

Q
uien intente averiguar a travs de Google las leyes de la naturaleza eran las responsables
la poca hasta la que se remonta la medi- de la calidad y duracin de la vida humana, y no
cina tradicional china topar con infor- los demonios u orculos, como sostena la visin
maciones diversas. Unas pginas hablan de una del mundo entonces imperante. Esta ltima se
medicina con una tradicin de milenios; en otros centraba en un extremo dominio existencial por
EN SNTESIS lugares constan tres mil, cuatro mil y hasta parte de agentes externos.
Entre tradicin seis mil aos de antigedad. La variedad de datos Los comienzos de las ciencias naturales chinas
y modernidad abre, sin duda, las puertas a la fabulacin. oscilaban entre dos polos. Uno basado en un m-
Para un historiador, en cambio, existen pocas todo que ya se haba desarrollado en las orillas del

1 La medicina china his-


trica es vista por la
poltica del propio pas como
dudas sobre los orgenes de la medicina china,
pues puede basar sus estudios en hallazgos ar-
Mediterrneo dos o tres siglos antes, segn el cual
el conocimiento de la esencia de las cosas haba
acientfica y enemiga del queolgicos encontrados en numerosas excava- de apoyarse en un anlisis de sus menores com-
progreso. Desde la funda- ciones y datados en el siglo ii a.C. Segn estos ponentes; otro trataba de reconocer las relaciones
cin de la Repblica Popular, descubrimientos, en China se practicaba una me- entre los elementos, mtodo que hasta nuestros
en 1949, el Gobierno chino dicina desde tiempos prehistricos. Los escritos das ha tenido gran xito en China.
protege los esfuerzos por
encontrados en estas excavaciones testimonian Hasta la irrupcin de la ciencia y la tecnologa
identificar los elementos
que ya entonces haba alcanzado un impresionan- occidentales, durante los siglos xix y xx, China
tiles e integrarlos en la
te grado de desarrollo. Para curar una amplia gama haba seguido durante dos milenios este segun-
medicina moderna basada
en las ciencias biolgicas. de enfermedades y heridas se utilizaban varios do camino. En lugar de la ciencia analtica tal y
centenares de sustancias de origen vegetal, animal como se haba implantado en Europa, el devenir,

2 Con la apertura de
China en los aos seten-
ta y ochenta del siglo xx, la
y mineral, as como productos elaborados, entre
ellos, ungentos para carros o esteras de paja.
la esencia y el curso de los fenmenos se explica-
ban por unas leyes naturales puramente seculares
Una complicada tecnologa farmacutica ser- pero relacionalsticas. Esto es, todos los fen-
medicina tradicional china
conquist en Occidente una
va para preparar los remedios, que se aplicaban menos tangibles y concebibles podan asociarse
inesperada popularidad, siguiendo diversos procedimientos: en forma en grupos cuyos componentes eran de la misma
al principio sostenida por de pldoras, lociones drmicas o cocciones. Sin clase. De esta manera, todos las unidades seme-
una falta de conocimientos embargo, no sabemos si estas terapias estaban jantes se comportan de forma similar. Cada uno
especializados. basadas en fundamentos tericos ms o menos de los grupos (dos, cuatro, seis o incluso doce en
coherentes. Los testimonios escritos hablan de re- la doctrina del yin-yang y cinco en la doctrina de
3 Autoridades, empre-
sarios e instituciones
acadmicas en China reac-
laciones y prcticas mgicas para expulsar demo-
nios del cuerpo, pero no se reconoce una relacin
las cinco fases) se relacionaban entre s siguiendo
leyes muy concretas.
cionaron frente a este inte- con las refinadas elaboraciones farmacuticas de A partir del siglo ii a.C., los intelectuales chinos
rs por parte de Occidente. las sustancias naturales. aplicaron esa visin del mundo a la explicacin
Desde entonces, el gobierno A partir del siglo ii a.C. aparece una forma de de la salud y la enfermedad. De igual forma que
difunde que la medicina curar completamente nueva. Era la que hoy desig- en Europa, haban de competir con una visin
tradicional china se conside-
namos medicina en sentido estricto. Un grupo de que contradeca la idea de una autodetermina-
rar en el futuro parte de la
intelectuales propuso que las personas deban ha- cin existencial. Esta confrontacin persiste hasta
medicina acadmica.
cerse cargo de su propio destino. Postulaban que nuestros das. Cuando los cientficos formulan su

88 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


mxima: Tengo el destino en mis manos, no en el
cielo, sus oponentes responden con el principio:
Los planes humanos no se oponen a los planes
del cielo.
La imagen de la sociedad quedaba marcada por
dos corrientes de pensamiento: los confucionistas
y legalistas, que perseguan la armona social a
base de exigir el mantenimiento de una refinada
doctrina moral y unas claras disposiciones lega-
les; y los taostas, que rechazaban estas coaccio-
nes culturales y, al menos en sus aos iniciales,
sostenan que lo ms armonioso consista en una
vida sencilla en consonancia con la naturaleza.
La nueva medicina china se situaba ms cerca
de las filas del confucianismo y legalismo que del
taosmo. Enseaba que, para mantener la salud,
las personas deban trazar unos lmites a sus sen-
timientos y llevar una vida acorde con las leyes
de la naturaleza.
Los taostas consideraban que la enfermedad
era un fenmeno completamente natural: los hu-
manos podan seguir todas las leyes que quisieran
y, a pesar de ello, podan enfermar. La medicina de
la ley y el orden de los confucionistas y los legistas
se centraba, en cambio, en recomendaciones para
la vida con el objeto de garantizar la salud. Se in-

