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la economa de la empresa

VICENTE SALAS FUMS

Introduccin mente como management, debe compartirse entre mlti-


La empresa es una institucin central en el funcionamien- ples especialistas, dando lugar a un mbito profesional de
to de cualquier sistema econmico donde las personas gran importancia cuantitativa y cualitativa en las socie-
satisfacen sus necesidades a travs de la divisin del tra- dades desarrolladas. Paralelamente al estudio y al cono-
bajo, la colaboracin en la produccin y el intercambio de cimiento positivo sobre la realidad de la empresa, que ha
bienes y servicios. Como parte del sistema a la empresa le protagonizado la economa y otras ciencias sociales, se ha
corresponde la funcin de producir bienes o servicios para desarrollado tambin un conocimiento normativo sobre la
su venta en el mercado, una funcin necesaria para que toma de decisiones y la forma de dirigir la empresa que se
cada persona pueda hacer compatible la especializacin ensea como parte de la formacin profesional de empre-
en el trabajo y la satisfaccin de sus mltiples necesida- sarios y directivos. De la importancia de estas enseanzas
des. La empresa se manifiesta en forma de una personali- da fe el auge de centros especializados en la formacin
dad jurdica propia y una razn social. La heterogeneidad de directivos profesionales en todo el mundo. Existen,
de empresas en cuanto a dimensin, variedad de bienes o por tanto, dos grandes bases de conocimiento sobre la
servicios que se venden al mercado, actividades y recursos empresa, con una dinmica de generacin y renovacin de
que se controlan internamente, organizacin y funciona- contenidos que es, a la vez, propia y mutuamente interde-
miento interno, despierta el inters intelectual de las cien- pendiente: de un lado, la que se vincula al porqu de los
cias sociales en general y de la economa en particular. Por fenmenos estudiados anlisis positivo que centra el
qu existen las empresas, cul es su naturaleza, cmo se inters de las ciencias sociales. Su fin ltimo es aprender
estructuran y funcionan internamente, qu factores influ- acerca de las consecuencias de una realidad empresarial u
1 yen en los cambios de naturaleza que se observan en el otra sobre el bienestar social. Del otro, la base de conoci-
DiMaggio (2001) y Roberts (2004) tiempo, son preguntas que forman parte del inventario de miento que gira sobre el cmo actuar ante determinados
ofrecen una visin integrada
del pasado reciente y futuro la investigacin econmica sobre la empresa.1 problemas anlisis normativo del que se ocupan las
de la empresa desde disciplinas Las empresas surgen de las decisiones de personas, disciplinas del management profesional. El fin del cono-
diferentes, sociologa y economa, empresarios, que adems dirigen la asignacin de recur- cimiento creado es ahora contribuir al bienestar particular
y por tanto complementarias.
Vase tambin Malone et al. sos dentro de los lmites de su competencia. En empresas de quien toma las decisiones en la empresa, en concreto
(2003) y Salas Fums (2007). complejas la direccin de recursos, conocida genrica- aumentar el beneficio privado.
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Resumir el estado de la cuestin sobre el conocimiento tencia que priman la creacin de riqueza diferencia entre
positivo y normativo alrededor de la empresa y su gestin valor o utilidad y coste de oportunidad.
es una tarea inalcanzable en un espacio limitado, no slo El papel clave de los precios para coordinar identificar
por la pluralidad en las preguntas que se plantean sino desajustes entre oferta y demanda y motivar recompen-
tambin por la diversidad de disciplinas acadmicas que sar a quienes responden a esos desajustes en la direccin
se interesan por ellas. Nos limitaremos, por tanto, a des- de producir ms de aquello que tiene un precio ms alto
tacar la parte del conocimiento positivo que es atribuible en competencia a las personas que integran un colectivo
en mayor medida a la investigacin econmica sobre la social, convierte a la teora econmica en una teora de
teora de la empresa. De este modo la exposicin poste- los precios y los mercados. En esta teora, durante mucho
rior se organiza como sigue: el primer apartado delimita tiempo, apenas hubo lugar para el estudio econmico de
los antecedentes sobre el campo de inters general de la la empresa, ms all de contemplarla como un elemento,
economa y el encaje que tiene la empresa en ese mbito. entre otros, del engranaje del mercado donde cumple una
El segundo se ocupa de la investigacin sobre los deter- funcin que hace posible la formacin de los precios. En
minantes de las fronteras o lmites entre la empresa y el efecto, los precios surgen de la interseccin entre la ofer-
mercado del que forma parte. El tercer apartado se dedi- ta y la demanda, y para explicar la formacin de precios es
ca a resumir los avances en la economa de la organiza- preciso identificar quines son los oferentes y los deman-
cin interna de las empresas, mientras que en el apartado dantes que concurren en un mercado, y, en ese inters, se
cuarto se abordan cuestiones como la persona jurdica de encuentra un lugar para la empresa. Tal ha sido el senti-
la empresa y las relaciones sociales que integran la econo- do mecanicista e instrumental de la empresa en la econo-
ma de la empresa con otras ciencias sociales. En las con- ma de los mercados que se la ha descrito como una caja
clusiones se valoran las aportaciones de la teora desde la negra, en sintona con la absoluta indiferencia con la que
gestin empresarial y sobre las expectativas de la socie- la economa contemplaba su razn de ser y naturaleza.
dad en cuanto a la buena performance de las empresas. En medio de la indiferencia de la economa como dis-
ciplina acadmica, la empresa gana presencia y visibili-
Los antecedentes y marco general dad en la realidad social a travs, sobre todo, de aumentar
de la economa de la empresa en dimensin y en diversidad en las formas que adopta
En la llamada economa de mercado la relacin entre para su funcionamiento interno. La divisin del traba-
empresas, o entre empresas y consumidores finales, tra- jo se extiende al interior de las empresas de tal mane-
bajadores, inversores..., se regula a travs de los precios ra que adems de las funciones o tareas propias de la
que informan del valor relativo de los recursos disponibles produccin, en las empresas se crean puestos de trabajo
en usos alternativos cuando las necesidades a satisfacer que tienen asignada la funcin de dirigir los procesos de
exceden a los medios disponibles. La economa de merca- asignacin de recursos funcin que supuestamente, en
do acostumbra a incorporar la institucin de la propiedad la lgica del mercado, le corresponde realizar al sistema
privada, de manera que el precio es la recompensa mone- de precios. Las funciones directivas dentro de la empre-
taria para quien produce y vende lo que otros demandan. sa tienen complejidad suficiente como para que las per-
Mercado tambin es sinnimo de libre empresa, que quie- sonas que van a realizarlas se formen profesionalmente
re decir igualdad entre los ciudadanos ante la decisin de en ellas. Las escuelas de negocios se crean para dar res-
crear una nueva empresa y participar con ella en la oferta puesta a las necesidades formativas de los profesionales
de bienes y servicios, asumiendo las consecuencias de la de la gestin empresarial la Harvard Business School,
decisin suficiencia financiera. La produccin de bie- una de las ms prestigiosas, cumple ahora cien aos.
