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BIBLIOTECA DE AULA

AMRICA PRECOLOMBINA

P ROY E C TO CO N S I D E R A D O
D E I N T E R S C U LT U R A L Y E D U C AT I VO P O R L A
EDUARDO DE ARMAS ANAYA

AMRICA
PRECOLOMBINA
Pg. 2: Ruinas de la ciudad inca de Machu-Picchu
NDICE

1 EL MEDIO Y EL HOMBRE AMERICANO 11

El medio geogrfico ........................................................... 13


reas de sustentacin alimentaria ................................ 20
La llegada del hombre a Amrica ................................. 23
Teoras sobre el origen del hombre americano ......... 27
El neoltico en Amrica ..................................................... 28

2 LOS PUEBLOS AMERINDIOS 31

Clasificacin general de las principales culturas


amerindias ............................................................................ 33
Contribucin alimentaria e industrial de Amrica
a la economa mundial .....................................................41
Contribucin lingstica ................................................... 43
TEXTOS
Carta de Corts al Emperador Carlos V ..................... 45
Relacin de las cosas de Yucatn .................................. 50

3 LAS ALTAS CULTURAS


MESOAMERICANAS ........................................................53

Introduccin ......................................................................... 55
El paso de la sociedad agrcola a la urbana .............. 56
La cultura de Monte Albn .............................................61
8 AMRICA PRECOLOMBINA

La gran cultura maya ........................................................65


El fin de las culturas teocrticas clsicas
e inicio del militarismo ..................................................... 71
Irrupcin de las nuevas culturas militares ................ 72
Los aztecas: su cronologa ............................................... 75
Estructura de la sociedad ................................................ 81
El estado centralizador ..................................................... 83
La base econmica ............................................................. 85
El comercio ........................................................................... 86
Progresos cientficos ...........................................................88
El ejrcito ............................................................................... 89
La religin ............................................................................. 93
Los mayas del norte: La confederacin
de Chichn-Itz, Mayapn y Uxmal ............................ 98
TEXTOS
Memoria de cmo vino Hunab Ku
a decir su palabra a los Ah Kines ............................... 101
Anales de los Cakchiqueles .......................................... 103
Popol Vuh ........................................................................... 106
Rabinal Ach ....................................................................... 108

4 LAS CULTURAS ANDINAS . . . . . . . . . . . . . . . . . .111

Introduccin ...................................................................... 113


Las altas culturas del Pacfico Sur:
la costa y la montaa . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 115
La cultura de Tiahuanaco ............................................ 119
La tribu inca de los quechua: su cronologa ......... 120
La estructura econmica del imperio inca ................. 126
NDICE 9

La sociedad inca .............................................................. 129


La religin incaica ........................................................... 130
Problema lingstico ...................................................... 134
Organizacin poltica y costumbres ........................ 135
La justicia imperial inca ............................................... 137
Los adelantos culturales ............................................... 139
TEXTOS
Mitos y leyendas de los aztecas,
incas, mayas y muiscas ................................................. 143
La leyenda de El Dorado ............................................. 146
Relato de Inkari y Qollari dramatizado ................. 149
Poesa quechua ................................................................ 153

4 Bibliografa ..........................................................................157
1
EL MEDIO Y
EL HOMBRE AMERICANO
EL MEDIO Y EL HOMBRE AMERICANO 13

El medio geogrfico

Dulos, con el vrtice del tringulo superior unido


a la base del inferior. Separado del complejo geogr-
fico Eurasia-frica por dos ocanos, es el nico con-
tinente cuyas tierras se extienden desde los parale-
los boreales hasta los australes, lo cual le dota de
una versatilidad de climas, faunas, floras y hbitat
que ningn otro puede ofrecer. De vastas zonas
desrticas se pasa, tras una cierta interrupcin, a
inmensas tierras vrgenes donde crece el bosque pri-
mario, de tupido ramaje.
Asimismo, gigantescas llanuras y praderas her-
bceas el reino de la gramnea son sustituidas
14 AMRICA PRECOLOMBINA

bruscamente por largas y escarpadas cordilleras que


irrumpen desde los rincones ms septentrionales
hasta el extremo ms austral de Amrica; barreras
montaosas infranqueables, en ocasiones con volca-
nes muy activos.
Ocupa algo ms de la cuarta parte de la super-
ficie emergida de la Tierra y cuenta con ms de 600
millones de habitantes, que constituyen aproxima-
damente la sptima parte de la poblacin mun-
dial. El aspecto abigarrado y hendido de sus cos-
tas divide al Continente en cuatro sectores. El pri-
mero, septentrional, se extiende desde las orillas
del ocano Glacial rtico hasta el sur de Mxico;
abarca 21,3 millones de km2 y lo habitan unos
391,2 millones de seres humanos (1996). El segun-
do, meridional, cuenta con 17.117 000 km2 y alber-
ga a unos 323,7 millones de habitantes.
Un tercer sector intermedio, clido, martimo y
frondoso, lo constituye la Amrica Central, con
unos 507 000 km2 desde las selvas de Guatemala
hasta el istmo de Panam, baado por el Atlntico y
el Pacfico, con unos 33,15 millones de habitantes.
El cuarto sector, de unos 300 000 km2, con una
poblacin aproximada de 36,9 millones, lo forman
las islas del mar Caribe, que describen un arco que,
EL MEDIO Y EL HOMBRE AMERICANO 15

casi ininterrumpidamente, une la punta de Yucatn


(Mxico) con la tierra firme venezolana.
El ptreo escudo canadiense, casi desprovisto de
ondulaciones orogrficas en su parte central y surca-
do por enormes ros arteriales, se extiende desde el
rtico hasta la regin de los Grandes Lagos. stos son
fruto, como la mayora de los lagos que pueblan la
regin, de la fusin de los hielos de la ltima glacia-
cin. La planicie ocupa casi todo el norte del con-
tinente americano, hasta aproximadamente el parale-
lo 40. Presenta ros como el Yukn, en Alaska, y el
Mackenzie en Canad, que desemboca en el ocano
Glacial rtico; los ros Nelson y Albany, que vierten
sus aguas en la baha de Hudson, y el ro San Loren-
zo, nudo de civilizaciones amerindias y punto idneo
para la penetracin europea. En el ocano Pacfico
desembocan el Fraser y el Snake, en cuyas orillas se
ha desarrollado ms de una civilizacin de aborge-
nes. Desembocan en el golfo de Mxico caudalosas
arterias fluviales, como la del Ro Grande, que en la
actualidad separa a Mxico de los Estados Unidos y,
simultneamente, sirve de frontera lingstica entre la
Amrica Latina y la sajona, bastante permeada sta
por una emigracin econmica en direccin norte. El
principal ro de Norteamrica, el Mississippi, desem-
16 AMRICA PRECOLOMBINA

boca, a travs de su famoso delta, en el golfo de Mxi-


co y convierte en vergel las tierras que riega.
Los sistemas montaosos que cruzan el tringulo
septentrional de Amrica son bastante simples. Fun-
damental se considera al de las Montaas Rocosas,
que parte de la cuenca del ro Mackenzie y descien-
de de NO a SE, bifurcndose hacia el oeste en las
Cadenas Costeras y Sierra Nevada en California. y
penetrando por el este en Mxico y la Amrica Cen-
tral. En Mxico contina con las Sierra Madre Orien-
tal y Occidental que, separadas, acotan una meseta
alta, fra y soleada, excelente para el cultivo del
maz, el frijol y la calabaza.
Su actividad volcnica se explica por su edad
geolgica reciente, ya que la Sierra Madre pertenece
al ltimo plegamiento orogrfico, el alpino. Despus
de atravesar la Amrica Central, el sistema monta-
oso contina y bordea la costa del ocano Pacfico
por el flanco occidental de Sudamrica, convirtin-
dose en la gran cordillera de los Andes. Tanto en
EE.UU. como en el Chile septentrional, existen
zonas desrticas (Arizona, Atacama), ya que la altu-
ra de la cordillera no permite el paso de los vientos
hmedos del Pacfico, debido a la poca evaporacin
de las corrientes fras, lo que determina que las esca-
EL MEDIO Y EL HOMBRE AMERICANO 17

sas precipitaciones descarguen en la costa enfrin-


dose por ascensin al topar con los montes. Atrave-
sada casi en su centro por la lnea imaginaria del
Ecuador, Sudamrica presenta una climatologa
diferente de la del norte. Tropical en sus dos terceras
partes (que se encuentran flanqueadas por los trpi-
cos de Cncer y de Capricornio), con temperaturas
hmedas, clidas y copiosas lluvias (salvo en las
proximidades del cordn andino que bordea el oc-
ano Pacfico), el rgimen pluvial provoca el surgi-
miento de gigantescos sistemas fluviales como el del
ro Orinoco (que desemboca en Venezuela) y el de la
cuenca del Amazonas, que constituye una gigantes-
ca y tupida urdimbre de caudalosos ros que fluyen
de oeste a este, nace en la vertiente oriental de los
Andes y recibe sus afluentes tanto por el norte como
por el sur. Brasil posee una armada fluvial muy
superior a la marina, ya que la trama de ros del
Amazonas permite la existencia de enormes vas de
penetracin navegables en casi toda su extensin. Al
desembocar, la poderosa corriente produce un soni-
do conocido con el nombre de pororoca, causado
por el impacto del torrente de agua dulce al chocar
con el agua salada, la cual penetra casi veinte kil-
metros mar adentro. En esta regin persiste una
18 AMRICA PRECOLOMBINA

selva virgen impenetrable.


El ltimo gran sistema, ms meridional y con
caractersticas menos hmedas, es el de la cuenca
del Paran que, aunque tambin nace en la zona
amaznica, fluye hacia el sureste, se nutre de impor-
tantes afluentes y desemboca cerca del ro Uruguay
en el gran estuario del Plata, en realidad una enorme
ra, refugio natural de navegantes y nudo de comu-
nicaciones.
Los sistemas montaosos, si exceptuamos la
cadena andina que bordea el Pacfico, no aparecen
en las zonas atlntica y central de Amrica del Sur,
elevadas slo ligeramente por la meseta del Mato
Grosso y los montes atlnticos brasileos.
El norte de Amrica del Sur presenta la cuenca
del ro Orinoco, constituida por una extensa saba-
na: el llano venezolano. Las islas del mar Caribe,
que se extienden desde el extremo occidental de
Cuba y pasan por las Antillas Menores hasta las
bocas del Orinoco, estn dotadas de un clima y
una flora muy similares a las de las zonas conti-
nentales cercanas a ellas.
Hacia el sur de Sudamrica existe una zona que
se extiende desde el Atlntico hasta la falda oriental
de los Andes y que penetra profundamente por el
EL MEDIO Y EL HOMBRE AMERICANO 19

flanco sur en la cuenca amaznica de Brasil. All se


suceden regiones bastante planas y desprovistas de
bosques, dotadas de un rgimen de lluvias modera-
do que favorece el crecimiento de gramneas y legu-
minosas, dando lugar al Gran Chaco, al norte de
Argentina y a la interminable llanura ganadera de la
Pampa, al sur del ro de La Plata. Regin de precipi-
taciones suaves y con caractersticas similares es la
elevacin mesetaria que bordea la cordillera andina,
termina en sus faldas orientales y se eleva en la zona
central, ocupando parte de Per y de Bolivia.
20 AMRICA PRECOLOMBINA

reas de sustentacin alimentaria

La combinacin de climas, suelos y precipitacio-


nes dieron lugar a una flora y fauna especficas que
permitieron, en determinadas zonas favorecidas, el
desarrollo de grupos humanos.
Si recorremos un mapa de Amrica en direccin
norte-sur, en la primera regin que encontramos, de
clima subrtico y dominio de la tundra, del liquen y
de la taiga, hay bosques uniformes con pocas espe-
cies de conferas, donde reinan el carib y el alce,
permanente suministro de protenas para depreda-
dores y grupos humanos cazadores. La zona abarca
desde Alaska y los alrededores de la baha de Hud-
son, hasta la pennsula del Labrador, de clima extre-
mo y siberiano en su hinterland.
La segunda regin costera y a orillas del ocano
Pacfico, correspondera a los pescadores con base
alimentaria en los salmnidos, muy frecuentes y
numerosos en la zona, que se extiende desde el sur
de Alaska hasta ms al sur de la Columbia Britnica,
en el Canad.
La tercera regin, continental e interior, de extensas
EL MEDIO Y EL HOMBRE AMERICANO 21

praderas, constituye el reino del bisonte americano,


que pastaba por aquellas tierras, clidas y secas en
verano y muy fras durante el invierno. Este animal
supona una fuente inagotable de protenas para los
pueblos amerindios cazadores, y su excelente piel les
proporcionaba vestido, calzado y habitacin durante
los largos y glidos inviernos continentales del norte y
centro de los Estados Unidos y Canad.
A medida que descendemos hacia el sur la base
protenica animal de la alimentacin es sustituida por
la vegetal. La cuarta regin cubre la parte oriental de
los Estados Unidos, extendida desde los Grandes
Lagos por el norte, hasta la pennsula de la Florida por
el sur, y se detiene al oeste de la cuenca del ro Missis-
sippi. Aqu impera el maz, rica leguminosa tpica-
mente americana de fcil cultivo y con propiedades
energticas y alimenticias.
Pero donde la flora cobra su mayor importancia en
Amrica es en la quinta regin, cuyos excedentes ali-
mentarios permitieron la sedentarizacin y posterior
eclosin en Mesoamrica de las ms brillantes civili-
zaciones autctonas. Abarca casi todo el sur del anti-
guo Mxico colonial y parte del norte de Guatemala.
En la sexta regin los frutos silvestres posibilita-
ron una vida recolectora que se desarroll en las
22 AMRICA PRECOLOMBINA

selvas de Veracruz y Guatemala, la Costa de los


Mosquitos y Panam. Al terminar la sexta, conti-
na la quinta regin hacia el sur, paralela a las cos-
tas del Pacfico y a lo largo de la llanura preandina
occidental, incluyendo parte de las elevaciones
inferiores y mesetas de la cordillera, para morir en
Chile.
La sptima regin abarca las islas mayores y
menores enclavadas en el mar Caribe y casi toda la
regin oriental de Amrica del Sur que, como una
cuna, se adentra en el Atlntico. Incluye los terri-
torios de Venezuela y Brasil, sumidos en la selva
virgen primaria. La alimentacin bsica del reco-
lector diseminado gira alrededor de un rico tubr-
culo, la yuca o mandioca.
En la octava regin, mas templada por situarse
debajo del Trpico de Capricornio, destaca la presen-
cia del guanaco, camlido que proporciona carne,
leche y lana, y sirve como bestia de carga y tiro, inclu-
so en regiones montaosas. Las sabanas de gramneas
y otras plantas herbceas permiten al guanaco un sus-
tento adecuado.
Los principales ncleos primitivos de civiliza-
cin urbana surgieron en llanuras abiertas, eleva-
EL MEDIO Y EL HOMBRE AMERICANO 23

das y de escasas precipitaciones, donde se comen-


z a desarrollar un cultivo intencional y masivo
para hacer frente a la demanda alimentaria de una
poblacin en rpido crecimiento. Esta revolucin
neoltica americana fue muy posterior, sin embar-
go, a la del Cercano Oriente.