DREAMSTIME / JENNIFER WALZ


trodujo la acupuntura con el fin de curar ligeras
molestias. Mas, con frecuencia, esta no difera de
la sangra que se practicaba para eliminar con la
sangre peligrosos patgenos.
Frente a ello, la medicina taosta ampliaba
AGUJAS QUE SANAN
sin cesar el conocimiento de sustancias que la el faro ms visible de un panorama teraputico
Los acupuntores encuentran
naturaleza pona a disposicin de los humanos que siglo a siglo iba convirtindose en ms hete- marcados en esta cabeza los
para curar enfermedades. Va oral o mediante rogneo. A partir del siglo xiv, lo mismo que la puntos donde han de pinchar
la literatura impresa, se transmitan al pueblo medicina europea, pareci perder la orientacin: las agujas para curar. Aqu
innumerables recetas con las que afrontar efi- se astill en mltiples opiniones y corrientes de se representa una versin
cazmente las posibles dolencias. Dentro del moda divergentes. Ya en 1754, el mdico y escritor modernizada de la tcnica
marco del espectro teraputico, la acupuntura Xu Dachun, contemporneo del anatomopatlogo tradicional.

solo alcanz, en el mejor de los casos, un rango italiano Giovanni Battista Morgagni (1682-1771),
secundario. Hubo que esperar a 1601 hasta que describi la acupuntura como una tradicin per-
apareciera la nica gran obra compilatoria de este dida. Las autoridades apoyaron su opinin. En
procedimiento. En realidad, la implantacin de 1822, el gobierno anunci que la acupuntura ca-
la medicina china supuso la decadencia de este reca de aplicacin competente y, en consecuencia,
mtodo teraputico. se haba de evitar.
Numerosos libros de farmacopea de la poca
demuestran que los conocimientos experimen-
Detractores y partidarios
taban un constante crecimiento: en el siglo xvi, En el ao 1915, Chen Duxiu escribi una llama-
estos libros incluan hasta 2000 descripciones de da a la juventud de su pas. En ella, quien ms
sustancias que se empleaban en la elaboracin tarde fuera cofundador y primer secretario general
de hasta 60.000 prescripciones reunidas en colec- del Partido Comunista de China, culpabilizaba no
ciones de recetas. Estos tratados constituan solo menos a los mdicos que practicaban la medicina

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 89


RETROSPEC TIVA

tradicional china de originar una lamentable ig- los aos cincuenta hasta mediados de los sesen-
norancia y de crear confusin. Desde haca seten- ta, una comisin se encarg de desenterrar los
ta aos, las potencias occidentales de Inglaterra, tesoros tiles de la heterognea herencia de la
Francia, Estados Unidos, Rusia, Alemania, Espa- medicina tradicional china.
a, Portugal, Holanda y, finalmente, el pequeo Qu partes de esa riqueza vala la pena preser-
reino insular de Japn, ocasionaban a China una var en un estado socialista comprometido con la
humillacin tras otra, cada vez ms reducan su ciencia y la lgica modernas? Los miembros de
integridad territorial y poltica. la comisin eran en su mayora mdicos formados
Los reformadores y revolucionarios chinos vie- en la medicina occidental. Su visin del mundo
ron solo una salida. Como ya lo haba demostrado quedaba reflejada en su recomendaciones, las cua-
Japn con xito, China deba estudiar y asumir las les llevaban a la idea de la construccin de una
ciencias y tecnologas occidentales, tambin sus medicina tradicional china (MTC), un producto
bases culturales. Solo entonces podra convertir- artificial ideolgicamente motivado al que haba
se de nuevo en el imperio central y actuar con que aadir unos adornos histricos.
fuerza e independencia. Las autoridades prometieron eliminar tanto la
Chen Duxiu y sus colaboradores arremetieron confusin de los conceptos religiosos y mundanos
con duras palabras contra las propias tradiciones como las prcticas teraputicas. Sus elementos
para hacerlas corresponsables de la decadencia de aprovechables, considerados conceptos tradicio-
China. Con ello, la medicina china se colocaba en nales residuales, deban incorporarse de forma
el centro de cidas crticas en su propio pas de ori- paulatina a un modelo explicativo de la medici-
gen. Se deca que, en vez de curar a las personas, era na moderna, es decir occidental. Sin embargo, la
parte de la enfermedad. A principios del siglo xx, visita a China del presidente de Estados Unidos
EN LA PALMA casi todos los reformadores, independientemente Richard Nixon en 1972, y la apertura del pas que
El valor diagnstico de las de su posicin poltica, se mostraron de acuerdo se produjo a continuacin bajo la gida de Deng
manos de los hombres (arriba) en que la medicina tradicional china deba desa- Xiao-ping complic la situacin ms de lo que los
y de las mujeres (abajo) se parecer cuanto antes del mapa. estrategas polticos se esperaban.
representa aqu en una nota Lu Xun (1881-1936), Ba Jin (1904-2005) y otros En Occidente, los informes aparecidos por do-
de un mdico que practica la escritores denunciaban en sus novelas los, segn quier sobre misteriosos xitos teraputicos con la
medicina china. Las figuras
ellos, vacos diagnsticos y las catastrficas te- acupuntura provocaron una autntica corriente de
se remontan a principios del
rapias de los mdicos tradicionales. Al parecer, desplazamientos a China de mdicos, terapeutas,
siglo xx.
tambin se basaban en experiencias personales personas profanas y polticos interesados. Incluso la
en sus crticas. El autor de la primera comedia ci- CIA elabor informes sobre la utilidad militar de
nematogrfica china, El amor de un comerciante la supuestamente eficaz anestesia mediante la acu-
de frutas (1922), no tuvo que indagar demasiado puntura. Todava hoy, las autoridades militares es-
para acertar en una profesin que provocara la tadounidenses financian esplndidamente estudios
risa con la total complacencia del pblico: los m- sobre acupuntura. Sin embargo, el objetivo principal
dicos tradicionales. no se centraba tanto en el efecto analgsico de esta
A finales de los aos veinte del siglo xx, un in- tcnica en el quirfano, que en el mejor de los casos
tento poltico de implantar la prohibicin corres- sera marginal, sino en el tratamiento del estrs pos-
pondiente cay en saco roto. Despus de la funda- traumtico de soldados heridos en combate.
cin de la Repblica Popular China en 1949, Mao Pronto aparecieron tanto en Estados Unidos
PAUL U. UNSCHULD

