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Lady Francesca desistira de encontrar o amor de

sua vida, e j se dava por satisfeita em unir pares


perfeitos. Portanto, agora, considerava mais do que
justo se empenhar em apresentar uma noiva para
Sinclair, o duque de Rochford, considerando que
rompera seu noivado com ele no passado por ter sido
ludibriada. Claro que Francesca estava certa de que
no havia restado qualquer centelha de paixo entre
eles. O modo como se tratavam era a prova disso.
Mas o jeito com que Sinclair fixou o olhar nela, ou
mesmo quando de repente a apanhou em seus
braos... Bem, isto fora apenas um ensaio para
quando uma jovem, mais adequada, chamasse sua
ateno. No entanto, logo Francesca achou as lies
de amor do duque mais do que irresistveis, alm de
ser uma tentao que poderia pr ambos em perigo.
Captulo Um

Pelo modo como lady Francesca Haughston se movia


pelo salo de baile dos Whittington, ningum teria
adivinhado que ela estava dando os primeiros passos na
campanha dela. Ela caminhava na maneira habitual,
detendo-se para elogiar um vestido aqui ou flertar com um
dos muitos admiradores ali. Sorria, conversava e abanava
com habilidade o leque, uma bela viso no vestido de seda
cor de gelo. O cabelo louro era uma cascata de cachos
pendendo de um coque. Contudo, o tempo todo, os olhos
azul-escuros dela buscavam a presa.
J fazia quase um ms desde que ela se prometera
encontrar uma esposa para o duque de Rochford, e hoje
noite, pretendia pr o plano em prtica. Fizera todos os
preparativos. Analisara todas as jovens solteiras da elite da
sociedade, e atravs de cuidadosa pesquisa e observao,
conseguira reduzir o nmero de candidatas adequadas para
Sinclair a apenas trs mulheres.
Todas as trs jovens estariam presentes ali esta noite,
disso ela tinha certeza. O baile dos Whittington era um dos
destaques da temporada, e exceo de uma doena sria,
todas as jovens em idade de se casar compareciam a ele.
Alm do mais, havia chances de o duque tambm estar
presente, o que significava que Francesca poderia colocar o
plano em ao. Sabia que j estava mais do que na hora de
comear. No precisara, de fato, de trs semanas para
escolher as possveis noivas para Rochford. Havia apenas
um pequeno nmero de jovens com as qualificaes para se
tornar a duquesa.
No entanto, por algum motivo, desde o casamento de
Callie; Francesca se vira tomada de tdio, curiosamente
relutante em comparecer s festas e ao teatro. At mesmo
o melhor amigo dela, Sir Lucien, comentara sobre a sbita
preferncia dela por ficar em casa. Ela no sabia, ao certo,
o motivo. De repente, tudo lhe parecia enfadonho, sequer
digno de qualquer esforo. Na verdade, sentira-se um tanto
quanto melanclica. Resultado, Francesca chegara
concluso, do fato de Callie, que estivera morando com ela
enquanto procuravam um marido para a menina, agora
estar casada e haver se mudado. Sem a voz alegre e o
encantador sorriso de Callie, a casa de Francesca ficara
vazia.
Ainda assim, procurou no se esquecer, jurara
compensar o mal que fizera ao irmo de Callie, Sinclair, 15
longos anos atrs. E claro que era impossvel consertar as
coisas, mas poderia, ao menos, fazer, ao duque, o favor de
lhe encontrar uma noiva adequada. Afinal de contas, este
era o maior talento dela. Sendo assim, viera festa esta
noite determinada a dar incio demorada dana da
seduo em nome dele.
Francesca deu uma volta no enorme salo de baile, um
aposento imenso pintado de branco e dourado, com piso de
tbuas corridas de carvalho no tom do mel, e iluminado por
trs reluzentes cascatas de lustres de cristal. Vrios
suportes dourados com espessas velas de cera ofereciam
luminosidade adicional, assim como os candeeiros dourados
e brancos ao longo das paredes. Todo o brilho era
suavizado pelos enormes buqus de rosas vermelhas e
penias emergindo dos vasos encostados nas paredes e
grinaldas enroladas nos corrimes da magnfica escadaria
que levava ao segundo andar. Era um aposento elegante,
digno de um palcio, e boatos diziam que apenas o salo de
baile fazia com que lady Whittington desejasse permanecer
nesta velha manso, enorme e antiquada, situada de forma
to inconveniente nos arredores de Mayfair.
Francesca atravessou a multido at chegar
escadaria, pretendendo usar a altura do parapeito do
segundo andar como ponto de observao para localizar as
jovens que estava procurando no enorme salo de baile
abaixo. Nada mais justo, pensou ao comear a galgar os
degraus da escadaria curva, que iniciasse a campanha aqui
no baile dos Whittington. Afinal de contas, fora ali que ela
terminara tudo com o duque de Rochford 15 anos atrs.
Fora ali que o mundo dela rura.
Naquela noite, as flores haviam sido todas brancas, ela
se lembrou, vastas quantidades de rosas, penias, camlias
e gardnias de perfume doce, adornadas pelos ramos de
folhas verdes que emergiam de vasos altos. Fora uma noite
de inebriante triunfo para Francesca. O debute tinha sido
apenas semanas antes, e ela provara ser a incontestada
Bela da Temporada. Os homens a rodeavam, flertando,
implorando por uma dana, fazendo extravagantes
declaraes de amor e elogios floreados. E, o tempo todo,
ela guardara um segredo para si, zonza de amor e
empolgao... at o criado lhe entregar um bilhete.
Francesca alcanou o segundo andar e encontrou um
lugar para si junto ao parapeito, no qual podia passar os
olhos pelos rodopiantes danarinos l embaixo. As coisas
continuavam as mesmas, pensou ela, to semelhantes
quela noite h tanto tempo. Os vestidos haviam sido
diferentes, claro, e as cores das paredes e decoraes
haviam mudado. Mas o glamour, a excitao, as esperanas
e as intrigas no mudaram. Francesca passou os olhos pela
multido sem, de fato, enxerg-la, relembrando o passado
em vez disso.
A festa est to terrvel assim? Uma voz suave e
conhecida falou ao lado dela.
Francesca virou-se e sorriu para a mulher loura.
Irene. Que bom v-la.
Lady Irene Radbourne era uma mulher estonteante,
com farto cabelo louro e cacheado, e extraordinrios olhos
dourados. Aos 27 anos de idade, ela havia sido uma
solteirona e estava determinada a assim permanecer at o
outono passado, quando Francesca, procurando uma
esposa apropriada para o conde de Radbourne, se dera
conta de que ela era perfeita para ele. As duas mulheres
haviam passado a vida freqentando os mesmos crculos,
de modo que, h anos, ela conhecia a objetiva e obstinada
lady Irene, mas as duas s haviam se tornado amigas
depois de passarem duas semanas juntas na propriedade
dos Radbourne, quando Francesca tentou apresentar o rude
lorde Gideon a uma esposa de bero. Agora Francesca
considerava Irene uma das amigas mais chegadas.
Irene fitou a multido multicolorida de danarinos.
A nova safra de moas em idade de se casar to
deplorvel assim?
Francesca deu de ombros. Embora ela e Irene
houvessem mantido um silncio tcito no tocante questo,
Francesca suspeitava de que Irene tivesse adivinhado que
seus esforos de casamenteira eram mais uma questo de
sobrevivncia do que de diverso.
Na verdade, no prestei muita ateno. Receio ter
andado meio preguiosa desde o casamento de Callie.
Irene a fitou com desconfiana.
Voc est meio distrada, no est? H algo que eu
possa fazer?
Francesca sacudiu a cabea.
No nada. srio. Estou apenas me recordando
de... uma poca distante. De outra festa que aconteceu
aqui. Ela forou um sorriso, a encantadora covinha
aparecendo no rosto. Onde est lorde Gideon?
Desde o casamento dos dois, seis meses atrs, era raro
ver Irene sem Gideon ao lado. Francesca jamais poderia ter
suposto que o casal combinasse to bem. O amor dos dois
parecia crescer a cada dia que passava.
Irene deixou escapar uma risadinha.
Ele foi emboscado pela tia-av quando chegamos.
Lady Odelia? perguntou Francesca, horrorizada.
Santo Deus, ela est aqui? Ela olhou ao redor, com
apreenso.
Estamos seguras aqui garantiu Irene. No acho
que ela v subir as escadas. Foi por isso que fugi para, a
sacada assim que deixei a chapeleira, e vi que ela havia
encurralado Gideon.
E voc o abandonou l? indagou Francesca.
Mas que vergonha, lady Radbourne. E quanto aos seus
votos?
Eu lhe garanto que no havia meno de tia-av
Odelia nos meus votos de casamento retrucou Irene
sorrindo. Eu, de fato, senti uma pontada de culpa, mas
procurei me lembrar de que Gideon um homem forte,
temido por muitos.
Entretanto, at os mais corajosos tremem perante
lady Odelia. Recordo-me de certa ocasio em que o prprio
Rochford se esgueirou atravs da porta dos fundos e deu a
volta nos estbulos ao avistar a carruagem dela chegando,
abandonando minha me e eu, junto com a av dele, para
lidar com ela.
Irene irrompeu em uma gargalhada.
Eu adoraria ter visto isso. Terei de zombar dele, por
conta disso, da prxima vez em que o vir.
Como est o duque? perguntou Francesca, com
ar. de pouco interesse, sem olhar diretamente para Irene.
Voc o tem visto?
Irene a fitou de esguelha.
H uma ou duas semanas. Fomos juntos ao teatro.
Alm de primos, ele e Gideon agora so amigos. Mas, com
certeza, voc tambm deve ter visto Rochford.
Francesca deu de ombros.
Muito raramente desde o casamento de Callie. Na
verdade, a irm dele que era minha amiga, no Rochford.
A verdade que Francesca vinha evitando o duque
desde o casamento da irm dele. A culpa por saber que o
prejudicara pesava nela, e cada vez que esbarrava com ele,
sentia-se tomada de culpa de novo. Ela sabia que deveria
contar para Sinclair o que descobrira, que deveria se
desculpar pelos atos dela. Era covardia dela no faz-lo.
No entanto, no conseguia fazer isso. Congelava por
dentro sempre que pensava em confessar e implorar o
perdo dele. Pelo menos, haviam estabelecido certa paz
entre eles aps todos esses anos. No amizade
propriamente, mas algo prximo disso. E se Francesca
contasse para ele e trouxesse de volta toda aquela raiva?
Ela imaginava ser merecedora de tamanha ira, mas sentia
um frio na barriga s de considerar a ideia. Acostumara-se a
evitar Rochford sempre que possvel, ficando longe das
festas nas quais achava que ele poderia estar, e quando, de
fato, o via, fazia de tudo para no chegar perto dele.
Quando se encontravam cara a cara, como acontecera uma
ou duas vezes, ela se portara com formalidade e
constrangimento, escapando assim que possvel.
claro que, se ia ser bem-sucedida em encontrar uma
esposa para o homem, isso teria de acabar. No poderia
apresent-lo a uma das candidatas noiva se continuasse a
evit-lo.
Callie me contou que Rochford tinha sido injusto
com voc Irene arriscou-se a dizer com cuidado.
Injusto? Francesca a fitou com surpresa. No.
Ele foi injusto? Como assim?
No sei admitiu Irene. Imagino que tenha algo
a ver com lorde Bromwell cortejando Callie.
Ah, isso. Francesca descartou a ideia com um
gesto rpido da mo. A preocupao do duque era
justificada. A irm de Brom, sem dvida, o envenenara
contra Rochford, mas... Ela deu de ombros
sugestivamente. De qualquer modo, havia muito pouco
que eu pudesse fazer depois que eles se apaixonaram, e
mais tarde, Rochford se deu conta disso. No sou frgil a
ponto de no aguentar uma censura.
Francesca voltou a fitar a multido, e Irene
acompanhou-lhe o olhar.
Quem voc est procurando? perguntou Irene
aps um instante.
O qu? Ah. Ningum.
As sobrancelhas de Irene se ergueram.
Para quem no est procurando ningum, voc est
prestando um bocado de ateno.
Era difcil para Francesca disfarar para Irene. Algo na
maneira de ser direta da amiga a fazia responder com igual
sinceridade. Ela hesitou, mas depois admitiu:
Tinha esperanas de ver lady Althea Robart.
Althea? repetiu Irene em tom de surpresa. A
troco do qu?
Francesca no conseguiu conter uma breve risadinha.
No gosta da mulher?
Irene deu de ombros.
No gostar um pouco forte. Simplesmente no o
tipo de companhia que procuro manter. Arrogante demais
para o meu gosto.
Francesca assentiu. A dama, de fato, parecia um tanto
quanto formal demais. Mas no saberia dizer se tal orgulho
sria necessariamente um obstculo para uma futura
duquesa.
No a conheo muito bem.
Eu tambm no concordou Irene.
E quanto a Damaris Burke?
A filha de lorde Burke? perguntou Irene. O
diplomata?
Francesca assentiu.
Isso mesmo.
Irene ponderou por um instante, depois deu de
ombros.
Na verdade, eu no saberia dizer. Jamais transitei
em meio s rodas governamentais.
Ela me d a impresso de ser agradvel.
Educada concordou Irene. O que eu suponho
seja de se esperar de uma mulher que d festas
diplomticas. Ela fitou a amiga com curiosidade. Por
que pergunta? No me diga que elas solicitaram a sua ajuda
para encontrar um marido.
No apressou-se Francesca em responder. No
solicitaram. Eu estava apenas... cogitando sobre elas.
Ah, quer dizer que h um cavalheiro que solicitou a
sua ajuda? arriscou Irene.
Na verdade, no. Estive apenas pensando. Por conta
prpria mesmo.
Agora despertou de vez a minha curiosidade. Est
bancando a casamenteira para algum que nem sequer
solicitou a sua ajuda? E outra aposta com o duque?
Francesca enrubesceu.
Ah, no. Nada do gnero. Eu pensei que... Bem, h
algum a quem prejudiquei h muito tempo, e estava
procurando uma maneira de recompens-lo.
Encontrando-lhe uma esposa? indagou Irene.
H vrios homens que no lhe agradeceriam tal favor.
Quem o homem?
Francesca analisou a mulher ao lado dela. De todas as
amigas, ningum sabia mais a respeito dela do que Irene.
Embora Francesca jamais tenha lhe confidenciado sobre o
prprio passado, o pai de Irene fora amigo do falecido
marido de Francesca, de modo que no havia dvidas de
que Irene suspeitasse o quanto Francesca fora infeliz no
casamento, e ela no via razo para fingir para Irene que
sentia falta de Andrew nos cinco anos desde a morte dele.
Ela jamais contara para ningum o que acontecera entre ela
e Rochford, h muito tempo, porm, de repente, sentia-se
com vontade de se abrir com Irene.
Ele o motivo por trs da sua melancolia? insistiu
Irene.
Acho que, na verdade, a chegada iminente do meu
aniversrio respondeu Francesca, em tom de brincadeira.
Contudo, logo aps, suspirou e disse: E um pouco o fato
de t-lo magoado quando ele no merecia. Lamento tanto o
que fiz.
Irene franziu a testa.
No consigo imaginar que possa ter feito algo to
terrvel.
Acho que possvel que ele discorde de voc
retrucou Francesca. Ela fitou a amiga nos olhos, calorosos
de solidariedade. Ningum pode saber disso, nem mesmo
lorde Gideon, pois ele conhece o homem.
As sobrancelhas de Irene se ergueram, e Francesca
notou a compreenso se instalando nos olhos dourados da
amiga.
O duque? Est falando de Rochford?
Francesca suspirou.
Deveria ter imaginado que voc adivinharia. ,
Rochford, mas precisa me prometer que no contar para
ningum.
claro que prometo. Nem mesmo para Gideon. Mas,
Francesca, eu no entendo. rochford seu amigo. Que mal
to grande voc pode ter feito a ele?
Francesca hesitou. O corao parecia feito de chumbo
dentro do peito, a profunda tristeza ainda instalada por l.
Rompi o nosso noivado.
Irene a fitou boquiaberta.
Eu sabia que havia, algo entre vocs dois!
exclamou baixinho. S no tinha certeza do qu
exatamente. Porm eu jamais soube disso. No entendo.
Deve ter sido um escndalo enorme.
No. Francesca sacudiu a cabea. No houve
escndalo. Nosso noivado foi em segredo.
Em segredo? Isso no parece coisa do duque.
Ah, no havia nada de irregular no noivado
Francesca apressou-se em tranquiliz-la. Rochford
sempre foi muito correto. Ele... ele me disse que no queria
que eu ficasse presa a um noivado durante a minha
primeira temporada. Entenda, foi no vero do meu debute.
Ele disse que eu poderia mudar de ideia depois que tivesse
uma temporada. Eu sabia que no mudaria, mas... Bem,
voc conhece o duque. Ele se prepara para todas as
contingncias. E, sem dvida, achou que eu era leviana.
Voc era jovem disse Irene.
Francesca deu de ombros.
. Mas no era s isso. Eu jamais fui e nunca vou ser
uma pessoa importante. Ela sorriu para a amiga. Uma
borboleta, foi como ele me descreveu.
Quer dizer que ele no a considerou adequada?
No, no foi isso. Acho que Rochford estava
satisfeito. Pelo menos, no demonstrou nenhum desagrado.
E eu... Ela se interrompeu, os olhos enxergando um
tempo diferente, um ligeiro sorriso rondando os lbios.
Eu estava perdidamente apaixonada por ele, do modo como
apenas moas de 18 anos de idade podem ficar.
Irene franziu a testa.
O que houve?
Houve Daphne respondeu Francesca com
seriedade.
Daphne! Lady Swithington? A irm de lorde
Bromwell?
Francesca assentiu.
Ela era a fonte das diferenas entre Rochford e
Brom, o motivo pelo qual Rochford no queria nem
considerar a possibilidade de ele se tornar o marido de
Callie. No fui a nica enganada pelas mentiras de Daphne.
O irmo dela tambm acreditou que ela e Rochford estavam
tendo um caso.
Ah, no! Francesca... Irene pousou a mo no
brao da amiga, a solidariedade estampada no rosto.
Voc achou que ela era amante dele?
No a princpio. Ela me contou com todas as
palavras que era, mas eu me recusei a acreditar nela.
Conhecia Rochford. Ou pensava que o conhecia. Sabia
que ele no me amava tanto quanto eu o amava, mas eu
acreditava que ele era um homem honrado demais para se
casar com uma mulher enquanto mantinha uma outra como
amante. Porm, uma noite, nesta mesma casa, para falar a
verdade, descobri que estava enganada. Um criado me
trouxe um bilhete quando terminei uma dana. Este dizia
que se eu fosse at o jardim de inverno, descobriria algo
interessante.
Ah, meu Deus.
E. Ah, meu Deus. Pensei que o duque houvesse me
mandado o bilhete. Imaginei que tivesse algum tipo de
surpresa para mim, talvez algo romntico. Ele me dera um
par de brincos de safira uma semana antes, dizendo serem
os melhores que conseguira encontrar, embora no se
comparassem ao brilho do meu olhar. Ela deixou escapar
dos lbios um som que parecia, em parte, risada, em parte,
suspiro. Minha nossa, parece que j faz tanto tempo,
Voc ainda tem os brincos?
E claro. Eram lindos. Jamais os usei, porm, no tive
foras para me livrar deles. E claro que me ofereci para
devolv-los, aps estar tudo terminado, mas ele os recusou,
com a mais sombria das expresses.
Presumo que tenha encontrado ele e lady Daphne
em flagrante, foi isso? Irene indagou.
Francesca assentiu. Lembrava-se de como se sentira,
to cheia de amor e ansiedade, ao correr atravs dos
corredores largos na direo do jardim de inverno, torcendo
para que Rochford houvesse encontrado um modo de ter
um tempo para ficar com ela. Estava sendo ainda mais
difcil ali na cidade do que fora em casa, cercados como
estavam no s de damas de companhia, mas tambm de
toda a elite da sociedade. Um encontro escondido como
aquele no fazia o estilo de Rochford, claro. Ele sempre
tomara o maior cuidado com a honra dela, evitando
qualquer tipo de comportamento que pudesse lhe prejudicar
a reputao. Contudo, pensara, talvez naquela noite, ele se
deixara levar pela paixo, e a ideia fizera com que um
delicioso arrepio percorresse o corpo dela.
Francesca no conseguira imaginar direito como seria
ver Sinclair ardendo de paixo. O duque era um tipo to
controlado e elegante, sempre imperturbvel diante das
maiores crises e correto at demais. Porm houvera uma ou
duas vezes em que ele a beijara, quando os lbios dele
pressionaram com mais fora os dela, e a pele dele se
incendiara de tal modo que os nervos de Francesca
comearam a chiar em seu ntimo, e ela se perguntara se
algo mais ardente, mais intenso, mais potente tambm, no
fervilhava dentro dele. E claro que ele sempre tratara
prontamente de interromper o contato, mas Francesca
enxergara um. brilho de algo nos olhos dele, algo ardente e
quase amedrontador, mas, de certo modo, delicioso.
Adentrei o jardim de inverno contou Francesca.
Disse o nome dele. Sinclair estava no outro extremo do
aposento, e havia algumas laranjeiras entre ns. Ele
avanou na minha direo, e notei que o plastro*** dele
estava em desalinho, o cabelo em desordem. A princpio,
no entendi. Contudo, em seguida, escutei um barulho e
olhei para alm dele. Daphne tambm emergira de trs das
laranjeiras. O vestido dela estava desabotoado na frente,
at a cintura.
Inconscientemente, o rosto de Francesca endureceu ao
recordar o momento. O cabelo de Daphne estava
parcialmente despenteado, caindo-lhe por sobre o rosto, em
cachos. A fma*** combinao com os laos desfeitos, e os
fartos seios brancos descaradamente saltando, pra fora da
roupa, quase expostos por completo. Ela sorrira para
Francesca, como a gata que acabara de beber todo o leite.
E Francesca desmoronara por dentro.
Quando eu os vi, me dei conta da tola que eu fora.
No me iludira a ponto de achar que Rochford estava
perdidamente apaixonado por mim. Afinal de contas, ele
salientara os motivos puramente prticos pelos quais ele e
eu combinvamos. No fizera declaraes de amor nem
escrevera poemas sobre o meu sorriso ou outras tolices do
gnero. Mas acreditei que gostasse de mim. Tivera certeza
de que jamais me magoaria e' que sempre me trataria com
todo o respeito. E eu estava certa de que seria uma esposa
to boa para ele, que o faria to feliz, que um dia ele viria a
me amar tanto quanto eu o amava.
Em vez disso, vinha deitando-se com lady Daphne ao
mesmo tempo em que era seu noivo.
E. Bem, no. No de verdade. Foi tudo mentira.
Entretanto, na ocasio, eu no sabia disso e no pude
suportar o que eu acreditava ser verdade. Sem dvida, h
mulheres que teriam ignorado tudo, justificando que ainda
seriam a duquesa dele, mesmo que outra fosse dona do
corao dele. Mas eu no pude. Rompi com ele.
Mas, na verdade, Daphne encenara a coisa toda e
mandara o bilhete para voc?
E. Ela me contou no casamento de Callie que fora
tudo mentira. Rochford no dormira com ela, exatamente
como ele jurara no ter feito. E claro que no acreditei nele
quando tentou me contar isso. Recusei-me a lhe dar
ouvidos. E depois, quando ele me procurou, recusei-me a
receb-lo.
E foi por isso que se casou com lorde Haughston?
perguntou Irene, com astcia.
Francesca assentiu.
Ele era tudo o que Rochford no era. Cheio de
palavras romnticas e gestos extravagantes. Ele me disse
que, para ele, eu era as estrelas e a lua. Ela exibiu um
ligeiro sorriso. As palavras dele eram como um blsamo
para o meu corao ferido. Procurei me convencer de que
aquilo que era o verdadeiro amor. Sendo assim, casei-me
com ele. Dei-me conta do erro que eu cometera antes
mesmo do fim da lua de mel.
Eu sinto muito.
Irene pegou a mo de Francesca e a apertou.
Bem, faz parte do passado agora retrucou
Francesca, forando um ligeiro sorriso.
Mal consigo acreditar que lady Daphne admitiu ter
mentido para voc.
Posso lhe garantir que no foi nenhum ato de boa
vontade. Acho que ela queria que eu soubesse que fiz papel
de boba. Estou certa de que ela esperava que eu fosse
lamentar ter desperdiado a minha chance de ser duquesa.
E, em vez disso, claro, voc lamentou ter julgado
mal Rochford. A tristeza que causou a ele.
Francesca admitiu.
O orgulho dele deve ter sido bastante ferido. Ele
deve ter odiado ver a honra posta em dvida, mesmo
sabendo no ser culpado de nada.
Ah, Francesca.... Mas que coisa terrvel. Com
certeza, ele no foi o nico a. sair magoado dessa histria.
No. Mas, pelo menos, eu era culpada. Pode-se at
dizer que eu mereci o que aconteceu comigo. Fui eu quem
acreditou nas mentiras dela. Fui eu quem se recusou a
escutar a verdade quando ele a contou. Mas Sinclair nada
fez de errado.
E voc acha que encontrar uma esposa para o duque
vai consertar isso?
Francesca no pde deixar de notar o ceticismo na voz
da amiga.
Sei que no posso compensar o que fiz. Mas tenho
receio de que... E se for por minha causa que Rochford
jamais se casou? Ela corou um pouco. No estou
dizendo que acho que o corao dele ficou partido para
sempre. No me tenho em to alta considerao a ponto de
achar que nenhuma outra mulher possa tomar o meu lugar.
Mas receio t-lo levado a no confiar nas mulheres de tal
maneira que perdeu a vontade de se casar. Ele j se
acostumou a ficar sozinho, eu acho, e talvez tenha sido
mais fcil para ele viver assim. Sinclair era to jovem
quando herdou o ttulo e j havia aprendido que as pessoas
queriam cair nas boas graas dele apenas por causa do
ttulo e da riqueza. Acho que essa foi uma das coisas que o
interessou em se casar comigo. Ns nos conhecamos desde
que ramos crianas, eu jamais o tratei com reverncia.
Eu via o homem, e no o ttulo ou qualquer outra coisa.
Contudo, quando no acreditei nele, quando agi de um
modo que deve ter parecido uma traio para ele, receio
que Sinclair tenha se tornado ainda mais distante e
desconfiado.
Pode ser. Mas se ele no quer se casar...
Mas ele precisa. Sinclair sabe disso to bem quanto
eu. Ele o duque de Rochford. Precisa ter um herdeiro,
algum para herdar o ttulo e as propriedades. Rochford
responsvel demais para no se dar conta disso.
Simplesmente estarei ajudando-o a fazer o que ele sabe que
tem de ser feito. Ela deu um sorriso travesso para a
amiga. E voc, mais do que ningum, no pode negar
que sou boa em fazer com que at aqueles que se dizem
determinados a no se casar cheguem ao altar.
Irene respondeu s palavras dela com um sorriso
irnico.
Admitirei que uma especialista em juntar at
mesmo os mais reticentes. No entanto, no posso deixar de
me perguntar como o duque aceitar tal plano.
Ah, no pretendo que ele venha a saber a respeito
respondeu Francesca com alegria. E por isso que voc
no pode contar isso nem mesmo para Gideon. Estou certa
de que Rochford consideraria uma grande interferncia de
minha parte e que me mandaria parar com isso. Sendo
assim, no pretendo dar tal chance a ele.
Com uma expresso divertida no rosto, Irene assentiu.
No vai ser difcil encontrar mulheres dispostas a
desposar o duque. Ele o solteiro mais cobiado do pas.
Verdade. Estou certa de que vrias desejariam se
tornar esposa dele, mas no qualquer uma que servir;
Tive de encontrar a mulher certa para ele, que provou ser
uma tarefa mais rdua do que eu previra.. Contudo,
Rochford merece apenas uma mulher extraordinria, e no
h muitas dessas por a..
Suponho que Althea e Damaris sejam duas delas.
Quem .mais selecionou para ele?
Restringi as escolhas a trs. Alm de Damaris e
Althea, h apenas lady Caroline Wyatt. Devo conversar com
as trs esta noite e decidir como apresentar cada uma delas
ao duque.
E se ele no gostar de nenhuma delas? perguntou
Irene.
Francesca deu de ombros.
Nesse caso, terei de encontrar outras. Algum ter
de lhe servir.
Posso estar sendo uma estpida, mas me parece
que a melhor candidata voc mesma.
Eu?
Francesca lhe lanou um olhar surpreso.
E, voc. Afinal de contas, voc a mulher que temos
certeza de que Rochford iria querer desposar, considerando
o fato de ele j t-la pedido em casamento uma vez. Se
voc contasse para ele que descobriu a mentira, que
lamenta no ter acreditado nele...
No. No retrucou Francesca, um tanto quanto
exaltada. Isso impossvel, tenho quase 34 anos de
idade e estou velha demais para ser uma noiva adequada
para o duque. E claro que me desculparei e confessarei o
quanto fui idiota e que eu estava errada. Preciso fazer isso.
Mas ns dois? No, isso j faz parte do passado.
mesmo?
mesmo. Por favor, no me lance esse olhar ctico.
Tenho certeza da minha deciso. Sabe que no quero mais
nada com o casamento. E, mesmo que quisesse, j faz
tempo demais, e muitas coisas aconteceram entre ns. Ele
jamais ser capaz de me perdoar por ter rompido com ele,
no a ponto de me desposar. Rochford um homem muito
orgulhoso. E qualquer sentimento que j possa ter tido por
mim, h muito j morreu. Afinal de contas, j faz 15 anos.
Eu no o amo mais. E imagino que ele no nutra muito
amor pela mulher que o rejeitou. Ora, por vrios anos, ele
sequer me dirigiu a palavra. Faz apenas alguns anos que
voltamos a ser amigos.
Bem, se voc tem certeza...
Eu tenho.
Irene deu de ombros.
Nesse caso, o que voc pretende fazer?
Eu... Ah, ali est lady Althea. Francesca avistara o
alvo, postada alm dos danarinos, conversando com outra
mulher. Comearei por ela. Acho que posso conversar um
pouco com ela, talvez combinar uma sada juntas. Ento
poderei providenciar para que Rochford se junte a ns.
Se esse o seu plano, a sorte parece ter lhe sorrido.
disse Irene, gesticulando com a cabea na direo de
outra parte do salo. Rochford acaba de chegar.
E mesmo?
O corao de Francesca bateu um pouco mais rpido, e
ela virou-se para olhar na direo indicada pela amiga.
Era Rochford, sem dvida, no fazendo esforo algum
para ser to elegante com o traje formal preto e branco, e
facilmente o homem mais bonito do salo. O espesso cabelo
escuro dele estava cortado no estilo casual da moda, que
muitos tentavam copiar, mas poucos conseguiam
reproduzir, e o corpo esbelto e alto era perfeito para as
calas e o casaco justos, na ltima moda. No havia nada
de ostensivo nele. O nico adorno que usava era um
alfinete de gravata, mantendo o plastro no lugar, cuja
cabea de nix era to escura quantos os olhos do dono.
Entretanto, qualquer um que o visse saberia, na mesma
hora, que se tratava de um aristocrata.
A mo de Francesca se apertou ao redor do leque, ao
observ-lo passando os olhos pelo salo. Todas as vezes em
que o vira recentemente, sentira a mesma mistura
turbulenta de emoes. J fazia anos desde a ltima vez em
que se sentira assim, to agitada e cheia de receios, e no
entanto, tambm estranhamente excitada. As palavras de
Daphne, refletiu, haviam aberto uma espcie de porta para
o passado, deixando entrar uma variedade de emoes que
ela imaginara que o tempo e a experincia haviam se
encarregado de eliminar.
Francesca percebia que isso era uma grande tolice.
Sabendo, como sabia agora, que Rochford no lhe fora
infiel, no fazia qualquer diferena na vida dela. Nada
mudara por conta disso e jamais mudaria. No entanto, no
podia negar a ligeira onda de alegria que brotava em seu
ntimo sempre que o via. Ele jamais fora de Daphne. A boca
bem desenhada jamais a beijara, nem lhe sussurrara ao
ouvido. As mos no a acariciaram nem a cobriram de joias.
As imagens mentais que a torturaram durante 15 anos
haviam sido completamente falsas, e no podia deixar de se
sentir feliz por isso.
De repente, ocupada com as luvas e o leque, Francesca
deu as costas ao parapeito da sacada, alisando a parte da
frente da saia.
Preciso contar a ele disse baixinho.
Sabia que s conseguiria se sentir vontade outra vez
perto dele depois que houvesse revelado o que descobrira e
se desculpado por no ter confiado em Rochford, nem
acreditado nele. E, era evidente, seria incapaz de encontrar
uma esposa para ele se no conseguisse se ver na
companhia de Sinclair sem ficar em um estado deplorvel
de nervos. Precisava lhe contar... Mas como?
Acho que est prestes a ter a sua chance disse
Irene com secura.
O qu?
Francesca ergueu o olhar.
E, ah, subindo as escadas na direo delas, vinha o
duque de Rochford.