La llegada del hombre a Amrica

Hace unos doce mil aos los hielos cubran la


prctica totalidad del territorio canadiense. La
actual Alaska no se encontraba del todo cubierta,
pero sufra la presin de una placa de hielo de
muchos metros de espesor. As, la presencia masi-
va del hielo en el hemisferio norte hizo descender
el nivel de las aguas ocenicas. La plataforma
terrestre emerga con unos contornos mucho ms
extensos que los de hoy. As, la ltima glaciacin
facilit la aparicin de un puente terrestre entre la
24 AMRICA PRECOLOMBINA

pennsula de Chukotka (en el extremo nororiental


de Siberia) y el extremo occidental de Alaska, por
el que se poda pasar durante el verano. El hielo
inici una retirada paulatina y comenz a desapa-
recer en gran parte hace doce o quince mil aos.
Por la cuenca del ro Yukn comenzaron a acce-
der lentamente y sin plan preconcebido, hordas de
cazadores mongoloides procedentes de Siberia
oriental, portadores de una cultura aproximada a la
del Paleoltico Superior. Los mongoloides se asenta-
ron en Amrica del Norte, en sitios donde hubiera
caza mayor (caribes o alces) que les procurasen
vestido y alimento suficientes para afrontar un clima
riguroso.
Once mil aos antes de Cristo la travesa por la
franja de Behring, ya anegada, tendra que cubrir-
se con embarcaciones pequeas, o a travs de las
islas Aleutianas.
El primitivo hombre mongoloide ya dotado
de arco, flechas y puntas de lanza perfeccionadas en
piedra y hueso atraves el corredor y alcanz las
praderas del sur de Canad, donde encontr una
fauna rica muy diferente de la actual, constituida por
mastodontes y mamuts de suave pelo, bisontes gigan-
EL MEDIO Y EL HOMBRE AMERICANO 25

tes, camlidos y flidos gigantes que, por los cambios


de clima o por la accin de las armas del hombre,
desaparecieron paulatinamente hasta su total extin-
cin. Los restos ms antiguos se han descubierto en
Lewisville (Texas) y se remontan a treinta y cinco mil
aos antes de Cristo. Diez mil aos antes de Cristo, las
migraciones haban alcanzado Vancouver y cien aos
despus poblaban un arco que se abre desde las pro-
vincias actuales de Manitoba y Saskatchewan hasta el
norte de California. Un siglo ms tarde haban llegado
a la zona oriental de los Estados Unidos, la costa norte
del golfo de Mxico y la Frontera mexicana. Avanzan
por Amrica Central cien aos despus y por Amrica
del Sur har unos nueve mil aos.
Algunos autores defienden la teora de la llegada
de pueblos polinesios a la isla de Pascua, en el Pac-
fico sur, donde habran construido megalitos. Estos
hombres pudieran haber alcanzado, hace unos mil
aos, las tierras de Per, ya pobladas por las cultu-
ras andinas, donde se fundiran con los habitantes
del lugar.
Las tcnicas nuticas de los isleos polinesios,
que construan enormes barcas alargadas, llamadas
catamaranes, con balancines laterales que les propor-
26 AMRICA PRECOLOMBINA

cionaban gran estabilidad ante el oleaje, quiz les


permitieron cubrir la distancia (3.000 kilmetros)
que separa a la isla de Pascua de Chile.
EL MEDIO Y EL HOMBRE AMERICANO 27

Teoras sobre el origen del


hombre americano

A principios del siglo XX, Florentino Ameghino


defendi una teora autoctonista, segn la cual, el
origen de la Humanidad se encontraba en la Pampa
argentina, teora hoy desechada.
Ales Hrdlicka rebati a Ameghino en 1917, al
afirmar el origen asitico del hombre americano. La
tesis de Hrdlicka sobre la penetracin nica por el
estrecho de Behring o por las Aleutianas, se ha dese-
chado hoy, tras comprobar la inexistencia de una
unidad racial.
Para Paul Rivet, el amerindio no procede de un
grupo homogneo, sino de cuatro familias tnicas.
Los mongoloides y esquimales constituiran la olea-
da ms antigua que habra cruzado por Behring o
las Aleutianas. La migracin mas reciente, por el
Pacfico, la formaran los melano-polinesios y los
australoides (y no australianos, como sostiene Men-
des Correa).
28 AMRICA PRECOLOMBINA

El neoltico en Amrica

El hombre americano dio un importante paso en


su lento proceso de civilizacin al sedentarizarse en
determinados territorios y pasar de una vida nma-
da e insegura a otra ms estable. Se desconoce el
mecanismo real que determin el proceso de seden-
tarizacin, ya que existe hasta ahora un vaco
arqueolgico entre los asentamientos paleolticos y
los neolticos. Resulta curioso que se hayan descu-
bierto los restos ms antiguos de poblamiento y,
simultneamente, los ms modernos, sin encontrar
los eslabones que los unan, de modo que el neoltico
amerindio se produce independientemente del
euroasitico entre el 500 a.C. y el nacimiento de Cris-
to, surgiendo en la zona comprendida entre las
repblicas centroamericanas y el sur del Mxico
actual, donde desarroll un elemento que lo distin-
gui de las dems culturas amerindias: la cermica.
Si bien tosca al principio y siempre moldeada a
mano, parta de la necesidad de conservar y almace-
nar cereales, granos y lquidos alimenticios para su
EL MEDIO Y EL HOMBRE AMERICANO 29

posterior consumo en poca de escasez. Aunque la


alfarera alcanz un gran desarrollo, el torno de alfa-
rero no se emple.
2
LOS PUEBLOS
AMERINDIOS
Pg. anterior:
Mscara olmeca de piedra verde
LOS PUEBLOS AMERINDIOS 33

Clasificacin general de las


principales
culturas amerindias

Los ncleos primitivos de poblacin, cuyos ins-


trumentos se fundamentaban en la piedra o en la
madera, se sitan, en unos casos, en el Paleoltico
superior y, en otros, en el Mesoltico. Por lo gene-
ral, estos pueblos se dedicaron a la caza, la pesca y
la recoleccin. No trabajaron el metal y, cuando lo
hicieron, no lo utilizaron en menesteres industria-
les. Sus viviendas eran primitivas, de materiales
deleznables y perecederos. Generalmente se asen-
taron en las llanuras y selvas de Amrica del Sur y,
en cierta medida, en las Antillas Mayores y Meno-
res.
34 AMRICA PRECOLOMBINA

Para la clasificacin de la variedad de indios de


la Amrica del Norte existen dos criterios vlidos:
el filolgico, que atiende a la lengua que habla o
hablaba el grupo estudiado, y el arqueolgico, que
se basa en los restos de sus culturas encontrados
en las excavaciones. As, se ha establecido la
siguiente divisin: el grupo rtico, el ms septen-
trional, integrado por esquimales y aleutinos. Le
sigue el grupo na den, esparcidos por Alaska y el
NO de Amrica del Norte, y cuyo contingente
principal son los athapasca. Vivan principalmente
de la pesca.
El grupo algonquino-wakash viva en el sur de
Alaska y en parte del Canad; abarcaban, adems
de las dos tribus que dan nombre al grupo, a los
delaware, powhatan, kickapoo y pottawatoni, Su hbi-
tat era la tundra y la taiga o bosques de conferas, y
vivan principalmente de la caza. El grupo de las
cinco naciones de la confederacin iroquesa fue el
nico que lleg a constituir una forma incipiente de
Estado. Estaba formado por los mohawk, kayuga,
oneida, onondaga y sneca, en guerra perenne con los
algonquinos, y abarcaba un territorio que llegaba
hasta el ro Tenacee y los Montes Adirondacks.
Su lengua estaba emparentada con la del grupo
LOS PUEBLOS AMERINDIOS 35

cadoana, que inclua a los wichita y los pawnees.


Otro grupo, de filiacin lingstica siux-hokana,
habitaba las llanuras del centro-norte de los
EE.UU. y basaba su economa en el bfalo, del que
obtena carne para su dieta y piel para la fabrica-
cin de tipis, viviendas cnicas y circulares con
armazn de madera. Lo integraban tribus crow,
dakota, iowas, kansas y omaha. En el SE de los
EE.UU. el grupo mushkogui, sedentario y plantador
de maz, compuesto por apalaches, chicks, creek,
natchez y seminolas.
En la costa del Pacfico de los EE.UU. y Mxico,
los del grupo penutis, que inclua a los penutia chinuk,
takehuas, yakonas, y kalapuyas. Al SO de los EE.UU., y
extendido por todo Mxico, el grupo uto-azteca-tano,
que en los EE.UU. viva en las Montaas Rocosas y
la Gran Cuenca (Great Basin). Lo integraban igual-
mente los shoshone, paints y utas y, en las llanuras
desrticas, los comanches, hopi y pima. Tambin al SO,
en la frontera con Mxico, habitaban los indios pue-
blo, que construan casas de adobe y confeccionaban
cestas y cermica. Asimismo los navajos y apaches,
ambos de raz athapasca.
Durante parte del siglo XVIII y todo el siglo XIX, el
36 AMRICA PRECOLOMBINA

Dintel en Bonampak (Chiapas)


LOS PUEBLOS AMERINDIOS 37

grupo tnico de Amrica del Norte vivir en estado


de guerra permanente con la nueva nacin america-
na, en desigual lucha por conservar sus prados, sus
bisontes y sus tierras hasta su casi total extincin a
principios del siglo xx. Hoy slo quedan unos miles
que habitan en reservas indias protegidas por el
Estado.
En las Antillas, y en especial en las selvas tropi-
cales del Orinoco y del Amazonas, vivan dispersos
los arauacos, que se extendan desde las costas de
Venezuela y las Guayanas hasta las Antillas Mayo-
res e incluso parece que llegaron a asentarse en la
Florida. Entre los grupos culturales ms atrasados
figuran los siboneyes de la parte occidental de Cuba,
que vivan en cuevas sin mezclarse con las tribus ta-
nas, mucho ms adelantadas, que poblaban la parte
central y oriental de Cuba, Hait, Repblica Domini-
cana y Puerto Rico.
Un segundo grupo, el de los tanos (buenos, en
su lengua), poblaba casi todas las Antillas Mayores.
De espritu pacfico y sedentario, labraban la tierra
por el primitivo mtodo de la roza, ayudndose
con la coa, especie de palo puntiagudo para
sembrar. Cultivaban la yuca o mandioca que, raya-
38 AMRICA PRECOLOMBINA

da en una tabla rugosa con piedras incrustadas,


daba una masa que despus aplastaban y tostaban,
convirtindola en tortas de cazabe. Quiz se de-
dicaran tambin al cultivo del boniato o batata.
Vivan en lugares cercanos al mar o a los ros.
El ltimo de estos grupos lo formaban los caribes.
Se trataba de indios feroces, guerreros y antropfa-
gos que, asentados en las costas venezolanas y en las
Antillas Menores, con harta frecuencia realizaban
incursiones en canoas desde las que atacaban las
poblaciones tanas de la costa. La palabra caribe deri-
v en canbal ya que al principio no se saba si se lla-
maban cariba o caniba. Por extensin el vocablo enri-
queci las lenguas europeas y compiti con antrop-
fago, de raz helnica.
Otro grupo de culturas, que alcanzan un nivel
intermedio, se encuentra ubicado casi por comple-
to en Sudamrica. El ms destacado corresponde
al chibcha, que levant una brillante civilizacin,
centrada aproximadamente en las mesetas de
Bogot y Boyac (Colombia). Su importancia radi-
ca, entre otros factores, en su capacidad artstica
para trabajar y labrar los metales nobles que en
numerosas muestras han llegado a la posteridad,
LOS PUEBLOS AMERINDIOS 39

aunque slo sea una centsima parte del oro labra-


do que poseyeron. La leyenda de El Dorado quiz
se basara en un ritual chibcha que consista en que
el jefe de la tribu, con el cuerpo impregnado de
polvo dorado, haca ofrendas votivas de oro desde
una barca que flotaba en el centro de un lago.
Los dems grupos tnicos tambin saban
labrar algunos metales y se encontraban inmersos
en una sociedad fuertemente jerarquizada, cuyas
diferencias se evidenciaban en las distintas formas
que adoptaban las viviendas, que se correspond-
an con los estratos sociales de las personas que las
habitaban.
En la Amrica Central, en la actual Costa Rica, se
encontraban los getaros, tribu costera bastante
avanzada, de costumbres pescadoras y a veces agr-
colas, pero sin un desarrollo tan marcado como el
de los chibcha.
En la parte meridional de Chile vivan los arauca-
nos, pueblo valiente y guerrero que se enfrent a los
espaoles. Su tenaz resistencia dio origen a La Arau-
cana, bello poema pico de Alonso de Ercilla y Zi-
ga, escrito en lengua castellana, a la manera de los
grandes cantares de gesta. Este poema constituye el
40 AMRICA PRECOLOMBINA

inicio de la literatura chilena y, posiblemente, de la


pica conquistadora americana
Una zona muy poblada fue la que hoy ocupa
Bolivia, el norte de Brasil y Paraguay, habitada por
tres grupos culturales amerindios. Los aimars, en
parte de Bolivia y Per, comparten desde hace siglos
su suerte con los quechuas. Un segundo grupo, el de
los guaranes, se encuentra esparcido en parte del
Brasil meridional y en casi todo el Paraguay actual,
y constituye la raz tnica fundamental de esta
nacin. Asimismo, los omaguacas y los calchaques
vivan en las provincias septentrionales de lo que
hoy es la Repblica Argentina.
LOS PUEBLOS AMERINDIOS 41

Contribucin alimentaria e industrial


de Amrica a la economa mundial

La dieta del europeo se enriqueci, primero


tmida y despus masivamente, con plantas y
tubrculos que, con posterioridad, se adaptaron a
la agricultura del viejo continente. De ellos, el ms
importante por su alto contenido energtico es la
patata o papa, que se adapt y an mejor en casi
todas las latitudes. El tomate, que se cultiva en los
pases del sur de Europa, tambin es una aporta-
cin americana.
Ha penetrado con mayor dificultad en Europa el
maz (de la lengua caribe mahis), una gramnea de
alto contenido energtico, responsable de la alimen-
tacin de civilizaciones como la mesoamericana.
Entre otros alimentos tpicamente americanos
tenemos el boniato, especie de batata de sabor
dulce, con un contenido energtico tan alto como el
de la papa; la yuca o mandioca, tubrculo fibroso
rico en almidones, con mil aplicaciones culinarias e
42 AMRICA PRECOLOMBINA

industriales, y el man o cacahuete, que a pesar de


ser planta que se cultiva slo en los trpicos, en la
actualidad tostado y salado, se consume en todo el
mundo en grandes cantidades o se utiliza para la
extraccin de aceite.
Otro producto procedente de las regiones ame-
rindias es el cacao, que los indios slo preparaban
como bebida refrescante y hoy, mezclado con azcar
y otras sustancias, nos ofrece el chocolate.
Frutos como la guayaba, la papaya, el aguacate
o la pia suelen constituir platos de lujo en las
mesas del hombre occidental. El tabaco, solancea
de ancha hoja que, secada y enrollada, fumaban
los indios aspirando su aromtico humo por la
nariz a travs de una cnula bifurcada, posible-
mente por las propiedades narcticas que ofreca,
se introdujo pronto en Europa y prendi como cos-
tumbre social, en forma de cigarro o de rap (en
polvo).
Contribuy al desarrollo de la industria el rbol del
caucho, del cual se extraen resinas que debidamente
cocidas, se transforman en una sustancia gomosa ade-
cuada para mltiples usos industriales y artesana-
les, que slo en el siglo XX pudo ser parcialmente
LOS PUEBLOS AMERINDIOS 43

sustituida por productos artificiales de origen


orgnico como el PVC (cloruro de polivinilo).
Entre las plantas de uso industrial destaca el
henequn o sisal, carnoso espino cuyas hojas dan
una fibra con la cual se preparan telas de saco, arpi-
lleras y fuertes jarcias.
Entre las hierbas medicinales encontramos la
quina, para el tratamiento de la malaria, y la ipeca-
cuana, excelente vomitivo. Como planta aromtica
para usos culinarios se emplea la vainilla.