Tse-tung tampoco vio posibilidades de conferir como en Europa libros sobre medicinas alter-
un rpido final a las prcticas de los mdicos tradi- nativas procedentes del Extremo Oriente. Se
cionales. Si bien no eran deseadas por los polticos, convirtieron en superventas. Para numerosos
s se hallaban enraizadas en el pueblo; tanto antes lectores, estos mtodos significaban el durante
como ahora. Segn el Gran Timonel, la tradicin tanto tiempo anhelado programa alternativo a
deba verse como un cofre del tesoro cuyo va- la medicina occidental basada en la qumica y
lioso contenido estaba por identificar. Hasta hoy, en la tecnologa.
la poltica oficial china segua a expensas de esta Absurdamente, los autores de libros de tanto
mxima, mas la realidad se desarroll de modo xito eran personas que no conocan suficiente-
muy diferente al planeado. Desde principios de mente el idioma chino ni la historia de la medi-

90 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


cina del pas. Estos expertos tampoco tenan tajantemente diferente al de la biomedicina, des-
posibilidad de adquirir sobrada experiencia en la cartan la oportunidad de afrontar seria y desapa-
prctica clnica real en China. En su lugar, estaban sionadamente la historia y de asociar las ideas
convencidos de que la MTC era la fiel imagen de y prcticas sensatas con los componentes tiles
una multimilenaria tradicin. Proyectaban sus de la medicina occidental. Aqu, precisamente,
expectativas en una medicina global, natural y vuelve a entrar en juego la poltica china que, en
no agresiva a partir del reducido marco que les este sentido, acta en dos frentes: el del propio
ofrecan sus informantes chinos durante breves pas y el de Occidente.
encuentros. En primer, lugar los polticos chinos se admi-
raron de que en Occidente se hubiera despertado
Consuelo en la sabidura oriental inters por algo que ellos queran hacer desapa-
Durante los aos setenta y ochenta del siglo xx, recer lo antes posible. Sin embargo, descubrieron
esos autores de xito, mediante un gran nmero las importantes oportunidades de exportacin
de conferencias dirigidas a un pblico inusitada- de productos farmacuticos chinos. Las univer- RECETAS CENTENARIAS
mente numeroso de Estados Unidos y Europa, di- sidades de MTC tenan la posibilidad de ganar Lei Gong, legendario maestro
vulgaron sus ideas sobre la medicina tradicional ingentes cantidades de dinero con sencillos cur- de las tcnicas farmacol-
china. Resulta sorprendente cmo se comporta- sos a los que acudiran confiados occidentales. De gicas de la medicina china,
ban personas de una sociedad ilustrada. Indivi- forma paralela, las autoridades responsables chi- vigila la preparacin de diver-
duos que haban estudiado ciencias y lgica en la nas reconocieron el peligro de que el entusiasmo sas sustancias naturales. La
imagen procede de un manus-
escuela y en la universidad, se admiraban ante los occidental por la medicina tradicional china se
crito chino del siglo xvi.
ms primitivos grficos sobre la teora de las cinco
fases o la doctrina del yin-yang. Aceptaban tales
doctrinas como expresin de antiguas sabiduras
tradicionales del Lejano Oriente.
Si se leen hoy estos escritos sobre la medicina
China, queda claro que se trataba de una necesi-
dad de nostalgia. Era la poca del Club de Roma,
con la regresin de la guerra fra y del temor a
una confrontacin atmica. Era tambin la poca
en que, en Occidente, las personas se vean su-
midas en nuevos temores existenciales: embargo
del petrleo, elevado consumo energtico, conta-
minacin del ambiente, muerte del arte, cambio
climtico, destruccin de formas de relacin in-
terhumana, etctera. Situaciones novedosas que
causaban inseguridad.
Ese temor puso en marcha cambios sociales:
surgieron nuevos partidos polticos y, como tantas
veces en la historia de la medicina, modific la
confrontacin con el propio cuerpo. Lo ms im-
portante no era aquello que la medicina china
ofreca: cuanto ms inexactos eran los conoci-
mientos histricos, tanto ms fcil resultaba la
MANUSCRITO, CHINA, SIGLO XVI / DOMINIO PBLICO

proyeccin de las propias expectativas de cura-


cin en el papel en blanco. Algunas referencias a
hechos histricos de la medicina china enfrenta-
ron a numerosos protagonistas del movimiento
en favor de la MTC y de la acupuntura en agresivas
polmicas ajenas a los hechos reales.
Todos los que creen que la medicina tradicio-
nal china constituye una forma de ver el mundo