Captulo Dois

Dando-se conta do impulso covarde de fugir, Francesca


ficou imvel. E claro que no poderia fazer isso. Rochford
olhava diretamente para ela. Dar as costas a ele seria
grosseria. Alm do mais, Irene tinha razo: era a chance
dela de explicar tudo para ele.
Sendo assim, permaneceu onde estava e sorriu para o
duque, quando ele se aproximou delas.
Lady Haughston. Lady Radbourne cumprimentou
ele, esboando uma mesura.
Rochford. Que prazer v-lo retrucou Francesca.
J faz um bocado de tempo. Eu a tenho visto em
poucas festas.
Ela deveria ter sabido que ele perceberia. Era raro
Rochford deixar de notar alguma coisa.
Tenho... tenho descansado um pouco desde o
casamento de Callie.
Voc estava doente?
Ele franziu a testa.
Ah, no. No, de modo algum. H...
Francesca suspirou por dentro. Mal haviam trocado
duas palavras, e ela j estava se debatendo.
Achava muito difcil mentir para Rochford. At mesmo a
mais inocente das mentiras sociais que poderia contar para
qualquer outra pessoa parecia morrer na lngua dela quando
fitava aqueles olhos escuros. s vezes, sentia como se os
olhos dele pudessem enxergar o ntimo dela, alcanando as
profundezas da alma.
Ao prosseguir, evitou fitar aqueles olhos.
No estava doente, apenas... cansada. A temporada
pode ser um tanto quanto exaustiva, at mesmo para mim.
Teve a ntida impresso de que ele no acreditar? nela.
Sinclair a analisou por mais um longo instante, depois, com
elegncia, retrucou:
Eu lhe garanto que ningum diria. Est radiante
como sempre.
Francesca recebeu o elogio com um assentir gracioso
da cabea, e ele voltou-se para Irene:
Milady tambm. O casamento parece lhe fazer bem.
E faz admitiu Irene, parecendo ligeiramente
surpresa.
Radbourne est aqui, hoje noite? perguntou ele.
Estou surpreso por no encontr-lo ao seu lado.
Isso porque Irene o desertou explicou
Francesca, sorrindo.
verdade admitiu Irene. Eu o abandonei nas
garras de lady Pencully e fugi como uma covarde para as
escadas.
Santo Deus, a tia Odelia est aqui? perguntou ele,
lanando um olhar alarmado para o salo abaixo.
Est, mas ela no subir as escadas respondeu
Francesca. Enquanto permanecer aqui em cima, estar a
salvo.
Eu no teria tanta certeza assim. A mulher parece
ter encontrado um vigor renovado desde o baile dos 80
anos dela argumentou Rochford.
Irene olhou para Francesca e disse baixinho:
Suponho que seja melhor eu bancar a boa esposa e
ir resgatar Gideon, antes que a pacincia dele acabe e meu
marido diga algo a ela de que, mais tarde, ele venha a se
arrepender.
Francesca reprimiu a onda de pnico que sentiu ante a
partida da amiga. J conversara com o duque centenas de
vezes. Era absurdo, de repente, sentir-se to pouco
vontade.
Como est a duquesa? perguntou ela, assim que
Irene se afastou, haja vista que no conseguiu pensar em
nada melhor para dizer.
Vov est bem e se divertindo em Bath. Ela vive
ameaando vir para c durante, pelo menos, algumas
semanas da temporada, mas eu acho pouco provvel que
ela venha. Est aliviada demais por no ter que bancar a
dama de companhia para Callie.
Francesca assentiu. E pareceu ser o fim do assunto.
Moveu-se pouco vontade no mesmo lugar, voltando a
olhar para o salo de baile. Sabia que tinha de contar para
ele. No poderia continuar desse jeito, portando-se com
constrangimento e timidez perto dele. Ao longo dos ltimos
anos, acostumara-se a t-lo como amigo de novo ou coisa
parecida. No via a hora de conversar com ele nas festas.
Era sempre agradvel trocar palavras com Sinclair, e o bom
humor dele tornava suportvel at mesmo a mais
entediante das festas. E sempre podia contar com ele para
uma valsa, o que significava que, ao menos, uma dana
durante a noite no seria um esforo, como flutuar pelo
salo,
Tinha de consertar as coisas. No importava o quanto a
ideia a assustasse, tinha de confessar e lhe pedir o perdo.
Ela olhou para ele e o flagrou observando-a, os olhos
escuros pensativos. Ele sabia, pensou. O homem era
simplesmente astuto demais. Sabia que havia algo de
errado com ela. Com eles.
Ser que gostaria de dar uma volta comigo?
perguntou ele, estendendo o brao. Pelo que eu soube, a
galeria dos Whittington muito boa.
Sim, claro. Parece uma ideia agradvel.
Francesca pousou a mo no brao dele e atravessou,
ao lado dele, as portas duplas que levavam ao comprido
corredor que se estendia ao longo de um dos lados da
manso Whittington. Pendurados na galeria, estavam
retratos dos antepassados da famlia e de uma variedade de
outros modelos, inclusive de um ou outro co de caa
favorito de alguns dos Whittington ao longo dos sculos.
Eles caminharam lado a lado, ocasionalmente olhando para
um dos quadros, mas sem nenhum interesse real. No havia
mais ningum por perto, e os passos deles ecoavam
ocamente sobre o lustroso piso de tocos. O silncio se
estendia entre os dois, ficando mais profundo, mais
constrangedor a cada segundo que passava.
Por fim, Rochford disse:
Eu a ofendi de um modo irreparvel?
O qu? Surpresa, Francesca voltou o olhar para o
rosto do duque. O que quer dizer?
Ele se deteve e virou-se para ela, com expresso sria
e as sobrancelhas negras severamente prximas uma da
outra.
Quero dizer que, apesar de ser verdade que eu a
tenho visto em poucas festas nas ltimas semanas, milady
tem estado em algumas delas... E, sempre que me via, na
mesma hora, milady virava as costas e desaparecia na
multido. E quando, por acaso, se deparava
inesperadamente comigo, sem ter como evitar o encontro,
aproveitava a primeira oportunidade para dar alguma
desculpa e ir embora. Posso apenas presumir que milady
no me perdoou pelo que eu lhe disse no dia em que
descobri que Bromwell vinha cortejando Callie.
No! protestou Francesca, com toda a
sinceridade, pousando a mo no brao do duque. No
verdade. Eu no o culpei. Sinceramente, eu no culpei. Eu...
Talvez milorde tenha sido um pouco grosseiro. Mas voc se
desculpou. E, sem dvida, tinha seus motivos para estar
preocupado. Eu no podia trair a confiana de Callie, e ela
tinha o direito de escolher o prprio futuro.
E. Eu sei. Ela um tanto quanto independente.
Ele suspirou. Percebo que milady no tinha muita
escolha, e eu no tinha motivos para esperar que fosse
capaz de controlar a minha irm. Deus sabe que eu no tive
muita sorte quando tentei faz-lo. E, assim que a raiva
passou, eu descobri que estava errado. Eu me desculpei, e
pensei que milady houvesse aceitado as minhas desculpas.
Porm, depois, milady comeou a se esconder de mim.
No, sinceramente, eu aceitei o seu pedido de
desculpas e no estou zangada com o que milorde disse. Se
no se lembra, j tive uma ou duas oportunidades de
testemunhar o seu mau gnio.
Sendo assim, por que est aborrecida comigo?
perguntou ele. Mesmo no casamento de Callie, eu a vi
muito pouco. Ele se deteve abruptamente perguntou:
Foi por causa daquela cena na cabine de caa? Porque
eu...
Ele hesitou.
Porque milorde derrubou o futuro marido da irm no
cho? perguntou Francesca, um sorriso rondando os
cantos dos lbios. Porque os dois estavam brigando na
sala de visitas, derrubando vasos das mesas e virando
cadeiras?
Rochford fez meno de protestar, mas se conteve, a
boca retorcendo-se em um ligeiro sorriso.
Bem... . Porque eu agi como um brigo. E fazendo
um tremendo papel de idiota.
Meu caro duque disse Francesca devagar, com
um brilho bem-humorado nos olhos , e por que eu haveria
de me espantar com isso?
Ele deu uma breve risada.
Bem, pelo menos, milady teve a decncia de no
dizer que j est acostumada com isso. Embora eu deva
salientar que, apesar de ter sido um brigo, pelo menos,
no estava contando lorotas monumentais, como certas
pessoas.
Ele lhe lanou um olhar sugestivo.
Lorotas! Francesca bateu de leve no brao dele
com o leque, mal se dando conta de que o constrangimento
desaparecera e que estava de novo vontade, trocando
farpas bem-humoradas com ele. Est sendo injusto,
cavalheiro.
Ora, vamos, milady vai negar que estava sendo um
tanto quanto... digamos, criativa naquela manh?
Algum tinha de colocar um pouco de ordem
naquela confuso retrucou ela. Caso contrrio,
teramos todos estado em srios apuros.
Eu sei. O rosto dele ficou srio, e ele estendeu a
mo, surpreendendo-a ao tomar a dela. Sei o quanto
milady fez por Callie naquele dia. Conquistou a minha
eterna gratido por sua engenhosidade E pelo seu corao
gentil. Callie teria se visto envolvida em um srio escndalo
a no ser pela sua ajuda.
Francesca sentiu as faces se aquecendo sob o olhar
firme de Rochford, ento olhou para o lado.
No precisa me agradecer. Na verdade, gosto muito
de Calhe. Ela como uma irm para mim.
Francesca deu-se conta de que a escolha das palavras
fora infeliz e enrubesceu ainda mais. Ser que Rochford a
consideraria insolente? Ou presumiria que ela o estava
lembrando do fato de que quase haviam se tornado marido
e mulher?
Francesca virou-se e continuou a caminhar. A mo dela
estava cerrada com tanta fora ao redor do leque que as
varetas estavam machucando a carne. Rochford alcanou-a,
e por um instante, caminharam em silncio. Ela podia senti-
lo observando-a. Ele sabia que havia algo de errado. E ela
estava apenas piorando as coisas e alimentando a prpria
ansiedade.
Tenho de me desculpar com milorde disse ela de
repente.
Como disse? perguntou ele, com surpresa
evidente na voz.
Ela parou e se virou para ele, inspirando fundo antes de
lhe fitar o rosto.
Eu o julguei mal, 15 anos atrs, quando ns...
Ela se interrompeu, sentindo como se a garganta fosse
fechar.
O duque estremeceu um pouco, a confuso no rosto
dele transformando-se em ligeira desconfiana.
Quando estvamos noivos? completou no lugar
dela.
Francesca assentiu. Descobriu que, no fim das contas,
era incapaz de encar-lo e desviou o olhar.
Eu... No casamento de Callie, lady Swithington me
contou... Ela disse que mentiu sobre milorde e ela. Que
jamais houve algo entre vocs dois.
Quando ele nada disse, Francesca empertigou os
ombros e forou-se a voltar a olh-lo. O rosto dele estava
imvel, o olhar sombrio, e ela descobriu tanto a respeito do
que ele estava pensando e sentindo quanto ela estava
olhando para o outro lado.
Ela engoliu em seco e prosseguiu.
Eu estava errada. Fui injusta ao acus-lo. Deveria ter
lhe dado ouvidos, escutado o que tinha a dizer. E... E eu
queria que soubesse que lamento tudo o que eu disse, tudo
o que fiz.
Bem... Ele meio que se virou para o lado, mas
logo voltou a fit-la. Entendo. Ficou em silncio por
mais um instante e depois disse: Receio no saber o que
dizer.
No sei se h algo para ser dito admitiu
Francesca. Em seguida, os dois deram meia-volta e
retornaram caminhando por onde haviam vindo. No h
nada a ser feito. J est tudo encerrado h muito tempo.
Porm no me sentiria tranqila se no lhe dissesse o
quanto eu errei. No espero que milorde me perdoe. Mas
queria que soubesse que descobri a verdade e que lamento
t-lo julgado mal. Deveria ter conhecido melhor o seu
carter.
Milady era muito jovem retrucou ele baixinho.
E verdade, mas, com certeza, no desculpa.
Com certeza.
Francesca lanou um olhar de esguelha para o duque.
Ficara preocupada que a confisso dela fosse recebida com
comentrios frios e severos. Ou que os olhos de Rochford
fossem se acender de fria e que ele esbravejaria com ela
ou iria embora zangado. No considerara a possibilidade de
o pedido de desculpas deix-lo sem fala.
Atravessaram as portas duplas que levavam at o
segundo andar do salo de baile e se detiveram, virando-se
um para o outro, com constrangimento. O corao de
Francesca vibrava no peito. No queria apenas despedir-se
dele daquele modo, sem ter certeza do que ele estava
pensando ou sentindo, sem saber se ele estava fervilhando
por dentro ou apenas aliviado pelo fato de que ela no mais
o considerava um patife. Francesca no poderia suportar se
a confisso dela resultasse na runa da delicada amizade
que os dois haviam construdo ao longo dos anos.
Com impulsividade, ela perguntou:
Que tal uma dana?
Ele sorriu vagamente.
! Que tal uma dana?
Rochford estendeu o brao para ela, e ambos
comearam a descer a escadaria curvilnea.
Uma valsa comeou no instante em que chegaram
pista, e o duque a tomou nos braos, antes de os dois se
juntarem aos danarinos. Algo vibrou no interior dela, suave
e insistente, e de repente, ela se viu indecisa e nervosa, e
quase zonza tambm. J danara com Rochford vrias
vezes ao longo dos ltimos anos, contudo, de algum modo,
desta vez, a sensao foi diferente, quase novidade. A
sensao... foi quase a mesma de tantos anos antes.
No tinha como no notar a fora dos braos que a
envolviam, o calor dele, o perfume da gua-de-colnia dele,
misturado com a ligeira e inconfundvel fragrncia que era
prpria dele. Francesca lembrou-se de como havia sido
naquele dia que se seguiu ao do Natal, no baile dado em
Dancy Park, quando ele a tomara nos braos para uma
valsa, e ela olhara para ele, dando-se conta de que a
atrao pueril que sentira por ele durante anos era algo
muito maior. Fitando as profundezas daqueles olhos
escuros, descobrira que estava perdida e loucamente
apaixonada pelo homem. Ficara zonza de tanta empolgao,
com o corpo todo formigando s de estar perto dele. Ele a
fitara e sorrira, e naquele instante, fora como se um sol se
acendesse dentro dela.
Fitando-o agora, Francesca sentiu o rubor tomando
conta do rosto dela ante a lembrana. Ele parecia o mesmo.
Na verdade, os anos s fizeram deix-lo mais bonito, as
ligeiras rugas nos cantos dos olhos suavizando as feies
angulosas que davam ao rosto dele uma impresso de
frieza. Ele sempre lembrara um pouco um pirata, pensou
ela, com os olhos e cabelo escuro, e os ossos malares altos.
Ou, pelo menos, era o que parecia quando as sobrancelhas
lisas e negras aproximavam-se uma da outra ou quando
fitava algum com aquele olhar frio e intenso. Naqueles
momentos, Sinclair podia parecer um tanto quanto
perigoso.
Porm, quando sorria, a histria era outra. O rosto dele
se iluminava, os olhos ficavam mais calorosos, e a boca se
curvava de um modo um tanto quanto convidativo. Era
quase impossvel no sorrir de volta para ele em tais
momentos. Na verdade, chegava a dar vontade de fazer
algo para provocar uma nova apario de tal sorriso.
Ela desviou o olhar com rapidez, constrangida ante o
rumo tomado pelos pensamentos. Torcia para que ele no a
houvesse notado enrubescer e que no fizesse ideia do que
provocara isso. Era absurdo, claro, ela ficar nervosa ou
ansiosa. E ainda mais ridculo os pensamentos dela se,
focarem em devaneios juvenis sobre a boa aparncia de
Sinclair ou sobre o sorriso irresistvel dele. H muito que ela
superara tais sentimentos, seja por Rochford ou por
qualquer outro homem. Qualquer que houvesse sido o amor
pueril que sentira por ele, este morrera h muitos anos,
consumido pelas longas noites de angstia insone, afogadas
em um mar de lgrimas.
Ela puxou assunto de modo a romper o silncio.
Teve notcias de Callie?
Recebi uma carta dela. Bem curta, devo dizer. Paris
linda. Bromwell maravilhoso. Ansiosa para ir Itlia.
Francesca riu.
Com certeza, no foi to curta assim.
Ah, no, havia mais algumas descries de Paris.
Mas, levando tudo em considerao, foi um exemplo de
conciso. Planejam voltar para Londres em mais uma
semana. Se, claro, no decidirem estender a lua de mel.
Bem, pelo menos, parece que ela est feliz.
E, acho que est mesmo. Contra todas as minhas
expectativas, Bromwell parece que a ama de verdade.
Milorde deve se sentir sozinho sem t-la por perto.
A casa est um tanto quanto silenciosa Rochford
admitiu com um ligeiro sorriso. Contudo, tenho me
mantido ocupado. Ele ergueu uma das sobrancelhas para
ela. E quanto a milady?
Se tenho me mantido ocupada? Ou se me sinto
sozinha sem Callie por perto?
Qualquer uma das duas coisas. Ambas. Nos dois
meses que precederam o casamento dela, ela passou mais
tempo na sua companhia do que em casa.
E verdade. E, de fato, cheguei concluso de que
sinto saudades dela admitiu Francesca. Callie ... Bem,
a partida dela deixa um rombo maior na vida de uma
pessoa do que se poderia imaginar.
Talvez seja hora de aceitar outra dama sob seus
cuidados sugeriu Rochford. J vi vrias mulheres aqui
esta noite que se beneficiariam do seu toque de mestre.
Ah, mas nenhuma delas solicitou a minha ajuda. E
um tanto quanto indelicado oferecer a opinio no solicitada
sobre como uma outra pessoa pode ser melhorada.
Imagino que tenha razo. Embora eu no possa
deixar de desejar que milady pudesse falar algo para lady
Livermore.
Francesca reprimiu uma risadinha, acompanhando o
olhar de Rochford at onde lady Livermore estava danando
com o primo. Ela estava usando a cor favorita dela, um
marrom arroxeado encorpado que valorizaria pouqussimas
mulheres. Lady Livermore no estava entre elas. A cor por
si s j teria sido ruim, mas lady Livermore era da opinio
de que se uma coisa era boa, quanto mais dela, melhor
ainda. Babados adornavam o decote e a parte inferior das
saias, aparecendo por sob os detalhes irregulares partindo
da cintura da saia externa. At mesmo as mangas curtas e
afofadas tinham babados. Rosas de seda ornavam a cintura
do vestido, cada uma contendo uma prola no centro,
interconectadas por guirlandas de prolas. No topo da
cabea, havia um barrete da mesma cor, ornado de prolas.
Receio que lady Livermore jamais v mudar disse
Francesca. Aps uma breve pausa, ela falou: Por acaso
conhece lady Althea?
Assim que falou, Francesca teve vontade de morder a
prpria lngua.
Como pde tocar no assunto de maneira to bvia?
A filha de Robart? O duque perguntou em tom de
surpresa. Acha que ela precisa de ajuda para encontrar
um marido?
Ah, no! Pelo amor de Deus. Francesca deu uma
risadinha. Estou certa de que lady Althea no precisa de
minha ajuda para o que quer que seja. Eu apenas a vi
danando com Sir Cornelius, mais nada. Ela fez uma pausa,
e em seguida, prosseguiu: Tenho certeza de que no lhe
faltam pretendentes. Ela um bocado atraente, no acha?
E. Creio que sim.
E muito prendada tambm. Ela toca piano muito
bem.
Toca mesmo. Eu j a escutei tocar.
Escutou? Soube que ela muito admirada.
Sem dvida.
Francesca no pde negar uma ligeira irritao ante as
respostas. No sabia, ao certo, por que a concordncia do
duque com as sugestes da excelncia de lady Althea a
irritava tanto: Afinal de contas, o trabalho dela seria muito
mais fcil se Rochford j achasse a mulher atraente. E, com
certeza, ela no era vaidosa a ponto de no suportar
escutar outra mulher sendo elogiada. Ainda assim, estava
tendo dificuldades para no responder com aspereza,
mesmo tendo sido ela a tocar no assunto.
Ela mudou de assunto. Entretanto, mais tarde, quando
a msica terminou, manobrou, com sutileza, Rochford para
deixar a pista de dana na mesma direo tomada por lady
Althea e o parceiro de dana dela. Teve ainda a sorte de Sir
Cornelius estar se despedindo da dama justamente quando
se aproximaram.
Lady Althea cumprimentou-a Francesca com
aparente satisfao. Que prazer em v-la. Eu juro, j faz
tanto tempo desde que fomos apresentadas. Conhece o
duque de Rochford, no conhece?
Lady Althea exibiu um sorriso ensaiado.
Sim, claro. E um prazer rev-lo, meu senhor.
Rochford curvou-se sobre a mo dela, com educao e
lhe assegurando que o prazer era todo dele, enquanto
Francesca passava os olhos pela moa com ateno. Lady
Althea era alta e esbelta, e o vestido de baile branco era de
bom gosto, embora, na opinio de Francesca, pudesse
chamar um pouco mais a ateno. E, se os lbios eram um
pouco finos demais, e o rosto ligeiramente comprido demais
para uma mulher bela de verdade, lady Althea tinha um
volumoso cabelo castanho-escuro, e os olhos castanhos
eram grandes e adornados por compridos clios escuros.
Francesca no tinha dvidas de que muitos homens a
considerariam bonita.
Ela lanou um olhar de esguelha para Rochford, para
conferir se ele era um deles.
Lady Althea inquiriu com educao sobre a sade da
av de Rochford e sobre os pais de Francesca. Depois,
tratou de elogiar o casamento de Callie. Era justamente o
tipo de conversa educada que Francesca travara durante
muito tempo da vida, assim como lady Althea e Rochford,
que puderam passar vrios minutos conversando sobre
praticamente nada.
Quando terminaram de elogiar o baile de lady
Whittington, na opinio de Althea, talvez o melhor deles,
assim como de lamentar o triste estado de nervos da me
de lady Althea, que a deixara de cama, impossibilitada de
comparecer ao evento, passaram a falar sobre a ltima pea
em Drury Lane, que, no fim das contas, nenhum dos trs
havia visto.
Ora, precisamos ir! exclamou Francesca, olhando
para lady Althea.
A outra mulher pareceu um tanto quanto surpresa, mas
a resposta foi:
Mas claro. Parece uma ideia muito agradvel.
Francesca sorriu.
E insistiremos para que o duque nos leve.
Com uma expresso esperanosa, virou-se para
Rochford.
Os olhos dele tambm se alagaram ligeiramente, mas,
com toda a calma, ele disse:
claro. Seria um prazer acompanhar duas damas
to adorveis ao teatro.
Maravilhoso. Francesca olhou de novo para Althea
que, ela notou, parecia mais ansiosa com o convite agora
que sabia que o duque faria parte do grupo. Vamos
marcar uma noite. Tera-feira est bom para todos?
Os outros dois concordaram, e Francesca sorriu para
eles. Sabia que praticamente no lhes dera outra escolha.
De um modo geral, era mais hbil nas manobras do que
fora hoje noite. No sabia, ao certo, dizer por que fora to
mais inbil do que o normal, mas, pelo menos, nenhum dos
dois parecia contrariado nem desconfiado.
Aps mais alguns minutos conversando sobre
trivialidades, afastou-se, deixando Althea na companhia de
Rochford. Atravessou o salo, acenando para alguns e
detendo-se para conversar com outros. Sabia que deveria
estar tomada de uma sensao de triunfo. Enfim colocara o
seu plano em ao.
Contudo, na verdade, tudo o que sentiu foi o inicio de
uma dor de cabea.
Deteve-se e olhou ao redor de si mesma. Avistou Irene
ao longe, e um instante mais tarde, localizou Sir Lucien na
pista de dana. Poderia ir at Irene ou aguardar Sir Lucien.
Ou, na verdade, poderia encontrar meia dzia de outros
com quem conversar, e sem dvida, haveria vrios homens
que a tirariam para danar.
Porm no estava disposta a fazer nada disso. As
tmporas estavam comeando a latejar, e sentia-se
entediada e curiosamente desanimada. Tudo o que queria
era ir para casa.
Alegando uma dor de cabea, o que, desta vez, no era
mentira, despediu-se da anfitri e seguiu para a carruagem
l fora. O veculo tinha 10 anos de idade e estava ficando
um tanto quanto surrado, mas era bom estar dentro dele,
longe das luzes, da msica e da barulheira de uma multido
conversando.
Fenton, o mordomo, ficou surpreso ao v-la em casa
to cedo, e na mesma hora, a rondou, solcito.
Est se sentindo bem, minha senhora? Por acaso,
pegou um resfriado?
O homem era mordomo dela h mais de 14 anos. Ela o
contratara pouco depois de ter se casado com lorde
Haughston. Assim como todos os outros serviais, ele era
imensamente leal. No faltaram ocasies em que ela se viu
incapaz de lhes pagar os salrios, mas Fenton jamais se
queixara, e ela tinha certeza de que ele dera um jeito em
qualquer servial que o fizera.
Francesca sorriu para o homem.
No, estou bem. Apenas com um pouco de dor de
cabea.
Ao subir as escadas, deparou-se com interrogatrio
semelhante por parte da criada, Maisie, que, na mesma
hora, desarmou o penteado de Francesca, escovando-lhe o
cabelo, tirou-lhe as vestes e a ajudou a vestir a roupa de
dormir, deixando o quarto, logo em seguida, para ir buscar
um pouco de gua de alfazema para a dor de cabea da
patroa. No demorou muito para Francesca se ver
acomodada na cama, com os travesseiros afofados s
costas, um leno embebido em gua de alfazema estendido
sobre a sua testa, e o lampio de querosene ao lado da
cama regulado na intensidade mais baixa.
Com um suspiro, Francesca fechou os olhos. No
estava com sono. Era cedo demais comparado hora em
que estava acostumada a se recolher. E, na verdade, a dor
de cabea melhorara assim que voltara para casa e
desarmara o penteado. Infelizmente, o desnimo que se
apossara dela no baile parecia ter vindo para ficar.
No era uma mulher dada a remoer infortnios.
Quando o marido morrera, cinco anos atrs, deixando-a
com pouco mais alm desta casa em Londres, uma das
poucas coisas que j no haviam sido vinculadas ao esplio,
ela no ficara sentada por a retorcendo as mos e
lamentando o destino. Esforara-se o mximo para reunir
tudo o que pde para pagar as dvidas dele, reduzindo ao
mnimo necessrio as prprias despesas. Fechara parte da
casa e reduzira o quadro de empregados, passando, em
seguida, aos poucos, a vender toda a prataria e o ouro, no
deixando de fora nem as joias. Tambm no perdeu tempo
em aprender a praticar a economia, consertando e
modificando os vestidos antigos, em vez de comprar novos,
e usar os sapatos at gastar de vez as solas.
Mesmo assim, tornara-se evidente que tais economias e
a parca penso de viva no seriam o suficiente para
sustent-la por muito tempo, mesmo com um quadro
restrito de empregados. A maioria das mulheres na situao
dela teria procurado um novo marido, porm, aps a
experincia dela com o primeiro, Francesca estava
determinada a no seguir por tal caminho outra vez. Sem
um casamento para financi-la, o curso esperado seria
voltar para a casa do pai, agora de propriedade do irmo, e
viver o resto da vida como uma parenta de favor.
Em vez disso, procurou algum outro meio de aumentar
a renda. E claro que no havia trabalho para damas, com
exceo de algo como aia de companhia ou governanta.
Nenhum das duas opes agradava Francesca, e no fundo,
tinha certeza de que ningum jamais a teria contratado
mesmo para nenhuma das duas posies. Os talentos que
possua, como gosto impecvel, um bom olho para as
modas que valorizavam a aparncia das pessoas em vez de
desviar a ateno delas, um conhecimento detalhado do
panorama social de Londres, a habilidade de flertar na
medida certa, assim como de dar vida mais montona das
festas ou de desarmar as situaes mais desagradveis, no
eram o tipo de coisa capaz de render dinheiro.
Entretanto, ocorrera a ela, aps mais outra matrona da
sociedade lhe implorar a ajuda para tornar melhor a
temporada de uma filha impopular, que seus talentos eram
muito teis na ocupao principal das mes da elite da
sociedade: garantir um bom casamento para a filha solteira.
Muito poucas estavam mais aptas a conduzir uma jovem,
ingnua atravs das guas traioeiras da temporada, e
nenhuma era to boa em encontrar o vestido ou o acessrio
perfeito para valorizar um corpo ou para disfarar um
defeito, ou o penteado que caa melhor com qual tipo de
rosto. Pacincia, tato e um excelente senso de humor a
ajudaram a sobreviver a um casamento infeliz, assim como
a manter-se como uma das lderes do beau monde por 15
anos, uma posio sempre arriscada. Sem dvida, tais
qualidades poderiam ser usadas para, com sucesso,
conduzir uma jovem a um bom casamento. Se tivesse sorte,
talvez at ao amor.
H trs anos que Francesca era uma casamenteira,
sempre sob o disfarce elegante de estar fazendo um favor
para uma amiga, claro, e se no vivia exatamente bem,
pelo menos, conseguira sobreviver. Era capaz de manter a
comida na mesa e pagar um pequeno quadro de
funcionrios, assim como garantir o aquecimento na casa
durante o inverno, desde que mantivesse trancados os
maiores aposentos da casa. E, considerando a quantidade
de trabalho e clientes que trazia para as costureiras e lojas
de acessrios, constantemente recebia de presente aquele
vestido que fora encomendado, mas jamais buscado, ou
conseguia comprar um chapu ou uma capa com descontos
considerveis.
Com certeza, no era a vida com a qual sonhara
quando menina, e Francesca passava muito mais tempo do
que gostaria pensando em como seria capaz de pagar as
contas. Mas, pelo menos, era capaz de viver por conta
prpria, to independente quanto qualquer dama poderia
ser se quisesse ser respeitvel. Sabia que a me ficaria
chocada se soubesse da ocupao secreta de Francesca,
assim como ficariam muitos outros membros da sociedade.
Talvez o que fizesse no fosse de bom-tom, mas,
francamente, ela sentia satisfao em pegar aquelas
desprovidas de senso de estilo e transform-las em jovens
atraentes e elegantes, alm de sempre ser recompensador
ajudar um casal a se encontrar.
No fundo, estava bem satisfeita com a prpria vida. Ou,
pelo menos, estivera. Porm, ao longo das ltimas
semanas, percebera uma sensao de descontentamento,
certo tdio. As vezes, sentira-se at... solitria.
Era um absurdo, claro, haja vista que a agenda social
dela vivia invariavelmente cheia. Tinha convites para todas
as noites da semana, s vezes, at mais de um por noite.
Cada dia trazia um fluxo constante de visitas, masculinas e
femininas. Nunca deixava de ter um parceiro de dana nem
um acompanhante. Se passara muito das ltimas semanas
sozinha, fora por escolha prpria. No sentira muita vontade
de sair nem de ver ningum.
Sabia que estava com saudade de Callie. Acostumara-
se a ter a jovem por perto, e a casa parecia vazia sem ela,
exatamente como dissera ao duque. E, ela tinha de admitir,
tambm estava sofrendo de remorso e culpa pelo terrvel
erro que cometera tantos anos atrs. Imaginava que no
poderia ser chamada de humana se no considerasse como
a vida dela poderia ter sido diferente caso no houvesse
rompido o noivado.
Com certeza, se tivesse se casado com Rochford, no
estaria agora passando os dias se preocupando em manter
a comida na mesa nem com a possibilidade de um vestido
antigo no poder ser reformado outra vez. Contudo, muito
alm dos benefcios materiais, tinha de se perguntar se no
teria tido uma vida feliz ao lado dele.
E se tivesse se casado com um homem de honra, em
vez de com um libertino? O que poderia ter acontecido se
tivesse se casado com o homem que realmente amava?
Lembrou-se da empolgao estonteante que sentia sempre
que estava com Rochford, na poca, o calor que se
apoderava dela cada vez que ele sorria, o modo como o
corpo todo formigara quando ele a beijara.
O comportamento dele com ela sempre fora correto, e
os poucos beijos que ele lhe dera haviam sido, de um modo
geral, recatados. Ainda assim, ela lembrou, o corao batia
forte sempre que ele estava perto, e os sentidos eram
tomados pela viso, pelo perfume e pelos sons de Sinclair.
Uma ou duas vezes, quando ele pousara os lbios sobre os
dela, Francesca sentiu o ardor apossar-se dele, que a
puxara para si. Os lbios dele se colaram aos dela, abrindo-
lhe a boca, antes que ele a soltasse abruptamente,
desculpando-se pela falta de decoro. Ela mal o escutara.
Ficara fitando-o, lbios entreabertos, zonza ante as novas e
estranhas sensaes incendiando os nervos, o fogo que
explodia no abdome, e estremecendo, ficara desejando
mais.
Se houvesse se casado com Rochford, talvez estivesse
agora cercada de filhos, respeitada pelo marido, talvez at
amada. Talvez tivesse sido feliz.
Uma lgrima brotou no canto dos olhos, escorrendo
pelo rosto. Abrindo os olhos, ela enxugou a gota fugitiva.
Quanta tolice, pensou. No era mais uma jovem de 18 anos
de idade para se deixar levar por ideias romnticas.
A verdade era que, embora talvez houvesse tido filhos,
o casamento com Sinclair, com toda probabilidade, teria
sido igualmente infeliz.
Quando vibrara por dentro ante os beijos de Rochford,
no se dera conta do que vinha aps os beijos e abraos ou
como tais sensaes sedutoras morriam quando
confrontadas pela realidade do ato marital. Caso houvesse
desposado o duque, o resultado teria sido o mesmo, tentou
se convencer. A nica diferena que imaginava que teria
ficado dura e fria com Rochford, e que teria sido ele, e no
Andrew, a deixar a cama praguejando e chamando-a de
lady Gelo, ou melhor, duquesa de Gelo.
Um leve sorriso triste lhe curvou os lbios. O duque
gostara dela, mas era um absurdo sonhar que teria
conquistado o amor dele ao longo dos anos. claro que ele
teria agido com mais hombridade do que Haughston. Ele
no teria lhe dado sermes nem desfilado com a amante
diante dela. Mas ele, sem dvida, teria se divertido to
pouco no leito matrimonial quanto Andrew. Ele tambm
teria perdido todos os sentimentos por ela quando ela no
pudesse responder a ele com ardor. E quanto do amor dela
por ele teria permanecido quando, noite aps noite, tivesse
de suport-lo arremetendo dentro dela, torcendo para que,
desta vez, no fosse doloroso, suspirando com alvio quando
o ato houvesse chegado ao fim e ele tivesse deixado a
cama?
No havia motivos para acreditar que nada disso teria
mudado. Ela no teria, por um passe de mgica, se tornado
uma mulher passional apenas porque se casara com um
homem diferente. Teria sido pior ver a desiluso no rosto de
Rochford ao se dar conta de que a mulher era fria na cama.
E, com certeza, teria sido ainda pior recear as visitas
noturnas do homem que ela amava.
No, muito melhor ter vivido a vida que vivera. Melhor
ter lembranas felizes do amor que um dia sentira. Se
soubesse a mulher que ela era, Rochford tambm teria
ficado grato por ela no ter se casado com ele. Ele ainda
poderia se casar e ter filhos.
Na realidade, qualquer uma das mulheres que
escolhera daria uma excelente esposa e duquesa para
Rochford. Ele poderia facilmente apaixonar-se por uma
delas. Afinal de contas, com as unies que ajudara a
promover, Francesca conquistara um bocado de sucesso
com relao a isso.
O restante da vida dele seria muito mais feliz do que,
sem dvida, teria sido se houvessem se casado. E era isso
que tambm a deixaria feliz. Muito feliz, procurou se
convencer.
Sendo assim, perguntou-se, por que a ideia de
providenciar o casamento de Sinclair com outra a deixava
sentindo-se to vazia por dentro?

Captulo Trs

Francesca caminhava pelos jardins de Dancy Park. O


sol estava quente nas costas dela, e o ar, fragrante com o
perfume das rosas. Sob a luz dourada, as flores eram um
espetculo de cores: bocas-de-leo brancas e amarelas,
buqus enormes de penias rosadas e vermelhas, e rosas
de tudo quanto era tonalidade, subindo pelas trelias e
recobrindo os muros. Uma brisa agitava as flores,
espalhando pelo ar as suas ptalas e folhas.
Francesca.
Ela virou-se, e ali estava Rochford. O sol estava s
costas dele, de modo que ela no conseguia enxergar com
clareza as. feies dele, mas Francesca conhecia a voz, o
corpo dele, o modo como ele caminhava na direo dela.
Ela sorriu, tomada de emoo.
Eu a vi do meu gabinete prosseguiu ele,
aproximando-se mais.
O rosto dele era liso e anguloso. Ela teve vontade de
passar as pontas dos dedos por ele. Sob a luz do sol, os
olhos escuros pareciam ser mais claros do que o normal, as
ris da cor de chocolate quente, cercando o preto carvo das
pupilas. Os olhos dela se focalizaram na boca, firme e bem
desenhada. Os lbios dele, pensou ela, pareciam
suculentos, e s de pensar nisso, sentiu algo se contorcendo
no abdome, quente e lento.
Sinclair.
O nome dele no passou de um sussurro nos lbios. Ela
sentiu um aperto no peito e a garganta se fechou, como
costumava ficar quando ele estava por perto. Ele era to
familiar para ela quanto este jardim ou esta casa, mas, hoje
em dia, sempre que estava perto dele, sentia-se to
ansiosa, nervosa e vibrando de energia, como se jamais o
houvesse visto antes.
Ele ergueu a mo, segurando na palma o queixo dela.
A mo era dura e mais quente do que at mesmo a carcia
do sol. O polegar alisou-lhe o rosto e roou de encontro
boca. Leve como uma pena, ele traou o contorno dos
lbios dela, e a carne deliciosamente sensvel incendiou-se
sob o toque.
Uma onda de calor apossou-se do corpo dela,
concentrando-se no seu ntimo. Uma forte pulsao brotou
entre as pernas dela, e ela inspirou fundo.
Observou, com antecipao, quando ele baixou a
cabea at a dela, finalmente fechando os olhos em um
gesto de doce rendio quando os lbios se encontraram.
De repente, a mo sobre o rosto dela parecia estar
incandescente. Ele a envolveu com o outro brao, puxando-
a para si, a carne rija afundando na maciez dela.
Francesca no teve como no notar o corao batendo
descontroladamente no peito,. e por dentro, ela parecia ser
feita de cera derretida. Os lbios dele pressionaram os dela,
abrindo-lhe a boca. Uma voracidade inesperada e
desconhecida rugiu dentro dela, e Francesca apertou as
pernas em uma tentativa de conter o latejar que brotava ali.
Tremia toda, tomada de calor, ansiando por algo que
parecia estar alm do alcance dela.
Os olhos se abriram, e Francesca permaneceu deitada
no escuro, fitando cegamente o dossel acima da cama. O
peito subia e descia, e a pele estava encharcada de suor. O
corao martelava dentro do peito, e havia um doce ardor
latejante entre as pernas. Por um instante, sentiu-se
perdida, sem saber, ao certo, onde estava ou o que
acontecera.
Foi ento que se deu conta. Estivera... sonhando.
Um tanto quanto trmula, ela sentou-se na cama,
olhando ao redor, como que para se certificar de que ainda
estava no quarto, na casa dela. O sonho fora to vivido, to
real:..
Ela estremeceu e puxou as cobertas at os ombros,
enrolando-se nelas. O ar era frio de encontro pele mida.
Sonhara com Rochford no jardim em Dancy Park, antes de
terem vindo a Londres para a primeira temporada dela. Ser
que fora o jovem Rochford que ela vira? No conseguia se
lembrar exatamente do rosto que vira.
Contudo, conseguia se lembrar com clareza das
sensaes causadas pelo sonho. Elas ainda vibravam dentro
dela. Fechou os olhos, saboreando por um instante as
sensaes to desabituadas. Era to estranho, to incomum
para ela ter esse tipo de sonho, mergulhado em ardor e
voracidade. Mais uma vez, estremeceu.
Sentia-se incompleta... ansiando por algo que no sabia
o que era, presa entre o vazio e o fascnio.
Seria isso desejo? Ser que sempre deixava uma
mulher se sentindo desta maneira, sozinha e incerta se
queria sorrir ou chorar? Lembrou-se da tristeza indefinida
que outrora a deixara acordada noite, pensando em
Sinclair e nos seus beijos, sonhando acordada com o dia em
que ela pertenceria a ele.
Na ocasio, no fazia ideia do que era pertencer a um
homem. Descobrira na noite de npcias, quando Andrew a
apalpara, bbado, arrancando a camisola e passando as
mos por todo o corpo dela. Francesca lembrou-se da
humilhao de ter o homem olhando para o corpo nu dela,
o medo sbito de ter cometido um terrvel erro.
O marido a fitara com malcia enquanto desabotoava as
calas e as empurrava para baixo, libertando a
masculinidade, vermelha e pulsante. Horrorizada, ela fechou
os olhos quando ele lhe apartou as pernas, posicionando-se
entre elas. Em seguida, arremetera para dentro dela,
rasgando-lhe a carne macia, e Francesca gritara de dor. Mas
ele no dera ateno e continuara a estocar repetidamente
para dentro dela, at, por fim, desabar sobre ela, quente e
encharcado de suor.
Demorou um pouco para perceber que ele adormecera
daquele jeito, e ela precisara se contorcer para sair debaixo
do marido. Em seguida, vestiu de novo a camisola por sobre
o corpo nu e deitou-se de costas para ele, encolhendo os
joelhos de encontro ao peito e soluando.
Na manh seguinte, Andrew se desculpara por ter lhe
causado dor, garantindo que apenas a primeira vez que
machuca uma mulher. Sob a luz do dia, ela esperava que
no fosse to ruim. A me no sugerira, ao modo reservado
dela, que era melhor tirar logo do caminho o pior na noite
das npcias? Francesca no soubera bem o que ela quisera
dizer, mas, claramente, deve ter sido aquilo. Alm do mais,
Andrew ficara bbado, devido, festa do casamento. Com
certeza, seria mais carinhoso, mais amoroso, quando no
tivesse bebido. E, agora que sabia o que era o ato, no
seria to amedrontador nem to constrangedor.
E claro que ela se enganara redondamente. E bem
verdade que no fora to doloroso. Porm no houvera
nada da doce ansiedade, nada da reluzente felicidade, que
outrora acreditara estar esperando por ela no casamento.
Houvera apenas aquela mesma sensao de
constrangimento e humilhao quando ele passara as mos
pelo corpo dela, apertando-lhe os seios e enfiando os dedos
entre as pernas dela. Ela suportara as mesmas estocadas
bruscas na carne macia, deixando-a machucada e dolorida.
E as lgrimas voltaram a jorrar aps o ato, s que, desta
vez, Andrew estivera acordado para escut-la e acabara
praguejando e deixando a cama.
Nunca ficara significativamente melhor. Com o passar
do tempo, no doa tanto. As vezes, s um pouco, s vezes,
nada. Mais ainda era desagradvel e humilhante. E ela
descobriu que Andrew quase sempre estava bbado.
Receava as visitas dele cama dela, o hlito fedendo a
vinho do porto, as mos agarrando-lhe os seios e as
ndegas, o corpo dele invadindo o dela com estocadas
bruscas e dolorosas.
Ela aprendera a fechar os olhos e a virar a cabea para
o lado, a pensar em outra coisa quando estava debaixo
dele, e no demorava muito, estava acabado. Andrew a
amaldioara pela imobilidade e a chamara de fria como
gelo. A mais barata das prostitutas lhe oferecia mais
emoo do que ela, dizia ele a ela com amargura e, se ela
reclamasse com ele sobre infidelidade, ele lhe lembrava que
no precisaria recorrer a amantes se ela fosse uma mulher
de verdade.
Francesca lamentava no poder lhe negar as palavras.
Porm suspeitava de que ele tivesse razo, que ela no
fosse como as outras mulheres. J escutara as outras
mulheres casadas conversando e dando risadinhas sobre o
que acontecia no quarto ou sobre como os maridos eram
viris. J escutara sussurros, por trs dos leques, das proezas
de certos homens e cochichos elogiando a habilidade de um
ou outro sujeito, especulaes sobre o desempenho de
algum lorde sob as cobertas. Aparentemente, outras
mulheres apreciavam o leito matrimonial em vez de tem-lo.
Ela se perguntara se algo no morrera em seu ntimo
quando Rochford lhe partira o corao. Contudo, tambm
no podia deixar de imaginar se Rochford no teria
pressentido a frieza dentro dela, mesmo antes de terem se
casado, e que fora a falta de paixo por parte dela que o
levara aos braos de Daphne. Presumira que era alguma
espcie de autocontrole cavalheiresco que o impedira de
tentar pux-la para algum canto para lhe roubar beijos e
carcias. Mas e se ele no fizera isso simplesmente porque
se dera conta de que ela era fria como um peixe?
Pelo menos, a coisa toda lhe renderia filhos; procurara
se convencer, mas at nisso ela se enganara. Aps seis
meses de casada, Francesca engravidara. Quatro meses
mais tarde, quando ela e Andrew estavam discutindo sobre
as perdas dele com o jogo, ele agarrara o brao dela
quando Francesca fizera meno de lhe dar as costas.
Francesca se libertara com um violento puxo e cambaleara
para trs, batendo no corrimo no topo da escadaria e
rolando vrios degraus. Poucas horas depois, havia perdido
o beb, e o seu mdico, com uma expresso triste no rosto,
lhe alertara que ela talvez jamais pudesse ter filhos.
Ele tivera razo. Ela jamais voltara a conceber. Aqueles
haviam sido os dias mais sombrios da existncia dela: saber
que perdera todas as chances de ter a famlia que sempre
pensara que teria. No tinha certeza se algum dia, de fato,
amara o marido, mas, com certeza, qualquer amor que
pudesse ter sentido por ele morrera desde que haviam se
tornado marido e mulher. E agora sabia que tambm jamais
teria a alegria de filhos.
Fora um alvio quando Andrew passara a vir com
frequncia cada vez menor cama de Francesca, e
francamente, ela nem se importara de verdade que ele
tambm passasse tanto tempo longe de casa, bebendo e na
companhia de meretrizes. A nica coisa sobre a qual se
dava o trabalho de censur-lo era o jogo, que colocava
ainda mais em risco as finanas j precrias.
Quando o marido morrera, caindo do cavalo em meio a
um torpor de embriaguez, ela no conseguira derramar uma
nica lgrima por ele. O que sentira, na verdade, fora uma
abenoada sensao de liberdade. Independentemente do
enorme esforo que vinha sendo enfrentar os altos e baixos
desde ento, pelo menos, fora dona do prprio nariz nos
ltimos cinco anos. Pelo menos, no tivera mais de se
preocupar que Andrew fosse, mais uma vez, cambalear at
a cama dela, reivindicando seu corpo.
Nada jamais a faria colocar-se em. tal posio outra
vez. Ela no tinha interesse em se casar. E claro que havia
homens muito melhores do que lorde Haughston jamais
fora, mas ela tinha certeza de que nenhum deles estaria
interessado em uma esposa que no queria compartilhar a
cama com eles. E ela no tinha vontade de se sujeitar aos
deveres do casamento, mesmo com um homem bom.
Talvez ela fosse uma aberrao, com a falta de' paixo,
exatamente como Andrew dissera. Contudo, sabia que era
pouco provvel que fosse mudar a esta altura da vida. O
desejo simplesmente no a afetava.
E era esse o fato que tornava o sonho que acabara de
ter to surpreendente. O que foi aquele anseio ardente que
sentira? O que ele significava? De onde viera?
Ela imaginava que os sonhos pudessem ter se originado
das lembranas que haviam lhe invadido a mente nesta
noite, pensamentos e emoes de 15 anos atrs, quando
estivera apaixonada por Rochford. Foram aquelas
esperanas pueris e sentimentos inexperientes que, de
algum modo, haviam se entrelaado aos sonhos dela. Tais
sentimentos nada diziam sobre a mulher estril e vazia que
ela se tornara.
Nada mesmo.

Dois dias mais tarde, Francesca estava no quarto,


conversando com a criada, Maisie, sobre as possibilidades
de dar uma retocada em um de seus vestidos, quando o
mordomo veio avisar que Sir Alan Sherbourne viera visit-la.
Sir Alan? repetiu ela automaticamente. Eu o
conheo, Fenton?
Acredito que no, milady retrucou ele em tom
solene.
E acha que eu deva receb-lo?
Ele parece um tanto quanto irrepreensvel. Na minha
opinio, um cavalheiro que passa a maior parte do tempo
no campo.
Entendo. Bem, minha curiosidade foi despertada.
Leve-o at a sala de visitas.
Alguns instantes mais tarde, quando Francesca
adentrou a sala de visitas, notou que a descrio dada pelo
mordomo de Sir Alan fora perfeita. De altura mediana, com
um rosto simptico que no era bonito nem feio, o homem
no era particularmente digno de ateno, mas tambm
no havia nada de errado com ele. O porte, o modo de falar
e o gestual eram sinais claros de um homem criado para ser
um cavalheiro, porm no se notava arrogncia nele. E
embora as roupas fossem de corte fino e de boa qualidade,
no estavam de acordo com a ltima moda, sugerindo,
como Fenton comentara, que no se tratasse de um homem
da cidade, uma impresso reforada pela simplicidade e a
objetividade do porte dele.
Sir Alan? disse Francesca em tom de indagao ao
adentrar o aposento.
Ele virou-se, dando as costas para o retrato que
contemplava acima da cornija da lareira, e os olhos se
arregalaram expressivamente.
Lady Haughston. Perdo... No me dei conta de
que... Ele interrompeu-se com um ligeiro rubor
aparecendo no rosto. Peo que me desculpe. Em geral,
no sou to inarticulado. Receio que estivesse desprevenido
para descobrir que lady Haughston fosse algum to jovem
e radiante.
Francesca no conseguiu conter um sorriso. Era sempre
agradvel receber elogios, ainda mais quando eram ditos
com tanta espontaneidade e surpresa, como era o caso.
Ora, ora retrucou ela, em tom de brincadeira.
Ser que algum vem me descrevendo como uma bruxa
velha?
O rosto dele ficou ainda mais ruborizado, e ele
gaguejou.
No. Ah, no, minha senhora. Ningum falou nada
do gnero. simplesmente que tudo o que eu ouvi falar
sobre a sua influncia e seus considerveis talentos sociais
me levaram a imaginar uma pessoa mais velha. Uma
matriarca... uma... Ele interrompeu-se. E bvio que
estou apenas complicando ainda mais a situao.
Francesca riu.
No se preocupe. Juro que no estou ofendida. Por
favor, sente-se, cavalheiro.
Ela gesticulou na direo do sof, sentando-se na
poltrona que formava um ngulo reto ao lado deste.
Obrigado aceitou ele o convite, sentando-se e
virando-se para ela. Espero que perdoe a minha intruso.
Sei que, no a conhecendo, foi presuno minha, mas um
amigo, me disse que talvez milady estivesse disposta a me
ajudar.
E mesmo? Bem, com certeza, se eu puder.
Diz respeito minha filha. Harriet. Este ano foi o
debute dela.
Entendo.
A misso do homem tornava-se mais clara para
Francesca. Tentou se recordar de uma jovem chamada
Harriet Sherbourne, mas ningum lhe veio cabea. E
claro, esse provavelmente era o problema. Harriet no
estava causando nenhuma impresso na primeira
temporada.
Sou vivo prosseguiu o visitante. H seis anos
que tem sido apenas Harriet e eu. Ela uma boa moa.
Muito doce. Tem sido uma companheira maravilhosa para
mim e daria uma esposa excelente para qualquer homem.
Ora, ela, mais ou menos, cuida da casa desde os 14 anos
de idade. Mas, bem, ela no parece estar fazendo sucesso
Sir Alan franziu a testa, obviamente confuso.
Pode ser difcil para uma jovem quando vem para
Londres pela primeira vez procurou tranquiliz-lo
Francesca.
No que eu esteja ansioso para v-la casada
apressou-se ele em acrescentar. Para ser franco, sei que
me sentirei muito solitrio quando ela se for. Ele sorriu
com timidez. Mas detesto ver que Harriet no est
aproveitando a estadia aqui. E como poderia estar, sempre
sentada de encontro parede, sem danar?
verdade.
Algum me disse que milady era famosa por fazer
maravilhas com jovens que, bem., haviam sido deixadas
para trs na corrida social, por assim dizer. Sei que, no nos
conhecendo, milady no tem por que me ajudar, mas eu
tinha esperanas de que pudesse considerar a possibilidade
de me favorecer com alguns conselhos. Soube que milady
era muito generosa no tocante a isso.
E claro que terei prazer em ajud-lo Francesca
tranquilizou o homem.
Gostara da primeira impresso que tivera de Sir Alan, e
de qualquer modo, no podia recusar uma oportunidade
que aparecera de repente, to afortunadamente. Deveria
ter estado analisando as fileiras de novas jovens em idade
de se casar, procurando aquelas que poderiam tirar proveito
da experincia dela e que, claro, estivessem dispostas a
abrir as bolsas para obter resultados.
No sei, ao certo, o que milady pode fazer
continuou o visitante com ligeira incerteza.
Nem eu admitiu Francesca. Ajudaria, sem
dvida, se eu pudesse conhecer a sua filha.
Sim, claro. Se for aceitvel visitarmos milady, teria
prazer em traz-la aqui.
Parece perfeito. Por que os dois no vm me ver
amanh tarde? Lady Harriet e eu poderemos nos conhecer
melhor, ento poderei ter uma ideia do problema.
Excelente respondeu Sir Alan sorrindo. Lady
Haughston muito gentil.
Enquanto isso, talvez possa me contar um pouco
sobre o que o senhor... h, gostaria que acontecesse com
lady Harriet nesta temporada.
Ele pareceu confuso.
O que quer dizer?
Bem, noto que os pais costumam ter expectativas
diferentes. Alguns querem que as filhas no demorem a
encontrar uma unio, outros visam uma mais vantajosa.
Ah. Entendimento estampou-se no rosto dele.
No tenho expectativas quanto a casamentos, minha
senhora. Quero dizer, se Harriet vier a encontrar um jovem
adequado com quem ela queira se casar, claro que seria
bom. Mas ela ainda jovem, e eu nunca a escutei expressar
grande interesse em casar-se. Quero apenas que ela tenha
uma temporada agradvel. Ela jamais se queixa. Contudo,
nos ltimos anos, ela tem assumido mais responsabilidades
do que uma moa da idade dela deveria. Ela merece
divertir-se um pouco. E por isso que viemos aqui nesta
temporada. Entretanto, para ser franco... bem, acho que ela
se sente entediada nas festas. Ela quer danar e conversar.
Minha me est patrocinando Harriet, mas ela j no tem
idade para isso. E um fardo para ela levar a garota aos
lugares. E, s vezes, eu me pergunto se as festas as quais
ela est indo realmente esto sendo divertidas para Harriet.
Francesca assentiu, o quadro ficando mais claro para
ela.
claro.
Sir Alan parecia um homem gentil e agradvel que
queria apenas o melhor para a filha, o que, sem dvida, era
uma mudana animadora, levando-se em conta muitos dos
pais que a procuravam. A maioria parecia mais interessada
em casamentos vantajosos do que felizes, e poucos
expressavam, como este homem fizera, interesse em
garantir que a filha se divertisse no debute.
claro, gentileza no necessariamente se traduzia em
disposio de gastar dinheiro para alcanar os objetivos
dele. J houve pais demais esperando que ela fizesse
milagres pelas filhas sem investir em roupas diferentes ou
comprando um guarda-roupa adequado com um oramento
sovina.
Eu cheguei concluso de que o debute adequado
de uma moa constantemente exige ajustes ao guarda-
roupa dela, o que resulta em mais despesas disse
Francesca, sondando com delicadeza.
Ele assentiu com tranqilidade.
E claro, se o que acha melhor. Eu deixaria tudo
nas mos de milady. Receio que mame talvez no tenha
sido a melhor pessoa para escolher os vestidos de minha
filha para a temporada.
E, sem dvida, o senhor mesmo ter de dar uma
festa. Ante a expresso de desalento do homem, ela
tratou de acrescentar: Ou podemos fazer isso aqui. Posso
cuidar dos preparativos.
Sim. O rosto dele pareceu aliviado. Ah, sim, se
pudesse me fazer essa gentileza, isso seria perfeito. Basta
me enviar as contas.
Com certeza.
Francesca sorriu. Era sempre um prazer trabalhar com
um pai generoso, especialmente quando estava disposto a
colocar todas as decises e providncias a encargo dela.
Sir Alan sorriu de volta, com clara satisfao com o
combinado.
No sei como agradecer, lady Haughston. Tenho
certeza de que Harriet ficar muito feliz. No abusarei mais
do seu tempo. J a perturbei demais.
Ele se despediu com uma mesura educada, e Francesca
voltou para o quarto, sentindo-se um tanto quanto mais
animada. Ajudar Harriet Sherbourne lhe daria algo com o
que se ocupar, assim como um pouco do dinheiro muito
necessitado nas prximas semanas. Dada a qualidade das
ltimas refeies que a cozinheira preparara, sabia que
Fenton deve ter usado o que restava do dinheiro que o
homem de finanas do duque enviara para pagar as
despesas de Callie, quando a menina estava morando com
Francesca. O mordomo e a cozinheira, claro, haviam feito
a costumeira magia de economia com a quantia, dando um
jeito de dosar o dinheiro de tal modo que o mesmo durou
vrias semanas alm do perodo em que Callie ficara ali.
A casa ainda estava solvente, e continuaria assim pelo
restante da temporada, graas ao presente que a av de
Callie, a viva duquesa, lhe enviara. Quando Callie deixara a
casa de Francesca, dera para ela um broche deixado pela
me, um presente to carinhoso e instantaneamente
querido para Francesca que ela se vira incapaz de abrir mo
dele, mesmo sabendo que renderia muito dinheiro.
Contudo, pouco depois, a duquesa lhe enviara uma
maravilhosa frasqueira de prata, em agradecimento por ter
tirado das mos da duquesa a responsabilidade dos
preparativos do casamento. Francesca odiou ter de abrir
mo da bandeja entalhada com pequenas caixas, potes e
frascos de perfume, simplesmente por ser to bem-feita,
porm ontem tivera de entreg-lo a Maisie para levar ao
joalheiro e vend-la.
Ainda assim, o dinheiro recebido pelo conjunto no
duraria muito, e aps o trmino da temporada, haveria os
longos meses do outono e do inverno, nos quais haveria
poucas oportunidades para aumentar um pouco a renda, O
que quer que ganhasse ajudando a filha de Sir Alan seria
muito bem-vindo. Alm do mais, a vida sempre parecia
melhor quando ela tinha algum projeto no qual trabalhar.
Sendo assim, dois projetos deveriam banir por completo a
crise de depresso que tivera na outra noite.
Ficou ainda mais animada devido ao fato de que, na
sua ausncia, Maisie se lembrara de alguma renda prateada
que ela salvara de um vestido de baile arruinado no outono
passado e que, a criada tinha certeza, seria perfeito para
incrementar o vestido cinza-claro de Francesca para o
passeio at o teatro.
As duas mulheres passaram o resto da tarde, com
alegria, refazendo o vestido de baile em questo,
substituindo a saia externa com uma de voile prata, retirada
de outro vestido, e acrescentando uma tira da renda
prateada ao redor da bainha, do decote e nas extremidades
das mangas curtas e afofadas. Bastou um pouco de
trabalho nas costuras e o acrscimo de uma faixa prateada
para o vestido parecer novo e reluzente, diferente por
completo do vestido de gala cinza-claro que Francesca
usara um ano atrs. Francesca achou que ficaria bem
apresentvel, em nada lembrando uma mulher que
rapidamente se aproximava do trigsimo quarto aniversrio.
Quando chegou a noite de tera, trazendo consigo o
passeio ao teatro que Francesca combinara, o duque
chegou, como j era de se esperar, antes da hora marcada.
O que foi muito mais estranho que Francesca tambm,
estava pronta mais cedo. Contudo, quando Fenton lhe
informou da presena de Rochford l em baixo, ela se
demorou alguns minutos antes de descer para receb-lo.
Afinal de contas, no ficaria bem para uma dama parecer
ansiosa, mesmo sendo o homem em questo um amigo e
no um pretendente.
O mordomo conduzira Rochford sala de visitas, e ele
estava postado diante da lareira, analisando o retrato de
Francesca pendurado acima dela. A pintura fora feita na
poca do casamento com lorde Haughston e estava
pendurada ali h tanto tempo que ela sequer a notava mais,
considerando-a parte da moblia.
Porm agora lanou um olhar para a pintura, e
perguntou-se se, de fato, algum dia a pele dela fora to
maravilhosamente reluzente e aveludada ou se era apenas
outro exemplo do talento do pintor.
Rochford olhou por sobre o ombro ante o som de
passos, e por um instante, havia algo na expresso dele que
a fez deter-se de repente. Contudo, o momento passou. Ele
sorriu, e Francesca no foi capaz de descobrir exatamente o
que foi que vira naquele breve instante... Fosse o que fosse,
deixara o corao dela batendo um bocado mais rpido do
que de costume.
Rochford cumprimentou-o ela, adiantando-se com
a mo estendida para apertar a dele.
Ele virou-se por completo, e ela pde ver que ele
estava segurando um buqu de rosas brancas. Francesca
voltou a se deter, levando as mos ao peito em um gesto
de surpresa e satisfao.
Que lindas! Obrigada.
Ela adiantou-se e tomou as flores das mos dele, com o
rosto enrubescendo de prazer.
Estou um dia adiantado, eu sei, mas achei que,
dependendo da hora em que nos despedirmos esta noite, j
ser o seu aniversrio disse ele.
O sorriso que se estampou no rosto dela foi reluzente,
os olhos brilharam. Milorde se lembrou.
claro.
Francesca enterrou o rosto nas flores, inalando o
perfume, mas sabia que o ato era mais para esconder a
expresso de satisfao do rosto do que para sentir a
fragrncia inebriante.
Obrigada repetiu, voltando a olhar para ele.
No sabia dizer por que sentia tanto prazer em saber
que ele lembrara do aniversrio dela e que se dera o
trabalho de trazer flores para celebrar. Contudo, sentia-se
muito mais leve do que em qualquer outro momento da
ltima semana.
No tem de qu.
Os olhos dele estavam sombrios e indecifrveis sob a
luz fraca das velas.
Tentou imaginar no que ele estava pensando. Ser que
se recordava da aparncia dela, 15 anos atrs? Ser que
achava que ela mudara muito?
Envergonhada com o rumo tomado pelos pensamentos,
ela se virou de costas, caminhando at a campainha que
chamaria o mordomo. Fenton, eficiente como sempre e
tendo notado as flores quando o duque entrara, adentrou a
sala um instante mais tarde com um vaso cheio de gua na
mo. Ele o pousou na mesa de centro diante do sof, e
Francesca se ocupou por alguns instantes em arrumar as
flores.
Entretanto, eu espero disse ela, com
tranqilidade, esforando-se para concentrar a ateno nas
flores, e no no rosto de Rochford que, assim como se
lembrou da data do meu nascimento, sua memria seja
gentil o suficiente para no se recordar do nmero de anos
que ganhei.
Seu segredo est seguro comigo informou ele,
fingindo seriedade. Embora eu possa assegurar que se
milady decidisse revelar a idade, levando em conta a sua
aparncia, ningum acreditaria.
Uma linda mentirinha retrucou Francesca, a
covinha aparecendo no rosto quando sorriu para ele.
No mentira protestou ele. Eu estava agora
mesmo olhando para o seu retrato e pensando como milady
est notavelmente igual.
Ela estava prestes a responder quando, de repente,
sem querer, a lembrana do sonho da noite anterior lhe veio
cabea. Ela o fitou com intensidade, sentindo como se o
ar houvesse sido roubado dos pulmes, e tudo no que
conseguiu pensar foi na expresso dos olhos de Sinclair
quando ele olhara para o rosto dela e no toque aveludado
dos lbios dele quando se encontraram com os dela.
Ela corou profundamente, e algo no rosto dele mudou,
os olhos escurecendo quase imperceptivelmente. Ele estava
prestes a beij-la, Francesca pensou, e o corpo dela, de
repente, vibrou de expectativa.