Contribucin lingstica

En el campo de la lingstica, Amrica introdujo


vocablos que pasaron primero al castellano, des-
pus a otras lenguas mediterrneas, y a idiomas
europeos y extra-europeos. Si seguimos un recorri-
44 AMRICA PRECOLOMBINA

do de sur a norte, veremos que el grupo tupi-guara-


n, del actual Paraguay, nos lega: anans, ipecacua-
na, jaguar, mandioca, tapir y tucn. De los quechuas
de Per utilizamos palabras como: pampa, puma,
vicua, cndor, guano, llama o alpaca. Del idioma
nhuatl de la meseta mexicana, tenemos: chocolate,
hule, jcara, tamal, tomate, aguacate y cacao. Los
caribes aportaron vocablos como: butaca, manat y
piragua. El pueblo tano, el primero que tuvo con-
tacto con el conquistador en La Espaola y en Cuba
incorpor al castellano palabras tan importantes
como: sabana, tabaco, yuca, hamaca, huracn, caci-
que, boho, papa, batata, batea, canoa, canbal, carey
y ceiba.
LOS PUEBLOS AMERINDIOS 45

CARTA DE CORTS AL
EMPERADOR
CARLOS V
(FRAGMENTO)

Esta gran ciudad de Tenochtitln est


fundada en esta laguna, y desde la Tie-
rra Firme hasta el cuerpo de la dicha ciu-
dad, por cualquier parte que quisiesen
entrar en ella, hay dos leguas. Tiene cua-
tro entradas, todas de calzada hecha a
mano, tan ancha como dos lanzas jine-
tas. Es tan grande la ciudad como Sevi-
lla y Crdoba. Son las calle de ella, digo
las principales, muy anchas y muy dere-
chas, y algunas de estas y todas las
dems son la mitad de tierra y por la
otra mitad es agua, por la cual andan en
46 AMRICA PRECOLOMBINA

Hernn Corts
LOS PUEBLOS AMERINDIOS 47

sus canoas, y todas las calles, de trecho a


trecho, estn abiertas, por donde atravie-
sa el agua de las unas a las otras, y en
todas estas aberturas, que algunas son
muy anchas, hay sus puentes, de muy
anchas y muy grandes vigas juntas y
recias y bien labradas, y tales, que por
muchas de ellas pueden pasar diez de
caballo juntos a la par. Y viendo que si
los naturales de esta ciudad quisiesen
hacer alguna traicin tenan para ello
mucho aparejo, por ser la dicha ciudad
edificada de la manera que digo, y que
quitadas las puentes de las entradas y
salidas nos podran dejar morar de ham-
bre sin que pudisemos salir a la tierra,
luego que entr en la dicha ciudad di
mucha prisa a hacer cuatro bergantines,
y los hice en muy breve tiempo, tales
que podan echar trescientos hombres en
48 AMRICA PRECOLOMBINA

la tierra y llevar los caballos cada vez


que quisisemos. Tiene esta ciudad
muchas plazas, donde hay continuos
mercados y trato de comprar y vender.
Tiene otra plaza tan grande como dos
veces la ciudad de Salamanca, toda cer-
cada de portales alrededor, donde hay
cotidianamente arriba de sesenta mil
nimas comprando y vendiendo;
donde hay todos los gneros de merca-
deras que en todas las tierras se hallan,
as de mantenimiento como de vitua-
llas, joyas de oro y de plata de plomo,
de latn, de cobre, de estao, de pie-
dras, de huesos, de colchas, de caraco-
les y de plumas; vndese tal piedra
labrada y por labrar, adobes, ladrillos,
madera labrada y por labrar de diver-
sas maneras. Hay calle de caza, donde
LOS PUEBLOS AMERINDIOS 49

venden todos los linajes de aves que hay


en la tierra, as como gallinas, perdices,
codornices, lavancos, dorales, zarcetas,
trtolas, palomas, pajaritos en cauela,
papagayos, bharos, guilas, falcones,
gavilanes y cerncalos, y de algunas aves
de estas de rapia venden los cueros con
su pluma y cabezas y pico y uas. Ven-
den conejos, liebres, venados y perros
pequeos, que cran para comer, castra-
dos. Hay calles de herbolarios, donde
hay todas las races y yerbas medicinales
que en la tierra se hallan. Hay casas
como de boticarios, donde se venden las
medicinas hechas, as potables como
ungentos y emplastos. Hay casas como
de barberos, donde lavan y rapan las
cabezas. Hay casas donde dan de comer
y beber por precio.
50 AMRICA PRECOLOMBINA

RELACIN DE LAS COSAS


DE YUCATN
(FRAGMENTO)

Diego de Landa

Los pescados que matan y hay en


aquella costa son lisas muy excelentes y
muy gordas; truchas, ni ms ni menos en
el color y pecas y sabor, y son ms gordas
y sabrosas de comer, y llmanse en la
lengua uzcay; rbalos muy buenos; sardi-
nas, y con ellas acuden lenguados, sie-
rras, caballas, mojarras e infinitas diver-
sidades de otros pescados pequeos; hay
muy buenos pulpos en la costa de Cam-
peche; tres o cuatro castas de tollos muy
buenos y sanos, y especialmente unos a
maravilla sanos y en las cabezas diferen-
tsimos de los otros que las tienen redon-
LOS PUEBLOS AMERINDIOS 51

das y muy llanas que espanta, y por la


parte de dentro la boca y en las orillas de
lo redondo, los ojos: llmanse estos ali-
pechpol. Matan unos pescados muy gran-
des que parecen mantas y hacen a trozos
en salmuera. En las orillas a la redonda, y
es muy buena cosa (mas) no s si es este
pescado raya.
Hay muchos manats en la costa entre
Campeche y la Desconocida, de los cua-
les, allende del mucho pescado o carne
que tienen, hacen mucha manteca y exce-
lente para guisar de comer.
Hay una casta de lagartijas mayores
que las de ac, de las cuales es maravilla
grande el temor que los indios tienen,
porque segn ellos dicen, en tocndola la
persona, suda un sudorcillo el cual es
mortal ponzoa. Hay muchos alacranes
entre las piedras y no son tan ponzoo-
52 AMRICA PRECOLOMBINA

sos como los de ac de Espaa. Hay un


gnero de hormigas grandes cuya pica-
da es mucho peor y duele y encona ms
que la de los alacranes, y tanto, que
dura su enconacin ms del doble que
la del alacrn como yo he experimenta-
do.
3
LAS ALTAS CULTURAS
MESOAMERICANAS
Pg. anterior:
El Seor de la Muerte y las Tinieblas
pectoral de oro, mixteca.
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 55

Introduccin

El tercer conjunto cultural de los amerindios


corresponde al que detenta el estadio superior de
civilizacin. El grupo fundamental se desarrolla en
Mesoamrica, regin subtropical, de lluvias mode-
radas e inviernos secos y fros, dado que su clima
se ve modificado por la elevada altura de la mese-
ta. Su medio vegetal resultaba adecuado, ya que la
zona permiti cultivos alimenticios como el maz,
el frijol o la calabaza, capaces de producir un exce-
dente de alimentos que permitiera la sedentariza-
cin de grandes masas de poblacin, las cuales
dejan de emigrar tras la caza y los frutos silvestres
56 AMRICA PRECOLOMBINA

para fijarse en una zona de clima benigno, con


buen suministro de agua y materiales para la cons-
truccin de viviendas.
A tres culturas altamente desarrolladas dio lugar
esta sedentarizacin: dos en la zona denominada
Mesoamrica (al sur de Mxico y norte de Guate-
mala): las culturas mexica-azteca y maya. La tercera, la
de los incas, surgi en otra meseta o altiplano en las
proximidades del lago Titicaca.

El paso de la sociedad agrcola


a la urbana

La voz clave para el surgimiento de los grandes


centros urbanos amerindios es el tollan, vocablo de
origen nhuatl que se refera a la antigua y sagra-
da ciudad de Teotihuacn. Primer centro urbano,
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 57

aunque de carcter ms bien religioso, tal como lo


atestiguan sus pirmides y edificios pblicos, se
convierte en centro religioso del periodo clsico, y
a su alrededor se concentra la industria artesanal
de toda la comarca. Al mismo tiempo, es residen-
cia permanente de la burocracia sacerdotal y des-
pus gubernamental, a la que acompaa una
poblacin servil ms o menos fija que auxilia en
sus tareas a todo este cnclave de funcionarios
situados en una escala social ms o menos elevada.
Teotihuacn presentaba una prspera civilizacin,
apoyada en una gran poblacin agrcola que la ali-
mentaba, a base de unos sistemas de regados y
sembrados.
Esta cultura, considerada como el inicio del hori-
zonte clsico, conviva en sus primeras etapas con la
cultura olmeca, tan antigua o ms que ella y con la de
Monte Albn, ubicada al sur, hacia la zona del Pacifi-
co.
El pueblo que habitaba Teotihuacn y que cre tan
brillante cultura era de origen nhuatl o totonaca y
quiz formara parte del grupo lingstico otoman-
gue. La regin, bastante desrtica, la poblaban rna-
gueyes y cactus. Abundaba el cristal volcnico natu-
58 AMRICA PRECOLOMBINA

Centro ceremonial de Teotihuacn hacia 600


LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 59

ral, la obsidiana, que utilizaban para fabricar cuchi-


llos, raspadores, puntas de flechas y de lanzas y algu-
nos utensilios de carcter culinario y artesanal.
En la ciudad, muy activa industrialmente, alcanza-
ron gran relevancia los mercaderes que, con el tiempo,
arrebataron el poder comercial a la casta sacerdotal.
El gobierno, como en todas las antiguas socie-
dades constituidas en ciudades-estados, se encon-
traba en manos de reyes-sacerdotes que ejercan
un poder omnmodo, apoyados en una clara estra-
tificacin social, detectable en las costumbres fune-
rarias que la arqueologa nos revela. El poder de
los sacerdotes, como en las civilizaciones del
mundo antiguo, radicaba en la exclusividad de sus
conocimientos religiosos y tcnicos, ambos mez-
clados en aquellos tiempos. Slo ellos saban cun-
do sembrar, cundo cosechar, cundo haba que
protegerse de las lluvias, apareciendo como exper-
tos observadores de los astros y de la naturaleza,
cuyos fenmenos, a travs de la observacin de
generaciones, haban computado. Siendo los ni-
cos que conocan el clculo matemtico y comer-
cial, su poder material derivaba de su control del
conocimiento.
60 AMRICA PRECOLOMBINA

Teotihuacn brill como centro religioso en com-


petencia con otra ciudad ms al sur, segundo ncleo
de su propia cultura: Cholula, adonde se trasladaron
los teotihuacanos aproximadamente hacia el ao 800
en que finalmente la sometieron. No sabemos con
exactitud las causas de su cada, pero existe la prue-
ba arqueolgica de que la ciudad fue incendiada por
esa fecha en la que fue sustituida por una cultura
militarista como la olmeca. Ejerci su poder en un
periodo que se conoce con el nombre de clsico y
que abarca desde el ao 100 a.C. hasta el 800 d.C. Su
esplendor no desaparece del todo, ya que su influen-
cia cultural se manifiesta en el seoro de Azcapot-
zalco, que la reemplaza.
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 61

La cultura de Monte Albn

Centro de los zapotecas, nucleada cerca de la ciu-


dad de Oaxaca y del ro Tehuantepec con salida al
Ocano Pacfico, esta cultura, casi contempornea
del periodo clsico de Teotihuacn y Cholula, se
repliega hacia las numerosas lagunas formadas al
oriente de Tehuantepec. Cronolgicamente abarca
desde el ao 200 basta el 700. Entra en decadencia
por la accin de los olmecas, que irrumpieron en su
regin. Aproximadamente en el ao 1000 los mixte-
cas se extienden por toda la zona y provocan su defi-
nitiva desaparicin. Se calcula que sus orgenes se
remontan al 600 a.C., con una probable raz zapote-
ca, si bien sus lenguas ya que hablaban ms de
una forman parte del grupo otomangue.
Su estructura social era bastante sencilla, pues la
unidad bsica radicaba en la familia patriarcal, con
una divisin sexual del trabajo ya clsica en estas
sociedades. La nobleza era educada por el colegio
sacerdotal a partir de los siete aos. La jefatura de la
62 AMRICA PRECOLOMBINA

Urna funeraria zapoteca


LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 63

ciudad-estado estaba ejercida por una especie de


rey, al que ayudaban en las funciones locales los
sacerdotes que, adems, fungan como jueces en los
tribunales. En la prctica constitua una monarqua
teocrtica.
Sus logros culturales en relacin con otras civili-
zaciones de Mesoamrica son discretos. Contaban
con una escritura algo primitiva de tipo ideogrfico.
Para el cmputo del tiempo posean dos calenda-
rios: el ceremonial, compuesto por 260 das, relacio-
nado probablemente con el maya, y el solar, de 365
das. Los estudios cronolgicos y astronmicos obte-
nidos a travs de la observacin durante generacio-
nes, los realizaban sacerdotes del Sol y de la Luna
que, desde los edificios-observatorio influidos por la
arquitectura de Cholula, anotaban cuidadosamente
los datos de la marcha de los astros y las estaciones.
Sus tumbas reflejan una brillante civilizacin muy
jerarquizada y presentan en sus cementerios una flo-
rida decoracin de pinturas parietales estucadas o
estelas lticas labradas con figuras zoomorfas de
indudable origen mgico o mstico.
64 AMRICA PRECOLOMBINA
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 65