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 91


RETROSPEC TIVA

introducir la moderna mentalidad china en Oc-


cidente. En este sentido, se presenta la MTC como
un componente de la medicina moderna basada
en las ciencias biolgicas y con legitimacin en
la biologa molecular. Las autoridades creen que
solo de esta forma se evita que la chispa de la me-
dicina tradicional se propague como alternativa
a la ciencia moderna desde Occidente a China y
provoque en el pas un devastador incendio.
La declaracin de Pekn sobre la MTC del ao
2007 y la reciente nota explicativa de Bolonia
de 2012 van precisamente en esa direccin. A
primera vista, puede parecer absurdo que si por
PAUL U. UNSCHULD

parte de las autoridades de China se insiste en que


su medicina se halla hasta tal punto ligada a su
cultura que solo puede aprenderse en el pas de
origen y con profesores nativos, se podra afirmar
REMEDIOS NATURALES
contagiara y se presentase como una alternativa lo mismo de la medicina occidental dimanada de
Empleados de una farmacia
en Pekn pesan los componen- a la medicina acadmica. la cultura europea. Evidentemente, en el fondo de
tes de una receta tradicional. esta afirmacin no se esconde ms que el temor
Temor al regreso de la medicina china de perder el control de un posterior desarrollo.
Hace cien aos, China era todava una pelota en Hasta ahora, las reacciones de Occidente a la
manos de las potencias imperiales occidentales. El medicina tradicional china son muy diversas.
propio pas asitico era humillado por el pequeo Existen grupos que se concentran en ella como
Japn porque todava y durante demasiado tiem- alternativa a la denostada medicina occidental;
po se hallaba sumido en las teoras del yin-yang o otros, en cambio, intentan investigar la realidad
la teora de las fases. No poda sonar ningn tel- de los efectos de la acupuntura y de drogas medi-
fono mvil, no poda alumbrar ninguna bombilla cinales utilizadas en China.
y no se poda lanzar ningn cohete al espacio. Las muchas deficiencias de la llamada medicina
Todos los polticos estaban de acuerdo en ello. acadmica y los indiscutibles xitos curativos de
Los sensibles e inteligentes jvenes de Occiden- terapias alternativas o complementarias son solo
te que desdean las ciencias naturales y siguen algunas de las causas de que la MTC, lo mismo que
las tradiciones chinas, no llegarn a ser ningn las terapias basadas en el Ayurveda y otras prcti-
Einstein ni tampoco un Steve Jobs o un Bill Gates. cas curativas procedentes de culturas lejanas (so-
Para ellos, los avances cientficos y tecnolgicos bre todo orientales pero tambin en otros tiempos
son perfectamente prescindibles. Sin embargo, europeas), sean tan tenazmente defendidas.
para las autoridades locales, suponen un panora- La discusin sobre el sentido o sinsentido de la
ma amenazador cuando en su pas se oyen cada MTC y de la acupuntura se enfoca desde diversos
vez ms voces que piden un regreso a los viejos puntos de vista culturales y sociopsicolgicos. En-
conceptos. No resulta sorprendente que, en la com- tran en juego no solo aspectos puramente tcni-
petencia entre civilizaciones, perciban en ello la cos, sino tambin tanto la visin que se tenga del
Para saber ms base de un nuevo debilitamiento de China. mundo como factores polticos y comerciales que
Chinesische Medizin. P. U. Puede llamar la atencin que sigan promo- incidan en la sanidad. Por todo ello, no cabe espe-
Unschuld. C.H. Beck, Mnich
vindose por parte de China campaas en favor rar que en un breve espacio de tiempo acontezca
2003.
Ware Gesundheit. Das Ende
de que la MTC obtenga un protagonismo an un debate completamente sobrio.
der klassischen Medizin. P. U. mayor en Europa. Estas actividades solo pueden
Unschuld. C.H. Beck, Mnich, entenderse bajo intereses puramente comercia-
2011 (2.a ed.). Paul Ulrich Unschuld es director del
les. China quiere eliminar obstculos a la cre- Instituto de la Fundacin Horst-Grtz
Was ist Medizin? Westli-
che und stliche Wege der ciente exportacin a Europa de medicamentos para el estudio de la teora, historia y
Heilkunst. P. U. Unschuld. C.H. tica de las ciencias de la vida chinas de
elaborados para la medicina tradicional china.
Beck, Mnich, 2012 (2.a ed.). la Universidad de Medicina de la Chari-
Pero, al mismo tiempo, existe preocupacin por t de Berln.

92 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


LIBROS

Filosofa de la religin
Lenguaje y ciencia del fenmeno religioso

LGICA DE LA CREENCIA
Por Sixto J. Castro. Editorial San Esteban,
Salamanca, 2012.