nes y servicios para la venta al mercado se realizar, por Surge, pues, una cierta especializacin entre la econo-
tanto, en la mayora de los casos, en condiciones de com- ma, que como disciplina acadmica se ocupa del estudio
petencia, es decir de posibilidades de elegir por parte de del funcionamiento de los mercados y la formacin de pre-
todos aquellos agentes que se relacionan con la empre- cios, y las escuelas profesionales de gestin empresarial,
sa y, especialmente, los que compran y pagan un precio que se ocupan de atender las demandas de formacin de
por los productos. La competencia presiona sobre la mejo- especialistas en puestos de direccin. La enseanza y la
ra continua y la innovacin como respuestas para afianzar investigacin sobre el management se consolidan como
la supervivencia y obtener una recompensa acorde con los mbito para el estudio de las funciones directivas especia-
recursos empleados en la actividad. Parece, pues, realista el lizadas dentro de las empresas, desde la direccin de per-
supuesto de la ciencia econmica de analizar la razn de sonas a la direccin general, pasando por las finanzas, el
ser y naturaleza de las empresas desde la premisa de la efi- marketing o las operaciones. En los inicios estas ensean-
ciencia, es decir la existencia de la empresa, su naturale- zas pivotan casi exclusivamente en el estudio de casos y
za y organizacin interna que observamos y que el anlisis experiencias personales directas de los docentes. La situa-
positivo trata de explicar, responden al objetivo de conse- cin cambia en los aos sesenta del siglo pasado cuando
guir la mejor adaptacin posible a las leyes de la compe- el informe sobre la enseanza de la direccin de empresas
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en Estados Unidos, encargado por la Corporacin Carne- Con el tiempo, la aportacin de la economa al estudio
gie y la Fundacin Ford, recomienda a las universidades de la empresa ha delimitado dos campos de inters que han
impartir unas enseanzas de gestin ms fundamenta- permanecido separados hasta hace muy pocos aos. Por
das en una investigacin acadmica rigurosa, particular- un lado, el inters por explicar los lmites o fronteras de la
mente en economa y en ciencias del comportamiento.2 empresa y, por otro, el inters por explicar su organizacin
Atendiendo a esta recomendacin las escuelas de interna. Las fronteras de la empresa se han definido hori-
negocios incorporan economistas acadmicos, junto a zontal y verticalmente, mientras que la organizacin inter-
profesores e investigadores de otras disciplinas cientficas, na distingue entre problemas de coordinacin y problemas
tecnolgicas y sociales, a sus cuadros docentes. La empre- de motivacin. El estudio de las fronteras horizontales
sa y los procesos de gestin management se convierten de la empresa se ha centrado, sobre todo, en la explica-
en focos de creciente inters intelectual. La investigacin cin del tamao de la empresa en trminos de volumen de
sobre la empresa adquiere forma y cuerpo realizndose produccin o empleo de recursos que se requieren para
contribuciones desde muy diversas disciplinas acadmi- ello, como por ejemplo el nmero de trabajadores que se
cas. La economa es una de estas disciplinas, de manera emplean. En la explicacin han intervenido, principal-
que la investigacin econmica se interesa cada vez ms mente, dos variables predeterminadas, la escala eficien-
por la empresa en s, sin subordinarse a los intereses del te de produccin y el tamao del mercado. Si el mercado
estudio del funcionamiento de los mercados. Trabajos que es suficientemente grande, la presin de la competencia
haban planteado retos intelectuales a los economistas forzar a las empresas a converger hacia un tamao cer-
acadmicos sobre la empresa como objeto de investiga- cano a la escala que haga mnimo el coste unitario de
cin, comienzan a recibir atencin. Es el caso del artculo produccin escala eficiente. Las diferencias en la pro-
publicado por Ronald Coase, ya en el ao 1937, sobre la duccin que minimiza costes unitarios diferencias en las
naturaleza de la empresa, ignorado hasta bien entrado el tecnologas de produccin y grado en que estn presentes
siglo XX. Coase (1937) contempla la existencia de empre- los rendimientos crecientes a escala explican la hete-
sas y su naturaleza interna, la autoridad del empresario, rogeneidad de tamaos empresariales. Cuando el tamao
como una anomala dentro del pensamiento econmico, del mercado es reducido en relacin con la escala eficien-
que destaca las grandes ventajas del mercado y del siste- te, es de esperar que el mercado est dominado por una
ma de precios para organizar la actividad econmica: si el empresa, configurando lo que se ha denominado mono-
mercado y los precios son tan efectivos en sus funciones, polio natural. Desde una perspectiva dinmica, el cambio
se pregunta Coase, por qu existen empresas donde la en los lmites horizontales de la empresa se explica por
direccin de recursos no se realiza a partir de los precios cambios en la tecnologa y en el tamao de los mercados.