La gran cultura maya

Ocupaba los actuales estados de Yucatn, Cam-


peche, Tabasco y Chiapas, as como partes de Gua-
temala, Belice y Honduras. Su salida natural al mar
era hacia el golfo de Mxico por el norte y al mar
Caribe por el sur. Se enclavaba en un territorio deli-
mitado por regiones naturales. Al norte, una llanura
rida abarca la pennsula de Yucatn, donde tendr
lugar la ltima etapa de los mayas. La segunda
regin corresponde a la parte meridional de Yucatn
y al Petn guatemalteco, donde surgir con fuerza el
Antiguo Imperio maya. La ltima de las regiones se
halla en el sur-sudeste, constituida por las montaas
y mesetas intermedias del Sur.
La regin del sur de Yucatn y el Petn, de peque-
as llanuras herbceas, con un bosque tropical bas-
tante frondoso, albergaba una rica fauna de mamfe-
ros menores, reptiles y aves, que garantizaban el per-
manente suministro de alimentos a una poblacin
numerosa. La zona, bastante clida y lluviosa, se
66 AMRICA PRECOLOMBINA

encuentra cubierta de lagos que, en conjunto, permi-


tieron crear un hbitat favorable para que a partir del
siglo I surgiera el Antiguo Imperio maya.
A los mayas se les supone llegados tardamente
durante el segundo milenio antes de Cristo, en una
invasin de gentes braquicfalas que logr dominar a
los escasos dolicocfalos que habitaban la regin, posi-
blemente portadores de un acervo cultural asitico.
Su grupo lingstico abarcaba unas veinte lenguas,
que en la actualidad han quedado agrupadas en diez,
entre las cuales figuran el maya y el huasteco en Mxi-
co, y el quich y el cakchiquel en Guatemala. La crono-
loga que se ha podido determinar sobre la base de los
estudios arqueolgicos y de las tradiciones hace datar
el imperio maya desde el ao 300, aproximadamente,
hasta el 1000. Su devenir histrico se divide en tres
etapas: el Antiguo Imperio maya, hasta el ao 600, el
Imperio Medio hasta el 730, y el Gran Imperio o Perio-
do Expansionista, hasta el ao 1000. Despus, el impe-
rio maya, su podero y sus logros culturales se pier-
den. Las causas de su desaparicin no se conocen con
certeza.
Durante el perodo Antiguo el imperio maya
comenzaba a tomar forma, lo que se detecta en las
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 67

construcciones y cermica de Tikal y Tzakol. En el


transcurso del Imperio Medio los mayas afianzaron
sus conocimientos culturales y tcnicos en la escri-
tura y en la arquitectura, visibles en los monumen-
tos de carcter religioso-cientfico erigidos en el
valle del Usumacinta.
Pero cuando realmente se expres todo el genio
del aporte cultural maya fue durante el perodo
Grande en el cual el dominio maya alcanza todo su
esplendor, se vuelve absoluto y se extiende por Hon-
duras, Campeche y Guatemala, a la par que produ-
ce en la llanura del norte de Yucatn, el maravilloso
centro arquitectnico ceremonial de Chichn-Itz. Sin
embargo, los primeros signos de decadencia
comienzan a apuntar en el siglo IX. La arqueologa
nos demuestra que los numerosos centros ceremo-
niales mayas se redujeron, en un perodo de apenas
cuarenta aos, de veinte a tres y poco a poco se
abandonaron a la voracidad de la selva que los
envolvi y ocult.
Una de las causas de su abandono apunta en el
sentido de un aumento en el rgimen de lluvias, que
convirtieron a la zona en insalubre por la presencia de
la fiebre amarilla y otras enfermedades de pantano.
68 AMRICA PRECOLOMBINA

O bien pudieron producirse grandes sesmos que pro-


vocaron el derrumbe masivo y simultneo de las gran-
des edificaciones. Asimismo, puede haberse tratado
de una enconada lucha de carcter social entre la casta
sacerdotal y sus sometidos, quienes, al no poder
soportar un yugo cada vez ms injusto y asfixiante,
habran derrocado al grupo dirigente. ste, al desapa-
recer o emigrar con sus conocimientos tcnicos y agr-
colas, impidi a los rebeldes sembrar y cosechar a
tiempo, por lo que la sociedad languideci hasta desa-
parecer o trasladarse a regiones ms prsperas y aptas
para la agricultura.
Su economa, como la de toda Mesoamrica, se
basaba en el maz, cultivado en las llanuras o en el
bosque por el sistema de la roza, es decir, la quema
controlada de un sector, su abono con la ceniza y su
posterior siembra. sta se efectuaba con un palo lla-
mado coa, con el cual se agujereaba la tierra, en la
que se depositaban y tapaban unos cuantos granos
de maz a poca profundidad. Cultivaban tambin
calabazas, tomates, yuca y frijoles, y recogan frutas
silvestres de la zona (ya que la fruticultura no esta-
ba desarrollada) como guayabas, papayas y aguaca-
tes. La caza, muy popular entre ellos, les serva de
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 69

tres formas: la carne como fuente de protenas, de


abrigo las pieles, y las plumas para su ajuar. Se apre-
ciaban especialmente el venado y el jaguar.
Los mayas descollaron por su desarrollado con-
cepto de la urbanizacin, manifestado en centros
urbanos como Chichn-Itz, Uxmal y Mayapn (al
norte de Yucatn), y Tikal, Uaxactn, Petn, Palenque
y Bonampak (en la frontera de Mxico y Guatemala).
Su mayor aporte cultural radica en el campo de
las ciencias exactas. Tres siglos antes de Cristo hab-
an inventado un sistema de numeracin vigesimal,
es decir, de base 20, y empleaban ya el abstracto con-
cepto del cero (0) en sus clculos.
No menos admirables, los conocimientos astron-
micos servan a los sacerdotes como instrumento de
dominacin para controlar las cosechas, su cronologa
y la periodicidad de los fenmenos atmosfricos, que
tanta incidencia tenan sobre la economa agraria de la
sociedad que mandaban. Al igual que en el perodo
clsico de Teotihuacn y Monte Albn, mantenan la
dualidad de un calendario ceremonial de 260 das y
otro cronolgico de 365 das.
Sus tradiciones, creencias y mitos han llegado
hasta nosotros gracias al esmero de algunos hombres
70 AMRICA PRECOLOMBINA

iluminados de la casta religiosa o militar espaola,


que los arrebataron a la furia iconoclasta de los prime-
ros conquistadores. Se han conservado muchos cdi-
ces escritos y dibujados en cortezas de un rbol al que
llamaban cop. Los cdices precolombinos ms impor-
tantes se encuentran en Dresde (Alemania); otro no
menos destacado se halla en el Museo de Amrica en
Madrid y un tercero se deposit en la Biblioteca
Nacional de Pars. Tambin se conservan algunos
documentos escritos por indgenas en grafa latina,
gracias a los sacerdotes que alfabetizaron a algunas
familias notables de indios. En ellos registraron casi
toda su ciencia y antiqusimas tradiciones. Obras
como Los libros del Chilam Balam (de las ciudades de
Chumayel, Tizimn y Man) y el Popol-Vuh (escrito en
lengua quich y en cakchiquel, de los mayas guate-
maltecos) se encuentran plagadas de mitologas
mayores. Los anales de los Cakchiqueles es uno de los
pocos libros de cronologa histrica amerindia que se
conservan.
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 71

El fin de las culturas teocrticas


clsicas e inicio del militarismo

A la cada de Teotihuacn y Cholula, no slo se


produce la decadencia de estas dos ciudades y de
sus respectivos territorios, sino tambin de lo que
genricamente llamamos el mundo clsico y, sobre
todo, del imperio de la teocracia. De ah se pasa a
una etapa blica, donde predominar el estamento
militar, en franca competencia con el sacerdotal. A
partir del siglo IX, el valle de Mxico se inunda de
pueblos que, nmadas en esencia, destruyen la civi-
lizacin teocrtica. Slo subsisten centros antes
secundarios como Monte Albn o Xochicalco, que
tratan de relevar a Teotihuacn.
Las nuevas tribus toltecas-chichimecas, con una
cultura reciente, comienzan a desarrollarse a partir
del siglo X. Su violenta presencia se detecta en las
fortificaciones de Tula o Xochicalco.
Los motivos de la sustitucin de una sociedad teo-
crtica por otra militarizada pueden fundamentarse
72 AMRICA PRECOLOMBINA

en la prdida del prestigio sacerdotal que no pudo


hacer frente a un perodo de sequas prolongado inter-
mitentemente entre los siglos VII y X en toda Mesoa-
mrica. Esta desgracia produjo desplazamientos masi-
vos de poblacin que requirieron un cuerpo defensi-
vo-ofensivo especializado para rechazar las incursio-
nes depredadoras de masas hambreadas. Es en este
momento que comienza el horizonte posclsico, con la
nueva presencia de culturas militares, conquistadoras
y centralizadoras.
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 73

Irrupcin de las nuevas culturas


militares

A los olmecas les suceden los toltecas, que con-


vierten en centro de su mero imperio a la ciudad de
Tlaxcalln (hoy Tlaxcala).
Los nuevos seoros de Azcapotzalco, Xaltocan y
Coatlichn, darn origen al gran seoro de Texcoco,
antecedente de la futura cultura mexica-azteca con la
cual topar el conquistador a su llegada
El nombre de Mxico se deriva de la tribu de los
mexicas, fundadores en el siglo XIV de la ciudad de
Tenochtitlan, a orillas del lago de Texcoco y sobre la
cual hoy se levanta la capital de Mxico. Los aztecas
adoptaron el nombre de mexicas al emigrar de un
lugar que denominaban Aztln (tierra de garzas),
pero la palabra mexica quiz provenga de la corrup-
cin del nombre de una tierra que, en su emigracin,
hallaron cubierta de cactos y acacias, a la que llama-
ban mizquitl. Otros sostienen que quiz provenga de
Mexitli, deidad guerrera de los aztecas. Quede claro
74 AMRICA PRECOLOMBINA

Calendario azteca, llamado Piedra del Sol


3,60 m de dimetro
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 75

que mexicas y aztecas son dos nombres de un


mismo grupo cultural, en circunstancias y tiempos
diferentes.

Los aztecas: su cronologa

Grupo tnico cultural procedente de Aztln, se


asent en el valle de Mxico, fund la ciudad de
Tenochtitlan aproximadamente en el ao 1345 y
lleg a dominar toda la regin. Los mexica-aztecas
hablaban una lengua del grupo nhuatl y su
nmero, en la poca de esplendor, oscilaba entre
los ocho y los diez millones de habitantes. En un
perodo mtico, imposible de determinar en la cro-
nologa, partieron de su lugar de origen unos mil
calpulli (clanes) conducidos por tres caudillos.
Alcanzaron, bajo la tutela del dios Huitzilopochtli,
el valle de Mxico en los inicios del siglo XIII, y se
76 AMRICA PRECOLOMBINA

asentaron en los alrededores de Chapultepec, de


donde se les expuls ms tarde. Dice la leyenda
que despus de desollar viva a la hija del seor de
Culhuacn, huyeron por el lago de Texcoco y se
detuvieron en un lugar rocoso donde un guila,
posada sobre un nopal, devoraba a una serpiente.
Fundaron en ese sitio la ciudad de Tenochtitlan,
bajo el mando del caudillo Tenoch, fallecido en
1369. Doce aos despus, un segundo grupo fund
Tlatelolco.
Los aztecas estuvieron sometidos al dominio de
los tepanecas, cuyo caudillo, Tezozmoc, seor de
Azcapotzalco, les impuso diversos tributos y para el
cual los aztecas conquistaron Culhuacn.
El gran seor de Azcapotzalco concede en 1376 la
categora de seoro a Tenochtitlan y su regin
ocupa el trono Acamapichtli durante veinte aos
hasta que, al fallecer en 1396, le sucede Huitzilihutl,
quien, mediante alianzas matrimoniales, se desposa
con la hija de Tezozmoc de Azcapotzalco), logra
reducir los tributos. A su muerte, acaecida en 1417,
transmite el trono a su hijo Chimalpopoca, asesina-
do por Maxtla, de su propia familia, en 1427.
A consecuencia de este asesinato sobrevino una
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 77

lucha familiar por aduearse del poder hasta que


los tenochcas eligieron en 1437 a Itzcoatl, medio
hermano de Huitzilihutl. Este caudillo realiz una
profunda reforma del estamento sacerdotal y de
los ritos religiosos. Su mayor contribucin a la
entronizacin de los aztecas fue la puesta en prc-
tica de una entente entre las cuatro ciudades
ms influyentes del valle: Tenochtitlan, Cuauh-
titln, Texcoco y Huexotzingo, que se aliaron con-
tra el asesino de Chimalpopoca. Estas luchas intes-
tinas llevan en 1433 a una triple alianza militar de
Texcoco, Tlacopn y Tenochtitlan, que se reparten
los tributos de los seoros conquistados. Poco a
poco, esta alianza cobra ms importancia, dado su
papel especializado en la defensa de las ciudades
aliadas, quedando reemplazado el seoro de
Azcapotzalco por los de Tenochtitlan (bajo el
mando de Itzcoatl) y de Texcoco (bajo el de Net-
zahualcyotl), los cuales continuaron juntos su
poltica de conquistas.
A la muerte de Itzcoatl (1440), le sucede en el
trono tenochca Moctezuma I Ilhuicamina, quien
gobierna hasta 1469. Su poltica exterior se bas en la
idea de cohesionar a los elementos dispersos, en dar
78 AMRICA PRECOLOMBINA

al Estado de reciente creacin una estructura centra-


lizada y definitiva, y en extender la frontera de su
nuevo estado militar. Conquista a los tarascos y toto-
nacas, separa a los huastecas de los totonacas, y asla
los seoros de Tlaxcalln y Huexotzingo, si bien les
permite cierta independencia, ya que comienza a
entronizarse la guerra florida. Esta nefasta cos-
tumbre era la guerra por el gusto de s misma y para
garantizar una fuente permanente de prisioneros
para los sacrificios, que los sacerdotes ejecutaban
para calmar la furia de los dioses. De ello se deduce
la enorme importancia social que el estamento
sacerdotal haba cobrado para la pujante nacin
azteca. El incremento de los sacrificios se debi a
que a mediados del siglo XV sobrevino en el valle de
Mxico una prolongadsima sequa que oblig a
muchos aztecas a venderse como esclavos a tribus
de la costa atlntica, de clima ms favorable. La
sequa termino en 455 y tres aos ms tarde, los azte-
cas emprenden nuevas campaas de conquistas y
engrandecen con hermosos edificios la ya urbaniza-
da ciudad de Tenochtitlan.
A la muerte de Moctezuma I, le sucede Axayacatl
en 1469, quien tras denodados esfuerzos, pudo con-
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 79

quistar el territorio de Tlatelolco y el huasteco, tras


liquidar a Moquihuix, su gobernante. Tlatelolco no
recuper su importancia, hasta que el jefe rebelde
Cuauhtmoc, sobrino del ltimo Moctezuma, la con-
virti en capital y en base de operaciones contra los
espaoles de Corts en 1521. Un ao antes de que
abandonara el trono Axayacatl sistematiz y esculpi
en piedra el gran calendario azteca, que mide con bas-
tante exactitud el tiempo y las estaciones.
A Axayacatl le sustituye Tizoc en 1481 y, tras un
breve reinado, es envenenado por el Consejo que lo
haba elegido y reemplazado en 1486 por Ahuitzoti,
hermano de los dos gobernantes anteriores, guerre-
ro y conquistador que extiende las fronteras del
imperio hasta las costas del ocano Pacfico y, por el
sur, hasta la actual Guatemala. Al inaugurar el tem-
plo de Tenochtitlan, se dice que exigi el sacrificio
de unas veinte mil vctimas como demostracin de
su gran poder. El hecho infundi un absoluto pavor
entre los habitantes de la zona y un profundo res-
quemor, que ms adelante resultara funesto para
los aztecas, ya que las dems tribus, temerosas de su
poder y crueldad, se aliaron de inmediato a los
extraos seres a caballo que venan desde el Oriente.
80 AMRICA PRECOLOMBINA

