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2 Magnetismo terrestre

Una de las aplicaciones ms antiguas del


magnetismo, y sin duda la que ms ha influido en
el desarrollo de nuestra civilizacin, ha sido el
uso de las brjulas para la orientacin en los
desplazamientos en la superficie terrestre, ya sea
en mar, tierra o aire.

Fjate bien, hasta el desarrollo de los modernos


mtodos de geoposicionamiento (el famoso
GPS Global Position System), el ser humano slo
dispona de dos mtodos generales para
orientarse:

1) Los astros celestes,


concretamente las estrellas fijas, el
sol y la luna.

2) La brjula, un dispositivo
consistente en una aguja metlica
imantada que gira libremente,
orientndose hacia los polos
terrestres.

Este segundo mtodo no hubiera sido posible sin Imagen 8. EdG2s Dominio pblico
el descubrimiento por parte de W. Gilbert, all
por 1600, de que la tierra era un gigantesco imn.

Gilbert supuso que el polo Sur magntico se


encontraba en el polo Norte geogrfico; esto
justificaba que el polo Norte de la aguja imantada
apuntara siempre hacia el polo Norte geogrfico,
ya que como has visto los polos magnticos de
distinto tipo se ven atrados entre s.
En la imagen se muestra esquematizado
el campo magntico terrestre. Observa
que los polos magnticos y los polos
geogrficos no coinciden completamente.
Al ngulo formado por sus respectivas
direcciones se le conoce
como declinacin magntica.
Actualmente es de unos 12. La
declinacin magntica poda consultarse
ya en mapas antiguos, pero conviene
mirar en este caso la fecha de impresin
de los mismos, ya que va variando con el
tiempo. De hecho, a lo largo de la historia
de la Tierra los polos han invertido su
posicin numerosas veces, como indican
los materiales magnticos en distintos
estratos geolgicos.

Imagen 9. JrPol GNU Free License El geomagnetismo se supone es debido al


movimiento del ncleo terrestre, formado
mayoritariamente por hierro y nquel,
ambos ferromagnticos, y que produce
este comportamiento magntico.

Magnetosfera y auroras boreales

El campo magntico terrestre no afecta nicamente al


comportamiento de las brjulas. La atmsfera terrestre tambin tiene
una zona denominada magnetosfera, que es una regin situada
alrededor del planeta en la que el campo magntico de ste desva la
mayor parte del viento solar formando un escudo protector contra las
partculas cargadas de alta energa procedentes del Sol, tal y como se
muestra en la animacin adjunta.
Su existencia permiti el desarrollo
de la vida en la Tierra, ya que
bloquea las radiaciones ms
energticas. Adems algunas teoras
cientficas indican que sin la
magnetosfera la Tierra habra
perdido la mayora del agua de la
atmsfera y los ocanos en el
espacio, debido al impacto de
partculas energticas que disociaran
los tomos de hidrgeno y oxgeno
permitiendo escapar los ligeros
tomos de hidrgeno, por lo que el
planeta se parecera mucho ms a
Marte.
Animacin 2. NASA Dominio pblico

Se estima que este pudo ser un factor importante en la prdida de


agua de la atmsfera primitiva marciana. Aunque evita que la mayora
de rayos ultravioletas atraviesen nuestra atmsfera, algunos de ellos
llegan a penetrar y conseguir un espectculo denominado aurora
boreal en el cielo de los polos norte y sur de la tierra, zonas donde la
magnetosfera se anula.