sino segn las rdenes y la autoridad del empresario? El estudio de las fronteras horizontales de la empresa
La ortodoxia econmica reconoce desde siempre las limi- forma parte del campo ms amplio de la teora neoclsica
taciones o fallos del mercado, en determinados contextos, de la produccin, donde la tecnologa productiva se resu-
para lograr la concordancia entre la racionalidad individual me en una funcin que representa el conocimiento tec-
beneficio privado y la racionalidad colectiva bienes- nolgico ms avanzado, disponible en el momento en el
tar social. Pero, ante esas situaciones de discordancia la tiempo al que est referida, para transformar recursos en
prescripcin normativa de la economa poltica apunta a la bienes o servicios de ms valor o utilidad. De esta repre-
intervencin del Estado como forma de reconciliar los inte- sentacin de la tecnologa, juntamente con los precios de
reses en conflicto. Coase advierte que no siempre los fallos los recursos, se derivan las funciones de costes unitarios y
o limitaciones del mercado para dirigir coordinar y moti- las funciones de oferta a las que nos referimos anterior-
var los procesos de asignacin de recursos sern resueltos mente. Cuando se analiza con detenimiento, la teora de
a travs de la intervencin del Estado. Cuando sea posible la produccin explica el tamao de las unidades produc-
lo permitan las leyes y los costes de transaccin desde tivas plantas de produccin pero no explica el alcance
el mbito privado surgirn instituciones formas de dirigir de la direccin del empresario, que define el permetro de
2
Chandler (1962, 1977) aporta la asignacin de recursos que no se basan en los precios de la empresa segn Coase. La teora no explica por qu hay
documentacin histrica mercado que ayuden a superar las limitaciones del merca- unos empresarios que dirigen una sola planta de produc-
del crecimiento de la gran do sin la intervencin directa del Estado. Coase contempla a cin y otros que dirigen varias. El estudio de las fronte-
empresa en Estados Unidos
a principios del siglo XX la empresa como un ejemplo de institucin que surge, desde ras de la empresa y de la organizacin interna teora de
y el desarrollo del manager el mbito privado, cuando la coordinacin de la asignacin la empresa, incorpora consideraciones de carcter con-
profesional. Una visin del papel de recursos es ms eficiente si se realiza a travs de la mano tractual, donde se incluyen la disponibilidad y acceso a la
de las escuelas de negocios
en la formacin de directivos visible del empresario que de la mano invisible del merca- informacin y la capacidad para procesarla, adems de las
profesionales puede encontrarse do. Empresa y mercado se sustituyen entre s para realizar meramente tecnolgicas que postula la teora de la pro-
en Kochan y Schmalensee (2003), las funciones de organizar el intercambio, aprovechando duccin. A modo de sntesis, la figura 1 resume y ordena,
un libro escrito con motivo
del 50 aniversario de la Sloan las ventajas comparativas y sugiriendo una especializacin en el tiempo y en mbitos temticos, las principales con-
School en MIT. institucional en trminos de ventaja comparativa relativa. tribuciones a la teora de la empresa desde la perspectiva
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contractual en sentido amplio. Con ella se cubren el resto transaccin, de que la direccin de los recursos se reali-
de materias que han reclamado el inters de la teora eco- ce por medio del empresario o a travs del mercado. La
nmica de la empresa. incertidumbre y la asimetra de informacin entre quienes
intercambian, as como la especificidad de los activos de
Las fronteras verticales diversa naturaleza invertidos en las transacciones son
El estudio de las fronteras verticales de la empresa enlaza los atributos que, segn la teora, deben discriminar mejor
directamente con la observacin de Coase sobre la coexis- a la hora de explicar la frontera vertical de las empre-
tencia de los mercados y los empresarios en las funciones sas; la evidencia emprica apoya estas proposiciones.
de coordinar la actividad econmica y dirigir la asigna- Puesto que la especificidad de los activos y las asime-
cin de recursos. Las fronteras de la empresa coinciden tras de informacin, condiciones que favorecen relativa-
con el alcance de la autoridad del empresario cuando diri- mente el uso de la empresa en sustitucin del mercado,
ge la asignacin de recursos, correspondiendo al mercado concurren en un nmero muy elevado de transacciones
la coordinacin entre empresas. Que el empresario dirija econmicas, la teora de los costos de transaccin (TCT)
ms o menos recursos o que dentro de la empresa se reali- tiende a predecir un protagonismo de la empresa en la
cen ms o menos actividades, que se le sustraen al merca- direccin de recursos superior que el que realmente se
do, depende de la eficiencia relativa de un mecanismo de observa. Sobre esta premisa, la teora de los derechos de
coordinacin u otro, la cual se ha concretado en la compa- propiedad (TDP), a partir de los trabajos de Grossman y
racin de los costes de transaccin respectivos. Una parte Hart (1986), y Hart y Moore (1990) especialmente, apor-
importante del conocimiento sobre las fronteras vertica- ta argumentos sobre los frenos a la expansin vertical de
les de las empresas ha girado alrededor de los determi- las empresas a partir de identificar fuentes de costes de
nantes de los costes de transaccin desde la perspectiva transaccin de la empresa que son ignorados por la TCT.
comparada: primero, empresa frente a mercado y, des- En particular, la TDP destaca como el aspecto clave en la
pus, empresa, mercado y las formas intermedias de orga- delimitacin de las fronteras de la empresa, la distribu-
nizacin que incluyen a los contratos no estandarizados cin de la propiedad de los activos no humanos, de tal
en las relaciones entre empresas contratos a largo pla- manera que para la TDP las fronteras de la empresa estn
zo, subcontratacin, franquicia, alianza, empresas conjun- delimitadas por los activos que posee en propiedad. Una
tas, etc. Los primeros trabajos (Arrow 1969; Williamson implicacin importante de esta visin de la empresa es
1975-1985 y Klein, Crawford y Alchian 1978), se centran que, como las personas no pueden poseerse en propiedad
sobre todo en identificar los atributos que determinan las al quedar excluida la esclavitud, los trabajadores quedan
ventajas comparativas, en trminos de menores costes de fuera de los lmites de la empresa.
Cuando la empresa amplia su presencia como meca-
nismo de coordinacin integrando ms actividades bajo
Coase, 30
la direccin del empresario en general est de hecho
Arrow, 60 aumentando los activos no humanos bajo su propiedad, en
detrimento de la propiedad de otros externos a la misma.
Racionalidad
Simon, limitada Bajo el supuesto de que los activos no humanos son com-
Carnegie Empresas plementarios con los activos especficos que resultan de la
Mellon, 50 o mercados?
inversin en capital humano por las personas, cuando se
aumenta el control de activos no humanos por parte de
Marshack, Radner, 60 Nelson, Winter, 70 Klein,Crawford, Alchain
Williamson, 70
una empresa, se est disminuyendo el incentivo a invertir
Evolucin en capital humano en aquellas personas que se ven priva-
Alchian, Demsetz,
Fronteras
das de esos activos que inicialmente poseen en propiedad.