El gran seor de Tenochtitlan se dispona a conquis-


tar a los mayas quichs y cakchiqueles, cuando le
sorprendi la muerte en 1502.
A Ahuizotl le sucedi Moctezuma II Xocoyotzin
(el Joven), quien se enfrentar con los conquistado-
res espaoles. Su reinado se conoce, entre otras
fuentes, gracias a la crnica que nos dejara un capi-
tn de Corts, Bernal Daz del Castillo, en su Verda-
dera historia de la conquista de la Nueva Espaa.
De origen humilde y procedente de las filas
sacerdotales, Moctezuma era un profundo conoce-
dor de sus mitologas y cosmogonas. Hombre sabio,
de recio carcter, buen poltico y militar, se ensober-
beci por el triple poder civil, militar y sacerdo-
tal que ostentaba. Se dispona a conquistar el terri-
torio de los tlaxcaltecas cuando llegaron los espao-
les, a quienes confundi con enviados del benfico
dios Quetzalcoatl. Muri en 1520 a consecuencia de
una pedrada que le lanzaron los partidarios de una
accin blica contra el invasor encabezados por
Cuauhtmoc, su sobrino, a quienes derrot Corts,
ejecutando en 1525 a Cuauhtmoc y a sus principa-
les colaboradores. La muerte de ambos caudillos
sella la historia del imperio azteca y da comienzo a
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 81

la de la Nueva Espaa que con el tiempo se conver-


tir en el Mxico que hoy conocemos.

Estructura de la sociedad

De estructura bastante simple, sus divisiones se


atienen a las tradicionales de la sociedad patriarcal
en que vivan. Los pipiltin (nobles) detentaban el
poder poltico, econmico, social y militar, y eran
obedecidos por los macehualtin (plebeyos). La uni-
dad bsica estaba constituida por el conjunto de
familias que formaban un calpulli, suerte de clan que
ocupaba una zona especfica de la ciudad y que dio
lugar a que los europeos lo confundieran con el con-
cepto de barrio. Esta unidad social tambin serva
como sector de conscripcin militar y de reparto de
82 AMRICA PRECOLOMBINA

tierras. Los hombres peleaban juntos en la guerra


bajo el mando del jefe del calpulli, previamente ele-
gido entre los miembros ms destacados y capaces
del clan.
El trabajador de la tierra entregaba parte de su
cosecha al seor del que dependa y, en ocasiones,
alquilaba sus brazos como asalariado, con carcter
temporal, para trabajar a cambio de cobijo y comida.
La esclavitud se nutra de los que vendan sus
servicios ante su propia indigencia, de los condena-
dos por algn delito y de los prisioneros de guerra.
La condicin esclava no se trasmita por herencia,
pues practicaban la poltica de vientre libre.
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 83

El Estado centralizador

La coherencia del Estado surga de la organiza-


cin social y blica. Los mexicas crearon un Estado
muy centralizado, lo que hasta entonces all no
haba existido. Al sedentarizarse y urbanizar la tie-
rra, nace la diferenciacin social, producto de los
cambios econmicos propios de una actividad agr-
cola estable.
El cargo de gobernante supremo no era heredita-
rio como al principio, sino que lo designaba un Con-
sejo de Notables, que lo seleccionaba entre los
miembros ms aptos de la familia real, preferente-
mente a travs de la lnea fraterna.
Constituan monarquas electivas teocrticas y
aristocrticas, y su techo social quedaba delimitado
por las abundantes rdenes militares.
La situacin del pueblo, que no participaba en
las cuestiones de Estado, quedaba determinada
por la poltica educativa que se segua. Rgida y
autoritaria, reflejaba la sociedad militarizada en la
84 AMRICA PRECOLOMBINA

cual vivan inmersos. La primera etapa educativa,


la domstica, quedaba confiada a los padres, con la
divisin sexual patriarcal de ambas educaciones
las mujeres al hogar, los varones al trabajo y a la
guerra, y su dureza se manifestaba en castigos
corporales. A los catorce aos los varones comen-
zaban a buscar el sustento por su cuenta y las
mujeres se dedicaban al tejido, el hilado y la coci-
na, hasta alcanzar la edad matrimonial, entre los
diecisis y los diecinueve aos.
El Estado irrumpa en la educacin de los varones
a los quince aos. Los de origen popular pasaban a
estudiar en un telpochcalli, mezcla de academia militar
y escuela de artes y oficios. Para la aristocracia y los
hijos de los notables exista otra escuela diferenciada,
el calmcac, donde reciban la enseanza necesaria
para las altas funciones civiles o religiosas que haban
de desempear. All permanecan casi enclaustrados
hasta alcanzar los veintiuno o veintids aos, edad
matrimonial de los nobles.
La mujer, en situacin totalmente marginal, se
someta a la virginidad de soltera y, despus del
matrimonio, a tener hijos, ser fiel y dedicarse a los
quehaceres domsticos.
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 85

La base econmica

La ciudad-estado se cimentaba econmicamen-


te en la tenencia de la tierra, fuente de todas las
riquezas. Las propiedades se dividan en dos gru-
pos fundamentales: las de la aristocracia las
mejores y ms frtiles y las del pueblo, reparti-
das de forma comunal y distribuidas entre los jefes
de los calpulli para hacer frente a los gastos pbli-
cos. La tierra sin cultivar permaneca en barbecho
o para usos comunales.
La nobleza azteca divida sus posesiones entre
las que correspondan por herencia familiar al jefe
de la casa, quien poda subdividirlas entre sus
herederos, o mantenerlas unidas para entregarlas
al hijo ms preparado para manejar los asuntos
familiares y pblicos. Tambin exista otro patri-
monio inherente a las dignidades pblicas. Ambas
heredades las trabajaban agricultores rentistas o
siervos adscritos a ellas.
Contribucin original de la agricultura azteca
86 AMRICA PRECOLOMBINA

fueron las chinampas. Como la mayor parte del terre-


no cultivable de la regin lo ocupaban las lagunas
(donde se asentaban con preferencia las tribus,
temerosas de las pertinaces sequas), optaron por
ganarles terreno a stas por medio de amplias balsas
de madera que, ancladas en el fondo, cubran de
fango, limo, ramas y otros materiales deleznables
pero frtiles, y flanqueaban sus extremos con her-
mosos rboles. Entre los alimentos que producan
se encontraban el maz (con el que preparaban torti-
llas y tamales), el frijol, la calabaza, el tomate, el
chile, el cacao, la vainilla y el pulque (bebida alco-
hlica que extraan del maguey).

El comercio

La floreciente agricultura y los productos de


ndole artesanal dieron lugar a un prspero comer-
cio con los ms remotos confines del imperio. Trafi-
caban con objetos labrados en oro y plata, cermica,
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 87

artculos de plumas y tejidos de algodn. Los comer-


ciantes, incansables viajeros, salan fuera de sus
fronteras y servan tambin como espas. No paga-
ban impuestos, tenan en la ciudad zonas especiales
reservadas para ellos, contaban con deidades pro-
pias, se encontraban exentos de cumplir labores
agrcolas y podan escalar peldaos sociales hasta
llegar a la nobleza. Sus intercambios se basaban en
el trueque, pues no exista moneda acuada.
Toda la riqueza, manipulada por pocas manos,
proporcionaba una base econmica floreciente que
permita a sus poseedores la nobleza, el clero, los
comerciantes y los militares encumbrados disponer
de abundante tiempo libre. Esto no slo les posibilit
desarrollar un curioso e interesante panten, sino tam-
bin unas claras ideas cientficas y astronmicas.
88 AMRICA PRECOLOMBINA

Progresos cientficos

Las matemticas alcanzaron gran desarrollo,


sobre todo en la medicin del tiempo. Los aztecas
normalizaron y esculpieron en una gran piedra su
calendario en 1479, donde consignaron dos cmpu-
tos diferentes, el ao solar (de 365 das) y el ceremo-
nial (de 260 das), dividido en trece meses de veinte
das. Bautizaron cada da con el nombre de un ani-
mal, vegetal o fenmeno natural y dedicaron cada
trecena a una deidad.
El calendario solar funcionaba de forma diferen-
te, ya que presentaba dieciocho meses de veinte das
y un perodo de cinco das llamados nemontemi para
completar los 365, durante los cuales no se trabaja-
ba, pues se consideraban das nefastos para empren-
der cualquier actividad.
Aparte de la cronologa y de la medicin del
tiempo, posean un sistema matemtico casi tan
perfecto como el maya y tambin empleaban un
sistema de numeracin vigesimal. La escritura de
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 89

los nmeros del uno al veinte se efectuaba con


puntos. El veinte se representaba con una banderi-
ta y as, con puntitos y banderitas llegaban al cua-
trocientos, el cuadrado de veinte, que se represen-
taba con una plumilla erecta de ave. Seguan el
mismo sistema hasta llegar al ocho mil, el cubo de
veinte, cuyo smbolo era una bolsa o costal decora-
da. Se ayudaban en las transacciones comerciales
dibujando sobre sus gneros ideogramas que
representaban los artculos y en los cuales coloca-
ban los smbolos numricos para recordar sus pre-
cios y nmero.

El ejrcito

Para defender sus logros sociales, polticos y


comerciales, posean un complejo cuerpo de ejrcito
que, con el tiempo, devino la piedra angular de la
sociedad azteca. Los nios, desde que nacan, recib-
an las armas de sus padres en un oscuro rito de carc-
ter semirreligioso. Honraba a cualquier guerrero cap-
90 AMRICA PRECOLOMBINA

Escudo del rey Ahuizol, adornado con plumas


LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 91

turar la mayor cantidad posible de prisioneros para


los sacrificios a los dioses tutelares de la ciudad. El
xito les permita ingresar en las diversas rdenes
militares existentes, como la de los Caballeros guila
o los Caballeros Tigre y, si lograban realizar alguna
hazaa, reciban en premio tierras de su calpulli. Si
un guerrero mora en la batalla, pasaba al paraso de
Tlloc.
Se organizaban en pequeas unidades de veinte
guerreros dirigidas por los miembros de las rdenes
militares. stos, a su vez, se encontraban bajo el
mando de los caudillos de los cuatro calpulli en que
se divida la ciudad. Los altos jefes militares, todos
de la nobleza, representaban la autoridad suprema.
Utilizaban armas clsicas entre los pueblos amerin-
dios (el arco y la flecha con punta de piedra, el dardo
con lanzadera, la honda) y un instrumento muy origi-
nal, la macana, erizada de afiladas cuchillas de obsi-
diana que, incrustadas en la madera, cortaban como
navajas. Se protegan de las armas arrojadizas del ene-
migo con escudos de fuertes pieles adornados con
plumas. Se resguardaban el cuerpo con recias telas
enguatadas de algodn a manera de armadura y se
cubran con cascos hechos con cabezas de felino que,
92 AMRICA PRECOLOMBINA

Mscara del dios Quetzalcatl


concha y obsidiana
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 93

ms que de proteccin, servan como distintivo de su


rango militar, lo que resultaba muy til en medio del
fragor de la batalla.

La religin

La necesidad de una explicacin mgica y cos-


mognica del mundo tambin acuciaba a los ague-
rridos aztecas.
El universo, el mundo, los dioses y los hombres
habran sido creados por una pareja suprema y ori-
ginal, Tonacatecuhtli y Tonacachuatl, dioses primige-
nios a los cuales, curiosamente, no se les renda culto
alguno. Constituan la representacin del contraste
entre los principios contrarios (bien-mal, macho-
hembra) subyacente en muchas religiones.
Durante su creacin, el mundo habra atravesado
por cuatro etapas que se identificaban con soles y
94 AMRICA PRECOLOMBINA

deidades, y cada una haba terminado en una ca-


tstrofe.
Tezcatlipoca (seor del espejo humeante), dios de
la primera edad, sumi a los hombres en las tinieblas
durante el proceso de su transformacin en sol. En la
oscuridad, los jaguares de la tierra devoraron a los
hombres; con esta catstrofe termin la primera edad.
Quetzalcoatl (serpiente emplumada), deidad de
la segunda edad, permiti que los huracanes y tem-
pestades acabaran con los hombres. stos, al final de
los desastres, se convirtieron en monos, lo que acla-
raba la extraa similitud de los simios con los huma-
nos. Se le considera deidad benfica creadora y
patrona de la cultura y las artes.
Tlloc, dios de la lluvia, seor de la tercera etapa,
cay vctima de una lluvia de fuego, ante la cual los
hombres, para no morir, se transformaron en aves.
La diosa Chalchiuhtlicue (la del la faldelln de
jade) se enseore de la ltima etapa y permiti que
la Tierra se inundara con los diluvios que cayeron de
los cielos, por lo que los hombres se tornaron en peces.
A la llegada de los espaoles, los aztecas se
encontraban en su quinta edad, bajo el influjo del
dios Tonatiuh (el Sol) y crean firmemente que sta
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 95

terminara en violentos terremotos.