Captulo Quatro

Mas, claro, ele no a beijou. Em vez disso, deu um


passo para trs, e Francesca notou nele a. costumeira frieza
reservada, de modo algum a expresso que achara ter
vislumbrado por um instante. Decidiu que fora um efeito da
luz, alguma iluso provocada pelas sombras. Sem dvida,
Fenton, querendo economizar dinheiro, no acendera velas
o suficiente.
Estou surpreso de que no v dar uma festa para
comemorar a ocasio disse Rochford, com certa
formalidade.
Francesca desviou o olhar, esforando-se para controlar
o frio na barriga. Recusava-se a pensar naquele sonho
ridculo. Ele nada significara. E, de qualquer modo, Rochford
nem fazia ideia dele. No havia por que se sentir
constrangida e abalada.
No fale bobagens respondeu ela, com rispidez,
sentando-se e gesticulando para que ele fizesse o mesmo.
J cheguei a uma idade em que a ltima coisa que eu
quero chamar ateno para o fato de que estou ficando
mais velha.
Mas, desse modo, priva todos da oportunidade de
comemorar a sua presena aqui entre ns, meros mortais.
Ela lanou-lhe um olhar seco.
Bajulando um tanto quanto demais, no acha?
Ele ofereceu-lhe um olhar cheio de malcia.
Minha cara Francesca, de certo, deve estar
acostumada a ser chamada de divina.
No por um homem com a reputao de sempre
falar a verdade.
Ele riu.
Eu desisto. E bvio que estou em desvantagem. Sei
muito bem que impossvel se ter a ltima palavra em uma
disputa de sagacidade com milady.
E bom escut-lo admitindo isso retrucou ela com
um sorriso. Agora... Acredito que lady Althea esteja nos
aguardando.
Sim, claro.
Ele no parecia to interessado na perspectiva quanto
Francesca poderia ter esperado.
Logo em seguida, lembrou-se de que sempre soubera
que esta seria uma longa batalha morro acima. Rochford
no era um homem conhecido pela capacidade de mudar.
Seria necessrio tempo e esforo para reverter o curso que
vinha tomando por anos fio. Alm do mais, Francesca no
tinha certeza se lady Althea seria mesmo a mulher certa
para Rochford.
No pde evitar de se recordar do comentrio que
Irene fizera na noite passada. Althea Robart era,
sinceramente, um tanto quanto esnobe, e apesar de isso
no ser problema para uma duquesa, Francesca no podia
deixar de se perguntar se uma pessoa dessas realmente
seria capaz de fazer Rochford feliz. Sinclair, com certeza,
era capaz de exibir o rosto de duque como a irm dele,
Callie, costumava dizer, sempre que necessrio, mas, na
maior parte do tempo, no era o tipo de homem a se levar
demasiadamente a srio. Era mais do que capaz de
conversar com quase todo mundo, no importava o nvel
social, e Francesca no podia se recordar de uma nica
ocasio em que ele se preocupara com a dignidade a ponto
de no escutar ou ajudar algum.
Francesca olhou para ele quando deixaram a casa e se
aproximaram da elegante carruagem, que poderia servir de
exemplo da falta de vaidade presunosa do duque. Embora
bem confeccionada e evidentemente cara, o braso ducal
no estava estampado na lateral. Rochford jamais buscara a
admirao do pblico em geral, nem sentira a necessidade
de anunciar o nome nem a posio social dele para o
mundo.
Ele a ajudou a subir na carruagem e sentou-se no
assento diante dela. Francesca recostou-se no luxuoso
assento de couro, as almofadas macias acolchoando-lhe a
cabea. O interior da carruagem era escuro e aconchegante,
de certo modo, muito mais ntimo do que se houvessem se
sentado to prximos um do outro nas cadeiras da sala de
visitas.
No conseguia se lembrar de quando j se sentara em
uma carruagem completamente a ss com Rochford. Ele
jamais fora um dos acompanhantes dela, pelo menos, no
desde o breve perodo em que foram noivos, e na poca,
ela fora jovem e solteira, de modo que sempre houvera
uma dama de companhia com eles, em geral a av ou a
me de Francesca. Ela abaixou o olhar at as mos
enluvadas sobre o colo, sentindo-se estranhamente
insegura.
Era ridculo, claro. Sabia que era uma mulher com a
qual contavam para manter uma conversa fluindo. No
entanto, aqui estava, incapaz de pensar em qualquer coisa
para dizer, e isso com um homem que conhecera durante
toda a vida. Mas parecia no ser capaz de manter a mente
longe daquele sonho que tivera na noite anterior, uma
imagem que, rapidamente, apagava qualquer palavra que
lhe viesse aos lbios e fazia com que o corao martelasse
tolamente no peito. Alm do mais, no conseguia ignorar a
sensao de que Rochford estivesse olhando para ela. E
claro, no havia motivo para ele no estar olhando.
Estavam sentados um diante do outro, os joelhos separados
por meros centmetros. E, decerto, no havia razo para o
olhar dele deix-la nervosa... No entanto, Francesca no
conseguia deixar de se sentir pouco vontade.
Foi um alvio quando a viagem at a residncia de lady
Althea levou apenas alguns minutos. Francesca aguardou na
carruagem, enquanto Rochford entrou para buscar Althea.
Francesca notou que ele no demorou muito, de modo que
os dois no haviam perdido muito tempo conversando.
Imaginava que no poderia condenar Althea, considerando
que ela mesma passara os ltimos minutos na carruagem
com Rochford sem saber o que dizer. Ainda assim, achou
que a jovem poderia ter insistido um pouco mais.
Ao se deterem do lado de fora da carruagem, enquanto
o criado abria a porta e posicionava um banquinho para
Althea subir, Francesca escutou a moa, um tanto quanto
desapontada, falar:
Ah, quer dizer que no veio na carruagem ducal?
O olhar de Rochford saltou para Francesca, que estava
sentada ao lado da janela da carruagem, observando-os, e
ele ergueu uma das sobrancelhas com ironia. Francesca
teve de levar uma das mos boca para disfarar o sorriso
que ali aparecera.
No, milady, receio que minha av use a carruagem
com o braso. Contudo, ainda assim, considerando que ela
me pertence, acho que no h problemas em chamarmos
esta de a carruagem ducal.
Lady Althea lanou-lhe um olhar ligeiramente confuso.
Sim, claro, mas como que as pessoas vo saber
disso?
Francesca reprimiu um suspiro. Lady Althea no parecia
entender muito bem o que era humor e leveza.
E verdade murmurou o duque, estendendo a mo
para ajud-la a subir no veculo.
Althea sentou-se ao lado de Francesca
cumprimentando-a com um aceno de cabea desprovido de
sorriso.
Boa noite, lady Haughston.
Boa noite. Francesca sorriu. Como est linda.
Obrigada.
Incomodou apenas um pouquinho que lady Althea no
houvesse retribudo o elogio. Foi ainda mais irritante que,
aps a resposta breve, Althea no houvesse feito nenhuma
tentativa de falar algo que pudesse tocar adiante a
conversa.
Seus pais esto bem? prosseguiu Francesca.
Ah, sim, muito bem, obrigada. Papai raramente fica
doente. sempre assim com os Robart, claro.
mesmo? Francesca notou a breve expresso
divertida no olhar do duque. Althea, pensou ela com
irritao, no estava colaborando muito para deixar uma
impresso positiva. E lady Robart est gostando da
temporada? Devo confessar que a vi muito pouco durante
este vero.
Ela frequentemente est com a minha madrinha
comentou Althea. Lady Ernesta Davenport. Irm de lorde
Rodney Ashenham, voc sabe.
Ah.
Francesca conhecia Ashensham e a irm, ambos um
tanto quanto pedantes. Lembrou-se de que lady Davenport,
certa vez, quando Francesca tivera um acesso de riso por
causa de uma coisa ou outra durante a primeira temporada
dela, lhe dissera que uma dama de verdade no ria alto,
que apenas gente de nvel inferior zurrava.
Elas cresceram juntas, sabe prosseguiu Althea.
Tambm so primas em primeiro grau.
Entendo.
Althea aparentemente viu na resposta educada uma
expresso de interesse, pois passou algum tempo
explorando a rvore genealgica dos Ashenham, que, ao
que tudo indicava, tinham vnculos com a maioria das
principais famlias da Inglaterra.
Francesca, com o rosto fixo em uma expresso de
corts interesse que havia sido incutida nela desde criana,
comeou a repassar na cabea a lista dos sapatos, tentando
encontrar um par que combinaria com o vestido verde-gua
de uoile e seda que vira na loja de Mlle du Plessis, na
semana anterior. A costureira lhe dissera que o vestido
estava aguardando a compradora, refm da ltima parcela
do pagamento de uma conta que, h muito, estava sendo
devida. Mlle du Plessis admitira ter srias dvidas que a
compradora jamais retornaria e concordara em vender o
vestido para Francesca por apenas um tero do custo caso a
mulher no pagasse a conta em uma semana.
O vestido era longo demais, mas isso no seria
problema para Maisie resolver, e Francesca sabia que
estava precisando desesperadamente de um vestido novo.
Havia um limite para o nmero de vezes em que uma
pessoa poderia refazer um vestido de modo que ele
parecesse novo, e no cairia bem para ela aparecer com
frequncia usando o mesmo vestido de baile. Francesca
sabia que o orgulho era pecado, mas no suportava a ideia
de as pessoas saberem como ela vivia prxima de cruzar a
linha que leva penria.
O problema, contudo, eram os sapatos para serem
usados com o vestido. No importava o quanto era
cuidadosa com eles, as solas dos sapatos de dana
costumavam se desgastar incrivelmente depressa, e no
eram o tipo de coisa fcil de se conseguir nas barganhas.
Sendo assim, esforava-se ao mximo para escolh-los
apenas nas cores bsicas, para que combinassem com
vrios vestidos diferentes. O que ficaria lindo com o vestido,
claro, seria um par de sandlias cor de prata, mas isso
seria uma compra por demais extravagante. No entanto...
talvez houvesse vrios outros vestidos com os quais
pudessem combinar.
Talvez devesse procurar no sto outra vez. Quem
sabe no encontrava mais alguma coisa de valor para
vender?
Lady Haughston?
Francesca rapidamente ergueu o olhar, sabendo que,
era claro, perdera-se demais nos pensamentos.
O qu? Lamento. Devo ter ficado distrada.
Chegamos informou Althea, com certa frieza.
Ah, sim, vejo que chegamos mesmo.
Francesca olhou para fora da janela, avistando o
conhecido Royal Theater.
Desconfiava de que havia ofendido os brios de Althea
por perder-se em pensamentos daquele modo. Contudo,
francamente, a moa deveria aprender que analisar a rvore
genealgica de uma pessoa no era a melhor maneira de
cativar a ateno dos outros. Teria de pensar em uma
maneira de ensinar a arte da conversao para a jovem, se
que esta teria alguma chance de cair nas boas graas de
Rochford. E claro, contanto que ela decidisse que lady
Althea era uma mulher que queria que casse nas boas
graas do duque. Sinceramente, Francesca estava
comeando a ter suas dvidas.
Rochford desceu com agilidade da carruagem e
estendeu a mo para ajudar as mulheres. Francesca tratou
de ficar um pouco para trs quando estavam caminhando
na direo do teatro, para que Rochford caminhasse
sozinho ao lado de lady Althea. Afinal de contas, precisava
lhe dar a chance de conhecer melhor a mulher. Talvez a
situao houvesse deixado Althea um pouco nervosa. A
presena de Rochford, s vezes, provocava esse efeito. O
nervosismo frequentemente fazia as pessoas tagarelarem,
sobre as coisas mais irrelevantes.
Francesca lanou um olhar para o casal que caminhava
um pouco frente dela. A cabea de Rochford estava
ligeiramente inclinada na direo de Althea, enquanto a
escutava. Quem sabe ele no se incomodara com a
conversa anterior de Althea? J vira maridos satisfeitos com
as mais parvas das esposas. E, alm do mais, Althea era
atraente.
Ocorreu a Francesca que talvez devesse dar uma
passada no camarote de algum conhecido durante o
intervalo. Isso daria ao casal a oportunidade de ficar, a ss
sem qualquer impropriedade, dado que estavam cercados
por um teatro lotado de pessoas. Antes de a pea comear,
teria de dar uma olhada ao redor para ver quem ela
avistava de conhecido.
Desviou o olhar para as outras pessoas entrando no
teatro. Sobressaltou-se ao sentir um toque no cotovelo e
virou-se para se deparar com Rochford, fitando-a com uma
expresso intrigada no rosto. O duque e lady Althea haviam
recuado at ela.
Distrada outra vez, lady Haughston? perguntou
ele com um leve sorriso.
Ah, h... Francesca sentiu um rubor tomar conta
do rosto. Peo que me perdoem. Receio estar um tanto
quanto desatenta esta noite.
Prosseguiram para dentro do teatro, com o duque
agora ao lado de Francesca, e lady Althea seguindo na
frente deles. Contudo, quando chegaram ao luxuoso
camarote do duque, Francesca habilmente conseguiu
manobrar as coisas de modo a sentar-se de encontro
parede e Althea ficar entre ela e Rochford. Mais uma vez,
colocando-se parte da conversa, Francesca empertigou-se
no assento, erguendo os binculos de teatro para
inspecionar os outros ocupantes do teatro. Avistou a Sra.
Everson com o marido e as duas filhas. Francesca
considerou a possibilidade de visit-los mais tarde, embora
no fosse uma perspectiva atraente. Ela abaixou os
binculos e assentiu, por via das dvidas, antes de retomar
a busca. Lamentou no ter insistido para que Sir Lucien
viesse com algum naquela noite, pois, nesse caso, poderia
t-lo visitado e garantido uma conversa animada. Ao olhar,
teve esta estranha e indefinvel sensao de estar sendo
vigiada. Abaixou os binculos e passou os olhos pelo
enorme aposento, prestando ateno nas fileiras de
camarotes, e depois olhou para a platia abaixo.
Ela deixou escapar uma exclamao baixinha quando o
olhar pousou sobre um homem de p no corredor, olhando
para ela. Involuntariamente, a mo dela se apertou ao
redor do leque.
Francesca? O que foi? escutou Rochford dizer,
inclinando-se para frente e lhe acompanhando o olhar.
O diabo! sussurrou. Perkins!
O homem, percebendo que chamara a ateno de
Francesca, fez uma mesura zombeteira. Francesca desviou
o olhar sem sequer assentir, voltando a acomodar-se no
assento.
O que ele est fazendo aqui? perguntou com
revolta.
Quem? perguntou lady Althea, olhando para a
multido abaixo.
Galen Perkins respondeu Rochford.
Receio no reconhecer o nome.
No h motivo para que reconhea garantiu
Francesca. H anos que ele est fora do pas.
E um tremendo de um patife acrescentou
Rochford, lanando um olhar de esguelha para Francesca.
O duque sabia, pensou ela, que Perkins havia sido um
dos amigos ntimos do falecido marido dela. Embora
houvesse vindo de um ramo secundrio de uma boa famlia,
Perkins fizera o que pudera para lhe sujar o nome. Fora um
jogador e um beberro, acompanhando lorde Haughston
em muitas de suas empreitadas mais arriscadas. Ele at
fora vil o suficiente para engraar-se para o lado dela,
apesar da amizade com o marido, lembrou Francesca,
sentindo um frio na barriga.
O que ele est fazendo de volta Londres?
perguntou ela. Ele teve de fugir para o continente, vrios
anos atrs, depois de matar um homem em um duelo
explicou para Althea, como um aparte.
Os olhos de Althea se arregalaram.
Minha nossa! Quem?
Avery Bagshaw, o filho de Sir Gerald contou o
duque. Haja vista que Sir Gerald morreu h pouco
tempo, presumo que Perkins tenha decidido ser seguro
retornar. Sem Sir Gerald para forar as autoridades a
prend-lo, muito difcil que algo seja feito agora. J faz
sete ou oito anos, e de qualquer modo, no costumam
mesmo dar muita ateno a esse tipo de coisa.
Bem, estou certa de que ele no ser recebido em
lugar algum Althea disse, decidida, aplicando o que era,
para ela, o pior dos castigos.
No. Estou certa de que no concordou
Francesca.
Era terrvel que, mais uma vez, ele pudesse viver ali,
livremente, considerando o que fizera. Mas, pelo menos, ela
no teria de suportar a companhia do homem. Com Andrew
morto, ele no teria motivo para vir casa dela, e Althea
tinha razo ao dizer que ele no seria bem recebido pela
elite da sociedade. Sendo assim, no o veria nas festas.
Ela procurou afastar Galen Perkins dos pensamentos,
voltando a ateno para os companheiros outra vez. A
conversa morrera enquanto passara os olhos pelo teatro, e
Rochford e Althea estavam mais uma vez em silncio, agora
que a questo de Galen Perkins fora posta de lado.
Com animao, Francesca voltou a puxar assunto,
perguntando:
J leram o ltimo livro? Lady Rumor? retrucou
Rochford com um sorriso retorcendo o canto dos lbios.
Quem? indagou Althea. Parecia confusa. Lady
quem?
Rumor. E um nom de plume, um pseudnimo
explicou ela. Ningum sabe de quem se trata. Dizem que
ela faz parte da alta sociedade.
Althea a fitou com uma expresso confusa no rosto.
E por que um membro da elite haveria de querer
escrever um livro?
Ao que parece, est cheio de escndalos e boatos...
disfarados com sutileza, claro. Dizem que est todo
mundo morrendo de medo de estar nele acrescentou
Francesca.
Ah, mas pense em como se sentiro ofendidos se
forem deixados de fora retrucou Rochford.
Francesca riu.
verdade.
Mas isso um absurdo disse Althea, franzindo a
testa. Ningum vai querer ser includo em um livro sobre
escndalos. Quem iria querer ver o prprio nome maculado?
Francesca se deu conta de que, de fato, Althea Robart
no tinha o menor senso de humor. Ela olhou para Rochford
e viu os olhos escuros dele brilhando, divertidos.
Tem razo, claro, lady Althea disse ele com
calma. No imagino o que me levou a pensar isso.
Ele lanou um olhar zombeteiro para Francesca, e ela
teve de virar o rosto para disfarar o sorriso.
Mas sabia que no era um bom sinal. Sem dvida, a
conversa social despropositada na qual estavam engajados
no era um dos pontos fortes de lady Althea. Sendo assim,
cabia a ela dar um outro rumo conversa, introduzindo um
tpico com o qual lady Althea fosse capaz de colaborar.
Procurou tal assunto. O problema era que no conhecia
bem lady Althea.
O baile de lady Symington est chegando disse,
aps um instante. Pretende ir, lady Althea?
Ah, sim. Se no sabe, ela prima em segundo grau
do meu pai.
Francesca reprimiu um suspiro. De fato, conseguira
tocar em um assunto que a mulher gostava. Famlia.
Ah, olhe, esto apagando as luzes alertou
Rochford. A pea vai comear.
mesmo.
Tomada de alvio, Francesca voltou a ateno, para o
palco. Contudo, no se mostrou muito interessada no que l
estava acontecendo. Estava ocupada demais com os
prprios planos. Parecia estar falhando redondamente em
trazer Althea para uma conversa interessante. Achou melhor
seguir com o seu plano original de visitar algum durante o
intervalo e deixar Rochford e Althea a ss no camarote.
Teria sido melhor se tivesse encontrado pessoas mais
interessantes do que os Everson, claro. O sr. Everson era
do tipo que se considerava um perito em quase todos os
assuntos, e no se fazia de rogado em dar a opinio dele,
quer fosse solicitada ou no.
Por outro lado, a sra. Everson era dada a conversar
sobre as enfermidades dela, que pareciam no ter fim, mas
que tambm pareciam jamais impedi-la de comparecer a
todos os eventos sociais. Ao menos, as jovens pareciam ter
pouco a dizer, embora no fosse difcil enxergar o motivo
disso, considerando que os pais pareciam sentir a
necessidade de dominar qualquer conversa.
Contudo, Francesca sabia que no tinha muita escolha.
Estava ficando cada vez mais convencida de que Althea
Robart no era a esposa certa para Rochford, entretanto,
sentia-se na obrigao de fazer mais uma tentativa. Quem
sabe se Althea no desabrocharia inesperadamente quando
se visse a ss com o duque?
De modo que, assim que as cortinas fecharam e as
luzes se acenderam, Francesca ficou de p, virando-se para
os outros. Porm Rochford foi mais rpido do que ela. O
duque tambm ficara de p e, antes que ela pudesse falar,
disse:
Miladies, devo buscar algo para bebermos? Quem
sabe um copo de ratfia?
Quanta gentileza a sua respondeu Francesca com
rapidez, antes que Althea pudesse dizer alguma coisa.
Para mim, no, obrigada. Acho que vou dar um pulo no
camarote da sra. Everson. Mas talvez lady Althea queira um
copo.
Rochford a fitou, erguendo as sobrancelhas.
A sra. Everson?
E. Eu a vi do outro lado do teatro.
Francesca apontou para lugar nenhum.
, eu tambm. Rochford lanou-lhe um olhar
estranho. Bem, nesse caso, permita-me acompanh-la.
O qu? Agora foi a vez de Francesca lhe lanar
um olhar estranho. Voc?
Sabia muito bem que o duque sempre evitara o sr.
Everson como a praga desde que o homem tentara
convencer Rochford a investir em algum esquema na ndia.
Ora, fazia poucas semanas que Callie contara, rindo, a
histria de como Rochford passara um fim de semana
inteiro na casa de campo de lorde Kimbrough esquivando-se
do sr. Everson. Por que haveria de estar se oferecendo para
encontrar o homem agora?
E. Rochford a fitou de volta. Eu.
Mas eu... Isto ...
Sim?
Ele ergueu uma das sobrancelhas daquele jeito tpico
enfurecido.
Francesca engoliu em seco.
E claro. Muita gentileza. Ela virou-se para a outra
mulher com um sorriso. Lady Althea, gostaria de nos
acompanhar?
Althea piscou os olhos e olhou para o outro lado do
teatro, sem dvida, pensou Francesca, mordaz, tentando
imaginar o que haveria to interessante a respeito dos
Everson.
E, tudo bem disse Althea, aps um instante,
tambm ficando de p.
Rochford deu um passo para o lado, deixando que as
mulheres passassem na frente dele, contudo, antes que
Francesca chegasse porta, algum bateu nesta, que se
abriu.
Galen Perkins estava de p no vo da porta.
Francesca deteve-se de repente, e por um longo
instante o silncio apossou-se do pequeno aposento. Em
seguida, Perkins fez uma mesura e entrou.
Lady Haughston, est mais linda do que nunca.
Qualquer um suporia que oito anos a teriam envelhecido,
mas evidente que milady encontrou uma poo mgica.
Sr. Perkins respondeu Francesca, atravs dos
dentes cerrados, pensando que o mesmo no podia ser dito
a respeito dele.
Jamais gostara do homem, mas, outrora, ele fora
atraente. Anos de descuido, contudo, haviam deixado o
corpo um dia esbelto mais robusto e o rosto mais inchado.
O cabelo dourado, embora ainda cortado com elegncia,
havia perdido muito do brilho e rareado um pouco, e havia
uma expresso abatida nos olhos azul-claros.
Por favor, aceite as minhas condolncias pela sua
perda prosseguiu ele. Lorde Haughston era um bom
amigo meu. Lamento muito ter estado fora do pas quando
ele faleceu.
Obrigada.
Rochford adiantou-se, colocando-se diante de
Francesca.
Perkins.
Rochford respondeu o outro homem, parecendo
se divertir ligeiramente com o gesto do duque.
Estou surpreso de encontr-lo aqui continuou
Rochford com frieza.
mesmo? Eu quis falar com lady Haughston. No
podia ignorar a presena de uma velha amiga.
Jamais fomos amigos protestou Francesca.
Que palavras duras respondeu Perkins, com o
leve sorriso de desdm jamais lhe abandonando os lbios.
Aps todos esses anos em que nos conhecemos, jamais
teria pensado que pudesse ser to indelicada.
Eu no quis dizer que estava surpreso de v-lo aqui
no meu camarote explicou Rochford com rispidez ,
embora seja um tanto quanto insolente, considerando que
no foi convidado. O que eu quis dizer foi que eu jamais
pensaria em encontr-lo em Londres, aps a sua partida
precipitada, oito anos atrs.
Isso passado.
A vida de um homem no deveria ser colocada de
lado com to pouco caso retrucou Rochford.
Vejo que no mudou nada disse Perkins.
Continua o prprio puritano. Ele voltou-se para
Francesca, acrescentando: Com vistas a algo melhor
desta vez, minha cara? O que diria o pobre Andrew, eu me
pergunto.
Francesca estremeceu. Nos ltimos anos, esquecera-se
do quanto detestava aquele homem.
Porm o duque se pronunciou antes que ela pudesse
abrir a boca para responder.
Acho que j est na hora de se retirar, sr. Perkins.
Os lbios de Perkins se cerraram, e por um instante,
Francesca pensou que ele fosse dar uma resposta furiosa ou
coisa pior, mas, em seguida, o homem visivelmente relaxou.
E claro, eminncia. O tratamento honorfico
pareceu um insulto nos lbios dele. Perkins fez uma mesura
na direo de Francesca e Althea. Minhas senhoras.
Ele virou-se e deixou o camarote. Por um instante,
ningum falou. Em seguida, Althea disse:
Francamente, mas que criatura desagradvel. No
me diga que, de fato, esteve associada a ele, lady
Haughston.
No, claro que no respondeu Francesca com
irritao. No passa de um conhecido do meu falecido
marido. Mais nada.
Muita falta de modos ele vir at aqui comentou
lady Althea.
No acho que o sr. Perkins se preocupe muito com
modos disse Rochford com secura.
Bem, agora no sobrou muito tempo para visitarmos
os Everson anunciou Francesca. Venha, vamos nos
sentar de novo, lady Althea.
Ela passou o brao por dentro do de Althea,
conduzindo-a de volta aos assentos, de modo que a jovem
voltasse a ficar entre ela e Rochford.
Durante o ato seguinte, Francesca repetidamente
espiou Rochford, querendo ver se o duque sequer olhava
para Althea. Os olhos dele estavam sempre fixos no palco,
exceto por uma vez, quando Francesca o flagrou olhando
para ela. Ela corou at a raiz do cabelo, sentindo-se grata
pela escurido que a envolvia. Torcia para no ter sido
bvia demais. Rochford sempre fora irritantemente rpido
em notar as coisas, e se ele se desse conta do que
Francesca estava tentando fazer, poderia muito bem
mand-la parar.
Decidindo que o estratagema de visitar outro camarote
havia sido um redondo fracasso, permaneceu sentada
durante o intervalo seguinte e fez uma ltima tentativa de
envolver Althea e Rochford em uma conversa. No fim das
contas, fora Rochford quem se encarregara da maior parte
do colquio, embora Francesca tivesse se esforado para
voltar a discusso na direo de Althea, sempre que
possvel. Quando Rochford tocou no nome de um
compositor, Francesca perguntou para Althea o que ela,
achava dele. Quando ele mencionou ir at manso dele
em Cornwall, Francesca consultou Althea sobre a opinio
dela sobre os atrativos do local. E quando Rochford e
Francesca se deixaram levar por uma conversa sobre o
antigo baio de Francesca em Redfields, ela voltou-se para
Althea e inquiriu se esta gostava de cavalgar.
Foi uma maneira cansativa de conduzir a conversa, e
francamente Francesca podia dizer que no estava
adiantando muito. Althea respondia s perguntas, mas as
contribuies dela no acrescentavam muito, e como
resultado, a conversa no flua naturalmente, apenas
avanava aos trancos e barrancos.
Francesca no podia imaginar que Rochford sentisse
qualquer inclinao em particular para buscar a companhia
de lady Althea no futuro, mas tomou a deciso de que, se
fosse esse o caso, ele estaria completamente por conta
prpria. Ela no tinha a menor vontade de passar outra
noite tentando arrancar da jovem uma conversa agradvel.
Quando a pea terminou, Rochford escoltou as
mulheres at em casa, acompanhando Althea com educao
at a porta de casa e depois retornando at a carruagem
para levar Francesca dela. O mordomo atendeu a porta e,
ento, com uma mesura, recolheu-se para dormir.
Francesca virou-se para Rochford.
De repente, no teve como no notar o silncio escuro
que os rodeava. Estavam a ss pela primeira vez, pelo que
ela se lembrava, no exatamente a ss, claro, mas tanto
quanto possvel. Os criados estavam todos no andar
superior, em suas camas, dormindo. Um candelabro
pousado sobre uma mesa no corredor era a nica fonte de
luz.
O silncio era profundo, por si s, quase uma presena,
e a escurido rondava as bordas da luz das velas. Ela
ergueu o olhar para o rosto de Rochford, sentindo mais uma
vez o estranho arrepio que a afetara na noite do baile.
Contudo, sentiu um frio na barriga ao notar a
expresso dele. A testa estava franzida, e a boca, cerrada.
Os olhos escuros brilharam sob a luz fraca.
O que, diabos, acha que est fazendo?