Coordinacin Jensen, Meckling, Concentrar ms activos no humanos en la propiedad de
Motivacin
Holmstrom
Milgrom, 70 una empresa aumenta los incentivos a invertir en recur-
Grossman, Hart, sos humanos especficos por parte de unas personas, pero
Moore, 80
tambin reduce los incentivos a invertir por parte de otras
Milgrom, Motivacin
Roberts, 90 Fronteras que se ven privadas de ellos. Este coste de oportunidad de
Kreps,
Lazear, 90 ampliar los lmites de la empresa con ms activos justifi-
Complementariedad Relaciones ca la prediccin de la TDP por la cual, la distribucin de
Holmstrom, 00 la propiedad de los activos no humanos se dispersar en
Baker, Murphy, un mayor nmero de empresas que lo que predice la TCT.
Gibbons, 00
La TCT hace hincapi en la transaccin transferencia
entre unidades tecnolgicamente separables como uni-
dad bsica de anlisis sobre la que se decide, en el mar-
Figura 1. Aportaciones a la teora econmica de la empresa (Fuente: Salas Fums 2007). gen, sobre si se incorpora al permetro de una empresa o
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se deja fuera. La TDP, en cambio, destaca la decisin sobre Organizacin interna


la asignacin de la propiedad de los activos no huma- La investigacin econmica ha separado el estudio de las
nos, como determinante de las fronteras de la empresa. fronteras o lmites de la empresa del estudio de lo que
En ambos casos se aprecia un cierto distanciamiento con ocurre dentro de la empresa, para unas fronteras dadas.
la perspectiva de unidad de direccin que adopta Coase En buena parte, el estudio interno de la empresa se ha
para referirse a la naturaleza de la empresa. Una forma concentrado, ms o menos explcitamente, en analizar la
de reconciliar las diferentes perspectivas es incorporan- forma en que el empresario dirige la asignacin de recur-
do al anlisis la visin contractual. La propiedad de los sos, as como la razn de ser del propio empresario. La
activos y la jerarqua de autoridad que se atribuyen a la organizacin interna de la empresa el orden que resulta
empresa y al empresario, tienen sentido econmico en la de la divisin interna del trabajo, el intercambio de infor-
medida en que los costes de transaccin obligan a regular macin y el reparto del poder para la toma de decisiones
las transacciones por medio de contratos incompletos, es se consigue por medio de la coordinacin determinar
decir, contratos que delimitan el marco general por el que qu debe hacer cada uno y la motivacin tener el inte-
transcurren las relaciones entre agentes, pero donde exis- rs por hacerlo de las personas implicadas. La diferencia
ten muchas contingencias para los que no est previsto de con respecto al mercado es que en la empresa la forma
antemano qu hacer cuando se producen. de abordar la coordinacin y motivacin est mediatizada
La propiedad de los activos otorga la capacidad o poder por la posibilidad de intervencin del empresario.
para decidir sobre su uso en todo aquello que no est pre- La investigacin econmica comienza separando el
contratado de antemano, mientras que la autoridad que estudio de los problemas de coordinacin del de los pro-
Coase atribuye al empresario adquiere su plenitud cuan- blemas de motivacin, aunque los dos han girado de forma
do el contrato laboral es incompleto y el empresario tie- significativa alrededor de un concepto muy arraigado en la
ne contractualmente el derecho a dirigir mandar a los realidad de las empresas y su gestin como es el concep-
trabajadores. Simon (1957) fue pionero en identificar la to de equipo. Para el estudio de la coordinacin se postu-
importancia econmica de los contratos incompletos en la el concepto de organizacin de equipo, entendida como
las relaciones entre empresa y trabajador, aunque sin accin colectiva donde todas las personas que colaboran en
relacionar sus descubrimientos con la autoridad de ori- ella comparten el mismo objetivo que, adems, representa
gen contractual propuesta por Coase. En un mundo donde el inters del grupo, por ejemplo hacer mxima la riqueza
todas las relaciones entre personas se regularan a travs conjunta. Aunque cada persona persigue en sus actuacio-
de contratos completos donde todo lo que puede ocurrir nes el bien general, lo que debe decidir o hacer para con-
en cada relacin est predeterminado de antemano la seguir la mxima eficiencia en el resultado depende de la
propiedad de los activos no humanos y la autoridad de informacin y las acciones de los dems interdependen-
los empresarios no tendran relevancia, pues no existiran cias. Coordinar las acciones individuales significa, en este
derechos residuales de decisin que s existen cuando los contexto, influir en las decisiones individuales principal-
contratos son incompletos.3 mente a travs de intercambiar informacin para compa-
Que los contratos tengan que ser incompletos para tibilizarlas dentro de unas interdependencias dadas, o bien
evitar costes excesivos de transaccin junto con la alterar las interdependencias para influir as en las propias
repeticin de las relaciones entre agentes, abre el camino necesidades de coordinacin (Marshack y Radner 1972;
a otro tipo de contratos, los implcitos, cuya viabilidad y Milgrom y Roberts 1995). En organizaciones de equipo la
eficacia condiciona las decisiones sobre las fronteras de coordinacin se convierte en un problema relevante porque
la empresa. En efecto, los contratos implcitos son aque- existe un coste no despreciable en la produccin y trans-
llos en los que los acuerdos entre las partes se sustentan misin de informacin. Por ello, las soluciones al problema
3 por la expectativa de buena fe en la conducta ajena y de coordinacin estudiadas en la literatura, y tambin las
El referente emprico de la teora la confianza mutua. La confianza emerge ms fcilmen- puestas en marcha por las empresas, han tenido mucho
sobre las fronteras de la empresa te en relaciones interpersonales donde el poder de deci- que ver con los avances en la tecnologa de la informacin.