Sus ideas cosmognicas tambin se relacionaban
con la geometra y con los puntos cardinales, los que
pronto intuyeron gracias a la observacin del sol y de
los astros por la casta sacerdotal.
Dividan el mundo en una dimensin vertical y
otra horizontal, en la cual quedaban fijados los cuatro
puntos cardinales, representados por dioses asociados
con ciertos elementos geogrficos y con determinados
colores. El oriente quedaba bajo la tutela de Tlloc, por
la frtil regin veracruzana. En el sur reinaba Huitzi-
lopochtli, zona de las selvas tropicales. El norte se rela-
cionaba con el culto a los muertos segn los nhuas,
que de all procedan; era el reino de Mictlampa y su
dios era Tezcatlipoca. El occidente se presentaba como
el seoro de Quetzalcatl, asociado con Venus, la estre-
lla vespertina.
En el mundo vertical se hallaban el infierno
(abajo) y el paraso (arriba), divididos en compar-
timientos estancos. Nueve crculos albergaban los
espritus de los muertos, no segn su jerarqua
social terrestre, sino segn el tipo de muerte que
haban sufrido. Sin embargo, el infierno de los
aztecas no era eterno.
96 AMRICA PRECOLOMBINA

Todas estas tradiciones se conocen gracias a algu-


nos cdices que han sobrevivido, o a dibujos plas-
mados en cortezas de rbol, algunos confeccionados
en poca anterior a la colonizacin, como el Cdice
Borbnico de la Biblioteca Nacional de Pars, en el
que se encuentran el calendario religioso y el solar.
Posteriores a la conquista destacan la Matrcula de
Tributos, el Cdice Mendocino (Oxford), el Vaticano
A, el Durn (Madrid) y el Aubin (Pars).
El mundo cosmognico azteca se presentaba
terrible y aterrador. Sus dioses fundamentales se
integraban en una trinidad antagnica, protagoniza-
da por Quetzalcatl (representacin del bien, de la
sabidura y del viento), Huitzilopochtli (seor de la
guerra, del mal, colibr del sur y patrono de Tenoch-
titln) y Tezcatlipoca (el Apolo azteca, dios todopo-
deroso de la juventud y patrono de Texcoco).
Entre sus deidades menores, se encontraban Chi-
comecoatl (diosa del maz), Coatlicue (diosa de la tie-
rra primaveral) y Xochiquetzal (deidad de las flores).
Existan dioses tutelares del fuego, de los astros, de
la muerte y de la tierra.
Los aztecas se sentan siempre sometidos a la
voluntad divina y recurran a ritos tan horribles hoy a
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 97

nuestros ojos como los sacrificios humanos para apla-


car las iras de algunos de sus ms temibles dioses.
El conquistador, portador l mismo de la barbarie
inquisitorial, se espant sin embargo ante estas prcti-
cas que, dadas sus creencias, resultaban normales
para los aztecas, las cuales aprovech como pretexto
para imponer el cristianismo, una religin extraa en
lengua igualmente extraa. En la brutalidad del
empeo se destruy gran parte del tesoro cultural
mesoamericano y se cometieron desmanes que no
ceden en horror a los sacrificios humanos de los azte-
cas. Este aspecto de la gesta hispana en Amrica es el
que ha dado origen a la llamada leyenda negra de la
Conquista, mitigada parcialmente por la accin ben-
fica de los misioneros franciscanos y dominicos.
En el aspecto urbanstico, los pueblos mesoame-
ricanos realizaron grandes progresos al comenzar a
vivir en un hbitat concentrado, pero la guerra entre
aztecas y conquistadores destruy casi toda la ciu-
dad de Tenochtitlan. Su gran gora, donde se asen-
taba el Templo Mayor, era un conjunto de edificios
pblicos de medio kilmetro cuadrado, foro pblico
donde destacaban templos, jardines, fuentes y estan-
ques hermosamente decorados.
98 AMRICA PRECOLOMBINA

Los mayas del norte: la Confedera-


cin de Chichn-Itz, Mayapn y
Uxmal

En la pennsula de Yucatn, los itzes, que haban


fundado la ciudad de Chichn, comenzaron a aban-
donarla paulatinamente hacia el ao 690, y masiva-
mente en el siglo x, por motivos todava desconoci-
dos, para asentarse en Campeche. Pero la irrupcin
de un grupo tolteca emigrado resucit la antigua
cultura. El sincretismo de las culturas maya y tolte-
ca en Yucatn origin un renacimiento maya, que
abarca desde el siglo XI hasta el XVII, en que desapa-
rece definitivamente.
La confederacin conoci diversas etapas y vici-
situdes, pero entre las fundamentales se encuentra
la de la supremaca de Mayapn. Las tribus some-
tidas a esta ciudad se levantaron contra ella en 1441
y liquidaron su gobierno y dominio centralizador.
Los mayas quedaron sumidos en tal dispersin
feudal de pequeos estados en pugna que la deca-
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 99

dencia general no se hizo esperar. Esta civilizacin


logr sobrevivir retirndose hacia el sur, a orillas
del lago de Petn, donde los rebeldes fundaron Ta-
Itz o Tayasal, ltima ciudad que los espaoles
conquistaron.
100 AMRICA PRECOLOMBINA
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 101

CHILAM BALAM DE
CHUMAYEL
(FRAGMENTO)
Annimo

PROFECA LLAMADA
MEMORIA DE CMO VINO HUNAB KU
A DECIR SU PALABRA A LOS AH KINES

sta es la memoria de cmo vino


Huna Ku, Deidad-nica, Oxlahun
Tiku, Trece-deidad, deidad inmensa
(deidad de 8.000 veces) a decir su
palabra a los Ah Kines, Sacerdotes-
del-culto-solar, profetas [sic], Chi-
lames Balames, Brujos-intrpretes; al
Ah Xupan Nauat, EI-nahua-del-
102 AMRICA PRECOLOMBINA

estandarte-de-turquesa; al Ah Kin,
Sacerdote-del-culto-solar, Ah Napuctun,
Seor-Piedra-fina-de-lnea-materna-
llamada-Puc; al Ah Kin, Sacerdote-del-
culto-solar, Nahau Pech Garrapata-de-
lnea-materna-llamada-Hau, y al Ah
Kin, Sacerdote-del-culto-solar, Ah Kauil
Chel El-santo-pjaro-chel. Se reunieron
en la casa del Ah Nacom Balam, EI-
sacrificador-que-saca-corazones-brujo,
que era Chilam, Intrprete; entonces
aconteci el hablar en la casa del Chi-
lam, Intrprete; les fueron dichas pala-
bras de aviso y consejo les fue revelada
la medida de las palabras. Pero no
entendieron estas palabras que les fue-
ron dichas.
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 103

ANALES DE LOS
CAKCHIQUELES
(FRAGMENTO)
Annimo

CMO VINIERON A YXIMCHE

148. El da 1 Hunahp [12 de abril


de 1524] llegaron los castellanos a la
ciudad de Yximche; su jefe se llamaba
Tunatiuh [Pedro de Alvarado]. Los
reyes Beleh Qat y Cah Ymox salieron
al punto a encontrar a Tunatiuh. El
corazn de Tunatiuh estaba bien dis-
puesto para con los reyes cuando lleg
a la ciudad. No haba habido lucha y
104 AMRICA PRECOLOMBINA

Tunatiuh estaba contento cuando lleg a


Yximche. De esta manera llegaron anta-
o los castellanos oh hijos mos! En ver-
dad infundan miedo cuando llegaron.
Sus caras eran extraas. Los Seores los
tomaron por dioses. Nosotros mismos,
vuestro padre, fuimos a verlos cuando
entraron a Yximche.
Tunatiuh durmi en la casa de Tzu-
pam. Al siguiente da apareci el jefe, cau-
sando terror a los guerreros, y se dirigi a
la residencia donde se encontraban los
reyes. Por qu me hacis la guerra a m
cuando yo os la puedo hacer a vosotros?,
dijo. Y los reyes contestaron: No hay tal,
porque de esa manera moriran muchos
hombres. All has visto cmo estn sus
despojos en los barrancos. Y en seguida
entr a la casa del Seor Chicbal.
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 105

149. Luego pregunt Tunatiuh a los


reyes qu enemigos tenan. Los reyes
contestaron: Dos son nuestros enemi-
gos oh Dios! los zutujiles y [los de]
Panatacat. As les dijeron los reyes.
Apenas cinco das despus sali Tuna-
tiuh de la ciudad. Los zutujiles fueron
conquistados en seguida por los caste-
llanos. El da 7 Camey [18 de abril de
1524] fueron destruidos los zutujiles
por Tunatiuh.

152. Luego Tunatiuh les pidi dine-


ro a los reyes. Quera que le dieran
montones de metal, sus vasijas y coro-
nas. Y como no se las trajeasen inmedia-
tamente, Tunatiuh se enoj con los
reyes y les dijo: Por qu no me habis
trado el metal? Si no trais con vosotros
todo el dinero de las tribus, os quemar
y os ahorcar, les dijo a los Seores.
106 AMRICA PRECOLOMBINA

POPOL-VUH
(fragmento)
Annimo

Este libro es el primer libro, pintado


antao, pero su faz est oculta [hoy] al
que ve, al pensador. Grande era la
exposicin, la historia de cuando se aca-
baron de medir todos los ngulos del
cielo, de la tierra, la cuadrangulacin,
su medida, la medida de las lneas, en
el cielo, en la tierra, en los cuatro ngu-
los, de los cuatro rincones, tal como
haba sido dicho por los Constructores,
los Formadores, las Madres, los Padres
de la vida, de la existencia, los de la
Respiracin, los de las Palpitaciones,
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 107

los que engendran, los que piensan,


Luz de las tribus, Luz de los hijos, Luz
de la prole, Pensadores y Sabios, [acer-
ca de] todo lo que est en el cielo, en la
tierra, en los lagos, en el mar. He aqu el
relato de cmo todo estaba en suspen-
so, todo tranquilo, todo inmvil, todo
apacible, todo silencioso, todo vaco, en
el cielo, en la tierra. He aqu la primera
historia, la primera descripcin. No
haba un solo hombre, un solo animal,
pjaro, pez, cangrejo, madera, piedra,
caverna, barranca, hierba, selva. Slo el
cielo exista.
108 AMRICA PRECOLOMBINA

RABINAL ACH
(El seor de Rabinal)
(Fragmento)
Annimo

EL VARN DE LOS OUECH

Ah cielo, ah tierra! Tu voz dijo ante


el cielo, ante la tierra: Se podr hacer
nacer, salir las voces, las palabras, que
dir contigo, ante el cielo, ante la tie-
rra.
Aqu hay con qu hacerlas nacer,
con qu hacerlas salir, para que t
digas, para que t reveles el aspecto de
tus montaas, el aspecto de tus valles.
LAS ALTAS CULTURAS MESOAMERICANAS 109

Si no los dices, si no los revelas, permi-


ta el cielo, permita la tierra, que te haga
ir, sujeto o destrozado, ante mi gober-
nador, mi mandatario.
Eso dijo tu voz ante el cielo, ante la
tierra.
Ah cielo, ah tierra! A quin dir,
revelar el aspecto de mis montaas, el
aspecto de mis valles?
A ustedes, tapicholes; a ustedes,
pjaros?
Yo, el valiente, yo el varn, jefe de
los extranjeros de Cunn, de los extran-
jeros de Chahul!
Ciertamente el jefe Hechicero de los
varones, Hechicero del Envoltorio, baj
diez veces el camino de las nubes, de
las nublazones, en mis montaas, en
mis valles.
Cmo hacer bajar, cmo hacer
subir las voces, las palabras, que dir
contigo ante el cielo, ante la tierra?
110 AMRICA PRECOLOMBINA

El cielo, la tierra, estn Contigo, des-


tacado entre los varones, Varn de Rabi-
nal!
4
LAS CULTURAS
ANDINAS
LAS CULTURAS ANDINAS 113

Introduccin

La conquista de las civilizaciones de Amrica


del Sur no constituye un hecho homogneo. Se
trata, ms bien, del resultado de una serie de con-
quistas sucesivas, centradas en lo que conocemos
como imperio inca.
Si bien en Mesoamrica se contaba con el pretex-
to, vlido en cierta medida, del militarismo azteca y
la barbarie que significaban las guerras floridas;
en el caso del Per esta excusa no exista. Sin embar-
go, padeci idnticos desmanes que los mesoameri-
canos. Su carcter dcil y ordenado inspir a los
pensadores utpicos del Siglo de las Luces sus ideas
sobre el Estado armnico e ideal, la educacin inte-
114 AMRICA PRECOLOMBINA

gral del hombre y su innata bondad.


Pero se estaba lejos todava del siglo XVIII, con su
gusto por el orden, la armona y equilibrio. Corran,
por el contrario, los inicios del siglo XVI y los hom-
bres que realizaron la conquista eran, en su mayora,
campesinos de cultura elemental, analfabetos de
Extremadura y Andaluca posedos por la ambicin
de dejar atrs la pobreza y enriquecerse con rapidez,
ambicin acicateada por la conciencia que tenan de
disponer de poco tiempo, dada la corta esperanza de
vida. Llegar a ser un seor a la usanza feudal era su
sueo, y ese sueo haba que realizarlo con urgen-
cia. Eran hombres de una Europa que emerga del
feudalismo y se adentraba, precisamente por la pre-
sencia del codiciado botn americano, en un mundo
de guerras feroces entre las naciones civilizadas
por lograr alguna participacin en el Tratado de Tor-
desillas (1494) que, realizado entre ibricos solamen-
te, haba dejado fuera a las dems regiones. Surgan
estos hombres, finalmente, de la lucha contra el
Islam, que haba cobrado, a veces, una ferocidad
inusitada y haca mantener siempre presente el esp-
ritu de cruzada.
LAS CULTURAS ANDINAS 115

La altas culturas del Pacfico Sur:


la costa y la montaa

En un arco que se extiende desde el istmo de


Panam hasta Chile, se suceden en la vertiente
occidental de Amrica del Sur un sinnmero de
culturas que alcanzaron cierto grado de desarrollo.
La cordillera de los Andes deja entre la costa y la
montaa una franja de tierra que, en algunos luga-
res, alcanza varios centenares de kilmetros de
ancho, mientras en otros forma tierras altas.
Los Andes, producto del ltimo plegamiento oro-
gnico, el alpino, evidencian su extrema juventud
geolgica en los escarpes y riscos que jalonan toda
su orografa de norte a sur. Aunque incluidos casi
completamente en la zona del Trpico de Capri-
cornio, sus condiciones climticas se ven modifica-
das por la altura en 105 altiplanos y mesetas. Estas
zonas se hacen ms habitables al gozar de una gran
insolacin y, al mismo tiempo, de una suavizacin
del clima y del rgimen de lluvias. Se convierten as
116 AMRICA PRECOLOMBINA