E
n numerosas ocasiones, Mente y ce- Del esquema que el autor del libro de no cabe inferir que el hombre de ciencia
rebro ha abordado la neurologa de cabecera aporta, clsico en su desarrollo tienda, por eso mismo, a la increencia, un
la religin, en sus mltiples facetas. actual (epistemologa de la religin, exis- fenmeno que se ha estudiado tambin
Traemos ahora a colacin una obra impor- tencia de Dios, probabilidad bayesiana de en los ltimos aos a travs del examen de
tante sobre filosofa de la religin. Adems, esta, el problema del mal, etctera), subra- los cientficos eminentes cuya religiosidad
en nuestra lengua. Porque la Philosophy yar dos cuestiones nucleares: ciencia y re- es notoria (pinsese en el caso de Francis
of Religion posee una intensa historia ligin, y el lenguaje religioso. La disciplina Collins). En cualquier caso, la investigacin
reciente de investigacin ininterrumpida. experimental aplicada a la religin es la experimental en nada afecta a la racionali-
Fruto del mpetu avasallador del po- neurociencia. Neurociencia y creencia van dad inherente, valor o verdad de la creencia
sitivismo lgico del primer tercio del de la mano, lo mismo en la defensa de la religiosa.
siglo xx, los enunciados sobre Dios, sin religin que en su negacin. Desde la ptica cientfica la biologa tie-
verificacin ni contrastacin posible, se En efecto, sabido es que muchas teoras ne mucho que aportar. El estudio evolutivo
supusieron carentes de significado. No va- sobre la cognicin humana distinguen entre y cognitivo de la religin no busca iden-
la, pues, la pena detenerse en ellos. Hasta el sistema I, rpido y basado en la heurstica tificar genes de Dios, ni esbozar posibles
que a mediados de los sesenta, conforme o en la intuicin, reglas de la mano derecha, escenarios evolutivos que llevaran a la re-
fueron descubrindose las limitaciones y sistema II, que tiende a mostrarse ms de- ligin tal como la conocemos. Va ms all
de la corriente filosfica aludida, apareci liberativo y analtico. En ese contexto dual, al plantear nuevas hiptesis y predicciones
una restauracin genuina de lo que en el en cuyo marco ambos procesos pueden contrastables. Importa qu es lo que con-
siglo xviii Leibniz dio en llamar Teodicea. operar con simultaneidad y antagonismo, vierte a la religin en un fenmeno posible
Uno de los autores representativos, Alvin se apoyan los determinantes de la toma de y exitoso. Y as el pensamiento y la con-
Plantinga, se vali de los propios mtodos decisiones. Aplicado al caso de la creencia, ducta religiosos comienzan a considerarse
de la filosofa analtica para su renovado- la investigacin experimental reciente su- partes integradas de la capacidad huma-
ra God and Other Minds. Hoy la disciplina giere la proclividad hacia la increencia entre na, lo mismo que la msica, las relaciones
goza de una vitalidad extraordinaria con quienes se mueven por procesos analticos; familiares o los compromisos grupales.
revistas, libros, conferencias y asociaciones los intuitivos, por el contrario, se manifesta- El cerebro humano habra adquirido esa
acadmicas consagradas a su cultivo. ran ms propensos a la religin. De lo que propiedad bien por un proceso de adap-

MENTE Y CEREBRO 61 - 2013 93


LIBROS

tacin, habida cuenta de las ventajas que do se fechan las figurillas recuperadas de (la lucha entre la ciencia y la teologa), entre
para la supervivencia individual y grupal le abrigos naturales, las famosas Venus y las otros, un movimiento que, si en Inglaterra,
reportaba, o bien como producto colateral estatuillas de hombre-len. por ejemplo, recibi una autorizada rplica
de la arquitectura cognitiva de la mente. Pero las interacciones entre ciencia y de nada menos que del creador del electro-
Con otras palabras, la religin sera o una religin pueden abordarse tambin desde magnetismo, James Clerk Maxwell, aqu en
propiedad buscada por s misma o bien una visin ms general, meta-cientfica. Espaa fue aplaudido por filsofos como
una propiedad que se aprovech de una Es el planteamiento desarrollado en esta Nicols Salmern, alejados del mundo real
capacidad adquirida para una funcin dis- filosofa de la religin, que parte en ese de la ciencia. Castro razona las vas de en-
tinta de la religiosa. captulo de la famosa clasificacin de Ian tendimiento entre la relacin y la ciencia a
Cundo aparecieron los primeros testi- Barbour y variaciones en torno a la misma, travs de la historia conceptual de ambas.
monios de conducta religiosa? La arqueolo- analizadas ya en esta seccin. A cuatro se La filosofa de la religin converge, asi-
ga nos remonta a las primeras incisiones relacionaran los tipos de relacin: conflic- mismo, con la filosofa del lenguaje, que
en ocre de dibujos geomtricos en la cue- to, independencia, dilogo e integracin. arranca con el Tractatus Lgico-Philosophi-
va sudafricana de Blombos, que con sus Prevalece en muchos mbitos la idea de cus de Ludwig Wittgenstein y su distincin
100.000 aos de antigedad vendran a ser antagonismo, contra la verdad de las cosas, entre enunciados significativos y enuncia-
los primeros signos de comportamiento como bien recoga Nature en un editorial dos carentes de significado. A los primeros
simblico. Algo ms recientes, los enterra- reciente (nmero 7441): But what is clear perteneceran las proposiciones empricas.
mientos rituales del yacimiento israel de is that, contrary to widespread belief, the Los no respaldados por la constrastacin
Qafzeh. Se trata, cierto, de una cuestin modern Catholic Church os science-friend emprica estaran privados de significado.
disputada. Por lo que muchos desean es- ly. Se da por cierto que, en la postura de La suerte de la filosofa de la religin ira
perar a pruebas de pensamiento religioso conflicto, tuvieron influencia determinan- en adelante asociada a la evolucin de la
ms contundentes; en concreto, hasta la te los escritos de J. W. Draper (Los conflictos epistemologa.
explosin del Paleoltico Superior, cuan- entre la ciencia y la religin) y A. D. White Luis Alonso