lo constituyen las decisiones
empresariales de fabricar, sin est repartido entre los agentes implicados, que en Por otra parte, la produccin o tecnologa de equipo se
comprar o aliarse con terceros. situaciones donde el poder de decisin est muy polari- refiere a la complementariedad entre recursos propiedad
En los ltimos aos, a estas zado. Para aprovechar las ventajas, en trminos de bajos de personas diferentes que colaboran en la produccin, de
decisiones se les han aadido
trminos como outsourcing costes de transaccin, de los contratos implcitos, la deci- manera que el aprovechamiento conjunto de la tecnolo-
y offshoring, para remarcar sin sobre la frontera de la empresa, en trminos de asig- ga crea ms riqueza potencial que el aprovechamiento
la reubicacin de las actividades nacin de la propiedad de activos no humanos empleados por separado. Alchian y Demsetz (1972), que sitan esta
de la cadena de valor de
las empresas en los mercados en la produccin, primar una cierta dispersin de la pro- caracterstica de la tecnologa en el origen de la empre-
globales. La teora de las piedad como una forma de equilibrar el poder y fomentar sa tal como la conocemos, analizan el funcionamien-
fronteras de la empresa ha la confianza como soporte de las relaciones entre agentes to colectivo de la produccin en equipo bajo el supuesto
entrado de lleno en el estudio
de la empresa multinacional en las sucesivas etapas de la cadena productiva (Baker, opuesto a la organizacin de equipo, es decir, las personas
(Helpman 2006). Murphy y Gibbons 2001). que aportan los recursos complementarios a la produc-
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cin lo hacen con la expectativa de obtener una mxima c) determinar la ubicacin ptima del poder de decisin
recompensa neta individual, sin preocuparse por el inte- (centralizacin versus descentralizacin: Aghion y Tirole
rs colectivo. Tecnologa ms organizacin de equipo dan 1997; Alonso, Dessein y Matouschek 2008); d) disear sis-
lugar exclusivamente a problemas de coordinacin; tecno- temas de incentivos complejos para estimular el esfuer-
loga de equipo ms superposicin de intereses individua- zo no observable por el supervisor (teora de la agencia:
les tambin llamada coalicin dan lugar a problemas Holmstrom 1979, 1982; Holmstrom y Milgrom 1987, 1991).4
de coordinacin ms otros problemas de motivacin, que Con todos estos desarrollos en la teora sobre fronteras
son los que han centrado el mayor inters acadmico. y organizacin interna de la visin de la empresa, se dis-
La tecnologa de equipo impide dividir la produccin tancia de la funcin de produccin para convertirse en una
conjunta como suma de las producciones individuales de estructura que gobierna el proceso de asignacin de recur-
quienes colaboran en esa produccin. Las contraparti- sos procesando informacin, asignando poder de deci-
das individuales que inducen la participacin en la accin sin, evaluando el desempeo y otorgando recompensas.
colectiva y motivan la aportacin de recursos por parte de
cada agente implicado, slo pueden definirse en funcin de La empresa como mini economa
la produccin conjunta y de las aportaciones de recursos, y como comunidad de personas
si son observables. En principio, compensar la participacin La teora econmica de la empresa ha utilizado casi indis-
en la accin colectiva con una participacin en el output tintamente los trminos de empresa y empresario, aun-
conjunto tiene ventajas en cuanto que slo necesita medir que de forma inconsciente. La lectura atenta de las obras
una variable; sin embargo tiene inconvenientes conocidos de Coase y de Alchian y Demsetz pone de manifiesto que
en forma de conductas de polizn (Holmstrom 1982). La lo que se explica en ellas es la existencia del empresario
alternativa de medir las contribuciones de recursos can- con unas funciones concretas que realiza dentro de un
tidad y calidad exige especializacin en esa tarea y dar marco general de especializacin y divisin del trabajo:
respuesta a la pregunta de cmo se asegura la eficiencia al empresario coasiano le corresponde dirigir los recursos
de quien monitoriza el proceso. Alchian y Demsetz respon- con coordinacin, dando rdenes y aprovechando su posi-
den con la propuesta de una solucin organizativa donde el cin central en la red de contratos con otros propietarios
monitor contrata de forma bilateral con cada participante de recursos, all donde el mercado y los precios afrontan
en la accin colectiva, pacta una contrapartida acorde con des-economas de escala. En cuanto al empresario super-
la cantidad de recurso que se aporta, adquiere el derecho a visor de Alchian y Demsetz, su funcin es necesaria para
supervisar su actuacin y dirigir su trabajo y retiene, como medir las aportaciones en cantidad y calidad de los recur-
retribucin propia, la diferencia entre lo que se produce y sos que nutren la produccin con tecnologa de equi-
lo que se ha comprometido a pagar. En suma, la teora de po. Las visiones contractuales de la empresa como nexo
la empresa da sentido econmico a la empresa capitalista comn de contratos que se han inspirado en estos auto-
tal como la conocemos, donde el empresario centraliza los res, no distinguen si el nexo de unin es la persona del
contratos y asume la competencia supervisora, adems de empresario o algo sin precisar que llaman empresa. Podra
la coordinacin, a cambio del beneficio residual. decirse, por tanto, con razn, que muchas de las teoras de
Sobre la base del paradigma de produccin en equipo, la empresa que se han propuesto desde la economa son,
carcter bilateral de los contratos y renta residual bene- en realidad, teoras del empresario. El empresario direc-
ficio del empresario, han prosperado sucesivas aporta- tor que emerge de esta literatura complementa la visin
4 ciones a la teora de la empresa, bajo la caracterizacin schumpeteriana de este agente social como protagonista
Cuando se revisa esta literatura de la misma como nexo de unin entre contratos. Los de la innovacin y de la destruccin creativa.
se comprueba que ms que desarrollos desde los aos setenta han tenido en cuenta Para deslindar la empresa del empresario la mejor fr-
configurar una teora de la
empresa define un campo de las limitaciones del supervisor para medir con precisin la mula es contemplar la empresa como persona jurdica o
estudio, la economa de la cantidad y calidad de los recursos, as como la desigual entidad legal, reconocida por el derecho para participar
informacin. Muchos de los asignacin de los riesgos que lleva consigo la retribucin en contratos y para poseer activos en propiedad. El nexo
problemas de transaccin en
condiciones de informacin en forma de beneficio cuando el resultado de la accin comn de contratos con que se identifica a las empresas es,
asimtrica que se analizan con colectiva depende de factores aleatorios adems de los en la mayora de los casos, una persona jurdica que con-
los modelos de seleccin adversa recursos empleados y la tecnologa disponible. Surgen as trata bilateralmente con los diferentes agentes con los que
o riesgo moral, no son especficos
de las empresas sino que ocurren aportaciones al diseo organizativo de la empresa como: a) se relaciona. Para que el empresario tenga capacidad para
tambin en el dominio de los determinar el nmero de niveles jerrquicos de supervisin coordinar y motivar a las personas dentro de la empresa, es
mercados. Por tanto, la teora de y tramo de control (Calvo y Wellisz 1978; Rosen 1982); b) preciso que el contrato de la empresa con estas personas
la agencia no es una teora de la
empresa sino un marco terico asignar de forma eficiente los riesgos, por ejemplo, a travs contemple la posibilidad de que un tercero, tambin vincula-
para estudiar problemas de riesgo de separar en colectivos diferentes las funciones de direc- do contractualmente con la empresa, realice esas funciones.