Vasija cermica mochica


LAS CULTURAS ANDINAS 117

en sitio ideal para desarrollo de la sedentarizacin y


sus consecuencias inmediatas: la agricultura y la
urbanizacin. El rea de las altas culturas peruanas
comprende dos regiones geogrficas: el alto Per
(hoy Bolivia) al sur, y el bajo Per (actual Per), que
se dividen verticalmente, a su vez, en tres zonas bien
diferenciadas: La costera, de escasa pluviosidad y
fuerte insolacin, como corresponde a un sitio inter-
tropical, recorrida por un sinnmero de ros que la
atraviesan en direccin este-oeste procedentes de la
vertiente occidental de los Andes. Estas circunstan-
cias convierten a la llanura costera en un verdadero
jardn, apto para una irrigacin y agricultura inten-
sivas. La segunda regin, la elevada, se ve surcada
por frtiles y protegidos valles, lo que la hace habi-
table y muy adecuada para la agricultura, salvo en
las zonas demasiado altas y planas que, barridas por
el viento, producen un extrao paisaje lunar. La ter-
cera regin se ubica en la vertiente oriental de los
Andes, que paulatinamente se adentra en la espesa
selva de la cuenca amaznica, valladar para la
expansin cultural hacia oriente.
De norte a sur, hallamos a la cultura mochica, una
de las ms antiguas, que abarca aproximadamente
118 AMRICA PRECOLOMBINA

desde el 300 a.C. hasta 500 d.C., seguida de la cultura


chim, muy posterior (1300 a 1476), casi superpuesta
geogrficamente, pero separada en el tiempo. Algo
ms al sur y hacia el interior, la cultura chavn, con su
centro en la ciudad de Chavn de Huntar, la ms anti-
gua, continuada ms al sur por las culturas paracas y
nazca, ambas tambin costeras.
La ms meridional de las culturas, la de Tiahuanaco
(900-1200), abarca los alrededores del lago Titicaca,
con su capital del mismo nombre al sur del lago.
A estas tres regiones corresponden tres grupos
tnicos diferentes: el primero, el de los hombres del
altiplano boliviano que vivan en los alrededores del
lago Titicaca, es el de los aimars, tribu responsable de
la brillante cultura inicial de Tiahuanaco y parango-
nable con el papel cultural que Teotihuacn desem-
pe en Mesoamrica. La cultura de Tiahuanaco, de
enorme importancia, absorber culturas costeras
como la mochica, la nazca y la paracas. Ms tarde, el
pueblo aimar fue captado por un pueblo mucho ms
desarrollado, con una base cultural muy superior, un
militarismo ms marcado y un poder organizativo
mayor; los quechuas. Sin embargo, ms que una domi-
nacin de los aimars por los quechuas, se podra
LAS CULTURAS ANDINAS 119

hablar de un intercambio de culturas, experiencias y


fuerzas, hasta llegar a la dominacin total que alcan-
z una de las tribus quechuas, la inca, que organizar
todo el territorio bajo su imperio. sta fue la civiliza-
cin encontrada por Francisco Pizarro y sus hombres
al pisar por vez primera las costas de Per en el ao
1532.
La ltima expansin, de carcter militar, corres-
ponde al perodo ms conocido del imperio inca.
ste, desde Cuzco, cohesiona un Estado centraliza-
do y dotado de una notable infraestructura.

La cultura de Tiahuanaco

Al sur del lago Titicaca se encuentra el centro


urbano aimar de Tiahuanaco, considerado como
punto de partida de la creacin del mundo por los
relatos mticos de los incas.
120 AMRICA PRECOLOMBINA

Posea Tiahuanaco grandes observatorios y tem-


plos a los dioses en un espacio relativamente reduci-
do y de poblacin escasa, dotado de inmensas esta-
tuas y puertas que evidencian su carcter cosmog-
nico, el cual debi ejercer una profunda influencia
moral como centro cultural y religioso. Surgido en el
siglo III, alcanza su perodo de mximo esplendor a
comienzos del siglo IX para precipitarse, hacia los
siglos XI y XII, en una decadencia cuyas razones se
desconocen.

La tribu inca de los quechua:


su cronologa

Una de las tribus menos antiguas de Per, la


inca, presenta unos inicios bastante oscuros. Los
relatos mticos acerca de su origen se refieren a
LAS CULTURAS ANDINAS 121

cuatro varones que, acompaados de sus herma-


nas (con las que se desposaron segn la costumbre
de los nobles de la poca), viajaron hasta estable-
cerse, tras denodados esfuerzos, en el valle donde
se asentara la ciudad de Cuzco.
Manco Capac, Mam Ocllo y su familia se dise-
minaron para poblar la zona, edificaron un templo
al sol y dividieron la regin en cuatro secciones, las
suyu, en las cuales se multiplicaron.
Los quechuas forjaron un Estado centralizado
en la figura del Inca, el gobernante, auxiliado por
un consejo superior formado por cuatro capacs o
gobernadores de los cuatro suyu correspondientes
a los cuatro puntos cardinales en que haban divi-
dido la regin de Cuzco y el imperio, tambin
conocido como Tahuantinsuyu. Uno de los cuatro
capacs se converta en el Inca.
La creacin del imperio posiblemente se debi a
la necesidad de dotar al Inca un funcionario
civil de poderes militares, para hacer frente a
alguna invasin o para desalojar a otro pueblo. La
fusin civil y militar en la figura del Inca se produ-
ce por primera vez en la persona de Sinchi Roca,
que gobern durante el siglo XIII.
122 AMRICA PRECOLOMBINA
LAS CULTURAS ANDINAS 123

A Sinchi Roca le suceden en el trono Lloque


Yupanqui, Mayta Capac, Capac Yupanqui e Inca
Roca, quienes amplan las fronteras del imperio
mas all de Cuzco.
El hijo de Yahuar Huacac, Viracocha Inca, logr
estabilizar las fronteras del imperio conquistadas
por su ejrcito. Al querer que su hijo favorito le suce-
diera, sobrevino una lucha de la que result vence-
dor un caudillo que, con el nombre de Pachacuti,
ocup el trono desde l438 hasta 1473.
Durante el gobierno de Tupac Inca Yupanqui, los
quechua se lanzan en pos de conquistas desconocidas
hasta entonces. Extienden el imperio y subyugan a los
chancas y a la vasta e importante regin de Cajamarca,
muy al norte y cercana a las culturas mochica y chim.
Tupac Inca Yupanqui someti Quito y a los chimes al
norte, continu por la costa y se adue del territorio
de la cultura nazca. Hacia el sur, fue detenido por los
araucanos, a los que no pudo conquistar ni asimilar. Al
final de su vida se retir a Cuzco, donde mand cons-
truir la hermosa fortaleza de Sacsahuamn para defen-
sa de la capital del imperio.
Le sucede en 1493 su hijo Huayna Capac, que no
slo se dedica a consolidar militarmente el imperio
124 AMRICA PRECOLOMBINA

de su padre, sino a dotarlo de una importantsima


red de caminos y carreteras, los cuales eran rectos
siempre que la orografa lo permita, salva los desni-
veles de terreno mediante escaleras talladas en la
roca. Se erigen puentes de madera o de materiales
perecederos para superar las quebradas o los ros
caudalosos y se siembran rboles o setos a los costa-
dos cuando los caminos atraviesan zonas agrcolas.
Se dota a las zonas ridas de canales de agua para-
lelos al camino para que puedan beber los caminan-
tes y los ejrcitos , as como sus bestias de carga.
Como culminacin se construyeron dos gran-
des carreteras, ambas en el sentido sur-norte. La de
la sierra se presentaba ms difcil y escarpada. Los
ingenieros incas salvaron todas las dificultades de
los caminos de montaa y, adems, trazaron otra
carretera costera paralela y de ms fcil acceso. Las
dos se entrecruzaban por varios caminos transver-
sales.
En cuanto a las comunicaciones, superaron con cre-
ces a los mesoamericanos con su sistema de correos a
pie, cubierto por corredores de fondo, los chasquis.
Cuando Huayna Capac tena sin saberlo al
enemigo a las puertas, poco antes de su muerte (aca-
LAS CULTURAS ANDINAS 125

ecida en 1525), y se enter, gracias a sus chasquis,


del establecimiento de extraas colonias en la zona
de Panam, quiso dejar su patrimonio poltico-
militar ntegro a su hijo Atahualpa, cosa que no
acept Huscar, hijo de la reina coya y pretendiente
a los privilegios inherentes al cargo de Inca-Sinchi.
Por ello se produjo un enfrentamiento civil entre
ambas facciones, que finaliz en 1532 con la captura
de Huscar, momento en que desembarcan Pizarro y
sus hombres. Ante su presencia, Atahualpa, teme-
roso de que se tratase de un apoyo o una maniobra
de los partidarios de Huscar, manda matar al cau-
dillo extranjero y a su hueste. Pero antes, Pizarro
apresa a Atahualpa, a quien juzga y ejecuta un ao
despus por la muerte de su hermano. Los europe-
os se encontraron as con un imperio intacto casi
sin luchar, ya que la conquista de Per result
mucho menos cruenta y conflictiva que la del
imperio mexica.
El relato referido esconde una pugna profunda
entre las noblezas de Quito y de Cuzco resuelta con
el definitivo triunfo del usurpador Atahualpa, hijo
ilegtimo de una coya quitea. ste se entera, des-
pus de triunfar sobre Huscar (todava prisionero
126 AMRICA PRECOLOMBINA

en el campamento victorioso), del desembarco de


unos hombres extraos en la regin de Tmbez, que
traeran su ruina y la del imperio Inca.

La estructura econmica
del imperio inca

Su economa se fundamentaba en la agricultura,


muy desarrollada por medio de una infraestructu-
ra de canales de riego y de terrazas agrcolas, des-
tinadas a aumentar la superficie de cultivo y la
produccin de alimentos.
La unidad agraria bsica, el tupu, quedaba
determinada por la feracidad local y por la exten-
sin necesaria para mantener a cada matrimonio.
sta consista en un terreno que reciban los incas
al casarse, incrementado con otra parcela ms por
LAS CULTURAS ANDINAS 127

cada hijo varn que tenan y media por cada nia,


lo que constitua una especie de seguridad social
primitiva.
Carcter prioritario en la labranza se conceda a
las tierras del Inca, en las que trabajaba el pueblo
sin compensacin alguna. Otra parte de las tierras,
las ms frtiles y mejor situadas, correspondan a
los templos y a la nobleza, es decir, a la casta diri-
gente, si bien la tierra clerical, al menos nominal-
mente, perteneca a Inti, el Sol, la deidad que los
quechuas veneraban. El resto de la tierra se repar-
ta entre los jefes de los ayllu o clanes locales, quie-
nes se encargaban de distribuirla entre sus subor-
dinados de la forma mencionada anteriormente.
Como aperos de labranza, los incas utilizaban
azadas y palas. Conocan los fertilizantes naturales,
como el estircol, el guano y el pescado podrido.
Cultivaban principalmente la papa (que los
europeos llamaron patata), el maz, algunas espe-
cies de frijoles, la chirimoya y el tomate. El algo-
dn les permita fabricar delicadas prendas.
La cabaa inca comprenda la alpaca, la llama, el
guanaco y la vicua. La llama serva como animal
de transporte y, aunque no soportaba mucha carga,
128 AMRICA PRECOLOMBINA

Ciudadela de Machu Picchu (el cerro viejo)


LAS CULTURAS ANDINAS 129

se desenvolva perfectamente por las alturas de las


sierras, donde se poda sufrir el mal de las monta-
as por escasez de oxgeno.
Los rebaos, al igual que la tierra, quedaban
divididos entre los del Estado, los de los templos y
los del pueblo, cuyas lanas eran trabajadas por
expertos tejedores y sus mejores obras entregadas
al Inca y a la nobleza.

La sociedad inca

Se fundamentaba en el clan, llamado ayllu, y


resida cada uno en un rea restringida y predeter-
minada semejante a un barrio. Las tierras del ayllu
y determinados rebaos eran posesin colectiva.
La propiedad privada individual no exista, ya
que la del Inca, aunque la detentara en usufructo,
era inherente al cargo.
Cada ayllu estaba regentado por un jefe civil,
130 AMRICA PRECOLOMBINA

conocido con el nombre de macllu, asesorado por


los ancianos notables de la localidad, los amautas,
reunidos en consejo. La unin de muchos ayllus se
converta en el huamn, y la amalgama de varios
huamanes se nucleaba en uno de los cuatro suyus.
El pueblo pagaba un impuesto en trabajo al
Estado, la mita, que se prestaba a cambio de las
otras ventajas de que disfrutaba.

La religin incaica

La diriga un Sumo sacerdote con poder compa-


rable al del Inca, el huillacumu, que a veces entraba
en contacto con el incasinchi. Lo auxiliaba un cuer-
po de sacerdotes-confesores. Empleaban un curio-
so sistema de penitencias, consistentes en golpear
al confesado y someterle a una serie de ritos que le
LAS CULTURAS ANDINAS 131

librasen del pecado.