Captulo Cinco

Francesca piscou por um instante, por demais tomada


de surpresa para pensar. Depois ergueu o queixo e
respondeu com um tom glido.
O que disse? Estou certa de que no fao, a menor
ideia do que est falando.
Por favor. Essa expresso inocente pode funcionar
com os outros, mas no com. algum que a conhece desde
que usava marias-chiqinhas. Estou falando do seu
teatrinho esta noite.
Teatrinho? No acha que est sendo um tanto
quanto dramtico?
No. Do que voc chamaria? Primeiro providenciou
para que ns trs fssemos ao teatro esta noite, mesmo
no sendo amiga dela.
Como que sabe disso?
Rochford a encarou.
Francesca, francamente, me d um pouco de
crdito. E ento, quando chegamos ao teatro, foi o que
acha disto, lady Althea? e o que acha daquele compositor,
lady Althea?! Sem falar no seu plano de deixar ns dois a
ss quando fosse visitar os Everson. Admita, voc estava
praticamente empurrando lady Althea Robart para cima de
mim esta noite. E devo dizer, voc j foi mais sutil.
, bem, se a mulher sequer tivesse a menor noo
de como conduzir uma conversa com um homem, eu
poderia ter sido retrucou Francesca com irritao.
Por qu? E no venha me dizer que ela est de olho
em mim. No consigo imagin-la desempinando o nariz
tempo o suficiente para olhar para outra pessoa. Tambm
no consigo imaginar a me dela solicitando a ajuda de
outra pessoa.
No. Ningum me pediu nada. Althea no est
interessada em fisg-lo. Acho que isso ficou bem claro.
Mais uma vez, eu pergunto... por qu?
Francesca apenas o fitou por um longo instante,
tentando imaginar se haveria alguma sada desta situao.
Ante a demora, Rochford cruzou os braos e a fitou com
uma das sobrancelhas erguidas.
Nem se d o trabalho de inventar uma mentira. Ns
dois sabemos que no cairei nela.
Ela sorriu.
E, sei que no. Ser que no pode simplesmente
aceitar o fato de que eu estava tentando lhe fazer um
favor?
Empurrando para cima de mim uma mulher Capaz
de listar cinco geraes da rvore genealgica?
No havia me dado conta de que ela era to
entediante admitiu Francesca. No conhecia direito a
moa.
No entanto, pensou que ela era a mulher perfeita
para mim?
No. Pensei que ela era apenas uma de muitas
candidatas.
Ele a fitou, aparentemente tendo perdido a fala. Por
fim, pronunciando cada palavra com extremo cuidado, ele
disse:
Por que haveria de ter qualquer candidata?
Ora, vamos, Rochford, j est na hora de se casar.
Afinal de contas, est com 38 anos de idade e, como duque
de Rochford, tem um dever para com...
Estou muito bem a par de minha idade, muito
obrigado retrucou ele. Assim como de meus muitos
deveres como o duque de Rochford. O que no entendo
por que achou que eu estava procura de uma esposa. Ou
por que deveria ser voc a me apresentar candidatas!
Rochford! Francesca lanou um olhar para a
escadaria. Shhh. Os criados vo escutar.
Ela virou-se e pegou o candelabro. Depois seguiu para
a sala de visitas, fazendo sinal para que ele a seguisse.
Pousando o candelabro na mesa mais prxima, fechou a
porta atrs de si.
Muito bem. Francesca voltou-se para Sinclair,
empertigando os ombros. J que est sendo to
insistente, eu conto.
Por favor.
Rochford a observou com o rosto srio, o corpo inteiro
tenso.
Eu o fiz para ajud-lo comeou Francesca, um
tanto quanto nervosa. Olhei ao redor e encontrei vrias
mulheres que eu pensei que seriam... qualificadas para
serem a sua duquesa. No estava tentando lhe empurrar
nenhuma em particular. Mas supus que, se passasse um
pouco de tempo com elas, talvez se desse conta de ter
afinidade por uma ou outra.
Ainda no me disse por que se sentiu na obrigao
de fazer isso.
Por causa do que eu lhe fiz! exclamou Francesca,
sentindo as lgrimas chegando e esforando-se para cont-
las. Ela inspirou profundamente e prosseguiu com mais
calma: Porque. acreditei em Daphne, e no em voc. Por
que no confiei em voc. Rompi o nosso noivado. Eu queria
compensar pelo meu erro, 15 anos atrs.
Rochford a fitou por um longo instante. O rosto estava
srio, e a voz, mortalmente calma quando disse:
Voc rompeu o nosso noivado e, quando descobriu
que estava errada, foi esta a sua resposta? Encontrar-me
uma esposa para substituir a que eu perdi?
No, claro que no protestou ela. Do modo
como fala, parece horrvel.
E como que deveria parecer?
Eu no estava oferecendo lady Althea para me
substituir. Isso absurdo. Apenas pensei que... Eu sei por
que no se casou ao longo de todos esses anos. E receio
que eu... Bem, que o que lhe fiz deve t-lo influenciado
contra o casamento. Que eu o tenha feito acreditar que
mulheres no so dignas de confiana, que todas ns o
decepcionaramos. Eu me senti responsvel.
No me. casar foi escolha minha, Francesca.
No consigo deixar de pensar que se no tivesse
sido por minha causa, e pelo que fiz, voc j teria se casado
h muito tempo insistiu ela. Fiquei preocupada com
voc. E achei que j que pareo ter mesmo este talento de
unir casais... No tive a inteno de deix-lo zangado.
Estava tentando ajudar. Quero dizer, bvio que voc
precisa se casar.
Ele fez uma careta.
Agora est at parecendo a minha av. Rochford
virou-se de costas, dando alguns passos adiante e depois
virou-se de volta para ela. Acha mesmo que sou to
incapaz de conquistar uma mulher que preciso que voc o
faa para mim? Acha que me falta tanto charme assim? Que
se deixado por conta prpria, vou espantar todas as noivas
em potencial?
Os olhos de Francesca se arregalaram.
Eu... eu...
Ele marchou de volta at ela, a fria parecendo crepitar
ao redor dele.
Sou mesmo to desajeitado? Ningum melhor do
que voc para me dizer. Minha corte a voc to horrvel
assim?
Ele se deteve diante dela, e Francesca o fitou, surpresa.
A fria dele era assustadora. Sinclair parecia to grande, to
prximo, uma chama interior ardendo nos olhos.
Ser que o meu beijo foi to desagradvel assim?
prosseguiu ele, a voz to baixa que ela mal conseguia
escutar. O meu toque lhe causou tanta repulsa?
E ento, surpreendendo-a ainda mais, ele a agarrou
pelos braos e a puxou para si, com a boca descendo para
apossar-se da dela em um beijo intenso, voraz.
Francesca sentiu-se enraizada onde estava, embora a
cabea estivesse nas nuvens. Tudo o que conseguia notar
era a fora dos dedos dele apertando-lhe os braos e a
presso ardente dos lbios dele sobre os dela. Uma chama
se acendeu dentro dela, e ela estremeceu, surpresa tanto
com a prpria reao quanto com a de Rochford.
Ele movia a boca com insistncia de encontro dela,
abrindo-a pra si, e a lngua dele a invadiu. Ardor apossou-
se dela, e a pele formigou. Sentia-se estranhamente zonza e
fraca, como se fosse desabar no cho se as mos dele no
lhe segurassem os braos, mantendo-a no lugar.
To inesperadamente quanto ele a beijara, Rochford
recuou. Os olhos dele estavam arregalados e havia neles
um brilho selvagem. Praguejando, ele a soltou. Depois
virou-se e marchou porta afora.
Por um longo instante, Francesca ficou parada onde
estava, olhando para a porta pela qual ele passara, com o
corao martelando no peito e a respirao acelerada.
Sentia-se zonza, bombardeada por uma centena de
emoes diferentes.
As palavras de Sinclair haviam lhe partido o corao, e
lgrimas brotavam nos olhos dela. Sem querer, ela o ferira.
Queria ir atrs dele, chorar e implorar para que ele ficasse e
a .escutasse. Mago-lo era a ltima coisa que queria fazer.
De algum modo, tinha de fazer com que ele acreditasse
nisso. Precisava faz-lo enxergar que tivera melhores
intenes ao fazer o que fizera.
Como pde tudo se transformar em um desastre to
grande?
Achou que ele poderia ter ficado um pouco irritado com
as maquinaes dela, porm jamais lhe ocorrera que
Rochford poderia ficar to furioso. Entretanto, agora
receava t-lo perdido para sempre e talvez sequer pudesse
contar com a amizade dele. Tal pensamento a encheu de
frio.
E por que ele a beijara?
O beijo mal podia ser considerado uma demonstrao
de sentimento, pelo menos, no uma demonstrao de
bons sentimentos. A boca dele fora dura e brutal,
apoderando-se dos lbios dela, no pedindo permisso e,
muito menos, seduzindo. Houve mais raiva do que paixo
no modo como ele a agarrara e colara boca de
Francesca. Fora quase como se a estivesse punindo.
Mas o que ela sentira em nada lembrara qualquer
punio.
Francesca ergueu a ponta dos dedos at os lbios,
pousando-os com suavidade sobre a carne sensvel e
formigante. Ainda conseguia sentir os lbios dele sobre os
dela. Tudo dentro dela estava vibrando e vivo de uma
maneira como jamais sentira antes... ou, pelo menos, no
em muitos e muitos anos.
Ela queria se jogar na cama e chorar muito. Queria se
encolher e se deixar levar repetidamente pela lembrana
daquele beijo. Na verdade, no sabia muito bem o que
queria.
Abalada e confusa, Francesca virou-se e, pegando o
candelabro, seguiu para a cama.
O duque de Rochford cruzou a porta da frente do
Whites, no olhando nem para a esquerda nem para a
direita. No sabia, ao certo, por que estava ali. Sem dvida,
no estava com vontade de companhia naquele momento,
mas tambm no gostava da perspectiva de voltar para a
imensa casa vazia.
Tudo o que queria, pensou, era sentar-se em um canto
com uma garrafa de vinho do porto e beber at alcanar o
esquecimento. Tendo isso em mente, fez sinal para
Timmons, o matre, e largou-se em uma poltrona no outro
extremo do aposento, em uma rea desocupada.
Inclinou a cabea para trs, fechando os olhos,
enquanto se esforava para restabelecer algum semblante
de calma que fosse.
Como que ela era capaz de deix-lo naquele estado
de nervos mesmo aps todos esses anos?
Sabia que era conhecido por ter um temperamento
tranqilo, calmo nas crises e que no se enfurecia com
facilidade. Era s com Francesca que se via beira de
explodir.
Passos se detiveram ao lado dele. Rochford manteve os
olhos fechados na esperana de que a pessoa decidisse
deix-lo em paz e seguisse o prprio caminho. Porm no
escutou nada que indicasse isso, de modo que, aps um.
instante, deixou escapar dos lbios um ligeiro suspiro e
abriu os olhos.
Gideon! No sabia quem que estava esperando
que fosse o visitante. Talvez um dos sujeitos sempre
determinados a falar com um duque, aparentemente
imunes a rejeies e sugestes educadas, mas, com
certeza, no pensara que fosse se deparar com o homem
agora postado ao lado de sua poltrona. O que est
fazendo aqui?
Sou scio do clube respondeu o outro homem
com um ligeiro sorriso lhe repuxando o canto dos lbios.
Talvez se lembre. Afinal, foi quem me recomendou para
scio.
Rochford sorriu.
Sei muito bem disso. E s que raramente o vejo
aqui, ainda mais a esta hora da noite. Ele gesticulou na
direo da poltrona formando um ngulo reto com a dele.
Sente-se. Por favor.
Eu poderia dizer o mesmo a seu respeito.
Gideon, lorde Radbourne, sentou-se na poltrona
indicada por Rochford.
Gideon era uma espcie de primo do duque, outro
sobrinho-neto da muito temida lady Odelia Pencully, e havia
uma leve semelhana familiar entre os dois homens. Ambos
eram altos, com espesso cabelo escuro, mas Gideon era um
pouco mais baixo, de peito e ombros mais largos, e o cabelo
ligeiramente mais claro. Todavia, no era isso que os
distinguia, mas sim o porte e a expresso mais severa e
cansada do rosto de Gideon. Embora um conde, lorde
Radbourne crescera nas ruas duras do leste de Londres,
sem saber que, na realidade, era o filho do conde de
Radbourne. A verdade sobre a existncia dele s viera
tona cerca de um ano atrs. No entanto, durante esse
tempo, ele e Rochford haviam cultivado uma amizade que
tinha muito menos a ver com laos de sangue do que com a
natureza intrnseca dos dois.
O duque deu de ombros, dizendo:
Admito que no sou muito chegado a clubes. Receio
no ser o mais animado dos homens. Contudo, vez ou
outra, dou uma passada aqui para uma bebida antes de ir
para a cama. Mas eu no tenho uma linda esposa me
aguardando em casa.
Ele olhou sugestivamente para o outro homem.
Nem eu retrucou Gideon. Irene e a me foram
visitar lady Wyngate, a esposa do irmo dela. J est quase
na hora do repouso ps-parto de lady Wyngate, voc sabe.
Ah assentiu Rochford, srio. E ela quer Irene
presente para o acontecimento.
O rosto, em geral, taciturno de Gideon iluminou-se com
um sorriso.
Sinceramente, eu duvido. Maura e Irene se do to
bem quanto a gua e o leo, e isso quando esto de bom
humor. No, a presena da me de Irene que foi
requisitada. Irene simplesmente est acompanhando-a na
viagem. A me dela, sem dvida, passar vrias semanas
por l, mas estou certo de que Irene retornar em menos
de uma, se que ela aguentar tanto. Mas, por ora, estou
sem a minha cara-metade. .
E imagino que no esteja gostando muito
retrucou Rochford.
O profundo vnculo que o primo tinha com a nova
esposa era bem conhecido entre a elite da sociedade. Havia
at aqueles que o chamavam de encoleirado, embora
jamais o dissessem na frente dele, claro.
No. Gideon amarrou a cara. No entendo.
Estava feliz da vida s comigo mesmo antes de conhecer
Irene. E estranho como a minha casa parece vazia sem ela
agora.
Rochford deu de ombros.
Receio que seja um assunto alm da minha
compreenso de solteiro.
Timmons chegou trazendo a garrafa de vinho do porto
e, observador como era, dois copos. Eles passaram alguns
minutos se servindo e bebericando o vinho em um silncio
cmplice.
Em seguida, Radbourne, lanando um olhar para o
amigo, falou:
Eu no sabia se voc queria ou no companhia.
Dava a impresso de... No sei bem... Como se estivesse
precisando de padrinho para um duelo.
O duque deixou escapar uma gargalhada.
No. Nada to srio quanto um duelo. Apenas... lady
Haughston.
Ele terminou a bebida e serviu-se de outra dose.
A explicao no parecia ter sido muito esclarecedora
para Gideon.
Teve um... desentendimento com a dama?
Ela a mulher mais irritante, mais difcil, mais...
impossvel que eu j conheci esbravejou Rochford.
Gideon pestanejou.
En-entendo.
No, tenho certeza de que no entende retrucou
o duque. Voc no passou os ltimos 15 anos tentando
lidar com a mulher.
Gideon respondeu com um murmrio reservado.
Hoje noite, foi apenas a ltima de suas muitas...
Voc sabe o que ela est fazendo? O duque lanou-lhe
um olhar sombrio. Sabe qual a ltima idiotice que ela
quer fazer comigo?
No fao ideia.
Ela quer me encontrar uma esposa. A boca de
Rochford retorceu-se ante a palavra, como se ela fosse
amarga demais para suportar. Ela est determinada a
encontrar a mulher que acha que dar a melhor duquesa de
Rochford.
Imagino que voc no tenha pedido a ela para fazer
isso arriscou Gideon.
Claro que no. Ela acha que se me encontrar uma
esposa, de algum modo, compensar por... por algo que
aconteceu h muito tempo. Ele interrompeu-se e olhou
para Gideon. Ah, para o inferno com isso! A verdade
que ela rompeu o nosso noivado.
Gideon o fitou boquiaberto.
Noivado? Voc e lady Haughston esto noivos?
O duque suspirou.
Estvamos, h muito tempo. Na poca, ela no era
lady Haughston. Foi h 15 anos, quando ela era apenas lady
Francesca, filha do conde de Selbrooke.
Mas como foi que eu jamais soube disso? Quero
dizer, claro que eu no teria sabido na poca, mas, desde
que retornei famlia... No consigo imaginar por que tia
Odelia, nem minha av, nem ningum mais jamais
mencionou nada.
Elas tambm nunca souberam explicou Rochford.
Foi um noivado em segredo. Ele suspirou, parecendo
mais velho e cansado de repente. Francesca acabara de
completar 18 anos de idade. Eu a conhecera durante
praticamente toda a minha vida, claro. A propriedade dos
Selbrooke, Redfield, era vizinha de minhas terras em Dancy
Park. Porm, naquele ltimo vero, quando ela estava com
17 anos de idade, e eu a vi... Um ligeiro sorriso ergueu
um dos cantos da boca. Foi como se houvessem retirado
uma venda de sobre os meus olhos. Era Boxing Day, o dia
aps o Natal, e fizemos um baile. E l estava ela, enfim
usando saias compridas, com uma fita azul no cabelo
combinando com os olhos, Eu fiquei estonteado.
Ele lanou um olhar triste para o amigo.
Conheo bem a sensao afirmou Gideon com
secura.
, imagino que conhea mesmo. Bem... apaixonei-
me por ela. Tentei resistir. Procurei me convencer de que
ela era jovem demais. Francesca parecia corresponder o
sentimento, mas eu sabia que o debute dela ainda no
havia acontecido. Ela ainda no tinha ido a festas em
Londres, apenas a eventos no interior. Conhecia poucos
homens alm dos parentes e dos moradores da regio.
Como que poderia ter certeza do que lhe ia no corao?
Rochford ficou em silncio por um instante, ao tomar
um gole da bebida. Depois fitou pensativamente o copo. Ao
erguer a cabea, o rosto estava srio outra vez, toda a
emoo havendo desaparecido dele.
Por fim, no consegui esperar at ela ter tido a
primeira temporada. Tive receios de que, se eu esperasse,
outro homem poderia tomar a iniciativa e firmar
compromisso com ela.
Sendo assim, a soluo que encontrou foi tornar o
noivado um segredo.
Exatamente. Eu podia ver o encantamento no olhar
dela. Sabia que ela achava que me amava. Mas receava que
estivesse apenas deslumbrada com o primeiro romance.
No suportava a ideia de libert-la, sem que ela soubesse
de meus sentimentos por ela, das esperanas que tinha
para ns dois. Contudo, no a queria presa a mim por um
noivado pblico. Se ela mudasse de ideia, se percebesse
que o amor por mim no era to forte quanto achava,
Francesca poderia romper o noivado sem estar sujeita a um
escndalo.
Entendo.
Gideon no fora criado entre a elite da sociedade,
porm j aprendera o suficiente sobre a mesma para saber
que um noivado rompido era um enorme escndalo, capaz
de assombrar uma mulher, em especial, pelo resto da vida.
Como resultado, era raro algum do casal dar para trs,
mesmo que um ou o outro comeasse a ter dvidas sobre o
casamento vindouro.
Infelizmente, no fim das contas, provei ter razo. Ela
no me amava o suficiente.
O que houve?
O duque deu de ombros.
Ela foi enganada. Foi levada a acreditar que eu
estava tendo um caso com outra mulher. Tentei lhe contar
o que realmente acontecera, mas ela se recusou a me dar
ouvidos. Recusou-se a.me receber. No, fim da temporada,
estava noiva de lorde Haughston, e isso foi o fim de tudo.
At agora.
Rochford assentiu.
At agora. Ele engoliu a bebida que restava no
copo e estendeu o brao na direo da garrafa para se
servir de mais um pouco. Recentemente, descobriu que
haviam mentido para ela, que a mulher em questo
providenciara para que Francesca nos encontrasse em
aparente flagrante delito. Ela se deu conta de que eu
dissera a verdade, que estivera enganada e que fora injusta
comigo. Ele ergueu o copo para Gideon, em uma espcie
de brinde, dizendo: Sendo assim, o modo que ela
encontrou para me compensar foi encontrar uma esposa
para mim.
Gideon ficou observando em silncio o amigo esvaziar
outro copo. Jamais vira Rochford consumindo bebida
alcolica na velocidade que estava bebendo agora. E claro
que jamais o vira to... fora de prumo. O duque era um dos
homens mais reservados que j vira, do tipo que raramente
demonstrava raiva ou at irritao. Contudo, hoje noite,
era evidente que estava perturbado, a raiva fervilhando sob
a superfcie, aparentemente pronta para emergir a qualquer
instante, e era bvio que cont-la estava requerendo um
grande esforo.
Por que, diabos, ela meteu na cabea que tinha de
fazer isso? exclamou Rochford, ao pousar o copo,
fazendo barulho na mesinha entre eles. Deus, e pensar
que, por um instante, fui tolo o bastante para acreditar
que...
Quando ele no prosseguiu, Gideon sondou:
Para acreditar no qu?
Rochford sacudiu a cabea, fazendo um gesto de pouco
caso com a mo.
No importa. No nada. Ele fez uma pausa e
depois prosseguiu: Ela me disse que havia descoberto
tudo e se desculpou. E ento ela me manipulou, fazendo
com que eu concordasse em acompanhar lady Althea e ela
a uma pea. Pensei que...
Que ela quisesse voltar...
No! tratou de responder Rochford. Santo
Deus, no. No h dvidas quanto a isso, claro. Mas
pensei que talvez ela quisesse que fssemos melhores
amigos agora. Mas a ela comeou a empurrar lady Althea
para cima de mim. Lady Althea! Justo ela!
No a conheo.
E nem queira conhecer retrucou o duque com
aspereza. Ela bonita, mas esnobe demais para o meu
gosto. Sem falar que, aps 10 minutos de conversa,
qualquer um est pronto para ir dormir.
Voc ainda ama lady Haughston?
Rochford olhou para o amigo, depois, rapidamente,
desviou o olhar, dizendo:
Bobagem. E claro que no. Isto , claro que tenho
algum sentimento por ela. Somos velhos... no diria
exatamente amigos, claro, mas de certo modo, ela
quase da famlia.
Gideon ergueu uma sobrancelha ctica ante a
descrio, mas nada disse.
Definitivamente no tenho nutrido um amor no
correspondido por ela durante todos esses anos
prosseguiu o duque com firmeza. Jamais poderamos
voltar a ser o que ramos, ao que sentamos. Afinal de
contas, j faz 15 anos. H muito que tais sentimentos
desapareceram em ambos. No estou zangado porque achei
que ns dois poderamos... No, apenas a ousadia de
Francesca em resolver tomar o controle da minha vida.
Todo mundo a deixa administrar as coisas. Ela excelente
em organizar e manobrar.
Um sorriso ergueu os lbios do outro homem.
J passei pela experincia.
Mas que ela decida faz-lo para mim! Os olhos
escuros de Rochford se arregalaram. Que ela ache que
mais capaz do que eu de escolher a minha esposa! Que eu
preciso da ajuda dela para convencer uma mulher a se
casar comigo!
Um msculo no maxilar saltou, quando ele cerrou os
dentes.
Rochford serviu-se do quarto copo e tomou um belo
gole dele.
E ento ela tem a ousadia de me dar sermo sobre o
meu dever. Sermo! Para mim! Como se eu fosse um jovem
tolo que s quer saber de satisfazer meus caprichos e que
no d a mnima para o meu nome nem para a minha
famlia. Como se no houvesse dedicado a minha vida para
o ttulo e as propriedades desde que tinha 18 anos de
idade. Para completar, ela insinua que estou ficando velho
para me casar. Como se eu precisasse pegar a primeira
jovem tola com que me deparasse e gerar filhos o mais
rpido que puder, enquanto ainda sou capaz de reproduzir!
Gideon disfarou um sorriso.
Tenho certeza de que no foi a inteno dela
insinuar isso.
O duque resmungou com desgosto e tomou a bebida.
Perdoe-me se estou sendo intrometido. Sabe que
no sou a mais sofisticada das pessoas desculpou-se
Gideon. Mas, por acaso, no pretende se casar?
Claro que pretendo. Eu vou me casar. Preciso me
casar. Um dia.
No parece muito animado.
Rochford deu de ombros.
Simplesmente ainda no encontrei ningum com
quem queira me casar. Todo mundo no me deixa esquecer
o meu dever de ter herdeiros, e imagino que as pessoas
tenham razo. A linhagem precisa continuar. meu primo,
Betram, no tem a menor vontade de herdar todo o
trabalho e a responsabilidade que vm com o ducado. Mas,
decerto, ainda tenho tempo. Ainda no estou pronto para
passar desta para melhor Ele girou o vinho do porto no
fundo da garrafa, observando pensativamente o lquido
escuro. Um dia, eu encontrarei uma esposa. E farei isso
do meu jeito, sem qualquer ajuda de lady Haughston.
Devo dizer que ela me foi de grande serventia
salientou Gideon com discrio, observando o primo. No
consigo imaginar uma companheira que combine mais
comigo do que Irene. Ele fez uma pausa, antes de
acrescentar: Talvez deva deix-la tentar. Rochford
fungou.
Seria bem-feito para ela se eu deixasse.
O pensamento pareceu fascin-lo, pois ele se
interrompeu e ficou fitando o infinito por um bom tempo.
Por fim, um sorriso lento curvou-lhe os lbios e, pensativo,
voltou a tomar um gole da bebida.
Talvez eu deva mesmo fazer isso murmurou.
Vamos ver se lady Haughston vai achar divertido me achar
a duquesa perfeita.

Captulo Seis

Sir Alan veio visitar Francesca na tarde seguinte,


trazendo a filha consigo. Francesca ficou aliviada de v-los.
Havia passado o dia todo um bocado deprimida, achando
que perdera para sempre a amizade de Rochford. Havia
comeado e interrompido vrias atividades, incapaz de se
concentrar em qualquer coisa, pois os pensamentos
insistiam em. se voltar para a raiva de Rochford. A fria
dele para com ela parecia to injusta, considerando que
tudo o que fizera fora tentar ajud-lo. Talvez houvesse sido
um tanto quanto mais desajeitada do que normalmente era
em se tratando de tais questes, mas com certeza, ele
devia saber que as intenes dela haviam sido as melhores.
Se ele, ao menos, a houvesse deixado explicar, tinha
certeza de que teria sido capaz de faz-lo entender ou, pelo
menos, impedido que ficasse to furioso. No era tpico de
Rochford zangar-se com tanta facilidade nem se recusar a
dar ouvidos razo. Mas Francesca estava comeando a se
dar conta de que provocava tal efeito nele. Imaginava que a
natureza frvola dela devia irrit-lo. Rochford sempre fora
srio... Bem, no exatamente srio, pois tinha um senso de
humor agradvel e uma risada maravilhosa. E, claro,
quando ele sorria, o aposento parecia se iluminar. No era
um daqueles tipos maantes que estavam sempre srios.
Mas era to responsvel, to dedicado ao dever, to
cuidadoso e bem planejado em tudo que fazia. Era culto,
sbio at, e os interesses dele abrangiam uma grande
variedade de assuntos. Correspondia-se com cientistas e
estudiosos em diversos campos. Francesca sabia que ele
devia consider-la ftil e superficial, uma mulher
interessada apenas em roupas, chapus e mexericos. Por
essa razo, quando estavam noivos, Francesca receara que
ele um dia se cansaria dela ou, pior ainda, passaria a v-la
como uma constante irritao.
Agora haja vista que a atrao que sentia por ela havia
desaparecido, era claro que era assim que a via, Ainda
assim, ficou surpresa com uma reao to extrema da parte
dele. Arrependeu-se de no ter sido mais cuidadosa ao lidar
com ele e Althea e passou o dia todo pensando no que
poderia ter feito de diferente.
Quando Sir Alan chegou, ela o recebeu com
cordialidade, feliz por poder voltar a ateno para alguma
outra coisa. Sir Alan sorriu quando ela o recebeu, e mais
uma vez, ela notou no olhar dele certa apreciao
masculina. Teria de ter cuidado ao lidar com ele, pensou.
Com certeza, no queria encorajar sentimentos romnticos.
Francesca voltou-se rapidamente para cumprimentar a
filha, depois pediu um pouco de ch e sentou-se para o
bate-papo, analisando Harriet com discrio enquanto
conversavam.
O jovem era bonita, com belos olhos castanhos, um
nariz pequeno e um farto cabelo castanho. A pele era
bronzeada demais. Era evidente que a moa no tinha o
cuidado de usar um chapu no campo. Mas, pelo menos,
no era sardenta. Tinha um rosto sincero e franco e um
sorriso simptico. No era bem a aparncia fria e
aristocrtica preferida pelas matronas da sociedade, mas
Francesca jamais achara que tal aparncia fosse mesmo um
grande atrativo para os homens.
Um penteado diferente para ela faria maravilhas, assim
como umas lies sobre como modelar as sobrancelhas. E o
vestido no combinava com ela. Era fora de moda e pudico,
e Francesca no teve problemas em acreditar que a me de
Sir Alan escolhera as roupas da menina.
Seu pai me disse que est interessada em causar
cerco alvoroo nesta temporada comeou dizendo
Francesca, com simpatia.
Harriet sorriu de volta para ela.
Ah, eu no diria um alvoroo, lady Haughston.
Acho que se fosse notada, eu j estaria feliz.
Francesca sorriu, apreciando a resposta sincera da
jovem. E claro que teria de ensin-la a no ser sempre
assim, se que Harriet esperava se tornar um sucesso.
Acho que se nos esforarmos um. pouco, poderemos
fazer melhor do que isso.
Eu estou disposta retrucou Harriet. Ela sorriu para
o pai e prosseguiu: Receio que, at agora, papai tenha
apenas desperdiado o dinheiro dele. Detestaria que tudo
isso tivesse sido por nada.
Ora, vamos, Harry protestou o pai. Voc no
precisa se preocupar com essas coisas.
Eu sei que voc no se importa respondeu ela.
Mas no suporto qualquer forma de desperdcio.
Quer dizer que est disposta a ser... h... guiada por
mim nestas questes? indagou Francesca.
No havia coisa pior do que um aluno resistente.
Coloco-me por inteira nas suas mos garantiu a
srta. Sherbourne. Sei que no tenho muito refinamento
de cidade grande. Posso dizer que, s vezes, as coisas que
digo fazem as pessoas me olharem de soslaio. Mas aprendo
rpido e estou disposta a mudar, seja l como for
necessrio... Pelo menos, enquanto durar a temporada.
Acho que fazer umas compras um bom incio
disse Francesca, com. um olhar rpido para o pai de Harriet.
Ele assentiu em sinal de concordncia, e ela continuou:
Acho que tambm seria uma boa ideia, Sir Alan, se
dssemos uma festa. Poderamos convidar algumas das
pessoas que eu acho que seriam de grande ajuda para
conseguir que a sua filha seja notada. Agora, no outro dia,
o senhor mencionou que prefere que eu...
Ah, sim, lady Haughston apressou-se em dizer Sir
Alan. Se milady no se incomodar. Entenda, a sade da
minha me no das melhores. E ela tambm no circula
tanto assim pela sociedade. Receio que possa ser um pouco
demais para ela. No, claro, que ela no estaria disposta.
A expresso do rosto dele revelou a inverdade das
ltimas palavras.
Eu poderia facilmente oferecer um jantar ou um
sarau aqui sugeriu Francesca.
O homem suspirou aliviado.
Estou certo de que seria perfeito. Sei que pedir
muito, mas no tenho dvidas de que milady poderia cuidar
de tudo muito melhor. Apenas me mande a conta de tudo,
assim como as dos vestidos, claro.
Terei prazer em bancar a anfitri assegurou
Francesca com sinceridade.
Gostava de organizar festas, e era muito melhor faz-lo
quando no se via limitada pela prpria situao financeira.
Pouco depois, Harriet e o pai se levantaram para ir
embora. Enquanto Francesca e Harriet combinavam o
passeio de compras para o dia seguinte, o mordomo
apareceu porta para anunciar outra visita.
Sua eminncia, o duque de Rochford, minha senhora
entoou Fenton.
Francesca virou-se na direo da porta, surpresa por
ver Rochford de p no corredor, atrs do mordomo. Sentiu
um frio na barriga e pde sentir o rubor apossando-se do
rosto. Mal sabia o que dizer ou pensar, e as lembranas da
noite anterior tomaram conta da mente dela. No intervalo
de um segundo, ela foi do constrangimento ante a
recordao do beijo para a mgoa ante as palavras jogadas
na cara dela, chegando, enfim, prpria raiva.
Rochford. Eu... Eu no o estava aguardando. Eu...
Ah, perdoe-me. Um pouco atrasada, lembrou-se das
outras visitas. Por favor, permita-me apresentar Sir Alan
Sherbourne e a filha dele, srta. Harriet Sherbourne. Sir Alan,
o duque de Rochford.
Para surpresa dela, Sir Alan sorriu e disse:
Obrigado, lady Haughston, mas o duque e eu j nos
conhecemos. um prazer rev-lo.
Sir Alan. O duque assentiu para o outro homem,
explicando para Francesca: Sir Alan e eu nos conhecemos
no outro dia, no Tatterstalls.
As vendas de cavalos aconteciam, todas as segundas-
feiras e haviam se tornado um dos locais de reunio favorito
de homens de todas as posies sociais.
, e sua eminncia teve a gentileza de me
aconselhar a no comprar um cavalo de caa no qual eu
estava de olho.
Eu j o conhecia. Um animal bonito, mas lhe faltava
velocidade. O duque virou-se para Harriet, dizendo:
Mas, at agora, no havia tido o prazer de conhecer a sua
filha, Sir Alan. Ele assentiu. Srta. Sherbourne.
Harriet, que no tirara os olhos do duque, tratou de
fazer uma rpida reverncia, com o rosto corando.
Uma honra, eminncia.
Em seguida, Sir Alan e Harriet se despediram, com Sir
Alan, mais uma vez, expressando gratido a Francesca.
Aps eles terem ido, o duque voltou-se outra vez para ela.
Um de seus projetos? perguntou ele, erguendo
uma das sobrancelhas.
Resolvi demonstrar um pouco de interesse na srta.
Sherbourne sim respondeu Francesca com certa
formalidade, sem saber ao certo como reagir.
No parecia provvel que ele houvesse retornado para
continuar a expressar o desagrado pelas aes dela, mas
tambm no era sensato acreditar que ele pudesse ter
abandonado a raiva com tanta rapidez. E, mesmo que
tivesse, Francesca no estava disposta a ignorar o modo
como ele ralhara com ela na noite anterior.
Vim me desculpar disse Rochford, indo direto ao
ponto. No h justificativa para o modo como me portei
ontem noite. S espero que a sua natureza gentil a leve a
me perdoar.
Alguns diriam que apelar para a minha boa ndole
no seria de grande valia respondeu Francesca com
rispidez. Contudo, no pde deixar de se ver desarmada
pelo pedido de desculpas do duque.
Ele sorriu.
Qualquer um que diga isso, obviamente no a
conhece.
No foi a minha inteno irrit-lo disse ela.
Queria compensar antigos erros, no cometer novos.
Minha reao no foi culpa sua. Ele deu de
ombros. Receio ser um tanto quanto sensvel quando se
trata do assunto casamento. Minha av j me cobrou isso
vrias vezes, assim como tia Odelia.
Ah, minha nossa. Nada pior do que escutar que
estou me portando como uma av ou uma tia-av.
Francesca no tinha interesse em permanecer zangada
com Rochford. E, com certeza, no queria tocar na questo
do beijo! No, era melhor deixar para l a coisa toda com
elegncia.
Espero que aceite um passeio pelo parque como
uma oferta de paz adequada prosseguiu ele. Est um
lindo dia de maio.
Mais uma vez, ele a surpreendera. Francesca no se
lembrava da ltima vez em que passeara sozinha com
Rochford... Bem, sim, ela lembrava. Fora muito tempo
atrs, quando ainda estavam noivos. Melhor no pensar
nisso.
Sim respondeu com um sorriso. Parece
encantador.
Alguns minutos mais tarde, ele a estava ajudando a
subir no faeton de banco alto, um veculo elegante com o
assento to acima do cho que Francesca teria se sentido
alarmada caso algum menos hbil com o chicote do que
Rochford estivesse conduzindo os cavalos.
O duque subiu ao lado dela, tomou as rdeas, e eles se
puseram a caminho. Francesca no pde negar o incomum
burburinho de empolgao dentro dela. Embora estivesse
acostumada a ser admirada por vrios cavalheiros, e no
fosse adversa a flertar um pouquinho, raramente aceitava
convites de qualquer homem para passear pelo parque. Era
o hbito dela no permitir sequer um pequeno passo que
pudesse levar corte.
Era uma experincia um tanto quanto inebriante estar
sentada a tal altura, e havia o estmulo adicional do perigo,
sem a necessidade de ficar assustada. Ningum manobrava
a parelha melhor do que Rochford.
No falaram muito ao cruzar as ruas da cidade, pois o
trnsito tornou necessria toda a concentrao do duque
para controlar a poderosa parelha. Francesca no se
importou. Na verdade, estava precisando de um tempo para
se acostumar aos sentimentos que estavam se apossando
dela.
Ela e Rochford haviam passeado vrias vezes pelo Hyde
Park quando estavam noivos. Quando viera a Londres para
a primeira temporada, sentira terrivelmente a falta dele,
pois acostumara-se a v-lo quase todos os dias no interior.
Haviam cavalgado juntos e caminhado pelos jardins de
Redfields e Dancy Park e dado muitos passeios pelos
campos. Quando ele viera visit-la em Redfields, ningum
os observara com demasiada ateno, ento fora fcil
conversar juntos e trocar olhares, talvez at a mo dele
roar na dela.
Contudo, assim que chegaram a Londres, tudo isso
mudara. Estavam cercados de pessoas em tudo quanto era
lugar. Sempre havia visitantes na sala de estar de Francesca
e verdadeiras multides nas festas, outros homens
disputando a chance de danar com ela ou de acompanh-
la pera. Sentira-se solitria e frustrada e passara a ansiar
as ocasies em que o duque a levara para passear.
E claro que tiveram de ser comedidos no tocante ao
nmero de vezes em que iam ao parque ou quanto ao
tempo de durao dos passeios ao local. Qualquer ateno
excessiva pela parte de Rochford teria sido matria-prima
para boatos. Mas Francesca sentira-se mais feliz durante
aqueles passeios do que em qualquer outro momento
daquela temporada.
Recordaes de tais momentos apossaram-se dela
agora, quase deixando-a sem flego. Era a mesma poca do
ano, a mesma sensao pairava no ar, as carcias do sol
eram as mesmas. Francesca no pde deixar de se lembrar
da empolgao que a invadia em tais passeios, da alegria
ofegante que sentia s de sentar-se ao lado de Rochford.
Ele tambm estava bem perto dela agora. Teria apenas
.de estender a mo para toc-lo. Lembrou-se do quanto
quisera fazer isso 15 anos atrs, preocupada que ele
pudesse lhe desaprovar a ousadia, receosa de que algum
mais pudesse ver.
A brisa lhe acariciou o rosto, soltando uma mecha de
cabelo de sob o chapu. Tudo ao redor dela parecia mais
brilhante, as folhas mais lustrosas, as sombras sob as
rvores mais profundas e mais convidativas. A ligeira
fragrncia da gua-de-colma do duque provocava-lhe as
narinas, e ela no teve como deixar de not-lo ao lado dela.
Pensou no beijo da noite anterior, no modo como o corpo
rijo se apertara de encontro ao dela, os braos dele
apertando-a com fora. Os lbios afundando nos dela... A
boca aveludada, convidativa, ardendo de desejo.
Francesca engoliu em seco e virou o rosto para olhar
para o lado, torcendo para que o rubor que sentia no rosto
houvesse desaparecido antes que ele olhasse para ela.
Como ela podia estar pensando deste jeito a respeito de um
beijo, com a pele formigando, os msculos retesando, o
calor se acumulando no ventre?
Desejou poder negar o efeito que o beijo dele tinha
sobre ela, mas sabia que no podia. Mesmo na outra noite,
no sonho, deliciara-se com o beijo dele, o corpo inteiro dela
derretendo-se de encontro ao dele, a boca se entreabrindo
para a lngua exploradora de Sinclair.
Ontem noite, pensei muito no que voc falou
comeou a dizer Rochford, assim que alcanaram o Hyde
Park, e ele no teve mais de se concentrar tanto nas
rdeas.
Perdida em pensamentos, Francesca se sobressaltou.
H?
Torcia para que ele no notasse como a respirao dela
estava alterada.
E. Quando me acalmei, me dei conta de que no s
fora terrivelmente grosseiro, como tambm de que milady
estava correta sobre o que disse. E minha av tambm.
E mesmo? Francesca o fitou com um pouco de
surpresa. Quer dizer...
Ele assentiu.
. J est na hora de eu me casar. Mais do que na
hora.
Ah. Entendo. Bem...
Francesca no deixou de notar a estranha sensao na
boca do estmago, parecida com a que sentia quando
olhava de uma grande altura para baixo.
Decidi que milady tinha razo. Est na hora de eu
comear a procurar uma esposa. Duvido que eu v, de
repente, ficar interessado em me casar. Deveria
simplesmente estabelecer isso como meta e tratar de faz-
lo.
Resignao no me parece ser a melhor base para
um casamento salientou Francesca.
Deu-se conta de que as palavras do duque a haviam
desanimado de uma forma desconcertante.
Rochford ergueu uma das sobrancelhas ao fit-la.
Pensei que fosse isso que milady quisesse.
No! No queria que fosse arrastado at o altar.
Eu... Eu queria faz-lo feliz.
Assim que disse as palavras, ela se deu conta de como
elas poderiam ser erroneamente interpretadas. Virou o
rosto, torcendo para no estar to enrubescida quanto se
sentia,
O que quero dizer prosseguiu que eu tinha
esperanas de que o casamento o deixaria feliz. Que ele
mudaria a sua vida para melhor.
Baixinho, ele perguntou:
O casamento a fez feliz?
Francesca voltou-se rapidamente para ele e depois
desviou o olhar. Lgrimas acumulavam-se na garganta. No
podia conversar com ele sobre isso. Recusava-se a faz-lo.
Engolindo em seco, deu de ombros e virou um reluzente
sorriso na direo de Rochford.
Ah, mas estvamos falando da sua felicidade, no da
minha. Com rapidez, ela mudou de assunto. O que
planeja fazer agora que decidiu se casar?
J dei o primeiro passo informou ele com uma
expresso sria no rosto. Vim procurar milady.
Por um instante, Francesca o fitou sem saber o que
dizer.
Co-como disse?
Que mulher melhor para me guiar neste projeto do
que a mulher responsvel por tantas unies bem-sucedidas?
Rochford perguntou. Pensei que poderia me ajudar a
encontrar minha noiva.
Mas eu... Sentia-se estupefata e estranhamente
fraca. O que quer que tivesse pensado que Rochford fosse
dizer ao chegar casa dela hoje, com certeza, no fora
isso. Receio que minhas realizaes tenham sido muito
exageradas.
Se metade do que as pessoas dizem que milady fez
verdade, deve ser muito talentosa no que faz protestou
Rochford. Com certeza, ajudou muito o meu primo. No
sei quando foi que vi um homem mais feliz no casamento. E
o seu irmo e a esposa esto muito felizes. Eu os vi
recentemente, e no h dvidas de que esto to
apaixonados um pelo outro quanto no dia em que se
casaram, talvez at mais.
So casos raros. E no posso levar crdito pelo...
pelo amor que encontram.
Se no fosse por voc, nenhum deles estaria junto
hoje salientou ele. Nem minha irm e Bromwell.
Milorde no deve estar muito satisfeito quanto a
isso.
Contanto que Calhe esteja feliz, eu estou satisfeito.
Aps uma pausa, ele prosseguiu: De qualquer modo,
milady se encarregou de boa parte do trabalho. Se eu a
entendi corretamente ontem noite, j selecionou vrias
candidatas a esposa para mim.
No est fingindo? Francesca analisou o rosto
dele com ateno. Quer que eu o ajude de fato?
por isso que estou aqui.
Ela o fitou por outro longo instante e depois assentiu
ligeiramente.
Muito bem ento. Eu o ajudarei.
Excelente.
Um caleche vinha se aproximando da direo oposta e,
quando se aproximou, puderam ver que trazia lady
Whittington e a melhor amiga dela, a sra. Wychfield. Como
o caleche dos Whittington parou ao lado deles, Rochford
no poderia apenas passar com um ligeiro aceno a ttulo de
cumprimento. Teve de parar para falar com elas.
Naturalmente, passaram alguns minutos comentando sobre
como o baile de lady Whittington fora esplndido e como
todo mundo havia se divertido, seguido de perguntas de
bom-tom sobre os outros membros da famlia de todos os
participantes da conversa.
Francesca podia sentir os olhares especulativos das
mulheres fixos sobre si e sabia que logo a notcia de que
estivera passeando pelo parque no faeton do duque estaria
circulando entre a elite da sociedade. Embora todo mundo
soubesse que eram conhecidos de longa data, era
necessria apenas uma ligeira mudana na rotina, tal como
esta, para deixar as lnguas mexeriqueiras cocando.
Por fim, conseguiram se despedir, e o duque colocou a
parelha em movimento, retomando a conversa outra vez.
Diga-me, quantas candidatas j selecionou para
mim?
O qu? Ah. Bem, eu restringi a lista a trs jovens.
To poucas? Ele lanou-lhe um olhar divertido.
Por acaso, sou to impopular assim?
Francesca revirou os olhos.
Sabe muito bem que exatamente o contrrio. H
dezenas de mulheres que adorariam ser escolhidas para se
tornarem sua noiva. Mas tive de ser muito exigente.
E quais foram os seus critrios, se que posso
perguntar?
E claro que devem ser bonitas de rosto e corpo.
Tenho sorte que milady tenha levado isso em
considerao.
Francesca lanou-lhe um olhar sugestivo e prosseguiu:
Devem vir de excelentes famlias, embora eu no
tenha achado que riqueza fosse ser de muita importncia
para milorde.
Ele assentiu.
Tem razo, como sempre.
Tambm achei que seria bom se fossem inteligentes
o suficiente para conversar com milorde e seus amigos,
embora no suponha que espere que elas sejam to cultas
quanto o seu crculo de amizades erudito. Tambm devem
ter o traquejo social necessrio para serem anfitris de tudo
quanto tipo de festas e jantares que uma duquesa deve
oferecer. Tem de ser capazes de conversar com convidados
importantes. E precisam ter o conhecimento e a habilidade
necessrios para supervisionar uma grande equipe de
criados, na verdade, o quadro de empregados de vrias
casas. E ento temos os outros deveres que so esperados
de uma duquesa, tal como lidar com as famlias de seus
arrendatrios e a nobreza local de suas v-, rias
propriedades. Ah, e, claro, devem agrad-lo
pessoalmente.
Eu estava me perguntando se isso havia sido levado
em considerao nos seus clculos murmurou ele.
Francamente, Rochford, no fale bobagens. Essa a
mais importante das exigncias. Ela no pode ser vaidosa e
egosta. No deve ser desagradvel, volvel, nem estar
sempre doente.
O duque riu.
Estou comeando a entender como chegou a um
nmero to pequeno de candidatas.
Francesca riu com ele.
Sei que seus padres so altos.
, sempre foram concordou ele.
Ela se deu conta do significado das palavras dele e o
encarou. Rochford estava insinuando que ela estivera
altura dos altos padres dele, no estava? Ele estava
olhando para ela, e Francesca corou, sentindo-se tolamente
satisfeita e um tanto quanto constrangida.
Ela pigarreou e desviou o olhar, de repente, incerta do
que mais dizer.
Sua primeira escolha, evidentemente, foi Althea
Robart falou ele, interrompendo o silncio constrangedor
do momento. No posso deixar de me perguntar o
porqu.
Ela bem atraente salientou Francesca,
defendendo a escolha. Alm disso, o pai dela o conde
de Bridcombe, e a irm casada com lorde Howard. Ela
vem de boa famlia e, sem dvida, compreende as tarefas
de que teria de se encarregar como duquesa de Rochford.
Contudo, um bocado arrogante comentou ele,
lanando-lhe um olhar divertido.
Presumi que isso cairia bem em uma duquesa
retrucou Francesca.
Hummm, mas talvez no caia muito bem com o
duque.
Francesca no conseguiu impedir os lbios de se
curvarem para cima em um sorriso.
Tudo bem. Admito que lady Althea no foi uma boa
escolha.
E. Sugiro a deixarmos de fora de qualquer futura
considerao. Ou talvez deix-la como uma opo reserva,
para o caso de eu comear a ficar desesperado. Ele
interrompeu-se por um instante e depois acrescentou:
No, acho que nem em caso de desespero. Acho que nem
mesmo o meu senso de dever para com os meus herdeiros
me fariam suportar uma vida inteira de lady Althea.
Considere lady Althea riscada da lista. E quanto a
Dmaris Burke? Ela inteligente e competente. A me
falecida, de modo que, pelos ltimos dois anos, lady,
Damaris vem fazendo o papel de anfitri de lorde Burke.
Haja vista que ele est no governo, ela est acostumada a
lidar com pessoas importantes e a organizar festas
importantes.
Hummm. Eu conheo lady Damaris.
E o que achou dela?
No tenho certeza. Jamais olhei para ela
considerando a possibilidade de ela se tornar a minha
duquesa, milady sabe. Mas, pelo que me recordo, no
desgostei dela.
Muito bem. Neste caso, ns a consideraremos. De
acordo?
Ele assentiu.
E a ltima lady Caroline Wyatt.
O duque franziu a testa, pensativo.
No acho que eu a conhea.
E a primeira temporada dela em Londres.
Rochford a fitou com um misto de surpresa e dvida.
Uma menina recm-sada da sala de aula?
Ela um tanto quanto jovem admitiu Francesca.
Mas, na verdade, a famlia dela a melhor das trs. O
pai no passa de um baronete, mas a me a caula do
duque de Bellingham, e a av por parte de pai era uma
Moreland.
Impressionante.
J andei sondando a jovem, e ela no parece ser do
tipo ftil ou leviana. Eu jamais a escutei dar risadinhas
bobas nem se mostrar arrebatada.
Muito bem, eu a levarei em considerao. Ele se
interrompeu por um instante. Mas, devo dizer, parece
que selecionou damas um tanto quanto jovens para mim.
Se que milady j se esqueceu, tenho 38 anos de idade.
Francesca fez uma careta ao fit-lo.
verdade, milorde est quase decrpito.
Alguma delas tem mais de 21 anos de idade?
Lady Damaris est com 23, e Althea 21.
Ele ergueu uma das sobrancelhas ao fit-la.
Bem, mais difcil encontrar as melhores candidatas
entre mulheres mais velhas se defendeu Francesca.
Quando so bonitas, prendadas e tudo que um homem
poderia desejar, de um modo geral, so casadas.
H vivas que esto mais prximas da minha idade
salientou ele.
E verdade, mas... No considerei nenhuma viva
uma boa candidata esposa para milorde.
Por que no? Algumas vivas so as mulheres mais
lindas da elite da sociedade.
Francesca corou. Ser que ele estava falando dela? Em
se tratando de qualquer outro homem, no teria dvidas de
que ele estava flertando com ela. Mas Rochford no
flertava... com certeza, no com ela.
No entanto, podia se lembrar de uma poca em que
ele, de fato, flertara... do jeito discreto caracterstico de
Rochford, claro. Ainda assim, ele a fitara de certo modo e
a provocara, fazendo-a sentir-se ardente e excitada por
dentro... exatamente como estava fazendo agora.
Torcia para no estar to corada quanto se sentia
estar.
Decerto deve importar para um homem que a
esposa dele no tenha se casado antes. Que ela seja...
Francesca corou ainda mais. Era muito mais do que
constrangedor ter de falar sobre tais coisas, ainda mais com
Rochford. Por fim, ela completou baixinho: Que seja
intocada. Ele nada disse, e ela tratou de prosseguir:
Alm do mais, h a questo dos filhos. Uma mulher mais
jovem, no fim das contas, tem mais... mais tempo...
Ela interrompeu-se.
.Ah, sim, o to importante herdeiro disse ele com
secura. Eu havia me esquecido. Estamos escolhendo
uma reprodutora, no uma companheira para mim.
No, Sinclair! Francesca virou-se para ele, a
preocupao mais forte do que o constrangimento. No
nada disso.
No ? O sorriso foi carregado de malcia. Ao
menos, consegui arrancar um Sinclair de seus lbios.
Ela voltou a desviar o olhar, incapaz de encar-lo. Por
que se sentia to desconcertada na presena dele hoje? Do
modo como estava agindo, parecia at uma colegial.
E o seu nome salientou, ligeiramente ofegante.
E, mas h muitos anos que eu no o escutava vindo
dos seus lbios.
Havia um tom na voz de Rochford que fez o corao
dela palpitar dentro do peito. Ergueu os olhos para os dele e
se viu aprisionada naquelas profundezas escuras. Lembrou-
se de outra vez em que olhara para ele, sentindo-se como
se fosse se afogar nos olhos dele. Na ocasio, tambm lhe
proferira o nome de batismo, sussurrara Sinclair quase
como se fosse uma prece, e ele a beijara, puxando-a com
fora para si, devorando os lbios dela como um homem
faminto. A lembrana daquele beijo fizera com que uma
onda de ardor lhe percorresse o corpo, e o corao
comeou a bater mais forte.
Francesca desviou o olhar do dele. Esforando-se para
manter a calma na voz, disse:
Ah... Eu considerei duas outras mulheres. Ambas
mais velhas do que as outras.
E mesmo? O tom esquisito estava ausente na voz
dele agora. Ele falava com o costumeiro jeito seco,
ligeiramente entretido. E quem so essas ancis?
Lady Mary Calderwood, a filha mais velha de lorde
Calderwood. Se no me engano, ela deve ter por volta de
25 anos de idade. E lady Edwina de Winter, a viva de lorde
Winter. Ela um pouco mais velha do que isso. Lady Mary
um bocado inteligente, eu acredito, embora um pouco
tmida. Foi por isso que no a inclu antes.
Terei prazer, em conhecer ambas disse ele.
Agora diga-me, como sugere que eu entreviste as
candidatas? Ser que pretende organizar uma estadia de
alguns dias para todas na casa de algum, como fez com
Gideon? Devo dizer que muito, pratico reuni-las todas no
mesmo lugar. Embora no tenha certeza se vou estar
pronto para tomar a minha deciso ao fim de duas
semanas.
No. No h necessidade disso. Como sabe, havia
circunstncias especiais com lorde Radbourne que no se
aplicam no seu caso. De qualquer forma, no ser
necessrio. Afinal de contas, estamos em plena temporada,
e todas esto aqui em Londres. Estou certa de que no ser
difcil providenciar para que as encontre enquanto estiver
circulando por a . Embora... Ela se interrompeu,
pensativa. Por que no vem festa que vou organizar
para a filha de Sir Alan na semana que vem? A sua
presena ajudar a estabelecer Harriet na alta sociedade e,
ao mesmo tempo, ter a oportunidade de conversar com
lady Damaris e as outras.
Muito eficiente da sua parte.
Francesca lanou-lhe um olhar desconfiado, sem saber
o que o tom seco indicava. Mas o duque apenas sorriu para
ela e acrescentou:
Eu me colocarei nas suas mos. Estou certo de que
encontrar a mulher perfeita para mim.
Farei o possvel.
timo. Nesse caso, passemos a assuntos mais
divertidos. Soube do desafio de Sir Hugo Walden ao caula
de lorde Berry?
A corrida de coches? Francesca riu. Soube sim.
Me disseram que ela terminou com Sir Hugo aterrissando
em um galinheiro.
Rochford gargalhou.
No, no, esse foi algum pobre proco que se viu pego
entre eles na estrada. Sir Hugo acabou na lagoa dos patos
se no me engano.
O restante do passeio foi em meio alegre conversa,
compartilhando os ltimos mexericos e debatendo as
ltimas notcias do cenrio poltico, depois falando sobre as
mudanas que o irmo de Francesca estava fazendo em
Redfields. O constrangimento que parecia to opressivo
durante a conversa anterior havia desaparecido por
completo, e Francesca se viu rindo e conversando com
liberdade.
J fazia tanto tempo, pensou, desde a ltima vez em
que conversara com Rochford de maneira to aberta e
franca. Na juventude, ele no s fora o homem que ela
amara, como tambm um grande amigo. Assim como o
corao partido, fora a ausncia daquela camaradagem que
tornara to sombrios os primeiros anos sem ele. Jamais
sentira a mesma proximidade e afeio por ningum.
Talvez pudessem voltar a ser amigos agora, pensou, ao
retornarem para a casa dela. Francesca foi at a janela da
sala de visitas que dava para a rua, e o observou subindo
de novo no assento alto do faeton.
Percebeu que o olhar se demorava nas compridas
pernas musculosas de Sinclair, e no nas mos fortes,
quando ele, com habilidade, voltou a pegar as rdeas.
Agora que as barreiras do passado haviam sido
derrubadas, poderiam haver mais tardes como aquela, mais
conversas e risadas. No carregava mais consigo a mgoa
da traio dele, e Rochford... Bem, ele deve ter deixado de
lado a maior parte da raiva, considerando que retornara
para se desculpar, como fizera hoje.
Trabalhariam juntos para encontrar uma esposa para
ele. E, quando tivessem feito isso, Francesca teria se livrado
da culpa que sentia. Teria ajudado Rochford a encontrar a
felicidade. Ele teria uma esposa e filhos. E ela teria a
amizade dele.
Sendo assim, por que, ao v-lo ir embora, sentia um
enorme vazio por dentro?
Captulo Sete