Etologa
Races biolgicas de la moral

S
e plantea en filosofa la cuestin de si
la tica o moral precisa de la religin
para justificarse. La etologa contem-
pornea ha avanzado un paso ms. Durante
decenios de paciente labor de documenta-
cin se ha venido recogiendo informacin
sobre los bloques constructores de mora-
lidad en diversas especies. De lo que Frans
de Waal extrae la conclusin de que la tica
encuentra sus races biolgicas prximas
en el comportamiento de los primates, an-
terior a cualquier consideracin religiosa.
En sus palabras, la moral no vendra im-
puesta desde el exterior, sino que, producto
THE BONOBO AND THE ATHEIST. de la evolucin, se hallara entraada en
IN SEARCH OF HUMANISM AMONG nuestra condicin biolgica.
THE PRIMATES Los chimpancs consuelan a sus cong-
Por Frans de Waal. W. W. Norton & Company neres que sufren y los bonobos comparten
Inc., Nueva York, 2013. la pitanza. Los monos capuchinos aceptan

94 MENTE Y CEREBRO 61 - 2013


las recompensas para otros; en lo que no de los neandertales. Los neandertales ente- Pero sera un error llamar ser moral
actan as por miedo, pues los ms ge- rraban ya a sus muertos, eran habilidosos al chimpanc. No hay pruebas de que
nerosos son los individuos dominantes. fabricantes de artefactos, mantenan el ningn animal juzgue la bondad de una
Contra la tesis asentada de una naturale- fuego y cuidaban de ancianos y enfermos. accin que no le afecte a l. En cambio,
za salvaje, se multiplican los ejemplos de La supervivencia de los enfermos, dbiles, propio de la moral humana es la bsqueda
comportamientos que merecen aprobacin discapacitados, retrasados mentales y otros de criterios universales de actuacin, uni-
moral. Sea el caso del altruismo animal: los que representaban una carga son vistos por da a un sistema complejo de justificacin,
primates sacrifican parte de su comida al los paleontlogos como una piedra miliar emulacin o castigo. Tampoco hemos de
repartirla con un compaero. O les dedican en la evolucin de la compasin. No sera caer en sesgos antropocntricos. Aunque
su tiempo. Una hembra aosa, Peony, pasa ninguna sorpresa que nuestro genoma los primates toman la perspectiva de quie-
los das fuera del cubil con otros chimpan- portara huellas de otros homininos. Des- nes se encuentran en dificultades y estre-
cs en la estacin del Centro de Primates de esa ptica, los bonobos no nos parecen chan lazos de afecto y ayuda a los dems
de Yerkes. En los das malos, de artritis in- tan lejanos. sean o no consanguneos (altruismo de la
capacitante, apenas si tiene fuerzas para Nuestra familia inmediata consta de hembra que auxilia a un macho anciano
pasear y trepar, pero otras hembras le los cuatro grandes primates (chimpancs, y desvalido), presentan tambin la cara
ayudan. Una hembra joven le auxilia en bonobos, gorilas y orangutanes) y dos pri- opuesta. Por eso, unos prefieren presentar
su camino hasta el grupo de aseo. En otras mates menores (gibones y siamangs), un su conducta en trminos hobbesianos: se-
ocasiones, las hembras le traen agua en su taxn reducido si lo comparamos con las res bestiales; otros se inclinan por el rostro
boca, que vierten sobre la de Peony. Se trata doscientas especies de monos y prosimios amable. Ni lo uno, ni lo otro. La dualidad es
de observaciones que encajan en el campo del orden de los Primates. Si consideramos imprescindible. Hay chimpancs que ma-
emergente de la empata, reconocida no la especie humana despojada de los avan- tan, lo mismo que los humanos. Pierden
solo entre primates, sino tambin entre ces tcnicos de los ltimos milenios, nos los humanos la empata porque algunos
caninos, elefantes e incluso roedores. Por quedamos con una criatura cuyo cerebro, asesinen? Si todos mostraran mutua sim-
muestra paradigmtica se cita la del chim- si bien triplica el del chimpanc, no contie- pata, no robaran, ni acosaran, no hara
panc animando al hundido y besndolo. ne partes nuevas. Nadie duda de la superio- falta ninguna moral. Lo que nos permite
Los mamferos son sensibles a las emo- ridad de nuestro intelecto. Pero hay deseos hablar del bien y del mal, de lo justo y lo
ciones de los otros y reaccionan ante sus y necesidades que se apuntan ya en nues- injusto, es nuestra capacidad para lo bue-
necesidades. Por eso las personas tienen tros parientes tan estrechos. Lo mismo que no y para lo malo.
a carnvoros por animales de compaa y nosotros, pugnan por el poder, disfrutan Para algunos, la cooperacin entre no
no a iguanas o tortugas; los mamferos nos del sexo, buscan seguridad y afecto, matan consanguneos descansa sobre un altruis-
ofrecen algo que jams harn los reptiles: por el territorio y valoran la lealtad y la mo recproco: actos de ayuda que son cos-
afecto. Responden a nuestras emociones en cooperacin. Nuestra constitucin psicol- tosos a corto plazo producen beneficios a
la medida en que respondemos a las suyas. gica evoca la de un primate social. largo plazo cuando se devuelve el favor.
La empata requiere conciencia del otro y Puede venir la moral desde la propia Si rescato a un amigo que est a punto de
sensibilidad ante sus necesidades. Existen naturaleza del primate? Parece manifiesto ahogarse y l me rescata a m en simila-
tambin pruebas de empata entre las aves. en el caso de la compasin. Y en el de la res circunstancias, el resultado es mucho
Y si aves y mamferos tienen alguna for- exigencia de juego limpio? Unos primates mejor que la mera inhibicin. El altruis-
ma de empata, cabe pensar en un origen realizaban la tarea de comer rodajas de pe- mo recproco permite establecer redes
reptiliano. pinos hasta que observaron a otros comer de cooperacin ms all del entramado
Los bonobos, los primates ms grciles y racimos de uva, que saben mucho mejor. familiar. Los mamferos suelen manifes-
de extremidades inferiores ms largas que Los que coman pepinos se agitaron, los tar un impulso altruista en su respues-
los dems, enriquecen nuestra compren- lanzaron sobre sus cuidadores y se declara- ta a los signos de menesterosidad de los
sin de la evolucin humana. Muestran ron en huelga. Un alimento ptimo y gus- dems y sienten apremio en mejorar su
que nuestro linaje no est solo marcado toso pas a ser aborrecible tras ver a otros situacin. En la reserva natural de Thay,
por el dominio del macho y la xenofobia, compaeros que se llevaban una recom- el autor descubri a una hembra ciega de
sino tambin por la armona y la sensibi- pensa mejor. Se trataba de una aversin a elefante que avanzaba acompaada de su
lidad con los otros. Los hombres y muje- la injusticia, un tema que se ha estudiado lazarillo. No hay relacin de parentesco.
res que salieron de frica se cruzaron con tambin en otros animales, canes inclui- La ciega dependa de la otra, que pareca
neandertales varones y hembras. Se calcula dos. Parece, pues, inevitable descubrir una entender la situacin de aquella. Si se se-
que el 4 por ciento del ADN de miembros honda raz biolgica en nuestro sentido del paraban volvan a juntarse con un intenso
no africanos de nuestra especie procede juego limpio y la justicia. repertorio de gestos de feliz bienvenida:

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LIBROS

movimiento agitado de orejas, rozamiento El cerebro de los bonobos, mucho ms estado de humor y las intenciones de las
y husmeo mutuo. Forjaron una estrecha empticos que los chimpancs, refleja personas que les rodean. Por el contrario,
amistad que le permiti a la ciega llevar su sensibilidad. Poseen un tipo especial la jerarqua en los chimpancs es un cons-
una vida razonablemente normal. Las de neurona, la neurona huso [neuronas de tructo harto liviano; viven en sociedades
tcnicas de neuroimagen han demostra- von Economo], que se supone implicada de fisin-fusin, en las que los individuos
do que los humanos poseemos un sesgo en la autoconciencia, empata, sentido se encuentran, se fusionan y se deshacen
emocional hacia la cooperacin que solo del humor, autocontrol y otros predica- sin apenas solucin de continuidad. En la
puede ser inhibido por un control cogniti- dos humanos. Descubiertas esas clulas naturaleza, pueden pasar meses sin ver a
vo voluntario. Nuestro primer impulso es primero en los humanos, se observaron otro miembro de su comunidad originaria.
de confiar y ayudar. Solo secundariamente luego en el cerebro de los primates, bono- Son vengativos. Si han perdido una pelea,
ponderamos la opcin de no hacerlo. bos incluidos. Las reas implicadas en la esperarn la ocasin propicia de tomarse
Se ha afirmado que la moral humana percepcin de las dificultades ajenas, tales el desquite. Si bien, como los bonobos, res-
se adquirira, evolucin mediante, a par- como la amgdala y la nsula anterior, se petan la propiedad ajena.
tir de la inclinacin al cuidado de las cras. encuentran incrementadas en los bono- Sin base que lo acredite, psicoanlisis
La circuitera neural que regula funciones bos, cuyo cerebro contiene tambin vas aparte, suele afirmarse que la conciencia
propias de nuestro cuerpo se aplicaran, perfectamente desarrolladas para contro- de la muerte fue uno de los impulsores de
adaptadas, a las necesidades de los juveni- lar los impulsos agresivos. La publicacin la religin entre los humanos. Nuestra
les. En la sociedad chimpanc no existen reciente del genoma del bonobo confirma conciencia de la muerte invita a pregun-
lazos permanentes entre machos y hem- que los humanos compartimos genes con tarnos si somos los nicos que abrigamos
bras, por lo que, en principio, cualquier los bonobos que no compartimos con el ese sentimiento. Pero incluso aqu los pri-
macho puede ser el padre de un juvenil. Sa- chimpanc, aunque compartimos tambin mates parecieron adelantarse. En cierto
bido es que la inversin ms costosa desde genes con los chimpancs que no compar- ataque de un grupo de bonobos contra
el punto de vista evolutivo es la adopcin timos con el bonobo. una serpiente muy venenosa, los primates
de cras con las que no existe relacin de De Waal observ en los aos setenta no pararon hasta darle muerte. Una vez
parentesco. De ah el inters de la obser- que los chimpancs, despus de sus pe- muerta, nadie mostr temer que reviviera:
vacin del cuidado de juveniles hurfanos leas, besan y abrazan a sus oponentes, un los juveniles jugaban en su entorno como
por parte no solo de otras hembras, sino comportamiento de reconciliacin que se si se tratara de un juguete. La muerte era
tambin de los machos. evidenci ms tarde en otros primates. la muerte.
No hay pruebas de que el compor- Qued as en entredicho el prejuicio de Abundan las informaciones sobre cmo
tamiento pacfico tenga que ver con la que los chimpancs basan sus opciones reaccionan los chimpancs ante la muer-
monogamia. El nico primate en nuestra sociales en la ganancia personal y que los te. En 2009, se fotografi la muerte de una