Las deidades fundamentales se centraban en el
Sol, Inti para los quechuas, al cual el Inca repre-
sentaba en la tierra. Por ello, su culto se tributaba
doblemente al benefactor del gnero humano que,
con sus rayos solares, daba vida a los campos cul-
tivados que les alimentaban y al Inca, que les
garantizaba, a travs del control que ejerca sobre
el Estado, la tierra, su sustento y hasta el vestido
que cosan los tejedores oficiales.
A diferencia de las culturas mesoamericanas, sus
dioses no se representaban, pues adoptaron una
actitud iconoclasta. Como su culto era esencialmen-
te animista, atribuan a las cosas espritus tutelares
que llamaban huacas. Entre los herederos de los incas
an persisten estas creencias animistas.
El nico caso de un dios a imagen y semejanza
del hombre es el de Viracocha, todopoderoso crea-
dor del mundo y elemento cultural primario, que
ense a los humanos las artes de la agricultura, la
cermica y la hilandera.
Asimismo, cada clan posea su propio dios tute-
lar y familiar, equivalente al totem de los aborgenes
de la Amrica del Norte, al que rendan culto en los
132 AMRICA PRECOLOMBINA

dolo funerario de oro


LAS CULTURAS ANDINAS 133

cerros prximos a la ciudad de Cuzco, bajo la forma


de representaciones de los antepasados del clan,
objeto de respeto en tanto que fundadores de su
estirpe. Tambin veneraban animales como el jaguar
o el puma.
En los grandes templos se renda culto a Inti (el
Sol), Mamaquilla (la Luna), Illapa (el dios del rayo y
de las lluvias benefactoras), Pachamama (la Tierra)
y Mamacocha (el mar).
Sin embargo, la adoracin de estas deidades no
cal en el pueblo, que segua entregado a los cul-
tos animistas de sus huacas favoritas, por lo que a
diferencia de Mesoamrica, se mantuvo una relati-
va divisin entre la religin del pueblo y la de la
nobleza y los incas.
134 AMRICA PRECOLOMBINA

Problema lingstico

En toda la regin de las altas culturas andinas,


desde el reinado de Pachacuti en el siglo XV, se
impuso el idioma del conquistador inca, el que-
chua, de la gran tribu que habitaba en el valle del
ro Apurmac.
La lengua se us como instrumento de domina-
cin y, consciente de su importante funcin, el
Estado inca procedi a enviar maestros a los confi-
nes ms apartados del imperio, para que la ense-
aran a los pueblos sometidos. Result una labor
tan fructfera y bien planificada, que todava hoy
los indios andinos de pases tan distantes como
Colombia, Ecuador, Per, el norte de Argentina y
Chile, hablan en lo bsico una misma lengua, si
bien con algunas peculiaridades dialectales, a
pesar de que forman parte de grupos tnicos y cul-
turales muy diferentes.
LAS CULTURAS ANDINAS 135

Organizacin poltica
y costumbres

El discutido y presunto socialismo del Estado


incaico, aunque presente algunos ribetes de verosi-
militud, parece un termino demasiado atrevido para
aplicarlo a una sociedad de bases tan primitivas.
La monarqua teocrtica se apoyaba en una oligar-
qua de carcter nobiliario-sacerdotal, sostenida a su
vez por un colectivismo agrcola de tipo popular.
El Inca slo poda desposarse con su hermana,
la nica persona de sangre suficientemente pura
como para poder procrear con l, y a la que deno-
minaban coya.
De costumbres muy tolerantes entre los nobles
y el Inca (quien posea un harn), el pueblo estaba
obligado, sin embargo, a la monogamia.
De las mujeres rechazadas por el Inca se nutr-
an los templos, dotados as de vrgenes (al servicio
de las deidades), muy respetadas y admiradas por
el pueblo.
136 AMRICA PRECOLOMBINA

El Inca no escoga como sucesor a su primog-


nito, sino a su favorito o al ms apto de los hijos
habidos con la coya. Aquellos que nacan de las
esposas de su harn, reciban una educacin esme-
rada y se les reservaban puestos en la direccin del
imperio y de los ayllu. Las mujeres del Inca, muy
apreciadas por la sociedad, se recluan en seis
casas-jardn, adornadas con arboles y plantas flo-
rales. Unas se dedicaban a fabricar la delicada ropa
del Inca, con las mejores lanas de vicua y alpaca;
otras eran cocineras reales, y algunas se especiali-
zaban en el canto y la msica.
A la muerte del Inca, su cuerpo se momificaba y
depositaba en la Coricancha, templo consagrado a
Inti, junto con los anteriores Incas.
LAS CULTURAS ANDINAS 137

La justicia imperial inca

La justicia inca se bifurcaba en una doble ver-


tiente: una para la nobleza y otra para el pueblo, lo
que demuestra que se aplicaba una individualiza-
cin entre las clases altas, y una marcada colectivi-
zacin entre las capas populares. Sus leyes se
cimentaban en el derecho consuetudinario conser-
vado con toda probabilidad por transmisin oral.
El tribunal lo constitua un colegio de doce miem-
bros, asesorados por memorizadores de jurispru-
dencia, que tambin actuaban como guardianes de
los quipus, especie de escritura mnemotcnica a base
de nudos. Al Tribunal Supremo lo representaba el
colegio de los jefes de los cuatro suyus, bajo la presi-
dencia del Inca, aunque slo se convocaba cuando
los peticionarios eran de rango suficientemente alto
como para solicitarlo. Sus sentencias eran inapela-
bles, si bien sus principios de ndole moral y legal
quedaban reducidos a tres: no mientas, no robes y
no seas perezoso, que se aplicaban slo al pueblo.
138 AMRICA PRECOLOMBINA

Desde el principio el Estado mostr una clara


divisin entre el derecho pblico y el derecho pri-
vado.
Muchas sanciones se cumplimentaban con la eje-
cucin inmediata: los delitos contra la propiedad
pblica o privada y el asesinato eran merecedores de
la pena capital. Los delitos contra la familia, como el
adulterio y la violacin, mantenan el mismo nivel
de gravedad y castigo. El contacto sexual con las vr-
genes del Sol, la sodoma y el bestialismo tambin
motivaban la pena de muerte.
Pero su aplicacin tambin se jerarquizaba. Al
noble que cometa un delito generalmente se le
decapitaba, ya que se la consideraba como una
muerte noble. La hoguera se destinaba a homose-
xuales y violadores del celibato de las vestales,
pues se trataba de una muerte deshonrosa. Tam-
bin se aplicaba el tormento o se lanzaba al culpa-
ble desde lo alto de un faralln, o se recurra al
descuartizamiento.
LAS CULTURAS ANDINAS 139

Los adelantos culturales

La cultura, como reflejo de una sociedad esta-


mental y elemento de dominacin, quedaba limi-
tada a la aristocracia. El pueblo cumpla la misin
de trabajar y obedecer.
La ciencia inca cre una especie de escritura por
medio de nudos y cordones de distintos colores: los
quipus, que surgieron como recurso mnemotcnico
de la necesidad de controlar la poltica fiscal del
Estado con sus subordinados y con los pueblos
sometidos, a cuyos impuestos aplicaban una estricta
y eficaz contabilidad. Los nudos de los cordones
representaban cifras: las inferiores, unidades; las del
medio, decenas, y las superiores, centenas y milla-
res. Con los colores se identificaban las materias a
contabilizar, ya fuesen artculos o soldados. La con-
tabilidad era patrimonio de los funcionarios de los
quipus. La nobleza no conoca el sistema a fondo,
por lo que, despus de la Conquista, al desaparecer
los guardianes de los quipus, su secreto se perdi.
140 AMRICA PRECOLOMBINA

De la enseanza, coto privado de la nobleza, se


encargaban los amautas, que explicaban las tradi-
ciones de sus antepasados con la ayuda de unas
tablillas de madera donde trazaban pictogramas y
grficos.
La cermica era trabajada por alfareros popula-
res, evidenciada entre los pueblos costeos, que
acusan ms sensibilidad y gusto por la forma.
La arquitectura se expresaba en slidos edifi-
cios, generalmente pblicos. Levantaban muros
con sillares tallados que encajaban al milmetro,
como lo demuestran las murallas de Sacsahuamn,
algunas de ellas verdaderamente ciclpeas. Como
ejemplos de templos quedan, entre otros, el Vira-
cocha (en la ciudad de Cancha) o las ruinas del
Coricancha, templo dedicado al Sol (Cuzco). Tam-
bin destacan la fortaleza de Ollantaytambo, o la
increble ciudadela de Machu-Picchu, elevada
sobre el filo de un risco a 2.500 metros sobre el
nivel del mar y bordeada por un meandro del ro
Urubamba.
Utilizaron poco el adobe, salvo para las cons-
trucciones domsticas. La techumbre era general-
mente de paja, ya que no llegaron a concebir el
arco de piedra. En ocasiones tapizaban las paredes
LAS CULTURAS ANDINAS 141

Cermica decorada con


tema marino
142 AMRICA PRECOLOMBINA

de sus templos con planchas de oro.


Descollaron tambin en el tratamiento del
medio ambiente como consumados arquitectos de
jardines, capaces de aprovechar los desniveles y
escarpes del terreno con un sentido no slo prcti-
co, sino tambin esttico, por lo que se adelantaron
en muchos siglos a otras civilizaciones.
El aporte incaico resulta imposible de calibrar
en toda su dimensin. A travs de su lengua, sus
carreteras, sus construcciones y su ejrcito, exten-
di su modo de vivir, sus cnones y organizacin
hasta pueblos muy lejanos. El Tahuantinsuyu
someti a todas las culturas costeras; asimil por el
norte las culturas colombianas y por el sur casi
todo Chile hasta el Arauco y las provincias septen-
trionales de Argentina, en el pas de los diaguitas
(la cultura ms desarrollada entre las tribus indias
de Argentina).
LAS CULTURAS ANDINAS 143

MITOS Y LEYENDAS DE
LOS AZTECAS, INCAS,
MAYAS Y MUISCAS
(FRAGMENTO)

Recopilados por Walter Krickeberg

MITOS DEL DILUVIO

En la provincia de Quito haba una


regin llamada Caaribamba y as lla-
man a los indios caaris por el apellido
de la provincia. stos dicen que al tiem-
po del diluvio, a un cerro muy alto lla-
mado Huacayan, que est en aquella
144 AMRICA PRECOLOMBINA

provincia, se escaparon dos hermanos.


Dicen en la fbula que como iban crecien-
do las aguas, iba creciendo el cerro, de
manera que no les pudieron alcanzar las
aguas. Despus de que se les acab la
comida que all haban recogido, salieron
por los cerros y valles para buscar que
comer. Se hicieron una casa muy pequei-
ta en la cual se metieron y en donde se sus-
tentaban con races y hierbas pasando
grandes trabajos y hambre.
Habiendo ido un da a buscar qu
comer y cuando volvieron a su casilla
hallaron hecho qu comer y chicha para
beber, sin saber de dnde ni quin lo
hubiese hecho o trado all. Esto les acaeci
durante diez das, al cabo de los cuales se
pusieron de acuerdo entre s para ver y
saber quin les haca tanto bien en tiempo
de tanta necesidad. El mayor de ellos acor-
LAS CULTURAS ANDINAS 145

d quedarse escondido. [Despus de


poco tiempo] vio que venan dos aves
que [los caaris] llaman agua o torito, y
en nuestra lengua las llaman guacama-
yas. Venan vestidas como los caaris,
con los cabellos de la cabeza atados
sobre la frente, como ahora andan. El
indio escondido vio que llegadas a la
choza, la mayor de ellas se quit la llig-
lla, que es el manto que usan las indias y
que empez a hacer que comer de lo que
traan. Como el hombre vio que eran tan
hermosas y que tenan rostros de muje-
res, sali del escondite y arremeti con-
tra ellas. Cuando vieron al indio se salie-
ron con gran enojo y se fueron volando,
sin hacer ni dejar este da qu comer.
146 AMRICA PRECOLOMBINA

LA LEYENDA DE EL
DORADO
(FRAGMENTO)

Recin poblada la ciudad de San


Francisco de Quito por el capitn
Sebastin de Belalczar, el ao de
1534, (...) este capitn andando con
cuidado inquiriendo por todos los
caminos que poda, sin perder oca-
sin de todas las tierras y provincias
de que pudiese tener noticias entre
los dems indios de quien se andaba
informando, la hubo de que haba en
la ciudad un forastero y preguntn-
dole por su tierra, dijo que se llama-
ba Muequet y su cacique Bogot
[que como hemos dicho este Nuevo
LAS CULTURAS ANDINAS 147

Reino de Granada que los espaoles


llaman Bogot] y preguntndole si en
su tierra haba de aquel metal que le
mostraban, que era oro, respondi ser
mucha la cantidad que haba y de
esmeraldas que l nombraba en su
lenguaje, piedras verdes, y aada
que haba una laguna en la tierra de su
cacique, donde l entraba algunas
veces al ao [el cacique], en unas bal-
sas bien hechas, al medio de ellas,
yendo en cueros pero todo el cuerpo
lleno desde la cabeza a los pies y
manos de una trementina muy pegajo-
sa y sobre ella echando mucho oro en
polvo fino, de suerte que cuajando el
oro toda aquella trementina se haca
todo una capa o segundo pellejo de
oro, que dndole el sol por la maana
que era cuando se haca este sacrificio
y en da claro daba grandes resplan-
148 AMRICA PRECOLOMBINA

dores y entrando as hasta el medio


de la laguna, all haca sacrificio y
ofrenda arrojando al agua algunas
piezas de oro y esmeraldas, [con
ciertas palabras que deca] y hacin-
dose lavar con ciertas yerbas como
jaboneras que en todo el cuerpo caa
todo el oro que traa a cuestas en el
agua, con que se acababa el sacrifi-
cio y se sala de la laguna y vesta
sus mantas.
LAS CULTURAS ANDINAS 149

RELATO DE INKARI Y
QOLLARI
DRAMATIZADO
(FRAGMENTO)
Annimo

En el reino de los indios, en tiempos


antiguos exista el rey del Cuzco, lnka
Tito Manko Qhapaq, descendiente del
linaje del lnka Pachakuteq que, como
distintivo de ser hijo del Sol, llevaba
tres cabellos de oro que le caan sobre
la frente; tena orejas de oro, corona,
faldelln, cetro y sandalias, todo de oro
reluciente. Complementaba su vesti-
menta una manta sagrada de cuatro
esquinas. Y, es as que, en la ciudad del
150 AMRICA PRECOLOMBINA

Cuzco existan beaterios, casa de con-


vento para monjas, y todo aquello que
era necesario para la vocacin. Consti-
tua y se tena el privilegio de poder
mover hasta las piedras y detener el Sol
para que as de esa manera les pudiera
alcanzar tiempo para terminar su tarea,
para ello trabajaban mucho, que se les
vea fatigados y sudorosos como si se
les hubiera baado, y para mitigar su
cansancio masticaban coca. Por todos
estos privilegios Dios haba llegado a
quererlo mucho al lnka, y que ste sien-
do tan querido y habindole dado Dios
la vida, cometi una gran falta contra
su creador, no queriendo creer ni reci-
bir la escritura que del cielo Dios haba
enviado con un ngel. El lnka atribuy
a que se perdera mucho oro y plata en
hacer caso a los mandatos de Dios.
Vivi siempre hereje y sin bautizo al
igual que todo su reino, quienes lo
LAS CULTURAS ANDINAS 151
152 AMRICA PRECOLOMBINA

hicieron Dios, y entre ellos se pusieron


los nombres porque todos se conocan
y es as que al lnka lo llamaron Tito
Manko Qhapaq, y a su esposa Mama
Oqllo Waku, quienes tuvieron ocho
hijos, siete varones y una mujer.
LAS CULTURAS ANDINAS 153

POESA QUECHUA
Annimo

HIMNO DE MANCO CAPAC

Viracocha,
poderoso cimiento del mundo,
T dispones:
Sea ste varn,
sea sta mujer.
Seor de la fuente sagrada,
T gobiernas
hasta el granizo.
Dnde ests
como si no fuera
yo hijo tuyo
arriba,
abajo,
en el intermedio
o en tu asiento de supremo juez?
yeme
T que permaneces
154 AMRICA PRECOLOMBINA

en el ocano del cielo


y que tambin vives
en los mares de la tierra,
gobierno del mundo,
creador del hombre.
Los seores y los prncipes
con sus torpes ojos
quieren verte.
Mas cuando yo pueda ver,
y conocer y alejarme,
y comprender,
T me vers
y sabrs de m.
El Sol y la Luna,
el da y la noche,
el tiempo de la abundancia
y del fro, estn regidos
y al sitio dispuesto
y medido
llegarn.
T, que me mandaste
el cetro real,
yeme
antes de que caiga
rendido o muerto.
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