Francesca se viu muito ocupada ao longo da semana


seguinte, ajudando Harriet com o guarda-roupa e
planejando a festa. Decidira organizar um pequeno sarau.
Nada grandioso demais, no qual todos se perderiam na
multido, nem elegante demais, no qual todos se sentiriam
pouco vontade. A lista de convidados foi a principal
preocupao. Precisava convidar mulheres importantes o
bastante para facilitar a entrada de Harriet na alta
sociedade, mas nenhuma rgida a ponto de desaprovar o
jeito franco e sincero da jovem. A festa em si, claro,
deveria ser divertida e memorvel, no apenas pelo bem de
Harriet, mas tambm pelo bem da prpria reputao de
Francesca como anfitri. Por outro lado, no podia permitir
que a festa ofuscasse Harriet.
No tocante a Rochford, pelo menos, muito pouco seria
necessrio. Ela no tinha dvidas da presena de qualquer
um que convidasse, e nenhuma jovem em idade de se casar
se recusaria a desfrutar da companhia do duque.
No dia seguinte, Francesca se livrou da desconcertante
sensao de tristeza que se apossara dela na noite anterior.
Estava em seu elemento, planejando uma festa, o que era
duplamente prazeroso, quando no havia preocupaes
com relao s despesas. Estava sentada escrivaninha,
preparando listas e cardpios.
Interrompeu o trabalho naquela tarde para acompanhar
Harriet s compras, outra ocupao que se encaixava entre
as favoritas dela. Tendo recebido carta branca de Sir Alan,
foi capaz de se dedicar busca por roupas sem reservas.
Passaram a maior parte da tarde na modista preferida
dela, e ao sarem, Harriet j havia adquirido trs vestidos de
baile novos, quatro vestidos de passeio, assim como uma
encantadora capa nova. E como Mlle du Plessis, com os
olhos brilhando ante o enorme pedido, sugerira que
Francesca poderia ter o vestido verde-gua que tinha em
vista por um preo ainda mais reduzido, esta tambm no
fora capaz de resistir tentao de comprar o vestido de
baile para si mesma.
Contudo, conteve-s e no comprou o chapu novo
quando visitaram a chapelaria, embora houvesse
encontrado um lindo de palha lascada com detalhes em azul
que valorizavam o azul dos olhos dela. A criada reformara o
chapu do ano passado com uma diferente fita de cetim e
reluzentes cerejas vermelhas, e este serviria para passar o
vero. Ainda assim, ela no pde deixar de lanar um olhar
melanclico para o chapu quando deixaram a loja.
Entretanto, era quase to divertido comprar para os
outros quanto para ela mesma, e Francesca se dedicou a
comprar o restante dos itens necessrios para a
transformao de Harriet. A prxima parada era na loja de
sapatos, para comprar os calados necessrios para dois
dos vestidos de baile de Harriet, assim como um par de
botinhas. Aps comprar os sapatos, seguiram para a
Graftons, onde poderiam adquirir um xale de casimira novo
pata substituir o antiquado que fora dado a Harriet pela
av, assim como outros itens necessrios, como lenos,
luvas e acessrios para o cabelo da moa. Francesca
tambm ficou feliz de encontrar uma fita de cetim
exatamente da cor do vestido verde-gua que acabara de
comprar, o que daria uma perfeita fita de cabelo. Pensou
at em acrescentar algumas prolas a ela.
Encerraram o passeio com uma ida ao Gunters para
um sorvete de limo antes de retornarem, cansadas e
satisfeitas, para a casa de Francesca, as caixas da Graftons
e da chapelaria empilhadas nos assentos da carruagem. Os
sapatos e os vestidos, claro, no ficariam prontos antes de
vrios dias, embora Mlle. du Plessis houvesse prometido que
um dos vestidos de baile de Harriet receberia a maior
prioridade, para que ela pudesse us-lo na festa de
Francesca, na semana seguinte.
Espero que seu pai no se importe com as contas
quando elas chegarem comentou Francesca um tanto
quanto preocupada que tivesse sido por demais
extravagante em beneficio de Harriet.
Sir Alan no pareceu se preocupar muito com os
custos, mas ela no tinha certeza se um homem
acostumado a morar no interior estava exatamente a par
das despesas que iriam acumular.
Ah, no assegurou Harriet. Ele no tem nada
de sovina. Ainda mais em se tratando de despesas para a
minha temporada. Ele sequer pestanejou ante o que vov
gastou, embora eu deva dizer que achei que os vestidos
foram um tanto quanto caros, considerando a aparncia
deles. Parecia fora de moda para mim, e quando vi as
outras moas nas festas, no tive dvidas de que estava
certa.
Estou certa de que sua av est acostumada com
um estilo mais antigo.
Harriet assentiu.
No quero falar mal dela, minha senhora. Ela tem
bom corao. Mas se cansa com facilidade e acha compras
e festas exaustivas. Receio tambm que o ateli de costura
que ela usa no se compara ao talento do de Mademoiselle
du Plessis. E tambm era mais caro. Pode perceber que at
o papai ficou um pouco desapontado com o meu guarda-
roupa, embora, claro, seja bom demais para falar
qualquer coisa.
Acho que ele ficar satisfeito quando a vir nesses
vestidos.
Harriet sorriu.
timo. Vou gostar de no me sentir como parte da
moblia. Ser que acha que conseguirei ser tirada para
danar da prxima vez que formos a um baile? Ser que
iremos a um baile?
E claro. A vrios. Ainda faltam muitas semanas para
o fim da temporada. Assim que meus amigos, Sir Lucien e o
duque de Rochford, a tiverem tirado para danar, no acho
que v mais se sentir como parte da moblia.
O duque! exclamou Harriet, empalidecendo, os
olhos se arregalando. Acha mesmo que o duque danar
comigo?
Providenciarei para que dance.
Ah, no, minha senhora. Eu no ousaria danar com
algum como ele. Com certeza, tropearei no p dele e
darei o maior vexame.
Bobagem. O duque um excelente danarino. Ele
tomar cuidado para que voc no tropece.
No com ele que estou preocupada disse a
jovem, com sinceridade. E se eu fizer papel de tola? No
fao a .menor ideia de como conversar com um duque.
Tenho certeza de que ficaria uma pilha de nervos.
Ter a chance de conversar com ele na minha festa,
e depois disso, ele no parecer mais to assustador.
Harriet no parecia convencida.
Ele vem de to boa famlia. Jamais vi algum to
elegante, independentemente do que estivesse vestindo.
Isso verdade admitiu Francesca.
Mesmo com um palet azul e calas bege-claras,
Rochford chamaria mais ateno do que qualquer homem
usando trajes de gala. Havia simplesmente algo no porte
dele que era difcil de explicar.
E ele terrivelmente bonito prosseguiu Harriet.
Como o prprio Lcifer, eu pensei, com aquele
cabelo negro e os olhos escuros. No acha, lady
Haughston?
E. Ele um homem muito atraente.
E um duque... Tenho certeza de que ele no est
acostumado a dar ouvidos a algum como eu.
Ah, mas ele no nem um pouquinho esnobe
tratou de assegurar Francesca. Ele trata todo mundo com
respeito. J o vi falando com arrendatrios e com criados
com toda a cortesia. No arrogante nem desagradvel.
Pergunte ao seu pai.
Papai o considera um cavalheiro admirvel. Ele me
falou isso quando voltou do Tattersalls naquele dia. Foi o
duque quem recomendou ao papai vir v-la.
E mesmo? Surpresa, Francesca virou-se para a
moa. Ele no me contou isso.
Ah, sim. Papai no conseguia acreditar como ele fora
gentil, ainda mais levando em conta que acabara de
conhec-lo.
O duque muito generoso e um excelente
avaliador de carter. Estou certa de que ele analisou o seu
pai ah mesmo e decidiu que Sir Alan era digno da amizade
dele.
Apesar das palavras tranqilizadoras que dirigira a
Harriet, Francesca no pde deixar de se surpreender com o
fato de o duque ter lhe encaminhado Sir Alan. Supunha que
Sir Alan devesse ter tocado no assunto da falta de sucesso
da filha, embora lhe parecesse um assunto um tanto quanto
peculiar para dois cavalheiros conversarem no Tattersalls.
Contudo, mesmo que estivessem discutindo questo, ficou
surpresa que o duque sequer houvesse pensado em dizer
para o homem procurar a ajuda dela.
Ficara feliz que ele tivesse feito isso, claro, mas no
conseguia se livrar da sensao de que era quase como se
Rochford estivesse fazendo o possvel para ajud-la nos
esforos dela.
Mas no. Decerto no. Ele nada sabia a respeito dos
apuros financeiros de Francesca. Ningum sabia. Ela fizera
de tudo para esconder as dificuldades financeiras ao longo
desses anos. Alm do mais, mesmo que Rochford houvesse,
de algum modo, adivinhado que ela estava beira do
abismo da pobreza e houvesse se dado conta de que ela
estava usando os talentos dela para sobreviver, no havia
motivos para ele tentar ajud-la.
No, a ideia era absurda. Sir Alan deve ter tocado no
assunto de algum modo, e Rochford simplesmente a
mencionara devido ao que ela fizera pelo primo dele,
Gideon. Mais nada.
Para mudar de assunto, haja vista que o de Rochford a
desassossegava, Francesca perguntou:
O que espera conseguir nesta temporada?
No entendo bem o que quer dizer. Harriet
franziu a testa. Quero me divertir. E quero que papai
fique feliz. Ele quer muito que eu tenha uma boa
temporada.
Est querendo encontrar um marido?
Sir Alan lhe dissera que o casamento no era o objetivo
dos esforos deles, mas Francesca no sabia se o pai estava
a par da extenso dos desejos da filha no tocante a isso.
Um rubor tomou o rosto da jovem.
Ah, no, lady Haughston. No me importo... Quero
dizer... Bem, no acho que eu seja do tipo para se casar
com um lorde ou algo assim. No tenho vontade de morar
em Londres ou de... tomar parte no turbilho social da elite.
No fundo, sou uma jovem do interior. Gosto das
assembleias e de visitar as pessoas que conheo por l, de
levar cestas de comida para os arrendatrios do papai
quando eles ficam doentes. De saber sobre os filhos e os
netos das pessoas. o tipo de vida de que eu gosto. o
que combina comigo. No tenho vontade de deixar o papai.
E... Ela hesitou, o rubor ficando mais intenso. H um
rapaz... O filho de um nobre local. Eles no moram longe.
Sei que papai gosta dele, embora sempre me diga que eu
poderia conseguir coisa melhor.
Entendo assentiu Francesca. Mas voc no
quer procurar coisa melhor.
Harriet assentiu, sentindo-se grata pela compreenso
da mulher sofisticada-.
isso mesmo. O nome dele Tom, e eu o conheo
desde criancinha. Ele costumava ser... Ah, uma peste,
sempre me provocando e contando histrias de fantasmas
para me assustar. Contudo, no ano passado, a primeira vez
que fui assembleia, ns danamos, e foi completamente
diferente. Ele est muito mais gentil e, quando vem nos
visitar, podemos conversar sobre tudo quanto tipo de
coisa, e mal aguento esperar at a prxima visita dele. to
estranho. Eu o conheo to bem, no entanto, como se
houvesse acabado de ser apresentada a ele. Entende o que
quero dizer?
Entendo disse Francesca, com um sorriso triste
nos lbios. Entendo exatamente o que quer dizer.
No dia seguinte, Francesca estava sentada
escrivaninha da sala de estar, planejando as decoraes
para o sarau, quando o mordomo entrou. Trazia consigo
uma pequena bandeja de prata sobre a qual estava um
carto de visitas branco.
H um... uma pessoa para v-la, minha senhora
anunciou ele, e Francesca, na mesma hora, soube, pela
expresso impassvel e pela escolha das palavras, que a
visita no era algum que o mordomo aprovava. O sr.
Galen Perkins.
Perkins! O que ele quer aqui? Diga-lhe que no
estou recebendo ningum.
O qu? E assim que trata um velho amigo? Perkins
apareceu atrs do mordomo.
Francesca ficou de p com as costas empertigadas.
No que me diz respeito, jamais fomos amigos, sr.
Perkins.
Fenton lanou um olhar de desagrado para o homem e
voltou-se para Francesca com um tom de voz gelado ao
perguntar:
Devo acompanhar o sr. Perkins at a porta, minha
senhora?
Perkins exibiu um sorriso carregado de maldade.
Adoraria v-lo tentar.
No. Est tudo bem, Fenton. Francesca no tinha
dvidas de que Perkins no iria de boa vontade, e receava
que ele pudesse machucar o homem idoso. Eu falarei
com o sr. Perkins.
Muito bem. Fenton executou uma ligeira mesura
acrescentando: Se precisar de mim, estarei bem aqui
,fora.
O mordomo contornou Perkins e ostensivamente
assumiu posto no corredor, logo alm da porta.
Perkins adentrou o aposento, comentando:
Mas que cavaleiro leal milady tem. No tenho
dvidas de que ele a protege de todos os perigos.
Por que est aqui, sr. Perkins? indagou Francesca
com frieza. O que espera conseguir forando a sua
entrada para me ver?
Ora, decerto, no h nada de errado em oferecer os
psames viva de um velho amigo comentou Perkins, o
sorriso zombeteiro ainda no rosto.
J me ofereceu os psames na outra noite, no teatro
salientou Francesca. Sendo assim, acho a visita
desnecessria.
Ele deu a volta na escrivaninha, ficando muito mais
prximo do qu Francesca teria gostado, mas ela se
recusou a recuar, pois sabia que o homem interpretaria isso
como sinal de medo. Ele a fitou de alto a baixo com os
olhos insolentes.
Um homem no pode ser culpado por querer
restabelecer o contato com uma mulher to linda quanto
milady disse.
Francesca cerrou as mos. Teria adorado dar-lhe um
tapa, de to insolente e insinuante que era o tom dele.
Deve ser muito solitrio ser viva prosseguiu ele.
Morar sozinha.
Eu jamais me sentirei solitria o suficiente para
buscar a sua companhia garantiu ela.
Perkins deu de ombros.
Muito bem ento. Vamos tratar de negcios.
Negcios? Francesca o fitou com surpresa. Que
negcios? No tenho negcios a tratar com o senhor.
Receio ter de discordar.
Ele sorriu, com a mesma expresso arrogante e
entretida, as rugas de libertinagem aparecendo ao redor
dos olhos.
Enfiando a mo no bolso interno do palet, ele retirou
de l de dentro um pedao de papel, que desdobrou.
Andrew e eu jogamos algumas partidas de cartas
antes de eu ter de partir para o continente...
Quer dizer, antes de o senhor matar um homem.
Ele deu de ombros, a expresso impassvel no
demonstrando qualquer remorso.
Um homem precisa defender a prpria honra.
Se que tem alguma.
Seu marido perdeu um bocado continuou Perkins,
ignorando o comentrio. Como sempre perdia, eu receio.
Ficou sem fundos e j havia apostado as abotoaduras e o
alfinete de gravata. No podia aceitar uma nota promissria
dele, considerando que ele to raramente as pagava. Sendo
assim, na ltima rodada, apostou a casa. Lamento dizer
que, como j era de se esperar, ele perdeu.
Francesca o fitava, impassvel. O estmago parecia ter
ido ao cho, e por um instante, no conseguiu se mover,
no conseguiu falar. Por fim, com a voz ligeiramente rouca,
disse:
O que quer dizer? Que casa? Haughston Hall?
herana inalienvel.
Sei bem disso retrucou ele, observando-a.
Independentemente da companhia que escolho
manter, no sou nenhum idiota. E por isso que disse que,
se ele quisesse apostar, teria de ser esta casa.
O ntimo de Francesca transformou-se em gelo, mas ela
esforou-se para manter o medo longe das feies.
Est mentindo.
Estou mesmo? Perkins estendeu o papel,
segurando-o no ar para que Francesca pudesse l-lo.
Acha mesmo que Andrew no seria capaz de tal ato?
Os olhos de Francesca passaram rapidamente pelas
palavras, pondo-se a par dos termos formais da venda e, ao
p da pgina, na apagada porm conhecida caligrafia,
estava assinado: Andrew, lorde Haughston. Sentiu o ar
abandonar os pulmes, e, por um instante, pensou que
fosse desmaiar. No pode ser verdade. Simplesmente no
pode ser. Com certeza, Andrew, at mesmo Andrew, no
fizera isso com ela! Mas, claro, sabia que ele, de fato,
poderia ter feito. Andrew raramente pensava em
conseqncias, ainda mais se tratando do que poderia
acontecer com ela.
Francesca engoliu em seco e ergueu o olhar para fitar
os olhos de Perkins, uma fria salvadora fervilhando dentro
dela.
Saia da minha casa.
Mais uma vez, aquele sorriso zombeteiro e ligeiramente
entretido curvou os lbios do homem.
Receio que seja minha casa, milady.
Achou mesmo que eu fosse simplesmente entreg-la
de mo beijada? perguntou Francesca. Deixe-me
assegur-lo de que isso no acontecer. No sou uma
vareta frgil que se despedaa ante a primeira presSo.
Tenho muitos amigos. Pessoas de influncia e poder. At
onde sei, o senhor forjou tal documento. No vi a assinatura
de nenhuma testemunha.
Ele deu um passo frente, postando-se bem diante
dela, os olhos claros reluzindo com um brilho frio.
Eu tambm no sou uma vareta frgil, milady. A
forma de tratamento educada parecia mais uma
manifestao de escrnio. Houve testemunhas. Dois
outros homens que estavam jogando cartas conosco, sem
falar nas prostitutas e na madame do bordel. Se no me
entregar esta casa, eu a levarei aos tribunais. E todos eles
se apresentaro para testemunhar. Ele ergueu as
sobrancelhas, acrescentando com um tom de voz sedoso:
Se for isso o que milady deseja.
As palavras dele atingiram-na violentamente, do modo
como ele planejara. Se ela lutasse pela casa, exporia para o
mundo o comportamento escandaloso do marido. Seria
arrastada pela lama dos mexericos. Todo mundo cochicharia
com avidez sobre Andrew e a libertinagem, as bebedeiras, o
vcio do jogo e as prostitutas dele.
Mas ela manteve as costas empertigadas e o encarou
ao repelir com seriedade:
Eu no deixarei esta casa.
Perkins a analisou por mais um instante, depois recuou
um passo, dizendo com calma:
E claro que eu poderia fazer milady a mesma,
oferta que fiz a Andrew na poca. Eu lhe disse que se ele
levantasse a quantia contra a qual apostara a casa, eu
rasgaria este documento.
Francesca relaxou um pouco. Talvez houvesse uma
sada, no fim das contas. O homem queria mesmo era
dinheiro.
Qual era a quantia?
Cinco mil libras.
Ela sentiu-se empalidecer e segurou a beirada da mesa
para apoiar-se. Ele poderia muito bem ter dito a lua. Jamais
ela conseguiria reunir cinco mil libras.
Eu lhe dei duas semanas para levantar a quantia,
contudo, ento, infelizmente tive de deixar o pas, devido
ao... incidente com Bagshaw.
Incidente? assim que se refere a um assassinato?
Como se ela nada houvesse dito, ele continuou com
tranqilidade:
Por mais estranho que possa parecer, Haughston
jamais me enviou o dinheiro que me devia. Ele sacudiu a
cabea, como se incrdulo com a falta de lealdade entre
amigos. Ainda assim, estou disposto a lhe estender a
mesma cortesia. Em duas semanas, pode me pagar o
dinheiro e rasgaremos o papel.
Ela sabia que no conseguiria levantar tal quantia
mesmo que tivesse a vida toda, mas, ainda assim,
exclamou:
Duas semanas! No pode esperar que eu rena
tanto dinheiro em to pouco tempo. Haughston tinha muito
mais recursos do que eu. Terei que... escrever para os
meus pais e. .. para outras pessoas. Terei de falar com o
administrador dos meus negcios. Com certeza, o senhor
deve enxergar que pouco tempo. D-me alguns meses.
Alguns meses! zombou ele. H quase sete anos
que espero para tomar posse desta casa. Por que eu
haveria de esperar ainda mais para obt-la?
Com certeza, seria mais fcil se eu pudesse lhe dar o
dinheiro argumentou Francesca, desesperada. Que
utilidade um cavalheiro solteiro teria para uma casa? E eu
no posso obter tanto dinheiro assim com tanta rapidez. Por
favor. Apenas dois meses.
Ele a fitou por um longo instante. Depois disse com
objetividade:
Muito bem. Eu lhe darei trs semanas.
No era l muito melhor, mas ela assentiu,
contentando-se com qualquer prazo a mais.
Muito bem.
Ele sorriu, deixando-a toda arrepiada, e fez uma
mesura.
At l, minha querida lady Haughston.
Ele deixou o aposento. No corredor, Fenton virou-se e o
seguiu, determinado a acompanh-lo at a porta.
Assim que Perkins sumiu de vista, Francesca afundou
na cadeira. Tinha de admitir que estava surpresa que as
pernas houvessem aguentado tanto. Apoiando os cotovelos
na mesa, escondeu o rosto nas mos. O pavor apoderou-se
dela.
Como poderia levantar tamanha quantia? Mal era capaz
de se sustentar e tinha muito pouco para vender. A
carruagem e os cavalos eram velhos. No renderiam muito
dinheiro. Com exceo do bracelete e dos brincos que o
duque lhe dera e o broche da irm dele, Callie, no tinha
joias que no fossem imitaes. Tudo isso no daria um
dcimo do que Perkins alegava que ela o devia. Na verdade,
mesmo que vendesse cada pea de moblia e bandeja de
prata da casa, no reuniria o bastante.
A nica coisa que ela possua que poderia trazer
dinheiro o suficiente era a prpria casa. E claro que, se
vendesse a casa e desse o dinheiro para Perkins, no teria
onde morar. Talvez pudesse vender a casa por um valor
maior do que o da quantia que Perkins alegava que ela o
devia e ter o suficiente para comprar uma casa menor em
uma rea menos nobre da cidade. Contudo, vender a casa
requereria mais do que apenas as trs semanas que Perkins
lhe dera, e no achava que seria capaz de convenc-lo a lhe
dar mais tempo. Na verdade, suspeitava de que se ele
descobrisse que ela estava tentando vender a casa, o
homem seria bem capaz de lev-la aos tribunais para
impedir a venda.
Tambm no podia procurar o pai. Este j praticamente
levara a propriedade falncia e a entregara para o irmo
de Francesca, Dominic, administrar. Sabia que Dominic a
ajudaria se pudesse, mas ele estava fazendo o possvel para
tornar a propriedade rentvel de novo. Chegara at a
vender a prpria manso, uma herana que recebera do tio,
para pagar algumas das dvidas da propriedade e para fazer
as melhorias necessrias para deixar o lugar em posio
financeira segura outra vez. No poderia pedir que ele
contrasse novas dvidas para salvar a casa dela e colocasse
tudo isso em risco. Francesca sabia que jamais seria capaz
de lhe devolver o dinheiro.
No conseguia pensar em ningum mais a quem
recorrer. No poderia solicitar uma quantia to vultosa aos
amigos e no possua mais familiares. Nem era chegada ao
primo de lorde Haughston, que herdara a propriedade. No
que ele jamais tivesse tido tanto dinheiro disposio.
Andrew tirara tudo o que pudera da propriedade, assim
como de tudo mais que possua.
Poderia lutar at o amargo fim com Perkins. Poderia se
recusar a deixar a casa. Talvez ele, de fato, no a levasse
aos tribunais, embora, com certeza, parecesse confiante no
tocante a isso. Mesmo que o fizesse, sempre haveria a
possibilidade de o documento ser uma falsificao. Apesar
de no ter a menor dvida de que Andrew fosse capaz de
apostar a prpria casa em uma rodada de cartas, tambm
no duvidava de que Galen Perkins fosse capaz de falsificar
o documento.
Todavia, se ela o forasse a ir aos tribunais para
conseguir a casa, no tinha dvidas de que ele cumpriria a
ameaa de arrastar para os tribunais os conhecidos de baixo
nvel do marido, expondo-a humilhao pblica. Mesmo
que o documento fosse falso e no houvesse tido
testemunhas, Francesca tinha certeza de que, por algumas
moedas de ouro, Perkins no teria problemas em encontrar
dois homens e algumas prostitutas dispostos a testemunhar
que lorde Haughston, de fato, assinara o documento
entregando a casa diante deles. Francesca no conseguia
suportar a ideia de passar por tal escndalo, de ter o nome
estampado nos jornais, sussurrado por toda a Londres,
desde o mais importante dos lordes a mais insignificante
das criadas. E, no fim das contas, provavelmente perderia
mesmo a casa. A assinatura no documento era muito
parecida com a de Andrew.
O que ela faria se perdesse a casa? Para onde iria?
Para Redfields, onde teria de passar o resto da vida vivendo
da generosidade do irmo? No tinha dvidas de que Dom e
a esposa, Constance, a receberiam de muito bom grado e
sem uma nica palavra de queixa. Mas no suportava a
ideia de ser um estorvo para eles, quase tanto quanto temia
a perspectiva de no ter nada mais que fosse apenas dela.
E passar a vida inteira longe de Londres parecia o exlio.
Talvez a ninharia que era a penso dela lhe permitisse
sobreviver com dificuldades em Londres, alugando um
quarto em algum lugar. Mas que tipo de vida seria essa?
Sem casa, sem criados ou sem fundos para comprar roupas,
e com todo mundo na alta sociedade sabendo que ela
estava completamente sem dinheiro, ela no poderia
manter a posio como uma das reluzentes estrelas da elite.
Seria impossvel para ela continuar a suplementar a renda
guiando jovens em suas temporadas.
No, pensou com tristeza, lutando contra as lgrimas. A
verdade que estava diante da runa. Se, de algum modo,
no conseguisse se livrar de Perkins, seria realmente o fim
do mundo dela.
Captulo Oito