moral, algunos de los cuales cin de recursos, coordinar y motivar, y las funciones de En la TDP, donde las fronteras de la empresa se relacionan
forman parte de los problemas de
organizacin interna que asuncin de riesgos, lo cual da lugar a la empresa capi- con los activos no humanos que posee en propiedad, es
afrontan las empresas. talista compleja o corporacin (Jensen y Meckling 1976); preciso explicar por qu esa propiedad recae en el ente jur-
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dico de la empresa y no en la persona fsica del empresa- La empresa como ente legal propietaria de activos
rio. En suma, la teora econmica de la empresa no estar sobre cuyo acceso y condiciones de uso deciden quienes
completa hasta que se explique por qu surge el ente legal las dirigen, se convierte en una palanca de poder que inci-
de la empresa diferente de la persona fsica del empresario. de sobre la conducta de las personas que combinan su
En la literatura existen varias respuestas posibles, todas trabajo y sus conocimientos con dichos activos. Por esta
ellas relacionadas de algn modo con el deseo de econo- razn, aunque formalmente es verdad que la empresa no
mizar en costes de transaccin: posee en propiedad al capital humano incorporado en las
I. La persona jurdica de la empresa no est afectada personas y, por tanto, stas quedan fuera de su perme-
por la limitacin en el horizonte temporal de carcter fini- tro, el funcionamiento de la empresa en su conjunto se
to, que s afecta a las personas fsicas. Un horizonte de entiende mejor si los trabajadores se contemplan como
ms largo plazo y no finito es relevante para la viabilidad parte de ella. Una teora de la empresa que incorpore a las
de las relaciones basadas en la reciprocidad que sostie- personas que trabajan combinando su esfuerzo y conoci-
ne la confianza mutua contratos implcitos y da valor mientos con los activos de su propiedad, supone un acer-
econmico a una buena reputacin (Kreps 1990). camiento importante a las aproximaciones al estudio de
II. La entidad legal, complementada con la diversidad las empresas desde otras disciplinas sociales como la psi-
de formas jurdicas entre las que el derecho permite ele- cologa y la sociologa, que desde un principio contemplan
gir al constituir una empresa, proporciona posibilidades la empresa como una comunidad de personas, minimi-
de gestionar los riesgos, transferir la propiedad, especiali- zando la relevancia del resto de los activos, lo opuesto a
zar entre dirigir los recursos de la empresa y financiar sus lo que sucede con la economa. Por otra parte, el vnculo
activos, que no seran posibles si las personas no pudieran entre la economa y el resto de disciplinas sociales para el
diferenciar entre el patrimonio personal y el patrimonio estudio de la empresa se estrecha a partir de visiones ms
propiedad de las empresas. La entidad intelectual y tc- relajadas del concepto de racionalidad, que ha primado
nica de las cuestiones que plantea la eleccin de la forma entre los economistas y otros desarrollos recientes.
jurdica de la empresa, y el dar respuesta a las opciones
abiertas sobre cmo asignar competencias de gestin y La empresa como comunidad de personas
competencias de control, han dado lugar a un mbito El estudio econmico de la empresa se realiza bajo la
de estudio sobre la empresa capitalista moderna de gran premisa del comportamiento humano, que se resume en
relevancia como el del gobierno corporativo, donde con- racionalidad: las personas conocen sus preferencias y su
fluyen el derecho y la economa.5 comportamiento es coherente con ellas. La racionalidad
III. Con la concentracin de la propiedad de los activos permite a la investigacin acadmica simular las conse-
no humanos en la persona jurdica de la empresa, frente a cuencias privadas y sociales de determinadas conductas
la alternativa de que la propiedad de los activos se reparta y restricciones, recomendando correcciones o ajustes en
entre las diferentes personas que se vinculan a travs de funcin de los resultados previstos. Sin embargo, la racio-
ella, la direccin de la empresa encuentra formas eficientes nalidad econmica ha recibido crticas por el poco realis-
de coordinar y motivar a los trabajadores en contextos de mo de los supuestos que contempla y por los aspectos del
informacin asimtrica, que no seran factibles en el caso comportamiento humano que deja sin explicar. William-
de que la propiedad de los activos se repartiera entre todos son (1975), en el libro que recupera la comparacin insti-
los trabajadores (Holmstrom 1999). Con esta explicacin tucional entre mercado y empresa jerarqua que haba
de la persona jurdica de la empresa como propietaria de planteado cuarenta aos antes Coase, incorpora a la teo-
activos, Holmstrom integra en un nico problema de dise- ra de la empresa la crtica a la hiptesis de racionalidad
o organizativo ptimo las decisiones que tienen que ver que haban adelantado Herbert Simon y sus colegas de
con las fronteras de la empresa asignar la propiedad de Carnegie Mellon, al advertir de que los supuestos sobre
los activos no humanos, y las decisiones para coordinar capacidad de almacenar y procesar informacin que estn
y motivar el trabajo dentro de la empresa, que son com- implcitos en la maximizacin de la utilidad que dispo-
petencia de la organizacin interna. Con la visin integra- ne la economa, son poco realistas teniendo en cuenta la
dora de la teora de la empresa, Holmstrom llega a definir fisiologa del cerebro humano.