lnea filogentica que la guarda, el gibn, humanos seran los nicos que ejerceran hembra, rodeada de todos los miembros de
presenta unos colmillos respetables. Todos la cooperacin, una anomala notable en el la comunidad en hiertico silencio, como si
los animales son competitivos por natura- mundo animal. Los chimpancs no estn se tratara de un funeral humano. En otra
leza y cooperadores solo en determinadas tan interesados en nosotros como quisi- ocasin, una pelcula permiti seguir el ri-
circunstancias. No existen testimonios de ramos; s se preocupan mucho de sus con- tual de la muerte. Unos diez minutos antes
una agresin letal entre bonobos. S abun- gneres. Muestran infinidad de maneras de del fallecimiento de una hembra aosa y
dan, por el contrario, los casos de chimpan- solidarizarse. De hecho esa conducta no se enferma, otros chimpancs se acercaron
cs machos que matan a otros machos, de cie siquiera a los primates. para asearla una docena de veces; su hija
machos que matan a cras, de hembras que La caza y la comparticin de la comida mayor permaneci junto a ella toda la
matan a cras. Eso, en libertad. En cautivi- constituyen el santo y sea de la sociabili- noche. Las reacciones a su muerte fueron
dad, se ha observado chimpancs machos dad de los chimpancs, del mismo modo comprobar el estado de su boca y extremi-
que han mutilado y castrado al rival, con que catalizaron la evolucin humana. Ade- dades (por si respiraba todava o se mova);
resultado de muerte. Importa, sin embar- ms, aquellos son maestros en la comuni- un macho sacudi el cadver con energa.
go, distinguir entre la agresividad mani- cacin a travs de la mirada y la postura A raz de estas y otras observaciones simi-
festada cuando se encuentra el primate en corporal. Sin lenguaje, y a menudo sin ges- lares comienza a extenderse la idea de que
una situacin de miedo y acoso o cuando tos explcitos, manifiestan con nitidez cul hemos subestimado la conciencia de muer-
viene motivada por el hambre. No se puede ser su movimiento siguiente. Su apoyo en te entre los chimpancs. Parecen percatarse
confundir la depredacin con la agresin. el lenguaje corporal les convierte en ex- de que la transicin de la vida a la muerte
Los bonobos son pacficos. Siempre pare- celentes lectores de las seales emitidas es irreversible.
cen estar disfrutando de la vida. por los humanos. Dirase que perciben el Luis Alonso

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EN EL PRXIMO NMERO... SEP TIEMBRE / O C TUBRE 2013 N . 62

N EURO P SI COA N L ISIS

La herencia
de Freud P SI CO LO G A I N FA N T I L

Durante largo tiempo, la Artistas prodigiosos


ciencia cuestion el psico- Algunos preescolares mani-

nlisis como tratamiento fiestan un talento especial

efectivo para los trastornos para el dibujo. Los psiclogos

mentales. Hoy, los cientficos analizan el origen de tal habi-

indagan mediante tcnicas lidad. Por Jennifer E. Drake

de neuroimagen sus efec- y Ellen Winner

tos en el cerebro. Por Anna


Buchheim, Manfred Cierpka,
Horst Kchele y Gerhard Roth
MED I CI N A
Infarto cerebral
Cuanto ms tiempo perma-
nece interrumpido el flujo
sanguneo cerebral a causa de
CO GN I CI N un ictus, mayor es el riesgo
Una retentiva casi perfecta de secuelas permanentes. Los
Las personas con hipertimesia poseen una memoria autobiogr- mdicos estudian tratamien-
fica superior al resto de la poblacin: se acuerdan al detalle de tos para reabrir, lo antes posi-
cada momento de su vida. Saben qu comieron un da de hace ble, los vasos obstruidos.
x aos y con quin pasaron esa tarde. Por Daniela Zeibig Por Joachim Rther

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