Francesca acordou na manh seguinte tomada por uma


pesada sensao de pavor. Havia ido dormir chorando na
noite anterior, pensando na sua situao, e a noite fora
repleta de sonhos vagos e amedrontadores, dos quais tudo
de que conseguia se lembrar era o prprio medo.
Um tanto quanto trmula, ela sentou-se para o ch
com torradas que Maisie lhe trouxera, e a mente no parou
de trabalhar ao beliscar o desjejum. Se, ao menos,
houvesse algum a quem pudesse pedir conselho, mas
ningum lhe passou pela cabea. O irmo era a pessoa mais
chegada a ela, e seria o mais compreensivo com o
problema, mas sabia que, se tocasse no assunto com ele,
Dominic tentaria ajud-la a pagar a dvida, o que resultaria
na runa financeira dele. Sendo assim, no podia contar a
ele.
Sir Lucien sempre fora um bom amigo e, embora
jamais houvessem conversado a respeito, estava a par das
dificuldades financeiras dela. Contudo, ele tinha os prprios
problemas com dinheiro, to ruins quanto os dela, e
Francesca sabia que no receberia ajuda da parte dele.
Alm do mais, Lucien no era do tipo que sabia resolver
questes de dinheiro. Estaria to deriva, procura de
uma soluo, quanto Francesca.
Ela se tornara muito amiga de Irene, que era uma
mulher inteligente, e achava que Irene, ao menos,
desconfiava do tipo de apuros financeiros em que ela vivia.
Ela seria a pessoa mais provvel de ter alguma ideia, assim
como a mais possvel de poder ajudar, considerando que o
marido, Gideon, era um dos homens mais ricos de Londres.
Porm tudo no ntimo de Francesca se rebelava ante a ideia
de pedir ajuda a Irene.
No podia tirar vantagem da amiga de tal modo. Na
verdade, tirando a famlia, no havia ningum de quem se
sentisse prxima o suficiente para pedir ajuda. Exceto...
Sinclair.
Sem ser solicitado, o nome do duque lhe veio cabea.
Mas Francesca ignorou o pensamento, cruzando os braos,
como se para barrar ainda mais a ideia com veemncia.
No poderia ir correndo at o duque. Recusava-se a
abusar da antiga amizade, nem tiraria vantagem da
generosidade dele. No representava nada para ele agora e
se recusava a sugerir que Rochford tivesse alguma
obrigao de ajud-la. No podia negar que seria um
grande alvio passar os problemas para ele, mas seria
humilhao demais. E de qualquer modo, o homem nada
lhe devia.
No. Francesca teria de cuidar disso ela mesma.
Deixando de lado a bandeja do caf da manh,
Francesca levantou-se e caminhou ate a caixa de joias.
Abrindo-a, separou as imitaes do que quer que tivesse
algum valor. A pilha de joias verdadeiras, pensou ela com
um suspiro, era to pequena que chegava a dar do. O colar
de prolas que os pais haviam lhe dado no aniversrio de
18 anos, o broche dado por Calhe, os brincos de safira
dados pelo duque na ocasio do noivado deles e o bracelete
de safira que ela ganhara em uma aposta com ele no vero
passado. A aliana de casamento e quaisquer joias que
houvesse ganhado do marido j haviam sido vendidas h
muito tempo para pagar as contas do dia a dia. Todas as
que restavam lhe eram preciosas demais para serem
vendidas.
Mesmo agora, no sabia se conseguiria abrir mo
delas. Mas ser que tinha alguma outra escolha?
Quando Maisie retornou para buscar a bandeja,
Francesca lhe disse:
Tenho alguns itens para vender ao joalheiro.
Maisie a fitou com certa surpresa.
Milady tem? Eu no havia me dado conta.
Ela franziu a testa, obviamente tentando perceber
os costumeiros sinais de iminente runa financeira, que
no estavam presentes agora.
Preciso vender tudo o que eu conseguir. Assim que
eu estiver vestida, inspecionarei a prataria na copa. Acho
que vamos precisar nos livrar de tudo.
Maisie ficou boquiaberta.
Tudo, milady?
Francesca assentiu.
Quanto acha que poderemos conseguir? Ser que
tambm podemos vender os copos de cristal? E quanto
moblia? O que voc acha que daria um bom dinheiro?
Maisie sacudiu a cabea.
Mas, minha senhora, o que milady vai usar? No
pode se livrar de toda a prataria e de todos os pratos.
A maior parte deles enfatizou Francesca.
Eu... eu simplesmente terei de organizar apenas
pequenos jantares de agora em diante. E estou certa de
que tambm conseguiria vender a maior parte dos
candelabros de prata. Depois de termos acabado na copa,
passaremos a revirar o sto. E devo falar com o cocheiro
sobre a venda da carruagem e dos cavalos.
Vender a sua carruagem! Minha senhora, o que
houve? perguntou Maisie. Milady no ter nada! O que
far?
Tenho de fazer isso.
Francesca pensou no futuro diante de si, e a
determinao fraquejou. De que adiantaria salvar a casa, se
teria de abrir mo de toda a vida para faz-lo?
Inspirando fundo, ela seguiu em frente.
Vou mandar chamar o administrador dos meus
negcios.
No vai vender o fundo de penso, vai?
perguntou Maisie, ainda mais alarmada, se que isso fosse
possvel.
Francesca sacudiu a cabea.
No. No posso me deixar sem nada. Mas preciso
falar com ele sobre a possibilidade de vender a casa.
Apesar dos protestos chocados da criada, Francesca
estava irredutvel e passou o restante do dia examinando a
casa toda e anotando tudo o que achasse que poderia
vender. O agente que cuidava das finanas dela, por mais
insignificantes que estas fossem, veio v-la no fim do dia, e
eles ficaram trancados na sala de estar por quase uma hora.
Quando o homem foi embora, ela estava exausta, e
ficou sentada por um bom tempo simplesmente fitando o
fim da tarde. Tudo o que fizera havia sido intil, pensou,
completamente intil.
Mesmo que vendesse tudo o que possua, no chegaria
perto da quantia de que necessitava. Se vendesse as
aplicaes, chegaria perto, mas ainda no seria o suficiente,
e no lhe restaria nada para a subsistncia, exceto o que
ela conseguisse reunir ajudando moas a encontrarem
maridos.
Apenas a venda da casa resultaria em dinheiro o
bastante, mas como ela descobrira na noite anterior,
quando pedira um prazo maior ao sr. Perkins, levaria um
bom tempo para encontrar um comprador. Com certeza,
mais do que as trs semanas que o sr. Perkins lhe dera.
Apesar de contrrio ideia, o administrador concordara em
ajud-la a vender a casa. Melhor seria tentar alug-la
durante a temporada, caso ela precisasse de dinheiro, fora
a sugesto dele. Mas, era evidente, isso no lhe satisfaria as
necessidades.
Francesca no tivera a coragem para contar para o
homem por que precisava to desesperada e rapidamente
do dinheiro.
Ainda assim, pensou, era melhor colocar Maisie
vendendo o que conseguisse vender. Afinal de contas,
precisara de dinheiro para contratar um advogado, para o
caso de decidir enfrentar Perkins nos tribunais.
Voltou para a caixa de joias e retirou de l de dentro os
brincos e o bracelete outra vez. Tudo o mais, pensou ela,
menos isso.
Durante toda a semana, enquanto se preparava paia a
festa de Harriet, as preocupaes de Francesca no lhe
saram da cabea. Contudo, independentemente do quanto
considerasse o assunto ou de quantas lgrimas derramasse
durante as noites na privacidade do quarto, nenhuma
soluo lhe vinha mente.
Concentrando-se na tarefa de organizar um sarau bem-
sucedido, ela tentou tirar da cabea a questo de Peikins e
da casa. Para satisfao dela, as respostas aos convites no
tardaram a chegar, quase todas dizendo que teriam prazer
em vir. O salo de festas, um dos aposentos na ala leste
que ela mantinha permanentemente fechado, e que estava
agora pouco mobiliado, foi destrancado e limpo, o que
requereu a contratao de duas empregadas e de um criado
a mais. Assim que se encarregaram disso, a tarefa de
decorar o aposento e o corredor de entrada comeou.
Vinhos foram selecionados, e o cardpio definitivo para as
mesas de comida e bebida foi escolhido.
Ainda havia as sesses que marcara com Harriet para
instruir a jovem nas amenidades da arte de conversar, na
vantagem dos flertes estratgicos e outras tcnicas que a
ajudariam a navegar pelas guas da temporada. Pelo
menos, Harriet sabia danar e concordara em passar
diariamente as loes recomendadas por Francesca para
aliviar os efeitos do sol na pele. Mas conseguir que ela
contivesse a lngua era outra histria. No que a jovem
fosse rebelde. Apenas no entendia por que a franqueza
com que falava era considerada por demais objetiva, nem
por que alguns dos assuntos abordados por ela lhe
renderiam olhares de reprovao de vrias matronas.
Ainda assim, no importava o quanto Francesca se
ocupasse com as tarefas, no conseguia tirar Perkins e as
ameaas dele da cabea. Mesmo quando conseguia deix-
los para trs durante o dia, todas as noites, quando se
deitava para dormir, ali estavam outra vez, atormentando-a.
O que ela ia fazer? Corno que iria viver?
No conseguiu pensar em uma resposta, porm
tambm no encontrava tranqilidade. Seus pensamentos
davam voltas interminveis, passando sempre pelos
mesmos lugares e obtendo sempre a mesma falta de
sucesso. Ela virava de um lado para o outro na cama,
constantemente levantando-se para se envolver no roupo
e sentar-se na beirada da janela do quarto, fitando as ruas
vazias abaixo.
Nas manhs, arrependia-se profundamente das viglias
noturnas. A cabea doa, e olheiras profundas marcavam o
rosto dela. Se no dormisse mais um pouco, ficaria
parecendo uma bruxa. Contudo, nada parecia poder fazer
para afastar as preocupaes.
Em pouco mais de uma semana, teria de decidir. Ficaria
na casa e faria Perkins enfrent-la nos tribunais, encarando
o escndalo que inevitavelmente viria? Ou entregaria a casa
e buscaria refugio em Redfields? Nenhuma das opes
parecia suportvel.
A noite da festa, enfim, chegou. Era uma agradvel
noite de vero, com nenhuma perspectiva de chuva para
manter as pessoas afastadas. Francesca estava usando o
novo vestido de seda verde-clara e um xale prateado sobre
os braos expostos e dava as boas-vindas aos convidados
com um alegre sorriso. Pelo menos, por aquela noite,
estava determinada a manter as preocupaes longe. Era a
nica festa que dera naquela temporada e tinha toda a
inteno de aproveit-la.
Na verdade, no fim das contas, no teve muito tempo
para aproveitar nada. Ficou ocupada demais certificando-se
de que Harriet, que estava muito bonita no novo vestido de
baile branco, com o cabelo preso em madeixas pela criada
de Francesca, fosse apresentada a cada um dos jovens
cavalheiros que Francesca convidara, bem como a todas as
mulheres que poderiam facilitar a passagem da moa pela
elite da sociedade. Francesca sabia que um convite para o
Almacks seria pedir demais, mas achou que, ao menos,
poderia conseguir que Harriet fosse convidada para vrias
festas divertidas.
Quando no estava ocupada com Harriet, claro, tinha
o outro objetivo a alcanar: apresentar Rochford s
mulheres que selecionara para ele. Ficou satisfeita de ver
que todas as quatro candidatas haviam vindo festa, e
Francesca, com habilidade, manobrou cada uma delas de
modo a, em algum momento da noite, conversarem um
pouco com o duque.
Durante toda a festa, independentemente do que
estivesse fazendo, Francesca mantinha um dos olhos no
duque. Ficou satisfeita de notar que ele fizera um esforo
para conversar durante algum tempo com cada uma das
mulheres.
Certa vez, ao olhar para ele, Francesca o viu
conversando com lady Damaris, e enquanto ela observava,
Rochford sorriu, depois riu, o rosto se iluminando, como
costumava fazer. Algo perfurou o peito dela, de forma
pontiaguda e dolorosa, e por um instante, Francesca teve
vontade de chorar.
Tolice, claro, procurou se convencer. E claro que
Sinclair se divertiria conversando com lady Damaris. Ela era
inteligente, sofisticada e sabia como ter uma conversa
agradvel. Tambm no era de desagradar os olhos, com o
corpo pequeno porm delicadamente arredondado, com os
macios cachos castanhos e os inteligentes olhos cor de mel.
Ela era, na opinio de Francesca, a candidata que tinha
mais chances de agradar o duque.
Por outro lado, lady Edwina de Morgan era a mais
bonita das mulheres, com cabelo negro e alegres olhos
esverdeados, embora os traos dela fossem ligeiramente
marcantes demais, pensou Francesca.
Receava que lady Mary provasse ser tmida demais
para conversar com ele, dada a natureza reservada e
estudiosa dela. Ficou aliviada ao v-lo conversando com a
jovem, pois imaginava que fora necessrio certo esforo
para conseguir que Mary dissesse alguma coisa. Foi um
tanto quanto surpreendente, pois minutos mais tarde,
quando Francesca olhou na direo do duque, viu que os
dois ainda estavam conversando e que lady Mary estava at
falando com certa animao.
Francesca sorriu para si mesma. Ningum melhor do
que Rochford para conseguir tal faanha. Ele no era nada
seno paciente. E gentil. E encantador. Resumindo, era o
perfeito cavalheiro ou, pelo menos, tudo o que um
cavalheiro deveria ser. No pde deixar de se perguntar se
alguma das mulheres que selecionara realmente estava
altura dele.
Mas isso tambm era tolice, quase tanto quanto a
pontada de perda que sentira antes, quando o observara
com Damaris Burke. E claro que ele seria feliz com qualquer
uma daquelas mulheres. Ela as investigara com cuidado, e
apesar de nenhuma delas ser perfeita, era pouco provvel
que encontrasse uma que fosse. Afinal de contas, o duque
tambm no era.
Na verdade, ele podia ser incrivelmente teimoso. Era
irritantemente autoconfiante. E havia aquele jeito irnico
com que erguia a sobrancelha ao fitar uma pessoa, um
hbito muito enervante. Ainda mais porque, quando o fazia,
o alvo da sobrancelha erguida, em geral, estava errado.
A noite no foi inteiramente dedicada ao trabalho.
Francesca conseguiu passar alguns minutos conversando
com Sir Alan, cuja natureza gentil e afvel ela achou
tranquilizadora. Sir Lucien estava presente, claro, assim
como estavam lorde e lady Radbourne.
Irene fez Francesca rir ao contar a recente visita ao
irmo e cunhada.
A iminente maternidade em nada contribuiu para
melhorar o gnio de lady Maura. Graas a Deus, foi mame
quem ficou com ela e no eu. Sem dvida, eu teria lhe
torcido o pescoo antes de ela dar luz. Uma hora est
quente demais, na outra est frio demais. Travesseiros
precisam ser afofados s costas dela e, depois, retirados. E
algum sempre tem de ajud-la a levantar da cadeira, pois
est enorme de gorda. Irene interrompeu-se, uma
expresso pensativa no rosto. Imagino que seja errado
de minha parte achar isso engraado, mas eu acho. Maura
alega que porque o herdeiro de Humphrey um menino
muito grande e forte, mas, na minha opinio, isso tem mais
a ver com as enormes pores de carne assada e de batatas
que ela devora no jantar, sem falar nas caixas de bombons
que esto sempre ao lado dela.
Francesca riu.
Voc terrvel.
, sou mesmo admitiu Irene sem o menor
arrependimento. Acredito que no vou demorar muito
para ficar to grande quanto ela.
Francesca fitou a amiga.
Irene! Voc est...? Quer dizer que...?
Irene sorriu com um pouco de reserva.
E, estou. Ningum mais sabe alm de voc e
mame. Ainda no passei do terceiro ms, e mame diz que
esse o perodo mais crtico. No quero que a famlia de
Gideon saiba at eu ter certeza de que vou poder levar a
gravidez at o fim. Pode imaginar como lady Odelia vai
reagir.
Santo Deus, posso sim. Ah, Irene. Francesca
sorriu para a amiga, estendendo a mo para apertar a dela.
Fico to feliz por voc. Estou certa de que Gideon deve
estar nas nuvens.
Tanto quanto eu admitiu Irene, um pouco
acanhada. Sabe que eu nunca fui uma daquelas mulheres
de se entusiasmar em excesso com bebs e com a
maternidade, mas nestas ltimas semanas... Ah, Francesca,
jamais estive to cheia de esperana e felicidade, mesmo
passando metade da manh enjoada. Nem pareo eu
mesma. Mal discuto com Gideon. Acho que ele acredita que
seja devido a como me sinto mal, e ele tem sido to
cuidadoso comigo, to solcito, que eu cheguei at a chorar.
O comportamento dele me comoveu tanto. O que, claro, o
deixou ainda mais convencido de que estou muito doente.
Mas a verdade que estou to feliz que no consigo me
fazer discordar de ningum. Bem, ningum alm de Maura.
E eu estou to feliz por voc disse Francesca com
sinceridade. Primeiro Constance, e agora voc... Logo
haver bebs engatinhando por tudo quanto lado.
Precisa me prometer que ser a madrinha dele.
ou dela disse Irene. Estou certa de que Constance
j a solicitou para tal honra, mas insisto que tambm esteja
disponvel para o meu beb.
As lgrimas rolaram sem ser solicitadas dos olhos de
Francesca. Torcia para que a amiga acreditasse serem
simplesmente lgrimas de alegria. Estava muito contente
por Irene e Gideon, assim como ficara pelo irmo e a
esposa quando Constance escrevera dando a notcia da
iminente gravidez. Mas Francesca tambm sabia que, l no
fundo, a felicidade dela estava carregada de dor e tristeza
pelo prprio beb perdido. Parte dela estava chorando no
de alegria, mas por saber que ela mesma jamais conheceria
as alegrias da maternidade.
claro que estarei. Serei a madrinha mais coruja
que voc j viu prometeu ela.
A est voc!
Uma voz conhecida veio de alguns metros esquerda,
e as duas mulheres se viraram para dar de cara com uma
bela mulher de cabelo negro, em um estonteante vestido
azul-pavo, vindo na direo delas, a mo pousada no
brao de um homem alto e bonito.
Callie! exclamou Francesca, levantando-se e
correndo at a amiga. Ah, minha nossa! Estou to
surpresa de v-la! No sabia que estava na cidade. Seu
irmo no me disse uma s palavra quanto a isso.
Francesca puxou a irm de Rochford para si e a
abraou. Calhe retribuiu o abrao apertado, rindo.
Eu o fiz jurar que no falaria. Queria surpreend-la.
Brom e eu chegamos logo antes de Sinclair sair para o seu
sarau, e eu lhe disse que eu tinha de vir v-la, mesmo no
tendo sido convidada. Como antes ainda tnhamos de nos
arrumar, eu o fiz prometer que no lhe contaria nada antes
que eu chegasse aqui.
Voc sempre est convidada garantiu Francesca,
dando um passo para trs para admirar a amiga. Sabe
muito bem disso. Voc est linda.
o vestido. Os olhos escuros de Callie brilharam
de alegria. Eu o comprei em Paris.
No o vestido disse Francesca com firmeza.
Nesse caso, talvez seja a vida de casada.
Callie lanou um olhar carinhoso na direo do marido.
Alto e de ombros largos, com um corpo esbelto e
musculoso, Bromwell era um dos homens mais bonitos da
alta sociedade. Na verdade, apenas o duque era
considerado mais bonito. O farto cabelo era da cor do
mogno, e os olhos, de um azul vivido. Na aparncia, era
possvel se notar a semelhana com a estonteante irm,
Daphne, mas, felizmente, o carter dele nada tinha a ver
com o da mulher.
Por causa das mentiras da irm, Bromwell odiara o
duque durante muitos anos e quando comeara a cortejar
Calhe, agira mais por vontade de atingir Rochford do que
por qualquer outro motivo. Contudo, no fim, se dera conta
de que nada mais importava alm de Callie e do modo
como ele se sentia por ela. Bromwell at mesmo se
reconciliara com o duque depois, aps descobrir a verdade
por trs das mentiras da irm. claro que isso s
acontecera aps uma troca de socos entre os dois homens,
mas, de algum modo, daquele jeito todo peculiar masculino,
o incidente pareceu apenas aumentar o respeito que um
tinha pelo outro.
O conde de Bromwell curvou-se para elas a ttulo de
cumprimento.
Lady Haughston. Lady Radbourbne. bom v-las
com to boa aparncia.
Digo o mesmo, cavalheiro cumprimentou
Francesca o conde com entusiasmo.
No incio do relacionamento do casal, ela receara que
Bromwell desejasse o mal da amiga, ento o observara
como uma guia. Mas era evidente que os dois haviam sido
feitos um para o outro, e Calhe era uma mulher muito feliz.
Fico feliz em v-los novamente acrescentou Irene.
Espero que tenham aproveitado a viagem.
Acho que vi todas as catedrais da Frana e da Itlia
disse Bromwell, fingindo estar se queixando. No me
dera conta de que minha esposa gostasse tanto de igrejas.
No se trata das igrejas, embora sejam lindas
explicou Calhe. Trata-se da arte.
Os quatro conversaram por alguns minutos sobre os
locais que o casal havia visitado na lua de mel. Em seguida,
Irene levou o conde para cumprimentar Gideon, e Francesca
puxou Callie at as cadeiras nas quais ela e Irene estavam
conversando antes.
Est feliz, no est? perguntou Francesca, os
olhos examinando o rosto da amiga.
Incrvel e maravilhosamente feliz respondeu
Callie. Se eu soubesse que ia gostar tanto da vida de
casada, j teria me casado anos atrs.
Acho que o marido, em particular, pode ter algo a
ver com isso.
Callie sorriu.
Eu o amo, Francesca. Mais do que havia me dado
conta. Ou talvez seja apenas porque o amor cresce a cada
dia que passa. No achei que fosse possvel am-lo mais do
que no dia em que nos casamos, mas, de algum modo, eu
amo.
Fico muito feliz por voc, minha querida.
Ela sempre tivera um carinho especial por Calandra,
que conhecia desde que esta era uma menininha sempre
vigiada pelos pais. Contudo, ao longo dos ltimos meses, as
duas haviam se tornado muito chegadas. Callie, certa vez,
dissera sentir-se quase como se Francesca fosse a irm que
ela jamais tivera, e Francesca sabia que-os sentimentos dela
por Calhe no estavam muito longe disso.
Conte-me as ltimas novidades pediu Callie.
Sinto-me como se estivesse longe h anos, embora tambm
parea que o tempo voou.
Francesca comeou a relatar os ltimos mexericos. Por
mais estranho que pudesse parecer, havia muito poucos, e
em um tom de ligeiras desculpas, ela acrescentou:
Receio no estar indo a tantas festas quanto eu
costumava ir. Provavelmente no estou a par de um bocado
de notcias.
No tem se sentido bem?
Callie voltou o olhar preocupado na direo de
Francesca
Francesca abaixou os olhos, ante o escrutnio da amiga.
De repente, ficou preocupada que Callie pudesse se dar
conta do quanto ela estava aflita ultimamente.
No, claro que no. Estou um pouco cansada...
Tenho estado muito ocupada com esta festa.
Est linda. Calhe olhou ao redor. E claro que
nem preciso lhe dizer isso. Voc tem um toque to
elegante. Sinclair disse que sua festa era para Harriet
Sherbourne. Eu a conheo?
No. Ela chegou recentemente do interior. Est ali,
conversando com Oscar Coventry.
Ah, sim. Moa bonita. Outra em quem voc est
dando um polimento?
Um pouquinho.
O olhar errante de Callie deteve-se.
Quem a moa com quem meu irmo est
conversando?
Francesca voltou-se na direo do olhar de Calhe.
Rochford estava postado ao lado de uma linda jovem loura,
que o fitava, arrebatada.
Aquela lady Caroline Wyatt. O debute dela foi este
ano. E filha de Sir Averill Wyatt.
Sir Averill... Calhe franziu a testa, e em seguida, o
rosto pareceu se iluminar. Ah, ela a filha de lady
Beatrice?
Isso mesmo. Neta de Bellingham.
Minha nossa, mal consigo acreditar que Sinclair
esteja conversando h tanto tempo com ela. Em geral,
moas jovens o entediam. Acha que ele est interessado
nela?
Pode ser. Ela muito bonita salientou Francesca.
Rochford realmente parecia estar conversando com a
jovem h muito tempo. A moa estava falando muito pouco,
apenas assentindo vez por outra, sorrindo agradavelmente
ou abanando o leque para refrescar o rosto.
Elas continuaram a observar o casal. Rochford
continuava a falar. Lady Caroline continuava a sorrir.
Devo dizer comentou Francesca, em um tom
ligeiramente spero que ela no parece falar muito. Acho
difcil Rochford a estar achando l muito divertida.
Assim que as palavras deixaram os lbios, Francesca se
deu conta de como haviam sido indelicadas. Ela lanou um
olhar na direo de Callie, perguntando-se se a amiga havia
percebido.
Esforando-se para usar um tom mais agradvel, ela
acrescentou:
E claro, imagino que muitos homens apreciem esse
tipo de mulher.
Flagrou-se torcendo para que Rochford no fosse um
deles. Por que ela sequer fora incluir a jovem? No tinha
certeza, mas, de repente, parecia quase insuportvel
imaginar que Rochford pudesse se apaixonar pela jovem de
rosto inocente.
Isso, evidente, era completamente absurdo. No
deveria fazer diferena para ela qual das mulheres ele
escolhesse. Tentara encontrar damas que pudessem
agrad-lo. A ideia toda era faz-lo apaixonar-se, no era?
Por que seria pior ele escolher uma moa loura quase jovem
o suficiente para ser a filha dele? Afinal de contas, um dia, a
prpria Francesca j fora uma moa loura de rosto inocente.
No creio que meu irmo seja de tal opinio
comentou Callie, o que encheu de ternura o corao de
Francesca.
Escutaram o som de vozes masculinas alteradas vindo
do corredor, e Francesca desviou o olhar de Rochford e lady
Caroline para tal direo. Viu Galen Perkins aparecer no
corredor, com o mordomo de Francesca ao lado dele,
protestando.
Ah, minha nossa. Francesca sentiu um frio na
barriga. Ser que Perkins tambm pretendia arruinar a festa
dela? Podia facilmente imagin-lo proclamando aos quatro
ventos que a casa no era, de fato, dela. Com licena
murmurou para Callie, ficando de p e caminhando na
direo da porta dupla na entrada do salo.
Ah, lady Haughston. Perkins sorriu para ela com
arrogncia. Fico feliz em v-la. Por favor, diga para o seu
criado que sou bem-vindo na sua festinha.
O que est fazendo aqui? perguntou Francesca
baixinho, ignorando o pedido. Eu no o convidei.
Estou certo de que no passou de uma ligeira
omisso disse ele. Estou certo de que milady no iria
querer excluir um velho amigo do seu marido.
Por favor, v embora. O que faria caso ele
resolvesse fazer uma cena? O senhor me disse que eu
teria trs semanas...
Ele inclinou-se na direo dela, o sorriso ficando mais
largo.
Trs semanas at o qu, minha senhora?
Como sempre, a forma de tratamento parecia um
insulto nos lbios dele.
Sr. Perkins, por favor...
Lady Haughston.
A voz calma e fria do duque veio de trs dela.
Francesca virou-se para ele, aliviada.
Rochford...
Posso ser de ajuda em alguma coisa? O olhar dele
voltou-se para Perkins, e havia uma expresso dura nos
olhos dele que pegou Francesca de surpresa. O que est
fazendo aqui?
Ora, sou um convidado da dama. O falecido lorde
Haughston e eu ramos bons amigos. O olhar penetrante
de Perkins voltou-se na direo de Francesca. Se algum
perguntar por que estou aqui, terei prazer em contar para
as pessoas sobre a nossa amizade.
Devo coloc-lo para fora? perguntou o duque,
sem desviar o olhar de Perkins.
Como se fosse capaz de faz-lo zombou Perkins.
O duque nada disse, apenas lanou-lhe um olhar
demorado e intenso. Perkins foi o primeiro a desviar o olhar.
Em seguida, Rochford olhou inquisitivamente para
Francesca.
No apressou-se ela em dizer, pousando a mo
no brao do duque. A ltima coisa que queria era que
Rochford arrastasse Perkins para fora do salo, o homem
gritando improprios, berrando que a casa dela agora
pertencia a ele. Por favor, no. N-no quero que um
escndalo arruine a festa de lady Harriet. Seria terrvel
demais.
Rochford amarrou a cara. Era bvio que no aprovava
a deciso de Francesca de deixar o homem ficar. Ela lanou-
lhe um olhar suplicante.
Rochford, por favor...
E claro cedeu ele com educao. Como quiser.
Tenha muito cuidado, Perkins. Ficarei de olho em voc.
Puxa, ser um milagre se eu no morrer de medo
retrucou Perkins.
Entre. Por que no se serve de algo para comer?
Francesca gesticulou vagamente na direo das mesas
de comidas e bebidas.
S podia torcer para que o homem no revelasse nada
muito danoso caso o deixasse ficar. Pelo menos, a festa j
estava quase no fim. S teria de suportar a presena dele
por mais uma hora ou algo parecido. Infelizmente, em se
tratando de Perkins, tanto tempo poderia parecer uma
eternidade.
Callie apareceu ao lado de Francesca, passando o brao
pelo dela.
Venha, apresente-me srta. Sherbourne. Quero
conhec-la.
Claro.
Francesca virou-se, agradecida, para a amiga, e as
duas afastaram-se de Perkins.
Quem aquele homem? perguntou Callie.
Sinclair lembrou o trovo quando o viu.
Ningum. Ele... Ele era um conhecido do meu
falecido marido. Um tipo vil. Mas eu no podia arruinar a
festa de Harriet permitindo que Rochford o colocasse para
fora.
Claro que no concordou Calhe. Mas no se
preocupe. Sinclair cuidar dele caso o homem saia da linha.
E Brom tambm, eu imagino. Voc sabia que os dois j so
quase amigos? Homens so criaturas muito estranhas.
Francesca riu. Era difcil no relaxar com Calhe por
perto.
O resto da noite at que correu bem. Francesca
circulou por entre os convidados, de vez em quando
olhando ao redor do salo, procura de Perkins. Ela o
avistou perto da mesa de comida e, mais tarde, apenas
passeando pelo salo, assentindo para um ou outro homem.
Os homens invariavelmente pareciam nervosos ao avist-lo,
e Francesca no pde deixar de se perguntar se eles no o
conheciam das mesas de jogo. Talvez eles tambm
estivessem preocupados com o que o homenzinho vil
pudesse revelar.
Algum tempo depois, olhou ao redor, procurando
Perkins, e no o encontrou. Com o olhar, fez outro circuito
lento pelo salo, e ainda assim, no o viu. Estranhou.
Perkins no era o tipo de desaparecer tranquilamente na
noite.
Comeou a se embrenhar na multido, procurando o
homem. Quando retornou ao ponto de partida, teve certeza
de que ele no estava no aposento. Tambm deu por falta
de outra pessoa: Rochford.
Sentiu um frio na barriga. Ser que Rochford dera um
jeito de, com discrio, conduzir Perkins para fora da casa?
No pde deixar de se sentir grata por isso, mas receava o
que pudesse ter acontecido aps eles terem partido. E claro
que Rochford era o tipo de homem que sabia se cuidar.
Esbelto e atltico, era um dos aristocratas que praticava
boxe, como era popularmente conhecido o esporte do
pugilismo. Ela at ouvira falar que ele vinha treinando no
clube de Gentlemanjackson, com o prprio Jackson, uma
honra que no era dada a qualquer um. Tendo
testemunhado Rochford brigando com lorde Bromwell, trs
meses atrs, no duvidava das habilidades dele.
Em uma situao normal, no se preocuparia com ele.
Mas Perkins era um caso diferente. Francesca tinha certeza
de que ele no era do tipo de seguir nenhuma regra de
cavalheiros em se tratando de uma luta. Se Rochford o
enfrentasse, no havia como saber o que Perkins faria.
Franzindo ligeiramente a testa, ela voltou a olhar ao redor,
perguntando-se se no deveria buscar a ajuda de Gideon ou
at de lorde Bromwell. Foi ento que ela se deu conta de
que tambm no vira os outros dois homens. Ser que os
trs haviam se incumbido de escoltar Perkins para fora? Por
um instante, ela relaxou. Sendo esse o caso, Rochford no
corria perigo.
Entretanto, o alvio dela no durou muito. Perkins
ficaria furioso caso eles tivessem feito isso. Detestava
pensar no que ele poderia fazer caso ficasse enfurecido o
suficiente. E se ele lhes revelasse a histria dele? As
bochechas de Francesca arderam. Detestava pensar na
possibilidade de Rochford saber da total extenso da
depravao de Haughston.
Foi procura de Calhe e ficou um tanto quanto
surpresa ao localiz-la conversando com lady Wyatt e a filha
desta, Caroline. Contudo, quando Francesca aproximou-se,
Callie pediu licena com um sorriso e postou-se ao lado de
Francesca.
Fico feliz em v-la murmurou Callie. Sinto-me
como se estivesse em uma ilha. Ningum chegou perto de
ns em quase 15 minutos pelo menos. Pensei que ficaria
ilhada ali, escutando lady Wyatt falar sobre o repouso que a
irm caula deve fazer pelo restante da noite. S porque
sou uma mulher casada agora-, no significa que eu queira
escutar histrias apavorantes sobre partos.
Acho bom mesmo concordou Francesca. Se eu
soubesse, teria vindo mais cedo. Estava procurando o seu
marido.
Calhe sorriu.
Perdoe-me. Receio que ainda fique um pouco boba
quando escuto as pessoas chamando-o assim. No sei bem
onde ele est. Ela olhou ao redor. Da ltima vez em
que o vi, ele estava conversando com lorde Radbourne e
com Sinclair. Talvez estivessem combinando de dar uma
escapulida at os jardins para fumar um charuto.
Entendi.
Quer dizer que estavam mesmo todos juntos. Mas
talvez fosse verdade que estivessem apenas fumando e
compartilhando de um pouco de companhia masculina.
Ali esto disse Callie, olhando na direo da porta.
Francesca virou-se a tempo de ver lorde Radbourne e
lorde Bromwell adentrando o salo. De Rochford, no
entanto, no viu sinal. Ser que estivera enganada ento?
Rochford estaria lidando por conta prpria com Perkins? Ou
ser que Rochford simplesmente fora embora e Perkins
fizera o mesmo, e ela estava se preocupando a troco de
nada?
Que tal nos juntarmos a ele? sugeriu Callie.
Queria falar com ele sobre alguma coisa?
O qu? Ah, no. Bem, na verdade, no era nada
importante.
Francesca sabia que amiga deveria estar pensando
que ela estava agindo de modo diferente e, de fato, sentia-
se um tanto quanto tola. Mas no conseguia pensar em um
modo fcil de perguntar a Bromwell o que queria saber. Se
ele tivesse ajudado a se livrar de Perkins, provavelmente
no contaria para ela e, caso no houvesse, tocar no
assunto apenas despertaria a curiosidade do conde e de
Callie.
Felizmente, naquele instante, notou um casal vindo na
direo dela e de Callie, de modo que foi capaz de dizer
com sinceridade:
Ah, ali esto lorde e lady Hampton. Sem dvida,
esto preparados para se despedir. J notou como eles
invariavelmente so sempre os primeiros a ir embora?
Ela deixou a amiga para trs e foi ao encontro do casal.
Depois disso, os convidados foram indo embora aos poucos.
Francesca postou-se ao lado das portas que levavam ao
corredor, para que pudesse se despedir mais facilmente dos
convidados.
No demorou muito e todo mundo havia ido embora,
deixando os criados livres para dar incio limpeza.
Francesca subiu as escadas at o quarto de dormir, e, como
Maisie estava ocupada no andar de baixo com os outros
criados, se esforou para desabotoar o vestido sem a ajuda
dela e desarmou o prprio penteado. Depois, enrolando-se
no roupo, sentou-se beirada da janela, onde comeou a
escovar o cabelo. Uma das janelas estava ligeiramente
aberta para deixar entrar a brisa noturna, que estava muito
agradvel aps o calor da festa movimentada.
Acabara de escovar o cabelo quando o vulto de um
homem apareceu no fim do quarteiro. Ela inclinou-se para
frente, apertando os olhos. Estava muito escuro para
enxergar as feies dele, mas, s de ver seu corpo, o modo
de andar, ela teve certeza de que era Rochford.
Ele deteve-se diante da casa e olhou para cima. O
quarto dela estava s escuras, pois ela deixara a vela perto
da porta, no outro extremo do quarto, longe das janelas.
Ele hesitou, olhando para a porta da frente.
Com rapidez, Francesca inclinou-se para frente e bateu
de deve na vidraa. A cabea do homem ergueu-se
bruscamente, os olhos vasculhando o andar de cima da
casa. Ela curvou-se para abrir a janela.
Rochford sussurrou ela, o mais alto que pde.
Ao v-la, o duque retirou o chapu e fez nina mesura
elegante. Ela apontou para a porta da frente e desceu do
banco diante da janela. Pegando a vela, deixou correndo o
quarto.

Captulo Nove

Quando Francesca destrancou a pesada porta e a abriu,


ele estava de p no primeiro degrau. Atenta aos criados que
estavam terminando a limpeza do salo de festas, ela levou
o dedo em riste aos lbios, pedindo silncio. Seria melhor os
criados no a verem deixando um homem entrar em casa
to tarde da noite, mesmo algum com o carter impecvel
do duque de Rochford. Os criados dela eram discretos, mas
ela no conhecia os que Fenton contratara para ajudar com
a festa.
Rochford ergueu a sobrancelha ante o gesto, mas
obedeceu e nada disse, apenas entrando na casa. Francesca
lanou outro olhar para o salo aceso e gesticulou para que
ele a seguisse, prosseguindo corredor abaixo.
Ela o conduziu at a sala de estar matinal, nos fundos
da casa, que era o local favorito dela... alm de ser o
aposento mais afastado do salo que os criados estavam
limpando. Quando o duque entrou, ela fechou a porta atrs
dele e foi acender um lampio.
Voltando-se para Rochford, cruzou os braos e o fitou
com um olhar severo.
Muito bem. Confesse.
Com prazer respondeu ele. E o que milady
gostaria que eu confessasse?
Percebi que o sr. Perkins logo estava estranhamente
ausente da festa.
Talvez tenha ficado entediado. Duvido que ele tenha
sido bem recebido por qualquer um de seus convidados.
Francesca ergueu uma das sobrancelhas.
Tambm percebi que milorde e seus cmplices
tambm haviam desaparecido na mesma ocasio.
Ele sorriu.
Meus cmplices? Por favor, me diga, quem so os
meus cmplices?
Lorde Radbourne e lorde Bromwell. O que fizeram?
Simplesmente sugerimos a Perkins que ele seria
mais feliz em algum outro lugar... e em seguida, o
acompanhamos para ter certeza de que chegasse l em
segurana.
Sinclair! Vocs o machucaram?
Francamente, Francesca, que tipo de brigo acha
que eu sou?
Com tranqilidade, ele removeu uma sujeirinha do
brao do imaculado palet preto.
Eu teria dito nenhum tipo de brigo, at v-lo
tentando arrancar a cabea do seu futuro cunhado.
Na ocasio, ele no era o meu futuro cunhado
salientou Rochford com calma. Alm do mais, eu tinha
motivos muito mais fortes para querer esmurrar Bromwell.
Pensei que ele estivesse querendo arruinar a reputao de
minha irm. Perkins no passava de... Um incmodo.
Quer dizer que tudo o que fez foi conversar com ele?
Ele deu de ombros.
Foi. Gideon props jog-lo no Tmisa... Ante a
expresso horrorizada de Francesca, um sorriso rondou os
lbios do duque, que prosseguiu em tom confiante: Sabe
como a criao de Gideon. Bromwell e eu o convencemos
do contrrio, embora eu possa ter sugerido ao sr Perkins
que ele teria um destino muito pior caso voltasse a
incomod-la.
O que ele... Ele falou alguma coisa inconveniente?
Ele falou muitas coisas que eu jamais poderia repetir
para uma dama. Nada de importante. Ele a fitou com
uma expresso confusa no rosto. Diga-me, por que est
to preocupada com o patife miservel? Com certeza, ele
no foi convidado para vir aqui hoje noite.
No, claro que no. No suporto aquele homem.
um sujeito malvado. Se quer saber, fiquei preocupada que
ele pudesse machuc-lo. Francesca virou-se, cruzando o
aposento. Embora, claro, eu no tivesse com o que me
preocupar.
Ele deu um passo na direo dela, a expresso do rosto
se suavizando, e em seguida, deteve-se.
No, no tinha. Perkins no ameaa.
Ele capaz de retaliar salientou Francesca,
abrindo a porta do armrio de nogueira e pegando algo em
seu interior.
Posso cuidar dele.
Muito bem. Conhaque?
Sem aguardar a resposta, retirou uma garrafa de
conhaque de dentro do armrio e serviu um copo para cada
um. Conhaque no era considerado bebida de mulher, e ela
no tinha o costume de desfrutar de conhaque, mantendo-o
mo mais por causa do amigo Sir Lucien do que por
qualquer outro motivo, mas, esta noite, achou que a bebida
cairia muito bem.
Rochford observou enquanto ela servia a bebida.
Perguntou-se se ela sequer se dera conta de que atendera a
porta de roupo, o cabelo solto descendo pelas costas,
como uma cascata dourada. J houve a poca em que
sonhara em estar com ela daquela maneira. E claro que,
naquelas fantasias, teria o direito de caminhar at ela e
tom-la nos braos, deslizando a mo pelo cabelo sedoso!
De repente, ele virou-se e sentou-se na poltrona.
Por que permitiu que ele ficasse hoje noite?
Francesca suspirou.
Parecia ser o caminho mais fcil. Eu no queria um
escndalo e receava que Perkins fosse exatamente o tipo de
homem de causar um. Alm do mais, ele era amigo de
Andrew. Eu... Eu detestaria ser deliberadamente indelicada
com ele.
Ela passou o copo de conhaque para o duque e sentou-
se no sof diante dele. Rochford tomou um gole.
Eu pensei que seria muito fcil ser indelicada com a
maioria dos amigos de Haughston.
Francesca no conseguiu conter o sorriso, mas
esforou-se para disfar-lo ao tomar um gole do conhaque.
O lquido deslizou pelo esfago, como fogo aveludado,
incendiando o estmago e espalhando ondas de
relaxamento pelo corpo. Ela suspirou, tomou outro gole e,
como uma criana, encolheu as pernas, colocando os ps
sobre o sof.
Olhou para Rochford. Ele era to forte, to capaz. E
claro que Perkins no o preocupava. O duque poderia
esmagar o homem como a um inseto.
Por um instante, pensou em contar para Rochford
sobre Perkins e a ameaa dele, colocando a questo toda
nas mos competentes de Rochford. Com rapidez, desviou o
olhar de volta para a bebida, girando o lquido amarelado no
interior do copo. No podia fazer isso, claro. Rochford no
tinha nenhum vnculo com ela, no lhe devia nada. Seria
uma ousadia impensvel da parte dela expor os problemas
a ele. Como o cavalheiro que era, o duque poderia tentar
resolver a questo para ela, o que, obviamente, seria
errado.
Alm do mais, seria uma humilhao completa revelar
para o homem que ela no despojara o terrvel erro que
cometera com o homem que, de fato, escolhera. Revelar
para ele como, na verdade, vivia beira da pobreza e como
tinha de esforar-se para arrumar dinheiro para pagar a
comida, as roupas e os Criados. Alm do mais, ele poderia
achar que ela estava lhe pedindo o dinheiro para pagar
Perkins, o que a afogaria em vergonha. Rapidamente,
tomou outro gole da bebida.
Os olhos de Rochford pousaram-se sobre a parte da
frente do roupo, onde havia uma ligeira folga nas lapelas,
revelando a parte de cima sombreada dos seios, assim
como o vale sombrio que os demarcava. No pde deixar de
tentar imaginar o que ela poderia estar usando por baixo do
roupo. Se era uma camisola, devia ser decotada. Ou talvez
ela simplesmente vestira o roupo sobre as roupas de
baixo, de modo que havia apenas uma delicada combinao
sob o roupo.
Rochford comeou a falar e surpreendeu-se com a
rouquido da prpria voz. Pigarreou e recomeou:
Achei que pudssemos discutir as... h... damas que
estvamos considerando.
Sim, claro. Francesca teve o maior prazer em
desviar o rumo dos pensamentos dela. O que achou de
lady Damaris?
Como voc disse, ela parece ser muito competente.
E muito hbil na arte da conversao.
Ele hesitou.
Quer dizer que... h... ela foi a sua favorita?
As palavras dele lhe pareceram ligeiramente
exaltadoras, mas, por outro lado, Rochford era um homem
muito sensato.
No em especial. Na verdade, no sei se tive uma
favorita.
Conversou um bocado com lady Mary. Fiquei
surpresa. Sempre que estive na presena dela, ela me
pareceu um tanto quanto tmida.
Os lbios dele se repuxaram ligeiramente.
Acho que ela me considerou velho demais para ser
ameaador. Acho que ela me colocou na mesma categoria
que o pai e os amigos dele.
Velho! Francesca o fitou boquiaberta e, em
seguida, irrompeu em uma gargalhada. Minha nossa.
Pode rir vontade retrucou ele. Mas devo lhe
lembrar, minha cara, de que no est muitos anos atrs de
mim.
No, eu sei que no. Sem dvida, tambm sou uma
anci. Ela sorriu com malcia para ele. Talvez voc
consiga driblar as defesas dela. No tenho dvidas de que,
mais tarde, seja capaz de convenc-la de que ainda no
est pronto para o asilo de velhinhos.
Me parece muito esforo comentou ele.
E quanto a lady Caroline?
Ela lembrou-se da pontada que sentira ao observ-lo
com a jovem. Inveja, acreditava, ante a juventude da moa.
Mas no podia permitir que isto a influenciasse, nem que a
fizesse tentar influenci-lo.
Ele apertou os lbios.
Com todos os diabos, Francesca! O que a levou a
empurrar aquela criana para cima de mim? Espero jamais
conhecer uma jovem mais maante.
Francesca cerrou os lbios para reprimir uma risada.
No deveria se sentir to feliz por saber que ele no gostara
da moa, mas no foi capaz de conter a alegria que
borbulhava dentro dela.
Ela no era capaz de falar sobre nada continuou
ele com certa amargura. E, se ela tinha alguma opinio
sobre alguma coisa, no fui capaz de descobrir. Cada vez
que eu lhe perguntava alguma coisa, a resposta era
perguntar o que eu achava a respeito. Como que isso faz
sentido? Eu j sei o que eu penso a respeito das coisas.
Francesca tentou engolir o riso.
Talvez deva dar outra chance a lady Caroline. Afinal
de contas, ela jovem. E talvez se sinta acanhada diante de
algum como voc.
Algum como eu? repetiu ele, fitando-a com os
olhos negros. O que quer dizer? Est sugerindo que sou
intimidante? Irredutvel e inflexvel? Ou talvez esteja se
referindo minha idade avanada.
Ela no pde deixar de reprimir uma risada antes as
perguntas.
Voc consegue ser um tanto quanto... imponente.
Afinal de contas, um duque, e quando fica com aquela
expresso na cara... Voc sabe, como se um cachorrinho
enlameado houvesse colocado as patas nas suas melhores
botas...
Como disse? Jamais sou malvado com cachorrinhos.
Com esforo, ele controlou o tremor no canto da boca.
E, devo dizer, jamais a notei intimidada pelo fato de eu ser
um duque. Nem mesmo quando tinha 14 anos de idade.
E difcil se deixar intimidar por uma pessoa que voc
viu deslizar de cima do telhado de um celeiro para cair em
uma pilha de feno.
Rochford irrompeu em uma gargalhada.
E quando foi isso?
Em Dancy Park, quando eu tinha 8 anos de idade e
voc tinha 13. Eu, voc e Dom estivamos cavalgando e
paramos na fazenda de Jaime Evans. O cavalario tentou
nos deter, mas de nada adiantou. Havia uma enorme pilha
de feno, e Dom saltou nela de cima de uma cerca, me
desafiando a fazer o mesmo.
E voc disse: Eu saltarei do telhado! E claro. Como
pude me esquecer disso? Voc era terrvel.
Bem, s fiz isso porque voc disse para Dom que eu
era pequena demais para fazer esse tipo de coisa, de modo
que eu tinha de provar que no era verdade. E foi ento
que voc me ordenou para no faz-lo.
Ah, sim, claro. Isso certamente a teria levado a
faz-lo. Eu ra bem menos astuto aos 13 anos de idade.
E ento voc tambm saltou do telhado.
Ora, se voc era corajosa o suficiente para saltar, eu
no poderia fazer por menos.
Isso bem tpico de voc! exclamou Francesca,
fingindo estar irritada. Colocar a culpa em mim.
E, na maioria das vezes, voc era a culpada sim.
Voc era uma pestinha travessa.
E voc era por demais cheio de si.
O sorriso dele se alargou.
Se assim, por que voc vivia atrs de mim?
Eu no fazia nada do gnero retrucou Francesca,
acrescentando com exagerada pompa. Voc e Dom, por
coincidncia, iam sempre aonde eu queria ir.
Ele riu, os olhos negros reluzindo, e levantou-se da
poltrona.
Outro conhaque?
Melhor no. J estou me sentindo bem alegre. Mais
um pouco e comearia a ficar animada demais. Ela
tomou um ltimo gole da bebida e ficou de p Quer
outro?
No, obrigado.
Ela pegou os copos e caminhou at o armrio, para
pous-los ao lado da garrafa. Sem olhar para ele, disse,
como quem no quer nada:
E ento, tem alguma preferncia?
Alguma preferncia? O que quer dizer?
Por uma das moas. Voltou-se para ele. Tem
alguma de quem gostou mais do que as outras?
Ele a fitou por um instante e, em seguida, respondeu
com calma:
E, tem uma que eu prefiro.
Quem?
Francesca caminhou de volta at ele. A pergunta, de
repente, parecia muito importante. Qual das mulheres
chamara a ateno dele? Ser que ele planejava cortej-la?
No foi lady Caroline respondeu ele com secura.
Rochford deu um passo na direo dela, com a voz baixinha
ao prosseguir: Diga-me, minha cara, voc tambm
planeja supervisionar a minha corte?
Estar to perto dele, encarando-o, despertou
sentimentos antigos em Francesca, algo caloroso, porm
tambm ligeiramente amedrontador. Lembrou-se da ocasio
no topo do telhado do celeiro, quando olhara para a pilha
de feno abaixo de si, e o corao martelara
descontroladamente dentro do peito, de tanto medo. No
entanto, tambm se sentira estranhamente tentada a saltar.
Sentia algo semelhante agora, ao olhar aqueles olhos
negros.
Ela desviou o olhar, virando a cabea para o lado e,
com a voz ligeiramente ofegante, disse:
Estou certa de que ser capaz de cuidar muito bem
disso por conta prpria.
Se eu fosse voc, no teria tanta certeza retrucou
Rochford. Afinal de contas, veja bem minhas tentativas
passadas de conquistar mulheres. E evidente que no tenho
sido muito bem-sucedido. Ele hesitou e depois
prosseguiu. Talvez possa me dar algumas dicas.
E mesmo? Francesca ergueu o queixo de modo
desafiador. No acho que seja necessrio. Estou certa de
que sabe muito bem como elogiar uma mulher.
Ela sabia que a respirao estava por demais acelerada.
Era um absurdo sentir-se deste jeito, ardente e
descontrolada e, alm disso, formigando de expectativa mal
contida.
Como, por exemplo, dizer a ela que o cabelo reluz
como o ouro sob a luz das velas? indagou ele com o
olhar voltando-se para o cabelo dela. Ou que os olhos
dela brilham como safiras?
No deve exagerar demais retrucou ela,
esforando-se para dar um tom tranqilo voz.
Ele se aproximou, deslizando levemente as costas das
mos pelo cabelo dela.
No passa da verdade.
Ela sentiu a voz rouca vibrar atravs de si.
N-no sei se a verdade uma boa ideia quando
estiver descrevendo uma mulher.
Nem mesmo quando a pele dela suave e macia?
perguntou Rochford, os dedos alisando o rosto de,
Francesca. Ou quando os lbios dela so perfeitamente
desenhados? O indicador traou o contorno do lbio
superior da mulher. Implorando para serem beijados?
Voc fala como um perito sussurrou Francesca, os
olhos lentamente se cerrando.
Ondas de calor apossavam-se dela, despertando
terminaes nervosas por todo o corpo.
O que devo fazer em seguida?
Ele inclinou a cabea, to prximo agora que Francesca
podia sentir a respirao quente dele de encontro ao rosto
dela, e o toque delicado a deixou toda arrepiada.
Um beijo na mo nunca sai de moda.
Ele tomou-lhe a mo e a ergueu at os lbios,
pressionando a boca com suavidade de encontro s costas
da mo dela. Depois virou-a, dando outro beijo na palma. A
boca dele era quente e macia sobre a pele de Francesca, e
ante o toque, todo o calor que vinha percorrendo o corpo
dela concentrou-se no abdome.
Ainda segurando a mo dela, Rochford beijou cada um
dos dedos. Ele voltou a olhar para ela, e os olhos escuros
pareciam arder.
Isto seria satisfatrio?
Invadida por sensaes novas e surpreendentes,
Francesca s conseguiu olhar de volta para ele com olhos
arregalados e trmulos.
Rochford voltou a se aproximar e ergueu a mo para
roar os dedos pelo rosto dela.
Ou, quem sabe, isto? murmurou, inclinando-se
para roar os lbios no rosto dela.
Ele beijou-lhe o contorno do rosto e, em seguida,
seguiu para a pele macia e sensvel do pescoo. A mo dele
pousou no brao dela, deslizando para baixo, e Francesca
teve um vago desejo de que o roupo no estivesse entre a
pele dela e o toque dele.
Beijando-lhe o pescoo, ele seguiu para baixo,
centmetro a centmetro, at chegar gola do roupo.
Francesca estremeceu. As pernas, de repente, ficaram
bambas, e ela teve receio de que pudessem ceder a
qualquer momento, derrubando-a no cho. Mal conseguiu
.conter um suave gemido animal que escapou dos lbios,
quando a boca de Rochford encontrou a depresso na base
do pescoo. Quando a lngua dele escapuliu e contornou a
borda dos ossos que rodeavam a depresso, ela no pde
conter um ligeiro suspiro de surpresa e prazer.
Dizem prosseguiu ele, deixando o pescoo dela e
rondando prximo orelha que algumas mulheres
preferem algo como isto.
Ele beijou-lhe a orelha, depois, com delicadeza, cerrou
os dentes ao redor do lbulo, atormentando-o.
Francesca engoliu em seco, e involuntariamente as
mos dela subiram at o peito dele, agarrando-lhe a lapela
do casaco, segurando-se com fora, enquanto o mundo
tremia ao redor.
Sinclair...
A lngua dele traava os contornos do lbulo dela,
fazendo com que arrepios de prazer lhe percorressem o
corpo. Ela sentiu os mamilos enrijecerem quase
dolorosamente, e algo pulsando entre as pernas. Jamais
havia sentido algo igual antes, este ansioso latejar voraz
que se espalhava pelos quadris.
Em seguida, as mos dele pousaram sobre a faixa do
roupo, desamarrando-a, e uma das mos deslizou para
dentro da vestimenta. Ela sentiu a palma da mo dele na
barriga, apenas o tecido fino da combinao separando a
pele de pele. Rochford deslizou a mo pelo corpo dela, at
estar com o seio na palma da mo.
Uma mulher pode querer algo mais... como isto.
A voz dele era baixa e rouca e a envolveu como se
tivesse um corpo fsico.
Os dedos estenderam-se sobre o seio, acariciando o
mamilo, at ele ficar teso e duro. Um ligeiro som
inarticulado escapou da garganta de Francesca.
Embora, sem dvida, algumas me considerariam
ousado demais.
Os dedos dele mergulharam por sobre a borda da
combinao, roando na pele exposta.
Francesca receou que, se no estivesse se segurando
no casaco dele, as pernas j teriam cedido, jogando-a no
cho.
Talvez seja melhor...
Sinclair a virou de costas para ele com delicadeza, e
ergueu a encorpada massa de cabelo com uma das mos,
afastando-a do pescoo. Ele curvou-se e beijou-lhe a nuca,
subindo pelo sulco saliente da espinha, a boca quente e leve
como uma pena, excitando a pele sensvel.
Um arrepio percorreu o corpo de Francesca, e ela se
largou de encontro ao peito rijo de Sinclair. A outra mo
dele envolveu-a, espalmando-se sobre a barriga,
pressionando-a de encontro a si. Enquanto ele beijava a
lateral do pescoo dela, a mo dele percorreu o corpo da
mulher devagar, passando por sobre os seios, para depois
descer pelo abdome, aproximando-se cada vez mais do
mago da voracidade dela.
Ela inspirou suavemente, antecipando o toque de
Rochford, imaginando os dedos dele deslizando por entre as
pernas dela. Mas, em vez disso, ele a estava virando outra
vez de frente para ele. Ela se sentia como uma boneca de
pano nas mos dele, sem firmeza e sem oferecer
resistncia.
Ainda assim, levando tudo isso em conta ele
murmurou ele, ao beijar primeiro uma das bochechas dela
e, em seguida, a outra isto seria a melhor coisa a se
fazer.
Os lbios dele roaram os dela uma vez, duas, e por
fim, se colaram aos dela. Francesca derreteu-se para cima
de Sinclair, com os braos envolvendo o pescoo dele, e a
boca entreabrindo-se para a presso dos lbios dele. A boca
do duque oscilou de encontro dela, a presso e o ardor
aumentando, e a lngua dele invadiu-lhe a boca,
reivindicando-a com vigor.
Foi o mesmo modo como ele a beijara na outra noite, e
como aquele outro beijo, este lhe incendiara o corpo. A pele
dela parecia retesada e esticada, formigando com uma nova
sensibilidade recm-adquirida. Os corpos de ambos estavam
colados um no outro, com apenas as roupas separando-os,
e ela se flagrou ,desejando que nem isso houvesse. Queria
sentir a pele na dele. Queria, deu-se conta, desnorteada,
esfregar o corpo no dele.
Os braos de Sinclair a envolveram, e ele a esmagou de
encontro ao prprio corpo, a boca com avidez sobre a dela.
Francesca agarrava-se a ele, o corao saltando
enlouquecidamente dentro do peito. Estava perdida na
experincia, os sentidos to bombardeados que sequer era
capaz de dar nome ao que estava sentindo.. Ansiava e
latejava de uma maneira indefinvel, tomada de uma
voracidade que no conhecia.
Com um gemido, ele interrompeu o beijo, enterrando o
rosto no pescoo dela.
Francesca. Meu...
Sinclair interrompeu o restante das palavras, e por um
instante, tudo o que se escutava era o som das respiraes
ofegantes.
Por fim, ele disse, um tanto quanto hesitante:
Acho melhor darmos por encerrada a lio.
Francesca assentiu, atordoada demais para articular
qualquer palavra.
Ele emoldurou-lhe o rosto com as mos e beijou-lhe
por um breve instante a testa. Depois virou-se e foi embora,
rapidamente cruzando a porta e marchando corredor
abaixo.
Francesca correu at a porta, de onde o viu abrir a
porta da rua e sair. A casa estava escura ao redor. Deu-se
conta de que os criados haviam acabado com o salo de
festas e ido para a cama.
Devagar, virou-se e caminhou de volta para o sof,
largando-se sobre ele.
O que acabara de acontecer?
Estava sem foras, no entanto, ao mesmo tempo, bem
acordada e vibrando de energia. Queria correr atrs de
Sinclair e pedir-lhe para voltar. Queria se jogar nos braos
dele e implorar para que ele a beijasse de novo daquele
jeito. Queria... Santo Deus, no sabia o que queria. Tudo de
que tinha certeza era que jamais se sentira daquele jeito.
H muito e muito tempo, quando estivera noiva de
Sinclair, sentira fagulhas de ardor e desejo, resqucios de
sentimentos que se encontravam enterrados dentro dela.
Contudo, jamais experimentara este incndio pulsante em
seu ntimo. Jamais parecera que a pele dela crepitara de
sensaes. O corao no martelara at achar que ele iria
saltar de dentro do peito nem ansiara desesperadamente
poder sentir mais.
Seria isto o que as outras sentiam? Seria isto que fazia
as mulheres casadas darem risadinhas e trocarem olhares
maliciosos entre si sempre que falavam dos maridos? Ser
que ansiavam pelas noites e pela presena dos maridos em
suas camas, sabendo que tal ardor e prazer as
aguardavam?
Ela fechou os olhos, voltando a afundar nas almofadas
aveludadas do sof. Se Sinclair no houvesse parado e se
afastado, teria ela acabado na cama com ele? Teria
descoberto que podia se deliciar com uma relao lasciva?
Tal pensamento lhe incendiou o rosto. Ela ficou de p e
comeou a andar de um lado para o outro do aposento,
deslizando as mos para cima e para baixo, ,sobre os
braos, como se fosse incapaz de espantar as estranhas
sensaes que se apossavam dela.
Sabia que estava sendo absurda. Alguns beijos no
eram o mesmo que deitar na cama com um homem. S
porque tudo em seu ntimo fora s alturas em resposta ao
toque de Sinclair, no significava que ela gostaria do que
viria em seguida. Afinal de contas, se vira encantada
quando conhecera Andrew. A pulsao disparara sempre
que estava perto dele, e ela se sentira embriagada ante as
sussurradas juras de amor dele.
Mas ento, quando, por fim, se incumbiram do ato
marital, viera a amarga decepo. Olhares carinhosos e
doces beijos haviam cedido lugar a um cio suado e
animalesco.
Seria o mesmo com Rochford. Era tolice esperar que
fosse ser diferente. Um homem no queria apenas beijos e
carcias. Queria estar na cama, despindo-a e se
arremetendo para dentro dela. Francesca se arrependeria e
lamentaria o ato, desprezando-o, como sempre acontecera
com Andrew, ento ficaria dura e fria ante o toque dele.
E ento Sinclair a fitaria com decepo, at mesmo
nojo, como Andrew fizera.
Francesca sacudiu a cabea. Isso seria pior do que o
que acontecera no casamento, ter as doces lembranas do
amor que ela e Sinclair um dia compartilharam destrudas
pela realidade da frieza dela na cama. Preferia qualquer
outra coisa a ter Sinclair olhando para ela como Andrew
olhara.
Com um suspiro, deixou a sala e subiu as escadas dos
fundos, seguindo para a cama vazia.