a la empresa como una mini economa, donde los respon- Las crticas de Simon y sus colaboradores llevan a pro-
5 sables de la direccin afrontan la solucin de ineficien- poner un supuesto alternativo a la racionalidad absolu-
El gobierno corporativo incorpora cias originadas en problemas de informacin asimtrica, y ta bajo la que se estudia la empresa y el mercado en la
un tema ms general que es el de efectos externos de naturaleza similar a los que afronta la economa, conocido como racionalidad limitada: las per-
la decisin sobre la propiedad de
la empresa (Hansmann 1996). autoridad el Estado para el conjunto de la sociedad. Aun- sonas son intencionadamente racionales pero su compor-
Tirole (2001) ofrece una visin que con la diferencia importante de que la empresa est tamiento se ve afectado por limitaciones en la capacidad
del problema de gobierno de la rodeada de mercados, que ofrecen opciones de salida que de almacenar y procesar informacin tan relevantes para
empresa que se ajusta a la
perspectiva contractual que se limitan los posibles excesos de poder y que derivan de la explicar la realidad como las restricciones que provienen
adopta en este texto. gran concentracin de activos que se pueden acumular. de la tecnologa. Bajo estos supuestos, la explicacin del
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comportamiento humano incorpora supuestos de decisin que se observan en las empresas es la estabilidad de las
heurstica frente a la optimizacin que se presume desde relaciones ente ellas y los trabajadores, con contratos a
la racionalidad sin limitaciones. La evolucin y la adapta- largo plazo y mercados internos de trabajo la promocin
cin en procesos de trnsito de unos equilibrios a otros son interna es el mecanismo dominante para cubrir vacantes
estados permanentes del sistema, que no pueden ignorar- en puestos de trabajo, en lugar de acudir a la contratacin
se como hace la economa neoclsica, que slo compara externa. La estabilidad de las relaciones obedece, en
situaciones de equilibrio (Nelson y Winter 1982). parte, a la imposibilidad de adquirir en el mercado cono-
Experimentos de laboratorio y la observacin de la rea- cimiento y saber especfico que slo se acumula a travs
lidad proporcionan evidencias sobre comportamientos del aprendizaje de rutinas que surgen del ajuste mutuo y
humanos que no encajan con los supuestos de consisten- de la evolucin adaptada a las condiciones de un contexto
cia y transitividad de preferencias propios de la raciona- determinado. En este sentido las fronteras de la empresa
lidad ms convencional, y han impulsado un campo de se han explicado a partir de las necesidades de proteger e
especializacin en economa del comportamiento beha- intercambiar un conocimiento especfico y valioso, que a
vioral economics, donde destacan la teora prospectiva o la vez aporta ventajas competitivas en el mercado (Teece
del punto de referencia, Kahneman y Tversky (1979), que 1986; Kogut y Zander 1992).
pone en cuestin la teora de la utilidad esperada sobre la Una consecuencia de la estabilidad, persistencia y
que se analiza buena parte del comportamiento en situa- carcter rutinario de muchas de las relaciones entre las
ciones de riesgo en el estudio de la empresa y los merca- personas que colaboran alrededor del nexo comn de una
dos; o la teora de las preferencias sociales (Guth et al. empresa es que las personas pueden acabar formando
1982), que cuestiona el supuesto clsico de que las perso- una comunidad social, donde las relaciones interpersona-
nas slo tienen en cuenta sus propios pagos cuando eligen les pueden estar condicionadas por sentimientos y sentido
entre alternativas (vase Camerer, Loewenstein y Rabin de la reciprocidad, como ocurre en cualquier grupo huma-
2004, para una revisin de esta literatura). La economa no estable (Gintis et al. 2005). El concepto de cultura como
del comportamiento supone un acercamiento importan- forma generalmente aceptada y espontnea de conducir
te entre la economa y la psicologa; uno de los ltimos las relaciones interpersonales en una comunidad social,
pasos en el proceso es la importacin, desde la psicologa, aparece de forma natural en el funcionamiento de la
del concepto de felicidad como alternativa a la utilidad empresa. La cultura, concepto de races sociolgicas, per-
que tradicionalmente utiliza la economa, para expresar mite soluciones a los problemas de coordinacin y moti-
las preferencias de las personas (Frey 2008). La economa vacin que son difciles de explicar desde una racionalidad
clsica renuncia a la introspeccin para explicar cmo se ajena al contexto de normas y valores del que forman par-
forman las preferencias de las personas y opta, en cam- te las personas por ejemplo, la aparicin de conductas de
bio, por las preferencias reveladas como un medio para cooperacin en entornos de dilema de prisionero donde la
inferir la utilidad de las alternativas planteadas apelan- racionalidad clsica predice un comportamiento no coope-
do al supuesto de racionalidad consistencia y coherencia rativo, aspecto que no ha pasado desapercibido a eco-
entre preferencias y conducta. La investigacin sobre la nomistas ortodoxos (Kreps 1990; Kandel y Lazear 1992).
felicidad, en cambio, adopta formas de medir la utilidad Estos trabajos tericos amplan el modelo convencional
que se han desarrollado en la psicologa y, dentro de ella, de preferencias y racionalidad para dar cabida a regulari-
en la neurociencia, con un objetivo claramente introspec- dades empricas, que aparecen en un momento histrico
tivo. Los resultados experimentales de estas investigacio- en que el modelo de empresa dominante en Japn orga-
nes muestran que las personas no slo valoran bienes y nizacin por procesos y en equipos con gran autonoma
servicios tangibles a los que se tiene acceso a travs de orientada a los clientes pone en cuestin los modelos de
la renta monetaria, sino que en su utilidad intervienen empresa que se haban forjado bajo el referente emprico
tambin aspectos menos tangibles como las condiciones del modelo de empresa dominante en Estados Unidos la
sociales, relaciones, la capacidad de decidir y la posibili- empresa jerrquica, sobre todo al comprobarse el xi-
dad de desarrollar sus propias competencias. Surge as la to comercial de las empresas japonesas en los mercados
utilidad asociada a los procesos, en contraste con la uti- donde compiten con las empresas americanas. Las inves-
lidad basada slo en los resultados, que predomina en la tigaciones sobre la felicidad suponen un nuevo reto para
economa ms ortodoxa. la teora de la empresa y para las prcticas de gestin que
La economa del comportamiento est modifican- se implanten en ella, en cuanto que las preferencias de las
do la forma de analizar el funcionamiento de los merca- personas sobre cmo se consiguen los resultados, adems
dos Frey se refiere a la felicidad como un concepto que de los propios resultados, obliga a valorar la organizacin
revolucionar la ciencia econmica y tambin ayuda a interna diseo de puestos de trabajo, autonoma de las
explicar ciertas particularidades del funcionamiento de las personas en ellos, participacin en las decisiones, meca-
empresas, que a veces se contemplan como anomalas del nismos de socializacin como fin en s mismo y no slo
modelo neoclsico. Por ejemplo, una de las regularidades como un medio para conseguir mejores resultados.