Captulo Dez

Ao longo dos dias seguintes, Francesca no viu o


duque. J era de se esperar, ela procurou se convencer. A
parte dela na campanha para encontrar uma noiva para ele
j estava, em grande parte, encerrada. Agora caberia a ele
levar adiante a conquista.
E claro que ela estaria interessada em saber qual das
mulheres ele escolhera, mas no podia esperar ter qualquer
outro envolvimento no processo.
Sentia-se um pouco perdida, o que tambm j era de
se esperar. A busca pela mulher certa, o planejamento da
festa... Tudo isso ocuparia boa parte do tempo dela. No
era toa que a vida, de repente, parecia to vazia, to
montona.
Ainda tinha de lidar com Harriet Sherbourne, mas at
mesmo a moa exigiria menos esforo da parte de
Francesca. Estava planejando ir opera com Sir Alan e
Harriet no fim da semana, e ia levar a jovem consigo a um
sarau musical no dia seguinte, noite, e a vrias festas no
futuro prximo.
Mas o verdadeiro trabalho j estava feito. Francesca
tinha certeza de que a moa receberia convites das damas
para quem ela a apresentara no sarau, e as melhorias no
cabelo e nos vestidos de Harriet seriam o suficiente para
garantir que ela tivesse um nmero adequado de danas e
conversas galanteadoras nas festas. Francesca se
certificaria disso com algumas sugestes bem colocadas
para os jovens que constantemente vinham tir-la para
danar. Dado o fato de que nem a moa nem o pai
pareciam ter qualquer interesse real em arrumar um marido
para Harriet nesta temporada,. haveria poucas outras
manobras de que Francesca teria de se encarregar.
Sendo assim, era um milagre at que ela no se
sentisse entediada ou mesmo solitria. Tambm no era de
se surpreender que os pensamentos retornassem sempre ao
bizarro episdio que ocorrera entre ela e Rochford.
Pensando no que ele havia feito, ela no pde evitar
um ligeiro tremor de sensaes lembradas. Fechou os olhos,
por um instante, deixando-se levar pelas recordaes.
Por que Sinclair fizera aquilo? Que tipo de joguinho
estava fazendo? Nem por um instante acreditava que ele
esperasse que ela aceitasse a premissa de que Rochford
estivesse lhe pedindo conselhos. Se tivesse sido qualquer
outro homem, acharia que estava sendo seduzida. Mas isso
era um absurdo.
No era?
Rochford era capaz de flertar, claro. Flertara quando
a estava cortejando, ao modo muito seco e reservado dele.
E havia at um ligeiro vestgio de flerte nas vrias conversas
casuais entre os dois, ao longo dos anos, embora, em certas
ocasies, estivera mais prximo de alfinetadas.
Contudo, ele jamais tentara seduzi-la ou, at onde ela
sabia, qualquer outra dama. Ah, no era ingnua a ponto de
achar que Rochford jamais tivesse tido uma amante.
Enganara-se a respeito de lady Daphne, mas seria muita
tolice achar que um cavalheiro da idade e da situao de
Sinclair jamais mantivera por perto uma bela prostituta.
Alguma danarina, atriz de teatro ou talvez uma cortes
profissional. Com tais mulheres, ele poderia muito bem ter
agido como agira na noite anterior.
Entretanto, com uma mulher de bero, as regras eram
outras. Um cavalheiro cortejava e desposava uma dama.
No a seduzia tarde da noite, na casa dela. Pelo menos,
cavalheiros, como a duque de Rochford no faziam isso.
Por outro lado, ela teve de admitir, corando, uma dama
no teria descido para abrir a porta para um cavalheiro, em
segredo, to tarde da noite. Tambm no o teria escondido
dos criados e se trancado sozinha .com ele em um
aposento. No apenas isso, mas consumira conhaque na
presena dele. Fora at ela quem sugerira a bebida. Pior de
tudo, sem pensar, descera correndo as escadas ao encontro
dele usando apenas o roupo por cima da combinao. Sem
dvida, qualquer homem poderia ser perdoado por achar
que ela no se opunha seduo.
Olhando a coisa por tal prisma, era o suficiente para
faz-la se encolher de tanta vergonha. Vivas
constantemente eram consideradas menos rgidas no
tocante moral do que uma donzela. Pelo menos, tinham
um pouco mais de conhecimento de causa. Vivas no eram
vigiadas com tanta ateno, e quando uma mulher no
tinha filhos, aps anos de casamento, como era o caso dela,
o escndalo de um filho nascido fora do casamento no era
muito provvel. E no mundo sofisticado da alta sociedade,
uma vez a mulher tendo sido casada, no era incomum para
ela ter um romance sem ser excluda por isso, desde que
fosse discreta. Contudo, Francesca sempre fora
extremamente cuidadosa para no dar a ningum a menor
causa para achar que fosse excessivamente tolerante no
prprio comportamento.
O que a levara a agir como agira na noite anterior?
Ser que Rochford presumira que, levando em conta o
modo como ela estava vestida, estava suscetvel seduo
ou at a sugerindo?
Como poderia voltar a encar-lo se ele pensara isso a
respeito dela?
No entanto, no pde deixar de se perguntar: se ele
achara que ela estava suscetvel seduo, por que se
detivera? Nada fizera que pudesse dar a ele a impresso de
que no estava disposta. E esse, deu-se conta, foi o mais
desprezvel dos pensamentos. Ele perdera o interesse por
ela.
Talvez no houvesse sentido a mesma excitao que
ela. Talvez, at mesmo naquele incio, Rochford j
pressentira nela a frieza que tanto frustrara e zangara
Andrew. Lgrimas brotaram nos olhos dela ante o
pensamento. H muito deixara de chorar por conta da
decepo do marido com ela. Na verdade, ficara feliz por
isso ter resultado em Andrew procurar a cama dela com
frequncia cada vez menor. Francesca odiara saber ser
inferior s outras mulheres, mas o fato de Haughston se
desapontar com ela no lhe trazia mais tristeza.
No entanto, agora, pensando que Rochford pode ter se
dado conta da verdadeira frieza da natureza dela, tinha
vontade de chorar. E medida que um dia ia passando e se
transformando em outro, ela no podia deixar de pensar
que a ausncia dele se devia ao mesmo motivo que o levara
a parar de beij-la e ir embora.
Sabia que no devia estar se sentindo to desanimada.
Caso Rochford tivesse ficado, ela no teria ido para a cama
com ele. Com certeza no teria. No queria um romance
com ele nem com qualquer outro homem. Felizmente, a
parte da vida dela qual tinha de se submeter ao prazer de
um homem estava encerrada. Sendo assim, no havia
motivos para ela se sentir desolada s porque o homem que
outrora amara no tentara levar at o fim a seduo a que
dera incio.
E no pensaria mais nisso.
Forou-se a concentrar-se na correspondncia
negligenciada, porm... cinco minutos mais tarde, os
pensamentos dela estavam percorrendo o mesmo caminho
j trilhado.
Quando conseguiu tirar a questo de Rochford e dos
beijos dele da cabea, foi apenas para substitu-la pela
preocupao com Perkins. Receava que ele fosse aparecer
de novo porta, furioso com o modo como Rochford o
tratara, mas isso no aconteceu. Devia estar aliviada com
isso, mas no estava. Saber que ele poderia aparecer a
qualquer momento a deixava com os nervos flor da pele,
e a ansiedade dela apenas foi aumentando medida que o
dia de confront-lo ia se aproximando.
Francesca no fazia ideia do que faria, do que diria
para o homem quando ele aparecesse outra vez exigindo o
pagamento. Vasculhava o crebro procura de um
argumento que o convencesse a no levar adiante o plano,
algum modo de desmentir as alegaes dele, algum prazo
dentro do qual poderia pagar a dvida que ele afirmava que
ela lhe devia. Contudo, os pensamentos estavam confusos e
incoerentes, e nada que ela pudesse sugerir parecia ser
adequado. Ele saberia to bem quanto ela que Francesca
jamais seria capaz de pagar tanto dinheiro assim, mesmo
que levasse a vida toda, e com certeza, no iria querer
esperar. Perkins no era o tipo de homem dado a qualquer
tipo de misericrdia.
Dois dias aps a festa, Francesca estava na sala de
estar, tentando somar todos os bens, em uma tentativa de
chegar perto da quantia exigida por Perkins quando escutou
a voz de Callie no corredor.
Ela levantou-se com um salto, pensando que Rochford
poderia estar com ela.
Mas Callie viera sozinha, e Francesca censurou-se pela
ligeira pontada de decepo que sentira. Colocando isso de
lado, com um sorriso, ela adiantou-se e tomou as mos da
visitante, apertando-as com afeio.
Callie, estava justamente pensando em voc. Ia
visit-la esta tarde mesmo.
Nesse caso, fico feliz de ter chegado antes que fosse
me ver respondeu Callie, retribuindo o sorriso.
Francesca tocou a campainha, pedindo ch, e as duas
sentaram-se para uma agradvel conversa. A noite na festa
mal chegara perto de tudo sobre o que tinham de
conversar. Infelizmente, Francesca descobriu, a amiga
estava partindo no dia seguinte para a propriedade do
marido, no interior.
No, no pode! Voc acabou de chegar protestou
Francesca.
Eu sei. Mas Brom j passou tempo demais longe da
propriedade. Ele diz que a tem negligenciado demais.
Esteve l apenas rapidamente, antes do nosso casamento.
Francesca sorriu para a amiga.
E, eu lembro! Ele disse que passaria os dois meses
do noivado por l, mas no aguentou ficar mais de duas
semanas, longe de voc.
Callie riu com satisfao.
E verdade. E claro que, na ocasio, ele alegou haver
menos para se' fazer do que imaginara.
Vou sentir muito a sua falta.
Voc precisa vir me visitar disse Callie. No
conheo ningum por l. Ficarei muito solitria. Assim que a
temporada tiver chegado ao fim, voc precisa vir.
Voc ter Bromwell argumentou Francesca.
E, de algum modo, desconfio de que ele ser o
suficiente. No quero atrapalhar os recm-casados.
No estar atrapalhando. Ora, quando chegar, j
serei uma velha mulher casada. E Brom estar ocupado.
Ser a poca da colheita.
Bem, talvez por um pouquinho de tempo.
No mnimo um ms insistiu Callie, e Francesca,
rindo, entregou os pontos.
Prosseguiram falando de outras coisas, a principal delas
sobre os vestidos que Callie comprara em Paris. Estava
usando um deles hoje, um vestido de passeio de seda lils,
com mangas curtas em formato de ptalas. O assunto as
entreteve, at Fenton chegar, avisando que lady Mannering
estava ali para uma visita.
Fora uma decepo ter o tempo a ss com Callie
interrompido por outra visita, mas Francesca gesticulou para
que o mordomo deixasse a dama entrar. Lady Mannering
era uma das anfitris que ela estava contando que, no
futuro, fosse arrumar um ou dois convites para Harriet.
Lady Haughston. E lady Bromwell cumprimentou a
recm-chegada com entusiasmo. Que surpresa agradvel
encontr-la aqui tambm.
Seguiu-se uma conversa educada sobre a festa de
Francesca, assim como sobre o casamento de Callie. Em
seguida, lady Mannering inclinou-se para Callie com um
sorriso sugestivo e disse:
Eu me pergunto, lady Bromwell, se no haver outro
enlace dos Lilles no futuro.
O que disse?
Intrigada, Callie fitou a outra mulher.
Ora, o seu irmo, minha querida. Ele parecia muito
interessado na mais velha de Calderwood, no parecia?
Francesca sentiu um sbito frio na barriga.
Lady Mary?
E, essa mesma. Lady Mannering assentiu com a
cabea, balanando o cabelo cuidadosamente penteado.
Eu vi o duque conversando com ela na outra noite, na sua
festa, lady Haughston. Comentei a respeito, com lorde
Mannering, sobre o longo tempo em que conversaram e
sobre como isso era atpico para a moa. Ela tambm
estava muito bonita. Quando ela consegue superar aquela
terrvel timidez e, de fato, sorri, pode-se at ver que ela
um tanto quanto atraente.
E concordou Francesca. E muito doce tambm.
Mas, com certeza, uma conversa em uma festa no
caracteriza um romance.
Os olhos da mulher cintilaram.
Ah, mas a que est. Ontem eu a vi com ele de
novo. Estavam passeando no faeton dele. Ela estava
conversando com ele como se fossem velhos amigos. E to
raro isso para ela. E para ele. No posso deixar de me
perguntar se ele no estaria lhe fazendo a corte.
Francesca manteve um sorriso cordial no rosto.
Sem dvida.
Eu no contaria muito com isso disse Calhe para a
outra mulher. Se Rochford tem algum interesse especial
por algum, no estou sabendo.
A expresso do rosto de Callie podia se rivalizar com a
do duque em se tratando de dar fim a boatos. Lady
Mannering, na mesma hora, mudou de assunto e comeou
a falar sobre o jantar que estava planejando para daqui a
uma semana: Ser que lady Haughston acha que o
simptico Sir Alan e a filha gostariam de ir?
Francesca forou-se a colocar de lado qualquer outro
pensamento e a se focar em ajudar Harriet Sherbourne. A
medida que a conversa foi progredindo ela teve a impresso
de que fosse o pai de lady Harriet e a situao disponvel
dele que estava, de fato, despertando o interesse de lady.
Mannering. Contudo, Francesca no se fez de rogada em
tirar vantagem de tal interesse para alavancar a carreira
social de Harriet. Lady Mannering era uma das anfitris de
festas mais prolfica da cidade, e a frequncia dos eventos
dela sempre era a melhor possvel.
Alm do mais, se ela conseguisse providenciar um
romance para o pai de Harriet, assim como animar a
temporada da moa, com certeza seria um ponto positivo.
Sendo assim, respondeu s perguntas de lady Mannering
sobre os Sherbourne com boa vontade, chegando at a
acrescentar certos detalhes alm do que estava sendo
perguntado pela mulher.
Francesca conseguiu manter a ateno focada na
conversa, porm, mais tarde, quando lady Mannering e
Callie j haviam ido embora, disse para Fenton que no
estaria mais em casa para nenhuma visita e se retirou para
o quarto.
Sentou-se ao lado da janela, olhando para a rua abaixo,
mas a mente no estava registrando nada do que via.
Quer dizer que fora Mary Calderwood quem despertara
o interesse de Rochford.
Francesca presumia que deveria ter sabido que o duque
jamais faria o que ela esperava. Lady Mary teria sido a
ltima mulher que ela esperaria que Rochford quisesse. No
que houvesse nada de errado com ela, claro. A reputao
dela era impecvel, e a linhagem, excelente.
Era s que Francesca jamais teria pensado que o duque
pudesse se sentir atrado por uma moa to calada e tmida.
Ela era bem exatamente o oposto da prpria Francesca.
Embora no houvesse razo, claro, para Rochford querer
algum similar escolha que fizera h 15 anos. Ainda
assim, imaginara que ele se veria mais atrado por beleza e
vivacidade do que por outras qualidades.
Por outro lado, como lady Mannering salientara, Mary
era bonita quando o semblante ficava mais animado, e sem
dvida, Rochford parecia ser capaz de fazer a moa
reticente relaxar. Alm do mais, Rochford estava 15 anos
mais velho agora. Sem dvida, ao longo dos anos, ele se
dera conta de que havia razes mais importantes na escolha
de uma esposa do que a atrao fsica que sentira por
Francesca quando eram jovens.
Ele gostava de ler e de se corresponder com
estudiosos. Fazia sentido que quisesse estar casado com
uma mulher com quem pudesse conversar a respeito de
questes srias e importantes. Mesmo na poca, Francesca
soubera que era por demais deficiente em pensamentos e
modos para o duque. Ele tambm deve ter se dado conta
disso.
E claro, ainda era por demais cedo. No havia nada que
garantisse que ele se casaria com a moa simplesmente por
que lhe dispensara ateno uma ou duas vezes. No entanto,
assim como lady Mannering, Francesca sabia como era raro
para Rochford mostrar qualquer interesse por uma mulher.
Era o tipo de homem que fugia de mexericos como o diabo
da cruz, e alm do mais, sabendo como era bem cotado no
mercado casamenteiro, o duque era por demais cavalheiro
para nutrir esperanas no corao de qualquer mulher
solteira.
Para ele, ser visto com uma moa em idade de se
casar, em especial passando considervel tempo a ss com
ela, tal como um passeio de coche, significava um grande
interesse por ela. Alm do mais, fazer isso aps ter uma
significativamente longa conversa com a moa durante uma
festa, apenas um ou dois dias antes, era certo de dar
origem a especulaes e boatos. Rochford sabia dessas
coisas to bem quanto qualquer um na alta sociedade. No
entanto, as fizera assim mesmo.
Tais fatos elevavam a um patamar muito acima o que,
em outro homem, poderia ter sido apenas uma expresso
de algum grau de interesse. Se ele danasse com ela uma
ou duas vezes em um baile, deixaria coando as lnguas
mexeriqueiras.
E claro que Francesca tinha a vantagem sobre lady
Mannering de saber que o duque estava procurando uma
esposa. No achava to estranho que ele houvesse
conversado, visitado ou, de algum modo, passado tempo na
companhia das vrias mulheres que estava considerando.
Contudo, sabendo disso, tambm estava mais a par do que
qualquer um que qualquer interesse demonstrado por ele
poderia levar ao casamento. Alm do mais, sabia que ao
levar lady Mary para passear no faeton, era sinal de que ele
estava dedicando mais ateno a ela do que a qualquer
uma das outras.
Francesca no conseguia imaginar outro motivo para os
atos de Rochford do que o sugerido por lady Mannering. O
duque estava seriamente considerando lady Mary para
esposa.
Deveria sentir-se satisfeita pelos esforos dela estarem
rendendo frutos. Era isto o que queria. Compensar pelo mal
que fizera a ele. Queria encontrar uma mulher a quem ele
pudesse entregar o , corao. Queria que ele encontrasse a
felicidade.
Sendo assim, por que sentia esse estranho peso no
peito? Por que estava to difcil enxergar a rua atravs das
lgrimas que se acumulavam nos olhos?
Na tarde seguinte, Francesca estava sentada
escrivaninha, abrindo os envelopes dos convites mais
recentes, quando Fenton apareceu na porta.
Sua eminncia, o duque de Rochford est aqui.
Francesca levantou-se com um salto, no processo
batendo o joelho dolorosamente na mesa. J fazia quase
quatro dias desde a festa que dera, e aps a visita de Callie
e lady Mannering, no dia anterior, ela se convencera de que
era pouco provvel que fosse ver Rochford de novo,
exceo da velha maneira espordica dos ltimos anos.
No entanto, ali estava ele.
Sentiu o ardor espalhar-se pelo rosto e ficou
ligeiramente constrangida, perguntando-se se o velho criado
havia lhe notado a reao.
Por favor, convide-o a entrar disse ela,
esforando-se para adotar uma expresso cordial de boas-
vindas.
Rochford adentrou a sala um instante mais tarde, e
assim que pisou no aposento, este de repente pareceu
menor. Francesca pensara estar preparada. Passara muito
tempo aconselhando a si mesma sobre como deveria reagir
quando o visse, considerando o que acontecera entre eles
da ltima vez e dado o aparente interesse dele em lady
Mary Calderwood.
Contudo, agora, frente a frente com ele, estava
achando mais duro do que jamais imaginara. No conseguiu
evitar que as lembranas dos beijos de Sinclair lhe
invadissem a mente. Sentiu-se enrubescer e abaixou o olhar
com rapidez.
O que ele estaria pensando? O que estaria sentindo ao
v-la?
Forou-se a olhar para ele outra vez e a avanar na
direo do duque, estendendo a mo para cumpriment-lo.
Rochford, que surpresa agradvel. Confesso que no
esperava voltar a v-lo.
E mesmo? Ele adiantou-se, o olhar fixo no rosto
dela, porm com a expresso irritantemente impassvel.
E eu que pensei que houvesse me tornado uma visita to
constante que minha presena no mereceria mais do que
um Ah, voc de novo?
Estou certa de que sua presena jamais solicita esse
tipo de comentrio retrucou Francesca.
A mo dele fechou-se ao redor da dela, e Francesca
no pde deixar de se deliciar com a sensao da pele dele
na dela, o calor, a textura ligeiramente mais spera.
Por que o toque dele provocam nela sensaes que
ningum jamais provocara?
Ela se flagrou lamentando que ele houvesse apenas se
curvado sobre a mo dela, em vez de beij-la.
Francesca cerrou os lbios e virou-se, gesticulando na
direo das poltronas aconchegadamente agrupadas umas
prximas s outras.
Por favor, sente-se. Gostaria de beber alguma coisa?
Ele sacudiu a cabea, e gastaram alguns minutos na
costumeira conversa cordial, falando sobre o clima e
perguntando sobre a sade um do outro, assim como
concordando como fora bom rever Callie e o quanto
lamentavam que ela tivesse de ter voltado to cedo para o
novo lar.
Por fim, Francesca achou que tempo o suficiente j
havia se passado para ela tocar no assunto que no lhe saa
da cabea.
Fiquei feliz de saber que est fazendo a corte a lady
Mary.
As sobrancelhas dele se ergueram ligeiramente, e ele
sorriu de leve.
mesmo? isso o que as pessoas tm falado?
Soube que a levou para passear no seu faeton.
E, levei. Ele continuou a fit-la com o mesmo
sorriso ligeiramente enigmtico nos lbios. Nada que
valha a pena se comentar.
Meu caro duque, qualquer sinal de preferncia da
sua parte, com certeza, vai chamar ateno.
Ele fez um gesto de pouco caso.
Quer dizer que tem preferncia por lady Mary?
prosseguiu Francesca, aps um instante.
Ela no tinha o hbito de insistir em busca de
informaes, contudo, no conseguiu se conter.
Ainda assim, o rosto dele nada revelou.
Ela uma jovem muito agradvel.
Francesca considerou como Rochford era capaz de ser
extremamente irritante. Ela no Se permitiria ser uma
daquelas mulheres que corriam atrs de mexericos, mas foi
mais difcil do que imaginara ignorar o assunto. Por que ele
no admitia logo que a jovem lhe agradava?
E, ela concordou Francesca. E muito
inteligente.
E o que parece.
Ainda assim, presumo que esteja continuando a
considerar todas as opes que discutimos.
E claro. Mais uma vez, os cantos da boca dele se
retorceram em um sorriso. Da a minha visita hoje.
E mesmo? Quer discutir as jovens em questo? Ou
talvez queira considerar outras opes. Estas no lhe
agradam? Francesca comeou a se sentir ligeiramente
mais animada. Estou certa de que consigo pensar em
algumas outras.
No, acredito que estas sejam totalmente adequadas
disse ele. O que eu tinha em mente era criar uma
outra oportunidade que eu possa usar para conquistar a
minha futura esposa. Decidi dar um baile.
E claro. Uma excelente ideia.
Quero que me ajude com os preparativos.
Francesca sentiu-se tomada de satisfao.
E mesmo? Fico lisonjeada. Com relutncia, ela
acrescentou: Entretanto,, no cabe a mim faz-lo.
E quem melhor? desafiou ele. Ningum capaz
de super-la na qualidade de anfitri.
E claro que muito bom escutar isso, mas no h
motivos... quero dizer, seria considerado estranho. No
temos nenhum vnculo.
No? indagou ele, e por um instante, o olhar,
inegavelmente caloroso, repousou no rosto dela. Em
seguida, Rochford mexeu-se, e a expresso no olhar.
desapareceu. No passado, minha av se encarregava de
tais coisas, e nos ltimos anos, claro, Callie fazia as
honras de minha anfitri. Contudo, nenhuma delas est aqui
agora. Na idade dela, no posso pedir que minha av venha
correndo para Londres organizar uma festa para mim.
No, claro que no. Mas estou certa de que seu
mordomo capaz de organizar tudo.
Cranston mais do que capaz, claro concordou
Rochford. Mas ele um homem acostumado a
implementar planos, no a elabor-los. Tambm no possui
o seu talento. A tarefa requer um toque feminino, tal como
o seu.
Acha mesmo que vai me convencer com lisonjas?
indagou Francesca, esforando-se para aparentar
severidade.
Eu espero que sim.
Ela no conseguiu conter, uma risada.
Voc no tem vergonha.
J me disseram isso,
Sabe que no seria apropriado. Mexericos correriam
soltos.
Ningum precisa ficar sabendo. Ele deu de
ombros. No pedirei que receba os convidados comigo.
O olhar dele foi penetrante ao perguntar: Estaria
disposta, ento, caso escondssemos do mundo?
O corao de Francesca bateu mais forte, e
insanamente, ela se perguntou se as palavras de Rochford
no tinham um significado alm do bvio.
Pode ser respondeu baixinho. Embora no
consiga deixar de achar que deve haver outra pessoa que
melhor serviria.
No. Ele continuou a fit-la no rosto. Precisa
ser voc.

Captulo Onze

Francesca o olhou, as palavras ecoando atravs dela, e


por um instante, o prprio ar pareceu tremular entre os
dois. Ela abruptamente interrompeu o contato dos olhos,
receando que ele pudesse notar como a respirao dela
estava acelerada e que a pulsao que rugia nos ouvidos
dela pudesse se tornar audvel para ele.
Muito bem apressou-se em dizer baixinho. Se
o que quer.
E. Havia um ligeiro tom triunfal na voz dele
quando ele levantou-se e adiantou-se at ela. Rochford
estendeu a mo e, automaticamente, Francesca a tomou e
ficou de p. Ele sorriu. O que devemos fazer? Suponho
que Lilles Hall seja o lugar por onde comear, no
concorda?
Pretende dar um grande baile? perguntou ela.
Acho que sim. Algo no qual far uso de todo o seu
talento.
Francesca lanou-lhe um olhar travesso.
Ainda pode vir a se arrepender disso.
O duque sorriu.
Jamais. Contudo, no tenho dvidas de que se
dedicar ao mximo em pr prova tal suposio. Ainda
assim, tem carta branca para fazer o que bem quiser... e
digo isso com todo o respeito, claro.
As ltimas palavras dele salientaram o sentido dbio cia
frase, um termo frequentemente usado para descrever o
relacionamento de um homem com a amante, e Francesca
sentiu-se enrubescer. O que havia de errado com ela?
Quem visse isso pensaria que era uma jovem ingnua, em
vez de uma mulher sofisticada, que j debutara h uma
dcada e meia.
Ah, vejo que a fiz corar. Perdoe-me.
Apesar das palavras, Rochford parecia mais satisfeito
do que arrependido.
Francesca olhou para ele e se deparou com os olhos
escuros brilhando.
Voc no lamenta nem um pouquinho, seu homem
abominvel. Mas posso lhe assegurar que efeito do calor
do vero e no de suas palavras. Sem dvida, estou
parecendo uma criada de cozinha.
Constrangida, ela levou a mo ao rosto.
No importa a causa, voc est linda. Por um
instante, o rosto dele ficou srio, mas, em seguida, ele
sorriu e prosseguiu, tranqilo: Como j deve bem saber.
Sinclair deu um passo para trs. Vamos. Pea aos seus
criados para irem buscar o seu chapu. Vamos at Lilles
House.
Agora?
. E por que no? No h motivos para no
comearmos logo, h? Se est preocupada quanto ao
decoro, traga a sua criada. Precisa dar uma olhada no local,
ver o salo de bailes. De que outro modo poder planejar?
De que outro modo mesmo?
Francesca sabia que ele estava certo quanto a isso.
Ainda assim, havia algo de aparncia ilcita em acompanhar
um cavalheiro casa dele quando no havia nenhuma
parenta dele ali residindo.
Maisie foi na carruagem com eles. Embora uma viva
pudesse gozar de mais independncia do que uma mulher
que jamais fora casada, Francesca sabia que no podia ser
vista entrando desacompanhada na casa de um homem
solteiro. Contudo, assim que chegaram imponente Lilles
House, Maisie seguiu com um criado para a ala dos
empregados, deixando Francesca no hall de entrada com o
duque.
Fiquei surpreso de no ter insistido para que a sua
criada nos acompanhasse pela casa brincou Rochford.
Ser que sou to assustador assim?
Francesca revirou os olhos.
Francamente, Sinclair, voc sabe que eu no poderia
ter vindo at aqui sem ela. Afinal de contas, foi voc quem
sugeriu isso em primeiro lugar. E tanto pelo seu bem quanto
pelo meu. Eu poderia at imaginar a expresso no olhar de
Cranston se voc tivesse chegado aqui com uma mulher
desacompanhada. Ela se interrompeu, olhando para ele.
Ou seja, comigo. Imagino que j tenha trazido outros
tipos de mulheres aqui antes.
O duque a fitou intensa e demoradamente.
Ora, vamos, Rochford. No sou ingnua disse ela.
Afinal de contas, voc um homem de 30 e tantos anos.
Sei que j deve ter tido algumas mulheres.
No aqui retrucou ele de maneira simples.
Por algum motivo, a resposta lhe agradou. Rochford
no era o tipo de homem que desonraria a prpria
casa, a famlia ou a esposa de tal maneira. No conduziria
romances sem importncia na casa que fora dos pais e que,
um dia, seria da mulher e dos filhos. Caso houvesse se
casado com ele, Francesca sabia que ele sempre a teria
honrado e, por um instante, sentiu uma pontada de
arrependimento no peito. Como a vida dela teria sido
diferente se ela tivesse se casado com Sinclair.
Ela desviou o olhar, receando que os sentimentos
estivessem por demais estampados no rosto. Rochford
sempre fora capaz de enxergar os pensamentos dela.
Com severidade, Francesca se lembrou de que apesar
de haver muito pouca similaridade entre Sinclair e Andrew,
o duque ainda era um homem. Ele teria lhe oferecido
respeito, a tratado com honra, mas ela no tinha razes
para pensar que ele seria mais feliz na cama dela. Teria sido
mais discreto, claro, mas Sinclair tambm teria procurado
outras mulheres quando visse que ela era fria e desprovida
de paixo. E, na verdade, no passava de iluso achar que,
caso houvesse desposado Sinclair, a natureza essencial dela
teria mudado, e Francesca teria se desabrochado de desejo.
Colocando de lado tais pensamentos tolos, Francesca
olhou ao redor. A entrada do salo de Lilly House era larga,
estendendo-se at o segundo andar, com uma bela
escadaria dupla no centro. Atrs da escadaria, um corredor
esticava-se at o jardim de inverno e a entrada dos jardins,
enquanto, esquerda, estava o corredor que levava
cozinha e rea dos criados.
Para a direita, contudo, o salo se abria para a galeria,
um corredor com piso de mrmore de Carrara e ladeado por
enormes pinturas de antigos duques e duquesas, assim
como seus filhos e animais de estimao. Candeeiros
elegantes forneciam luz noite, mas, durante o dia, as
janelas altas e envidraadas ao longo da parede externa
enchiam o corredor de luz dourada. Compridas cortinas
aveludadas, da cor, de musgo seco, ladeavam as janelas e
pendiam em delicados arcos de prendedores metlicos
arredondados.
Sempre adorei Lilles House comentou Francesca.
Ele olhou para ela, e lady Haughston no pde deixar
de se perguntar se ele tambm no estaria pensando que,
outrora, a casa teria sido dela. A deia a fez corar, e na
mesma hora, sentindo o rosto arder, Francesca desviou o
olhar.
E se ele achar que o que ela lamentava era ter perdido
o luxo da casa?
Tambm gosto muito dela respondeu Rochford, e,
para o alvio dela, no conseguiu detectar nada na voz dele
que indicasse que achara algo de anormal nas palavras
dela. Embora eu receie que esteja meio datada. Sem
dvida, minha esposa vai querer mudar as coisas. Deixar a
sua prpria marca.
Ah, no! protestou Francesca, um pouco surpresa
com o quanto a ideia lhe desagradava. Eu espero que
no. E linda do jeito que est. Eu no mudaria nada.
Mas a opinio dela de nada valia. Voltou a se
enrubescer, mais uma vez se dando conta de como o seu
comentrio poderia ser mal interpretado, e voltou a lanar
um olhar na direo do homem que a acompanhava.
Felizmente, Rochford estava olhando em outra direo e
no parecia ter notado o erro dela.
Ele abriu um jogo de portas duplas esquerda. Tas
portas, assim como um segundo par no fim do corredor,
levavam a um grande salo de baile, que se estendia at os
fundos da casa. Trs enormes lustres pendiam do teto, e o
piso era do mesmo mrmore rosado que se encontrava na
galeria. Ao longo da parede lateral, havia uma fileira de
janelas altas, cobertas por pesadas cortinas de brocado
marrom-escuras, e ao longo da parede dos fundos, se
encontravam trs jogos de portas duplas envidraadas,
levando ao terrao.
Se o fizer neste salo, ter de ser um baile com toda
a pompa alertou ela. No poderia fazer por menos. Vai
levar tempo para organiz-lo.
Um baile de fim de temporada ento. Quem sabe
para anunciar um noivado.
Francesca sentiu o familiar frio na barriga. Quer dizer
que ele tinha tanta certeza assim da escolha? De via ser
lady Mary. Levando em conta o que Rochford dissera, ela
tinha certeza de que ele no estava considerando Caroline
Wyatt, no mais do que estava considerando Althea Robart.
Damaris parecia a escolha mais acertada, e lady de Morgan
era a mais bela. Mas fora com Mary Calderwood que
Rochford passara tanto tempo conversando, que levara para
passear no faeton.
E claro que ele levara a prpria Francesca para passear
no faeton, mas a situao era diferente.
Ter tempo o suficiente para preparar tudo, no
ter? insistiu o duque..
Ela sentiu um aperto no corao. Ser que ainda estaria
em Londres daqui a algumas semanas? Se Perkins
cumprisse a ameaa, ela estaria expulsa da prpria casa.
Como faria para ainda organizar a festa de Rochford?
Todavia, forou um sorriso no rosto e falou:
Sim, claro. No vai ser preciso acrescentar muita
decorao aqui.
Eles atravessaram o grande salo de baile na direo
das portas no outro extremo. Francesca admirou o terrao e
os jardins que se encontravam alm delas. Era um ptio
grande para uma casa na cidade, com um amplo jardim.
Gostaria de estender a festa para os jardins?
perguntou ela, voltando-se para ele. Poderamos
pendurar luzes entre as rvores.
Como em Vauxhall Gardens? perguntou ele.
Bem, , suponho que sim. Mas talvez menos
ostentativo e, com sorte, sem o comportamento que
costuma ser normal por l. Talvez possamos colocar
algumas mesas e cadeiras no terrao. Ela apontou.Ali,
onde ficaro mais protegidas. Podemos colocar luzes nos
degraus e podemos acrescentar decoraes aos bancos que
rodeiam o chafariz.
Parece agradvel concordou Rochford,
estendendo uma das mos para abrir uma das portas.
Vamos dar uma olhada mais de perto no jardim.
Ele ofereceu-lhe o brao, e os dois caminharam pelo
terrao e desceram at o jardim, avanando lentamente e
olhando ao redor. Francesca apontou os lugares nos quais
poderiam colocar os suportes de candelabros e salientou
como largas fitas transpassadas pelo corrimo dariam um ar
mais festivo ao terrao e s escadas. Seria um verdadeiro
prazer organizar esta festa, pensou ela, se no fosse pela
certeza, apertando o corao dela como uma garra de
chumbo, de que estava planejando a alegre ocasio para
outra mulher.
No teramos de usar todo o jardim prosseguiu
Francesca quando circundaram o chafariz e avanaram
ainda mais no jardim. Poderamos bloquear as trilhas em
certos pontos, restringindo o acesso a elas.
Ele deu de ombros.
Sem dvida, o jardineiro chefe desaprovar, mas
acho que seria mais agradvel ter tudo aberto.
Uma alta e verdejante cerca viva dividia o jardim, com
arco podado no centro, levando aos fundos do mesmo.
Alm da cerca viva, centenas de rosas floresciam,
preenchendo o ar com um perfume inebriante. Ali, o jardim
tornava-se menos formal, os canteiros no eram mais
recortados em formas simtricas e organizadas, porm se
espalhavam com bela e gloriosa espontaneidade.
E lindo sussurrou Francesca.
Embora j houvesse estado em vrias festas em Lilles
House ao longo dos anos e visitado a duquesa viva e Callie
muitas vezes, jamais havia se aprofundado nos jardins,
cruzando alm da seo diante da cerca viva divisria.
Minha me adorava o jardim disse Rochford
baixinho. Ela vivia discutindo com a minha av por causa
dele. Foram as nicas vezes que me lembro de t-la visto
ousar discordar da duquesa. Ela encorajava o jardineiro a
no podar tanto a parte de trs do jardim,.
No conheci bem a sua me disse Francesca.
Mas a julgar por este jardim, tenho certeza de que teria
gostado dela.
Aps a morte do meu pai, ela passou a no visitar
muito Dancy Park. Voc ainda era criana quando ele
morreu, estava com uns 12 ou 13 anos de idade, eu acho.
Minha me era... era uma mulher meiga e romntica. O
casamento deles foi por amor. Ela vinha de boa famlia,
apesar de no to imponente quanto os Lilles. Meus avs
achavam que meu pai poderia ter escolhido uma unio mais
vantajosa, e sem dvida, minha me sabia disso. Estou
certo de que ela se sentiu intimidada quando se casou com
o meu pai. Ora, pode imaginar juntar-se a uma famlia com
parentes como a minha av e a tia-av Odelia?
Santo Deus! exclamou Francesca, alarmada com a
ideia. Qualquer uma das duas mulheres j o suficiente
para dar medo em qualquer um. Coitada da sua me.
Ele sorriu.
No acho que ela se importasse tanto quanto
algumas mulheres teriam se importado. Acho que, muitas
vezes, ela at se sentia grata pelos conselhos de minha av.
Ela nem sempre se sentiu vontade no papel de duquesa.
Contudo, como esposa, foi perfeita para o meu pai. Eles
foram muito apaixonados. Ela tambm foi uma me
carinhosa e boa, que no deixava os cuidados dos filhos
inteiramente nas mos de babs e governantas.
Bem, esses so os papis realmente importantes.
Ser uma duquesa no deveria contar tanto.
Ele olhou para ela.
E o que eu sempre achei. E o meu pai. Com a minha
av, claro, o dever vem em primeiro lugar. A famlia. O
nome.
Francesca deu de ombros.
Temos de encarar nossas responsabilidades, claro.
Mas, com certeza, amor e felicidade so mais importantes.
Acha mesmo? Eu no teria dito isso, a julgar pelas
admoestaes que tive de escutar de voc no tocante ao
casamento.
Francesca deteve-se e virou-se para ele.
Est me comparando outra vez com sua av, a
duquesa? Francamente, Rochford... Voc consegue ser
enervante. Eu no disse que voc deveria se casar pela sua
famlia. O que importa que voc seja feliz.
Ele a analisou por um instante, um sorriso brincando no
canto da boca.
Fico satisfeito em escut-la dizer isso.
Francesca sentiu um estranho arrepio percorre-lhe o
corpo. No quis pensar nele, de modo que virou-se e
continuou a andar, dizendo:
Por que sua me no gostava de Dancy Park?
No que ela no gostasse, mas a relutncia em
deixar Marcastle. Aps a .morte do meu pai, ela se
escondeu do mundo. Raramente vinha a Londres para a
temporada. Deixou de ter qualquer prazer em fazer isso. Na
verdade, havia perdido a maior parte da alegria de viver.
Viajava cada vez menos, preferindo permanecer onde ela e
o meu pai haviam passado a maior parte da vida juntos. Ela
sentia-se mais perto dele em Marcastle.
Que triste. Quero dizer, tambm lindo, mas me
parece uma vida to triste.
E foi. Eu sentia pena dela. E no entanto...
E no entanto o qu? perguntou Francesca,
quando ele no prosseguiu, inconscientemente passando a
mo de novo pelo brao de Sinclair.
Ele sacudiu ligeiramente a cabea.
Receio que v me achar muito egosta. Desejei que
ela no se deixasse levar tanto pela tristeza. Foi quase
como se ambos os nossos pais houvessem morrido. Callie
no passava de uma criana. Ela no demorou muito para
no se lembrar direito do nosso pai. Mas, para ela, nossa
me foi como... uma alma penada. Uma plida imitao da
mulher que j fora. Callie no tem recordaes da mulher
vibrante que nossa me foi. Ela cresceu com uma pessoa
calada e triste, que sempre estava um pouco margem da
vida do resto das pessoas.
Voc tambm deve ter sentido muita falta dela.
Sinclair olhou para Francesca.
Senti. Houve ocasies em que quis muito os
conselhos dela. Mas eu estava com 18 anos de idade e
constantemente esmagado pelo peso do ttulo. E claro que
eu tinha a minha av para me aconselhar.
A defensora do dever e da responsabilidade
murmurou Francesca.
Rochford sorriu de leve.
. Bem, pelo menos, com a minha av no precisava
se recear uma falta de opinio. Ela sempre tinha certeza da
coisa correta a se fazer.
Mas suponho que no tenha sido a mais calorosa
das mulheres.
No. No mesmo. Ela no a aprovava, voc sabe.
Surpresa, Francesca voltou-se para o duque.
Ela sabia? Que voc e eu...
Eu jamais contei para ela afirmou ele. Mas ela
podia perceber a ateno que eu lhe dediquei naquele
ltimo ano. Sabia da grande quantidade de tempo que eu
passava em Dancy Park, em vez de no lar da famlia, e
podia adivinhar o motivo. Vov sempre foi uma mulher
astuta.
Ah, minha nossa. Francesca estremeceu. Nesse
caso, ela deve ter ficado furiosa comigo quando eu...
No. Pelo que me lembro, ela me disse que era
exatamente o que eu deveria ter esperado. E me garantiu
que era a melhor coisa que poderia ter me acontecido. Que
isso me deixaria livre para pedir em casamento a irm
caula de Carborough.
Lady Alspaugh? perguntou Francesca, tomada de
surpresa.
Bem, na ocasio, ela ainda no se casara com lorde
Alspaugh, mas sim lady Katherine.
Francesca continuou a fit-lo boquiaberta, at que
Sinclair irrompeu em uma gargalhada.
Ah! exclamou ela, dando-lhe um tapinha de
brincadeira no brao. Voc est zombando de mim.
No. Na verdade, no estou no. Ela era a escolha
de minha av. Tinha a ver, principalmente, com a linhagem
e o dote dela. Um pedao de terra de tamanho
considervel, que ela herdaria aps a morte da av,
tambm pesou na balana. A terra em questo, adjacente
aos meus acres em Cromwell, teria resultado em uma
propriedade e tanto.
Mas ela tem dentes de cavalo e no possui o menor
senso de humor protestou Francesca. E ela vrios
anos mais velha do que voc.
Quatro admitiu' ele. Ainda assim, o dever
chamava.
Francesca bufou.
Suponho que no tenha sido com toques de
trombetas.
No. No que me diz respeito, foi um sussurro bem
baixinho. Vov no gostou, mas alguns meses mais tarde,
ela j tinha uma nova candidata. E depois dessa, mais
outra. Nos ltimos anos, contudo, tem estado bem caiada
no tocante questo, exceto pelos ocasionais suspiros e
olhares sugestivos, especialmente quando l a notcia do
nascimento de um ou outro herdeiro.
Suponho que a culpa seja toda minha.
Com um ar de mrtir, Francesca suspirou.
No, de modo algum respondeu Rochford.
Ela no tem problemas em jogar a culpa toda nos
meus ombros. Na verdade, nos ltimos anos, gosta de me
lembrar de que fui um tolo em deix-la escapar.
Sinclair, eu sinto tanto...
No precisa. Ele cobriu a mo pousada sobre o
brao com a outra livre. Cometi os meus prprios erros.
Permiti que o maldito orgulho se colocasse no meu
caminho. Eu deveria ter... Ele se interrompeu, dando de
ombros. No importa agora. Mas no quero que voc se
sinta responsvel. Ambos ramos jovens, e j faz muito
tempo. J est na hora de esquecer.
A mo dele estava quente sobre a dela, e Francesca
no pde ignorar a grande vontade que sentia de inclinar a
cabea na direo dele. Podia imagin-lo passando o brao
ao redor dos ombros dela, puxando-a para si, e ela apoiaria
a cabea no peito dele, escutando a batida forte do corao
de Sinclair sob o ouvido. Algo cintilou no fundo dos olhos
escuros de Sinclair, e de repente, Francesca teve receios de
que ele houvesse lhe adivinhado os pensamentos.
Ela rapidamente desviou o olhar, soltando-lhe o brao e
voltando a caminhar. Rochford avanou ao lado dela e, aps
um instante, perguntou:
Quer ver o jardim de mame?
Francesca voltou-se de novo para ele.
Pensei que este fosse o jardim dela.
E , mas no o particular. Trata-se de um jardim
secreto.
Tomada de curiosidade, Francesca olhou ao redor.
Rochford sorriu e tomou a mo dela na dele.
Venha, eu lhe mostro.
Ele a conduziu na direo dos fundos do jardim, onde
uma fileira de faias se alinhava ao longo do muro de tijolos.
No fim dela, o muro se projetava para frente e continuava
em direo ao leste at encontrar-se com o muro lateral da
propriedade. Tanto o muro lateral quanto a mureta alm
das faias estava coberto de hera, verde e vibrante. Uma
ligeira brisa agitava as folhas, dando origem a um ligeiro
sussurro. Rochford dobrou a esquina, e ali, entre o muro e a
ltima faia, estava uma estreita porta de madeira, com uma
argola de metal presa nela. Rochford puxou a argola e a
porta se abriu com um. ranger relutante. Ele deu um passo
para o lado, fazendo sinal para que Francesca entrasse e a
seguiu, fechando a porta atrs de si.
Ah! exclamou ela com alegria.
No centro do pequeno jardim, havia um laguinho
tranqilo repleto de lrios flutuando. Na outra extremidade,
uma face de pedra cuspia gua da boca, para dentro de
uma bacia abaixo, escorrendo por pedras arranjadas. O som
relaxante se espalhava pelo jardim, somado, de vez em
quando, ao ruflar de folhas das rvores e da hera alm do
muro. Um salgueiro adornava a outra extremidade do
jardim, e havia um banco de ferro trabalhado prximo ao
lago.
Para tudo quanto lado, flores brotavam em uma
exploso de cores e perfumes. Em alguns lugares, cresciam
pelos muros, ao longo das trilhas cuidadosamente
delineadas, e em outras reas, pendiam para baixo, como
uma caixa de joias virada de lado. Estendiam-se para cima
com as hastes compridas, as cabeas oscilando
pesadamente ou se espalhavam pelo cho como um tapete,
acumulando-se em maior nmero em certos pontos.
Francesca no teve dvidas de que o jardim era muito
bem cuidado. Nenhuma erva daninha ousava dar as caras.
No entanto, as flores pareciam no ter limitaes. Elas
cresciam, espalhavam-se e se misturavam com as outras
em uma demonstrao de gloriosa espontaneidade.
lindo sussurrou ela olhando ao redor. E to
maravilhosamente...
Excessivo? completou Rochford.
No, no isso protestou ela. Suntuoso a
palavra que eu usaria. Eu adorei.
Minha me tambm adorava. Ele a seguiu ao
trilharam atravs das flores, detendo-se para admirar uma
ou outra. Meu pai mandou murarem e encherem de
plantas esta parte dos jardins s para ela. Foi um presente
no segundo aniversrio de casamento deles. Ela sempre
sentia a falta dos jardins de Marcastle quando vinham
passar a temporada em Londres, de modo que ele mandou
as plantas todas favoritas dela para c. Sempre que
quisesse, ela podia vir aqui e se trancar.
D para se trancar? No vi nenhuma chave.
S d para se trancar por dentro. Ele apontou
para a porta, na qual, de fato, uma barra de metal podia ser
acionada para trancar a porta. Nada de crianas, nada de
serviais, nada de sogra, ningum podia perturb-la aqui.
Nem mesmo o marido, se ela assim desejasse. Ela
gostava de pintar, ler ou simplesmente ficar sentada
aqui... sem ser uma duquesa.
E voc manteve o lugar do jeitinho que era.
Francesca voltou-se para ele, encarando-o.
E. J faz muitos anos desde a ltima vez em que ela
esteve aqui. Ela. veio para Londres apenas uma ou duas
vezes aps a morte de papai. Mas eu no podia mudar
nada.
Claro que no. E lindo. Ela olhou ao redor.
Voc o visita com frequncia?
As vezes. Mas.., o jardim da duquesa.
Ela virou-se para ele, apenas para. encontr-lo olhando
para ela. Uma brisa tirou do lugar uma mecha do cabelo de
Francesca, roando-o no rosto dela. Rochford estendeu a
mo, afastando-o do rosto dela com os dedos.
Ento quer dizer que este jardim seria de Mary
Calderwood? Francesca sentiu um aperto no corao ante o
pensamento. Queria que o lugar fosse dela, mas sabia que
o sentimento de posse que se apoderava dela ia muito alm
disso. Queria que aquele homem fosse dela.
Lamentava o que havia perdido. Chorava por ele, por
uma vida que jamais conheceria. Por filhos, esperanas e
risadas.
Mas estava ciente da futilidade de seus desejos. A
ocasio em que poderia ter tido todas essas coisas, quando
poderia ter escolhido o amor e vivido uma vida diferente, h
muito j se fora. Contudo, por mais que quisesse isso, no
podia t-lo de volta.
Ser que ela era realmente to egosta assim? Como
podia invejar a chance que Rochford tinha de ser feliz? Se
lady Mary era a mulher que ele queria para ser a duquesa
dele, Francesca precisava fazer o possvel para ajud-lo na
conquista.
E por mais gostoso que pudesse ser sentir a carcia da
mo dele no rosto, seria tolice se entregar a qualquer
tentativa nostlgica de recapturar o romance que ela e
Sinclair um dia compartilharam. Embora ele a estivesse
olhando de um jeito que a fazia ter vontade de derreter-se
nos braos dele, embora a boca ansiasse para se colar na
dele e tentar recapturar a doce chama que sentira na outra
noite quando ele a beijara, sabia que seria intil tentar isso.
Sinclair podia desej-la, podia, pelo menos, desejar a
lembrana dela. E sabia que, naquele instante, ela o queria.
Se ela se inclinasse na direo dele, se pousasse a mo no
peito dele e o fitasse nos olhos, tinha certeza de que o
duque se curvaria para beij-la. Foi tomada da formigante
expectativa, uma esperana avassaladora, de que, caso
voltassem a se beijar, ela mais uma vez conheceria as
sensaes novas e maravilhosas que haviam se apossado
dela na outra noite. Por alguns instantes, sentiu-se
gloriosamente viva.
Mas foi uma sensao passageira.
Sinclair precisava de uma mulher com quem pudesse se
casar. Uma mulher que pudesse lhe dar filhos e
compartilhar a vida, que pudesse lhe retribuir a paixo e
encher a vida dele de amor. No precisava de uma mulher
que fosse, no seu mago, estril e fria. E aps anos de um
casamento infrutfero com Andrew, ela sabia que no
poderia dar a Sinclair a paixo e os filhos que ele tanto
merecia.
Ela virou o rosto, dizendo baixinho:
Est ficando tarde. E melhor eu voltar para casa.
Francesca... Ele estendeu a mo, segurando-a
pelo pulso. Espere.
No: Ela o fitou com os olhos arregalados e
sombrios, devido ao conflito de emoes dentro dela.
No. Devemos ir.
Com um puxo, ela soltou o brao e saiu correndo do
jardim.