312 F R O N T E R A S D E L C O N O C I M I E N T O

Conclusin el mismo periodo de tiempo, lo cual no debe hacer olvi-


El conocimiento acadmico sobre la empresa resul- dar que la empresa es una invencin humana y, como tal,
ta imprescindible para comprender el funcionamiento del susceptible de modificacin y transformacin atendien-
conjunto de la economa, en cuanto que lo que ocurre den- do a condiciones tecnolgicas, por ejemplo, los desarro-
tro de las empresas es cuantitativa y cualitativamente tan llos en las tecnologas de la informacin, e institucionales
importante como lo que ocurre entre las empresas (Simon del entorno sistemas legales.6 La teora de la empresa
1991). Resulta difcil exponer una teora de la empresa, aun- aspira a identificar problemas bsicos de coordinacin y
que sea dentro de una sola disciplina acadmica como la motivacin, que tienen permanencia estructural pero que
economa, porque los propios desarrollos intelectuales alre- permiten diferentes soluciones en condiciones de entorno
dedor de la misma no son del todo precisos en la acotacin tambin diferentes.
del concepto. En este sentido, la empresa aparece asocia- El conocimiento sobre la empresa como respuesta ins-
da de forma ms o menos explcita con una unidad tcni- titucional a los problemas de intercambio y colaboracin
ca planta de produccin, con la funcin del empresario que resultan de la divisin del trabajo, no debe confun-
o persona en quien delega la direccin de recursos, con un dirse con el conocimiento sobre la direccin de empre-
ente legal creado por el derecho o con una comunidad de sas management que se transmite a quienes ocupan
personas. A veces la teora de la empresa responde a la pre- o quieren ocupar puestos de direccin empresarial. Pare-
gunta sobre los determinantes de sus lmites o fronteras, ce recomendable que el conocimiento positivo sobre la
y otras veces a preguntas que tienen que ver con la solu- empresa, que proporciona la teora, forme parte del cono-
cin a problemas de motivacin y coordinacin internos. cimiento normativo sobre cmo dirigir una empresa, que
En todo caso, desde el anlisis econmico, la empre- se imparte en las escuelas de negocios, aunque en la rea-
sa cumple la funcin de producir bienes y servicios para lidad no es as. Una forma de explicar este distanciamien-
el mercado en condiciones de competencia y suficiencia to entre el conocimiento normativo y el positivo es que la
financiera, pudiendo adoptar para ello una de las ml- teora de la empresa presupone una racionalidad absolu-
tiples formas jurdicas contempladas por el derecho. Un ta en el comportamiento de los agentes, y su inters se
aspecto que diferencia a la empresa dentro del mercado centra exclusivamente en conocer las implicaciones para
del que forma parte es su condicin de nexo de contra- el bienestar colectivo de esa racionalidad individual. Esta
tos, siendo la condicin de persona jurdica la que permi- explicacin falla cuando las decisiones y las conductas de
te a la empresa ocupar el lugar del empresario en el nexo quienes dirigen las empresas son difciles de reconciliar
comn. La interposicin de empresas evita los contratos con la racionalidad sobre la que se construye la teora. Los
multilaterales entre inversores, trabajadores, clientes que avances en la economa del comportamiento y la incorpo-
seran necesarios en una solucin de mercado, con el con- racin de la felicidad a la introspeccin de las preferen-
siguiente ahorro en costes de transaccin; que el nexo sea cias y de la utilidad, servirn para acercar el conocimiento
una persona jurdica ofrece posibilidades para la acumu- positivo y el conocimiento normativo sobre la empresa.
lacin de activos y la gestin de riesgos, as como para la Por este camino la empresa puede perder su condicin de
gestin interna en condiciones de informacin asimtri- instrumento o medio para obtener los mejores resultados
6 ca y efectos externos, que no son alcanzables para perso- econmicos posibles mayor renta y consumo, que ha
Con el desarrollo de las nas fsicas ocupando el mismo lugar. Aunque cada forma tenido en el anlisis econmico convencional, para pasar
tecnologas de la informacin jurdica impone ciertas restricciones a la forma de resol- a ser valorada en funcin de las soluciones concretas que
y las comunicaciones (TIC)
aparecen nuevos modelos ver los problemas de coordinacin y motivacin en aras adopta ante los problemas de coordinacin y motivacin
de empresa y de negocio a reducir costes de transaccin en el agregado tam- que surgen en su seno. Los medios y los resultados debern
empresarial, Microsoft, Intel, bin deja suficientes grados de libertad como para que, valorarse conjuntamente, aunque es posible que social-
Cisco, que sustituyen como
referentes empricos a tener en cada caso, se adopten las soluciones a estos proble- mente se primen unos sobre los otros. Las referencias a la
en cuenta a Ford y GM, hasta los mas ms acordes con las caractersticas de las transac- tica y a la responsabilidad social de las empresas en los
aos ochenta, y a Toyota ciones en que se ven envueltos los agentes. Por otra parte, ltimos aos, bien pueden indicarnos que la sociedad est
en la ltima parte del siglo XX. El
nuevo modelo empresarial hace la forma dominante de empresa cambia en el tiempo y, mostrando preferencias por el cmo ms que por los resul-
referencia a la virtualidad y a la entre pases de nivel de desarrollo econmico similar, en tados cuando se valora la performance de las empresas.
estructura de red que adopta la
organizacin empresarial, y
rompe con la tradicin de
relaciones duraderas empleo
vitalicio, contratos a largo plazo
con proveedores, fidelizacin
de clientes que domina en la
empresa del pasado. La visin de
la empresa como comunidad
humana, si tiene razn de ser en
el nuevo escenario, deber Este texto se basa en gran parte en el libro del autor, El siglo de la
reinventarse (Castells 1996). Empresa, publicado por la Fundacin BBVA.
313

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