Captulo Doze

Francesca esforou-se para no pensar no que


acontecera entre ela e Rochford no jardim da me dele.
Qualquer coisa entre eles estava fora de cogitao. O amor
que sentira por Sinclair morrera h muito, e no tinha
certeza se algum dia ele a amara. Tudo o que sentia agora
era desejo, alimentado, sem dvida, pela certeza de que o
romance dos dois tivera uma morte sbita e amarga.
A ltima coisa que qualquer um dos dois precisava
agora era ter um caso. Rochford estava pronto para o
casamento. ela deveria estar se concentrando em fazer
tudo o que podia para evitar a perda do lar dela para o sr.
Perkins. Alm do mais, com certeza, terminaria mal. As
centelhas de desejo em seu ntimo se apagariam assim que
chegassem cama, e ela seria humilhada na frente de
Sinclair. No podia. .. no permitiria que isso acontecesse.
Passou a manh seguinte contabilizando as coisas que
Maisie e Fenton haviam conseguido vender.
Fenton se livrara de vrios objetos, embora houvesse
teimosamente se recusado a abrir mo dos talheres de
prata e de algumas travessas grandes, assim como das
taas de cristal e da loua. Francesca resolvera no insistir.
As prolas tambm haviam ido embora, o que foi doloroso,
assim como todos os candelabros da casa, com a exceo
daqueles usados na sala de visitas e na sala de jantar. Ainda
assim, o dinheiro que reunira no chegou perto da quantia
necessria.
Mas Francesca soubera que seria assim. Talvez fosse
dinheiro o suficiente para contratar um advogado. A ideia
de ir aos tribunais lhe dava um frio na barriga.
A tarde, ela passou fazendo planos para a festa de
Rochford, uma ocupao que lhe alegrou em muito o
humor. Era maravilhoso poder trabalhar com um bom
espao e com uma fonte incondicional de dinheiro, de modo
que deixou a imaginao correr solta.
Todavia, no conseguiu tirar da cabea o comentrio
de Sinclair de que talvez fosse um baile de noivado, e tal
pensamento acabou com toda a alegria dela.
O sarau dos Haversley aconteceria na noite seguinte.
Francesca no planejara comparecer, mas sabia que os
Calderwood, com certeza, estariam l, haja vista que lady
Calderwood e a sra. Haversley eram primas e amigas. Se
lady Mary ia estar l, no era provvel que Rochford
tambm comparecesse? Se os boatos que escutara estavam
certos, ele certamente compareceria.
Francesca queria v-los juntos. No sabia ao certo por
que, mas a ideia era persistente. Se ela os observasse, tinha
certeza de que poderia avaliar a extenso do interesse de
Rochford por Mary. Quanto mais pensava a respeito, mais
queria ver por si mesma.
Alm disso, justificou, seria outra maneira de ajudar
Harriet se pedisse para a moa e o pai que a
acompanhassem. Quando subiu para se trocar para o
jantar, j se convencera a ir festa e sentou-se para
escrever um bilhete para Sir Alan, convidando-os para ir
com ela ao sarau na noite seguinte.
No fim das contas, estava correta na suposio de que
os Calderwood estariam na festa. Francesca sentiu uma
incontrolvel sensao de alvio quando viu que o duque
no estava l, mas ele chegou alguns minutos mais tarde.
Bem, pelo menos no viera com eles, pensou Francesca.
Deu um jeito de manter os olhos em Rochford e lady
Mary durante a noite. Viu-os juntos apenas urna vez,
conversando, e mais tarde ele trouxe para a moa um copo
de ponche. claro que, em certo momento, tambm o vira
conversando com lady de Morgan, e mais tarde, com
Damaris Burke e com o pai. Na verdade, diria que ele
conversara mais tempo com Damaris, mas Francesca
achava difcil avaliar a extenso do interesse do duque pela
moa, haja vista que a maior parte da conversa pareceu ser
entre os dois homens.
Tentou no ser to bvia quanto ao alvo de sua
ateno, porm, em certo instante, Sir Lucien postado ao
lado dela, comentou com secura:
Espionando o duque, no ?
O qu? Sobressaltada, Francesca virou-se para
ele. No, claro que no. No diga bobagens.
Entretanto, receava que as palavras de inocncia
houvessem sido estragadas pelo rubor que tomara conta do
rosto. Confirmando os temores dela, Sir Lucien a fitou com
malcia.
Ah. Nesse caso, suponho que no esteja
interessada em saber dos boatos que circulam pelos clubes.
Boatos? Que boatos? Sobre Rochford?
O prprio.
As pessoas adoram falar comentou Francesca, em
tom de pouco caso, olhando ao redor do salo, como se no
tivesse o menor interesse no assunto. No entanto, quando
Lucien no prosseguiu, ela, por fim, teve de perguntar: O
que esto dizendo?
Um ligeiro sorriso se esboou nos lbios dele, mas
Lucien disse apenas:
Ah, apenas que o duque parece estar interessado
em arrumar uma esposa.
E mesmo? Ela virou-se para ele, abandonando
qualquer iluso de falta de interesse. Ele disse alguma
coisa?
Eu duvido. Ele um sujeito muito reservado. Mas as
pessoas tm notado que ele tem. estado muito mais
socivel do que nos anos anteriores. Indo a festas e a peas
de teatro. Fazendo visitas. Dando passeios no parque na
companhia de damas. E em tais festas, ele raramente vai
embora logo aps chegar, como costumava fazer no
passado. Tem sido visto conversando no s com amigos e
parentes, mas com vrias jovens damas, algumas at que
ele sequer pareceu notar nos anos passados.
Entendo. Francesca hesitou. Sabia de tudo isso,
claro. Na realidade, fora ela quem. insistira para que ele
fizesse tais coisas. Contudo, de algum modo, a informao,
originando-se como estava dos mexericos da alta sociedade,
parecia muito mais real e definitiva. E ele est sendo
vinculado a algum nome em especial?
O nome que mais tenho escutado o da caula de
lorde Calderwood.
Mary.
E. Ela faz o tipo tmida, mas, no entanto, tem sido
vista em animada conversa com o duque. Alm do mais, ele
a visitou e a levou para um passeio no faeton dele. Os
costumeiros sinais de interesse.
Francesca deu de ombros.
Acredito que sim. Ainda assim, me parece to pouco
para as pessoas j estarem falando de casamento. Rochford
um solteiro convicto.
Da tais sinais insignificantes estarem chamando
tanta ateno e' sendo chamados de prova da inteno dele
de arrumar uma esposa. Ele se d a tanto trabalho para no
ver o nome associado a qualquer dama que at mesmo o
menor indcio exagerado ao extremo. Para um homem
qualquer, estar no mercado para uma esposa pode envolver
cobrir uma jovem de atenes. Flores, caminhadas, visitas,
passeios de charrete, poesia. Entretanto, para Rochford,
algumas visitas j bastam.
Ainda assim, acho que as pessoas esto sendo
prematuras. Talvez seja apenas que ele esteja se
esforando mais agora que Calhe no est mais morando
em Lilles House. Ele pode estar querendo companhia.
Pode ser. Mas, em geral, isso resulta em mais tempo
passado no Whites, no gastado com jovens em idade de
s casar.
Francesca assentiu um pouco distrada, virando-se para
olhar ao redor. No conseguia encontrar Rochford. Contudo,
avistou Mary Calderwood sentada de encontro a uma das
paredes, na companhia de uma das irms.
Ao lado dela, Lucien acompanhou-lhe o olhar.
E claro que ele teria de aturar Calderwood como
sogro. Isso j deveria ser o suficiente para faz-lo mudar de
ideia.
Francesca sorriu.
Isso no parece ser motivo o suficiente para no
escolher uma moa.
No sei. Sendo o sogro, conversar com ele seria uma
necessidade, e o sujeito ,capaz de matar qualquer um de
tdio.
Verdade. Talvez seja melhor voc salientar isso para
Rochford.
Ele deu uma fungada de escrnio.
Voc jamais me ver tentando dar conselhos para o
duque sobre a vida amorosa dele. Alguns podem no achar
minha vida de grande valor, mas ela me muito preciosa.
Francesca inclinou a cabea para o lado, fitando lady
Mary e a irm.
Ela me parece um pouco... sem graa para Rochford,
no acha?
Sir Lucien lhe lanou um olhar especulativo.
No sei. Ela tmida. Talvez, conhecendo-a melhor,
seja possvel se notar uma inteligncia fascinante.
No consigo imagin-la estando altura das
obrigaes sociais do duque. Ela enrubesce e abaixa os
olhos sempre que apresentada a algum.
Alguns chamariam isso de modstia atraente
sugeriu Lucien.
A beleza dela tambm no o que se esperaria que
fosse capaz de impressionar Rochford.
Ser que detecto um certo cime?
Francesca voltou-se para o amigo e o encontrou
sorrindo.
Bobagem. Por que eu haveria de estar com cimes?
Ele no retrucou. Apenas a analisou por um instante e,
em seguida, comentou:
H um outro nome circulando por a como sendo a
outra mulher que chamou a ateno do duque.
Quem? perguntou Francesca.
Lady Haughston.
Por um instante, ela apenas ficou a fit-lo, tendo as
palavras dele efetivamente a deixado sem palavras. Por fim,
ela disse:
Eu? Que absurdo. Ela revirou os olhos. Ora,
Rochford e eu nos conhecemos h anos.
Conhecer algum h muito tempo no
necessariamente exclui a possibilidade de casamento.
Somos amigos, mais nada.
Ser amigos tambm no impede o casamento.
Embora talvez a amizade no continue aps a cerimnia.
Ele hesitou e acrescentou: No pode negar que voc e o
duque tm estado muito mais amigveis um com o outro
nas ltimas semanas.
O que quer dizer com isso?
Francesca abriu o leque e comeou a se abanar
ligeiramente. O salo de baile parecia ter ficado muito mais
quente.
Voc foi dar uns passeios no parque com Rochford,
exatamente como lady Mary.
Um passeio apressou-se em corrigir Francesca.
Exatamente como Rochford e lady Mary fizeram
repetiu ele. Ele a tirou para danar vrias vezes.
No estranho Rochford me tirar para danar.
Trs vezes em duas semanas?
Por acaso est contando? Francesca o fitou com
surpresa. Sem dvida, foram tantas apenas porque o
duque tem vindo a mais festas.
E ele foi visit-la vrias vezes.
Somos amigos. Voc sabe disso.
Quantas vezes o duque a visitou nos ltimos anos?
Francesca vasculhou freneticamente a memria.
No me lembro disse por fim. Mas estou certa
de que ele me visitou. Ora, em janeiro mesmo, ele me
visitou uma ou duas vezes. Eu tenho certeza.
Alguma outra vez em que a irm dele no estivesse
hospedada na sua casa.
Francamente, Lucien, como espera que eu me
lembre de cada detalhe? Ela lanou-lhe um olhar irritado.
Espero que voc no esteja alimentando esses boatos
idiotas.
Claro que no. Jamais faria mexericos a seu
respeito. Sir Lucien deu a impresso de ter ficado
ofendido. Contudo, no d para deixar de se notar certas
coisas. E eu acharia que a minha amiga poderia muito bem
me informar se...
No alimente as suas esperanas, Lucien. Eu no lhe
contei nada porque no h nada para contar. Rochford no
est interessado em mim, e no estou com cimes.
Ele a olhou por um instante e depois cedeu.
Muito bem, continuarei a exibir um ar misterioso e
no dizer nada quando me perguntarem.
Lucien! Voc precisa convencer as pessoas de que
isso no verdade!
Perdeu a cabea? Negar s faria me excluir das
conversas.
Francesca teve de rir. Lucien comeou a falar dos
mexericos que cercavam a condessa de Oxmoor, que se
centravam no relacionamento dela com um artista que o
marido contratara para pintar o retrato dela. Francesca mal
estava dando ouvidos a ele, mais uma vez passando os
olhos pelo aposento.
Viu que agora Mary Calderwood estava sentada sozinha
diante da parede. Era a oportunidade perfeita para ir puxar
conversa com a jovem, pensou Francesca.
Com licena atalhou rapidamente, diante da
primeira pausa que encontrou no falatrio de Lucien.
Tem uma pessoa com quem preciso falar.
Ela afastou-se assim que falou e no notou o olhar
especulativo que o amigo lhe lanou assim que ela avanou
por entre as cadeiras na direo do lugar onde Mary estava
sentada.
Ela deteve-se uma ou duas vezes para elogiar um
vestido ou um penteado, no querendo dar a impresso de
que estava seguindo direto para a jovem. Quando achou
que estava perto o suficiente, virou-se e olhou para Mary,
como se houvesse acabado de avist-la sentada ali.
Lady Mary disse, sorrindo e caminhando at a
moa. Que bom rev-la.
A jovem levantou-se com um salto e esboou uma
rpida mesura, dizendo:
Lady Haughston. Ol. H... tambm muito bom
rev-la.
Um tom rosado apoderou-se do rosto da moa, que
olhou para os prprios ps.
Francesca fingiu no notar o constrangimento de Mary.
Como ser que esta moa foi capaz de conversar to
tranquilamente com Rochford, que, em geral, intimidava
pessoas muito mais corajosas do que ela?
Francesca sentou-se na cadeira ao lado da de Mary.
Embora com uma expresso um tanto quanto alarmada no
rosto, Mary voltou a sentar-se. Francesca notou que a
jovem sentava-se na beirada da cadeira,, como se fosse sair
correndo a qualquer instante.
Fico to contente que possa ter vindo ao meu
pequeno sarau, na semana passada comeou Francesca,
a ttulo de puxar conversa.
O rubor de Mary intensificou-se.
Ah, sim. Perdo... Eu deveria ter dito que... Isto ,
fiquei... h... muito feliz por milady ter me convidado. Quero
dizer, por ter nos convidado.
Espero que tenha gostado prosseguiu Francesca,
ignorando os rubores e as gaguejadas de Mary.
Ah, sim, foi lindo.
Mary sorriu, dando a impresso de que o ato era
doloroso para ela, e rapidamente desviou o olhar.
Espero que seus pais estejam bem disse
Francesca, dando continuidade conversa cordial de
costume.
Mary no colaborou, respondendo em frases breves e
no se esforando para ela mesma puxar algum assunto.
Francesca sentiu-se como se estivesse sendo cruel dando
continuidade conversa com a moa que estava to
evidentemente pouco vontade. Sendo assim, deu por
encerrada as trivialidades sociais e apenas pulou direto para
o assunto que a trouxera at ali, certa de que Mary sequer
se daria conta da. falta de naturalidade da transio.
Parecia estar tendo uma conversa agradvel com o
duque de Rochford na minha festa falou ela.
Na mesma hora, o comportamento de Mary mudou. Ela
ergueu a cabea, o rosto reluzindo de repente, como se
iluminado por dentro. As luzes refletiram nas lentes dos
culos arredondados quando ela disse:
Ele um homem maravilhoso, no concorda?
Um homem admirvel concordou Francesca,
reprimindo um suspiro.
Era evidente que a jovem estava encantada com
Rochford. No era de se surpreender, claro. Qualquer
moa ficaria, mesmo uma do tipo que gostava apenas de
estudar. Sinclair era bonito, inteligente e forte, tudo o que
uma mulher poderia querer em um homem.
Mary assentiu com entusiasmo.
Ele sempre to gentil. Em geral... Bem, estou certa
de que milady notou... No costumo ter facilidade em
conversar com as pessoas. Mas o duque to simptico e
atencioso. Na verdade, s fui me dar conta de que estava
conversando com ele quando me escutei tagarelando.
Francesca assentiu com simpatia, embora no pudesse
evitar de ficar embasbacada. Imaginava se Caroline Wyatt
concordaria que era fcil conversar com o duque. Contudo,
pensava ela, faria toda a diferena do mundo na postura do
duque se a moa com quem estivesse conversando fosse
algum em quem estivesse interessado.
Milady deve me achar boba prosseguiu lady Mary,
sorrindo com certa falta de confiana. Deve ser amiga do
duque h tanto tempo.
E, na verdade, sou mesmo. Francesca forou-se a
sorrir, ignorando o aperto que sentia no corao. Ele
um cavalheiro maravilhoso.
Mary sorriu de volta para ela.
Eu sei. Tenho tanta sorte.
Francesca esforou-se para manter o sorriso agradvel
no rosto.
A jovem j se considerava sortuda? Ser que confiava
tanto em si mesma e nas intenes do duque para com ela?
Se fosse outra mulher, Francesca poderia ter
considerado o comentrio arrogncia tola, mas Mary
Calderwood no era do tipo arrogante. No, apenas era
inexperiente demais para saber que no deveria falar
daquela maneira at o duque haver, de fato, lhe pedido a
mo.
Por outro lado, talvez ele j houvesse feito o pedido e
simplesmente no contara para Francesca. Tal pensamento
atravessou o peito dela como uma faca.
Infelizmente, no suportava a ideia de continuar
sentada ali, escutando a felicidade na voz da moa, vendo
os olhos dela brilharem. Ela sorriu se despediu com
algumas amabilidades das quais, mais tarde, no
conseguiria se lembrar, e foi embora.
Francesca afastou-se da multido, buscando refgio no
corredor. Encontrou um recanto abenoadamente isolado e
sentou-se, inspirando profundamente.
Ser que Lucien tinha razo, e ela estava com cimes?
Queria rir e alegar que isso era absurdo, assim como dissera
para o amigo, mas no conseguia fazer isso. O tempo todo
que passara planejando a festa para Sinclair, a ideia de que
seria um baile de noivado no lhe saiu da cabea. Era
ruindade dela no querer que Rochford encontrasse o amor
com Mary. No havia nada de errado com a moa. Parecia
ser meiga, e o amor estava estampado no rosto dela. Era o
que Sinclair merecia, uma jovem que o amasse, que daria
uma boa esposa para ele. Era o que ela queria para ele, no
era?
No entanto, Francesca no podia negar o aperto no
corao ao imaginar os dois juntos. Ardia de ressentimento
s de pensar em Sinclair apaixonado.
Sabia que isso era errado... e ruindade. E estava
determinada a no se sentir mais assim. Resistiria aos
sentimentos desagradveis que ardiam dentro dela. No se
permitiria ser o tipo de mulher que desejava a infelicidade
de um homem simplesmente porque no podia t-lo.
Com certeza, poderia conseguir. Talvez no fosse uma
mulher profunda, mas tinha certeza de que tambm no era
m pessoa. Dera incio a tudo isso porque queria que
Sinclair fosse feliz e ainda queria isso. Se Mary Calderwood
era a mulher que o faria feliz, Francesca daria um jeito de
ficar satisfeita com isso.
O nico problema era descobrir como faz-lo.
O prazo estipulado pelo sr. Perkins estava chegando 'ao
fim, mas Francesca se recusava a pensar nisso. Se um
milagre no acontecesse, jamais teria ,o dinheiro para dar a
ele, restando-lhe apenas a deciso a tomar de se ela se
recusaria a sair ou se iria sem briga. E embora sentisse um
frio na barriga s de pensar nisso, tinha quase certeza do
que faria quando chegasse a hora. O que quer que mais os
FitzAlan pudessem ter sido, a famlia dela sempre fora de
guerreiros.
Em vez de perder tempo ponderando sobre isso, tratou
de se manter ocupada com os planos para a festa de
Rochford. Logo se deu conta de que precisaria discutir seus
planos com Cranston, o eficiente mordomo de Rochford.
Poderia ter lhe enviado um bilhete, solicitando uma visita.
Sabia ser a coisa mais correta a se fazer. Em vez disso,
decidiu ir a Lilles House consult-lo. Poderia levar Maisie
consigo, para que no fosse inadequado. E seria mais fcil
mostrar para o homem o que queria se, de fato, pudessem
estar no salo de baile.
Talvez esbarrasse com o duque, mas, aps o sarau dos
Haversley, estava no controle de si mesma por completo.
Tinha certeza de haver exorcizado de si mesma os
demnios do cime. Afinal de contas, fora apenas uma
emoo momentnea, e a razo triunfaria sobre tudo o
mais. Alm disso havia grandes chances de Rochford no
estar em casa.
No fim das contas, ele no estava mesmo, e Francesca
procurara se convencer de que era melhor assim. Cranston
pareceu um pouco surpreso ao v-la, embora houvesse
disfarado bem, e apenas os olhos azuis dele revelaram
algum vestgio de curiosidade ao se deparar com lady
Haughston e a criada na porta da frente de Lilles House.
Quando ela explicou que estava ali para consult-lo sobre o
iminente baile do duque, a expresso deliberadamente
educada desapareceu e ele sorriu, o primeiro sorriso que
Francesca se lembrava de j ter visto o homem dar.
Minha senhora, claro. Terei o maior prazer em
ajud-la. Tenho diagramas indicando quem deve se sentar
onde, assim como planos para o salo de bailes.
Excelente disse Francesca com os olhos brilhando.
Tamanha eficincia teria deixado Fenton com inveja, pensou
ela. H uma mesa onde possamos nos sentar?
Sem dvida. Se minha senhora no se importar, h a
mesa na copa, na qual costumo fazer os meus planos. Ou...
h... talvez a biblioteca seja mais apropriada.
A mesa na copa me parece perfeita.
Ento, enquanto Maisie foi buscar um pouco de ch e
trocar mexericos com a governanta de Lilles House, tendo
conquistado a amizade da mulher ao elogiar Calhe da ltima
vez em que haviam estado ali, Francesca sentou-se mesa
da copa, com um dos desenhos de Cranston do enorme
salo de bailes diante de si.
A rea de jantar dos criados era um lugar
aconchegante, separado da cozinha por um pequeno
corredor, e apesar de haver a barulheira de panelas e os
rudos costumeiros de uma movimentada cozinha, os sons
eram abafados o suficiente para ficarem apenas baixinho ao
fundo. Cranston, solcito, lhe trouxe uma xcara de ch e um
bule para o caso de ela querer mais, assim como um
pequeno prato de biscoitos e depois postou-se um pouco
atrs dela.
Sente-se, Cranston disse ela, indicando a cadeira
ao lado.
Muita gentileza a sua, minha senhora, mas...
Francesca sabia que o mordomo prezava o
procedimento correto em todos os seus detalhes, mas
tambm estava a par de que os joelhos do homem mais
velho j no eram os mesmos nesses ltimos anos. Sabia
muito bem o que era lidar com criados que estavam ficando
velhos.
Por favor insistiu ela. Ser mais fcil para ns
conversarmos. Desse modo, no terei de virar a cabea
para fit-lo o tempo todo.
E claro, minha senhora. Como quiser.
O mordomo sentou-se na cadeira ao lado de Francesca,
embora permanecesse o tempo todo empoleirado na
beirada, como se pronto para levantar a qualquer minuto, e
manteve a cadeira ligeiramente atrs da dela.
Aqui est a primeira lista de convidados disse ela,
pousando uma folha de papel sobre a mesa. Achei que
pudesse dar uma olhada nela, para ver se no me esqueci
de incluir ningum que devesse ou se inclu algum que no
deveria.
Estou certo de que as escolhas de milady foram as
mais corretas possveis garantiu Cranston, embora
houvesse guardado a lista para examinar mais tarde.
Francesca pegou um lpis e comeou a descrever as
ideias para decoraes, marcando-as no mapa do salo de
baile. Cranston assentiu em sinal de aprovao, fazendo
anotaes em um pedao de papel. Passaram para comidas
e bebidas, o que significava que a cozinheira tambm teria
de ser includa na discusso. A cozinheira, evidentemente
outra empregada de longa data dos Lilles, era uma mulher
rechonchuda com cabelo grisalho e os braos fortes de
quem passara a vida inteira batendo carne e mexendo
sopas. To possessiva do prprio territrio quanto a maioria
dos cozinheiros que Francesca conhecia, ela chegou copa
com uma ligeira expresso desconfiada no rosto. Contudo,
no demorou muito tempo para a simpatia de Francesca
fazer a costumeira magia, e logo ela tambm estava
assentindo e concordando com todas as sugestes de
Francesca.
Ora, ora. Veio uma admirada voz masculina da
direo da porta. Por acaso est de olho nos meus
criados, lady Haughston? Devo ficar ressentido?
Os trs ocupantes da copa voltaram-se para a porta, na
qual o duque, estava apoiado no batente, com um sorriso
nos lbios.
Eu bem que gostaria. Entretanto, posso garantir que,
ento, teria de enfrentar a ira de meus prprios
empregados retrucou Francesca, sorrindo de volta.
Assim como quando o visitara ah no outro dia, ocorreu
a ela que, se o tivesse desposado h vrios anos, cenas
como esta teriam sido uma constante. Quantas vezes teria
levantado a cabea para encontr-lo de p no batente da
porta, observando-a?
Neste caso, posso apenas presumir, que esteja aqui
fazendo os planos' para o baile prosseguiu Rochford.
Isso mesmo. Gostaria de saber onde pretendo
colocar as decoraes?
Por que no me mostra? sugeriu ele. Em
seguida, podemos tomar um ch, se lhe agradar.
Seria timo respondeu Francesca com
sinceridade.
Excelente. Cranston, ch na sala de visitas matinal.
Em 20 minutos?
Cranston assentiu, e ele e a cozinheira rapidamente
desaparecerem no interior da cozinha. Rochford voltou-se
para Francesca, oferecendo-lhe o brao, ento seguiram
pelo comprido corredor at o vestbulo e depois pela ainda
mais comprida galeria at o enorme salo de bailes.
Achei que faria sentido mostrar para Cranston onde
ficaro as decoraes disse Francesca, achando que
Rochford pudesse estar curioso quanto ao motivo de ela ter
vindo casa falar com Cranston, em vez de pedir que este a
procurasse. Mas ele tinha as plantas do salo de baile,
com tudo marcado, de modo que pude anotar tudo para
ele, ali mesmo na copa.
Cranston um milagre de organizao. No tenho
dvidas de que ele tenha esboos de cada aposento nesta
casa, com cada pea de moblia marcada no devido lugar.
Nada escapa ateno de Cranston. Sem dvida, ele deve
ter ficado em xtase por ter algum interessado em
decoraes e cardpios. Receio que ele no possa contar
muito comigo em se tratando de tais coisas. Estou certo de
que ele sente muito a falta de Callie.
Francesca sorriu, apertando-lhe ligeiramente o brao.
Voc tambm, eu imagino.
Ele olhou para ela e se permitiu um breve sorriso.
Tem razo, claro. Achei que havia me acostumado
com a ausncia dela quando ela passou um tempo com
voc, mas descobri que uma sensao muito diferente
quando se sabe que ela no retornar aps um ou dois
meses. Tenho de ficar contente por ela, pois sei que minha
irm est feliz com Bromwell, mas no posso deixar de
lamentar que a propriedade dele no fique mais perto do
que em Yorkshire.
Pelo menos, Marcastle fica muito mais perto de l
lembrou Francesca, em uma tentativa de consol-lo.
E. Sem dvida, nos veremos mais quando eu voltar
para casa.
Francesca no conseguiu ignorar uma pontada de
solido, dando-se conta de que, ento, seria ela a estar
sozinha em Londres. Levou um instante para perceber que
no estava fazendo muito sentido. Raramente ficava
sozinha em Londres, mesmo aps o fim da temporada.
Alm do mais, tendo em vista o que a aguardava com o sr.
Perkins, era bem provvel que no estaria morando em
Londres, mas sim refugiada em Redfields.
Com determinao, mudou o rumo da conversa,
quando entraram no salo de bailes.
Pensei que sua festa poderia ser Uma Noite na
Vspera do Solstcio de Vero O que acha? Podemos
marcar na data e fazer o lugar parecer uma terra de fadas.
Cranston acha que d para organizar tudo a tempo.
Podemos ter muito verde e, em meio a tudo, flores brancas
de tudo quanto tipo.
Ela prosseguiu alegremente descrevendo as maravilhas
que poderiam ser feitas com redes e fil recoberto de
lantejoulas em coroas suspensas ao longo do teto para
capturar as luzes. Aps alguns minutos, ela parou de falar e
o fitou com uma das sobrancelhas arqueadas.
Eu o estou matando de tdio, no estou?
perguntou com um suspiro.
No, de modo algum. Eu no poderia estar mais
interessado garantiu ele, com um dos cantos da boca se
repuxando em um sorriso.
Mentiroso.
Ele riu.
Estou certo de que ficar lindo. Todo mundo ficar
maravilhado. Os convidados danaro a noite toda e iro
para casa declarando que ningum capaz de receber as
pessoas como lady Haughston.
Mas a festa ser sua, no minha salientou
Francesca.
Acho que ningum ter muita dvida de que no foi
ideia minha por trs da festa. Apenas voc poderia ter sido
responsvel por tamanho capricho e elegncia. Por acaso,
vir como Titnia, uma viso em branco e prata?
Os olhos de Francesca cintilaram.
A est uma ideia. Talvez devssemos dar um baile a
fantasia.
Rochford gemeu.
No, por favor, isso no. O baile a fantasia de tia
Odelia j foi mais do que o suficiente por este ano.
Mas voc nem veio fantasiado! protestou
Francesca. No pode ter sido to ruim assim.
No, mas me perturbaram muito para eu ir
fantasiado, o que talvez seja at pior.
Francesca sacudiu a cabea para ele, sorrindo.
Enquanto conversavam, caminhavam pelo salo, e Rochford
se deteve, virando-se para olhar para ela. Sem entender o
que o duque estava fazendo, ela olhou para ele.
Voc precisa reservar a primeira dana para mim
disse ele.
Sob o olhar dele, de repente, ela se sentiu
estranhamente encabulada. Francesca sacudiu a cabea.
Mas vou precisar supervisionar os preparativos...
Certificar-me de que tudo corra bem. No terei tempo para
danar.
Bobagem.. Isso o que Cranston estar fazendo.
Voc abrir as danas comigo.
Ela o encarou. Havia algo nos olhos escuros dele que a
deixavam sem flego.
Mas, com certeza... Uma das jovens damas... lady
Mary, por exemplo... dever ter a honra.
No retrucou, ele. Apenas voc.
Ele a surpreendeu ao tomar-lhe a mo e ao pux-la
para a pista de dana, assoviando uma valsa. Francesca riu
e entregou-se ao ritmo agradvel da dana, e os dois
rodopiaram pelo salo. Podia ser ainda dia, e o salo estar
completamente desprovido de decoraes, porm, por
alguns instantes, Francesca se deixou levar pela magia.
No conseguiu deixar de reparar no msculo rijo do
brao de Rochford sob a mo dela, os dedos compridos na
cintura dela, conduzindo-a com sutileza. Por fim, ele se
deteve, e por um longo momento, apenas ficaram ali,
olhando um para o outro, a mo dela ainda na dele, a mo
de Rochford ainda na cintura dela. Embora no houvessem
danado muito tempo, a respirao de Sinclair estava
visivelmente alterada, o peito subindo e descendo. Os olhos
reluziam com uma luz escura. Francesca podia sentir o
sbito calor emanando das mos dele, e a boca de Sinclair
se entreabriu. O duque inclinou-se mais para perto. Sabia
que ele estava prestes a beij-la, sabia que deveria
interromper o contato. Em vez disso, Francesca fechou os
olhos.

Captulo Treze

Em seguida, os lbios dele estavam sobre os dela,


macios e exploradores. As mos no se moveram da
posio em que haviam estado enquanto danavam. Ele
no a puxou para si nem a tocou em qualquer outro lugar.
Apenas os lbios falavam por ele, doces e vidos, beijando
os dela. Seduzindo Francesca, provocando-a, tentando-a.
Ela tremeu. Queria ficar na ponta dos ps e envolver-
lhe o pescoo com os braos. Ansiava por agarrar-se a ele e
beij-lo, por colar o prprio corpo ao dele. Queria deixar
tudo o mais de. lado, toda a cautela, todo o bom senso e
dar vazo s prprias necessidades. Queria se esquecer que
ele estava prestes a pedir outra mulher em casamento.
Queria ignorar o prprio passado e no pensar em aonde
este beijo poderia levar.
Mas, apesar de no conseguir se forar a interromper o
beijo, tambm no conseguia ter foras para seguir adiante.
Simplesmente vivia no momento, frgil e latejando com
suavidade, sorvendo os prazeres da boca de Sinclair.
Por fim, ele interrompeu o beijo e ergueu a cabea.
Nenhum dos dois falou.
Houve o som de passadas na comprida galeria, e
Rochford afastou-se. Um criado apareceu no vo da porta
para anunciar que o ch estava servido. Rochford virou-se
para Francesca e lhe ofereceu o brao, aparentemente to
calmo e reservado quanto de costume.
Ela aceitou o brao, torcendo para dar a impresso de
estar igualmente inabalada, e caminharam com calma para
fora do salo. Contudo, em vez de seguir o criado, Rochford
a conduziu atravs das portas envidraadas que levavam ao
terrao, cortando caminho at outra porta.
Esta a sala de visitas matinal anunciou ele ao
entrarem. E a minha favorita, embora eu a prefira no fim
da tarde, como agora.
Francesca podia entender a preferncia pelo aposento.
Espaoso e confortavelmente mobiliado, ele era agraciado
com uma parede de janelas altas voltadas para o terrao e'
para os extensos jardins alm dele. Protegida como era do
sol do oeste, a sala era agradavelmente fresca, no entanto,
possua uma vista maravilhosa.
E linda murmurou ela, atravessando o aposento
at as poltronas e uma mesinha de centro na qual o
mordomo pousara a bandeja de ch.
Ela serviu a bebida para eles e, mais uma vez, deu-se
conta de que aquela poderia ter sido a vida dela. Parecia
to natural e confortvel. O rosto diante dela era to
familiar quanto o dela prpria. No entanto, Francesca no
tinha dvidas de que ele jamais haveria se tornado lugar-
comum para ela, mesmo que tivessem permanecido
casados por anos. Agora, como acontecia sempre que via
Rochford, o corao dela bateu um pouquinho mais rpido.
Conversaram enquanto tomavam ch e comiam
quadradinhos de bolo e pequenas fatias de sanduche.
Conversaram sobre o baile e sobre a carta que Francesca
recebera de casa naquela manh. Dominic estava satisfeito
com o que haviam realizado na propriedade com o plantio
desta primavera, e Constance, ao que parecia, estava, com
plena alegria, ficando maior, entrando no stimo ms de
gravidez.
Viajar para Dancy Park para ficar com ela?
perguntou Rochford.
Francesca assentiu.
Devo ficar por aqui de mais um ms a seis semanas,
depois partirei. Ela no tem famlia, voc sabe, alm de ns,
exceto pelo casal de tios excessivamente irritantes, e no
consigo imaginar que ela v querer a tia por perto em uma
hora dessas. Minha me tambm no o tipo de mulher
que eu escolheria para tal ocasio. No, claro, que eu seja
de grande ajuda com o beb, mas para isso que servir a
bab. E, pelo menos, me encarregarei de distrair Constance.
Estou certo de que voc ser de grande auxlio para
ela. Quem sabe eu no a verei por l? Pretendo visitar
Dancy Park outra vez antes do outono.
Francesca olhou para ele um tanto quanto surpresa.
Pensei que fosse ficar aqui aps...
Ela interrompeu-se de repente.
As sobrancelhas de Rochford se encontraram no centro
do rosto.
Aps o qu?
Nada. No da minha conta. Apenas pensei que,
bem, que fosse estar planejando o casamento.
Por um instante, ele a fitou com intensidade.
Pensou mesmo?
, afinal de contas, parece estar rumando para isso.
Voc praticamente disse que estaria anunciando o seu
noivado no baile e demonstrou um notvel interesse em
lady Mary. Devo dizer, ela me parece uma excelente
escolha. Ainda na outra noite, no sarau dos Haversley, ela
estava me dizendo como gosta de voc.
Estava mesmo? Ele ergueu as sobrancelhas
escuras. Que interessante.
Ah, sim.
Francesca sentiu a sensao agora familiar do cime na
boca do estmago, mas estava determinada a no se
entregar a ele. No importava o que houvesse acontecido
minutos atrs no salo de baile. No importava o que
sentisse.
Fez meno de prosseguir, porm, naquele instante, o
som de vozes alteradas ecoou vindo do hall de entrada, algo
to difcil na atmosfera tranqila de Lilles House que
Francesca e Rochford interromperam a conversa e olharam
na direo da porta.

...preciso v-lo! ecoou uma agitada voz


masculina. No me importa o que ele esteja fazendo!
As palavras foram seguidas do tom mais grave e
tranqilo do mordomo de Rochford, mas ficou claro que o
apelo ao bom senso do homem no estava surtindo efeito.
Ante o evidente som de tumulto, Rochford ficou de p
e marchou na direo da porta.
Cranston? O que est acontecendo aqui?
Preciso v-lo! Embora Francesca no conseguisse
enxergar o claramente agitado jovem no corredor, ela podia
escut-lo muito bem. Sou Kit Browning. Christopher
Browning. Acredito que saiba por que estou aqui.
Rochford o repreendeu.
Deveria vir me ver amanh de manh. O duque
suspirou e fez sinal para que o visitante entrasse. Que
seja. Est tudo bem, Cranston. Eu o receberei.
Ele virou-se para Francesca.
Sinto muito. Isto no deve demorar.
Christopher Browning adentrou o aposento com
determinao. Com certa surpresa, Francesca viu que ele
usava um terno preto, com a gola branca de um padre
anglicano. O curto cabelo louro estava espetado pela cabea
toda, como se ele o estivesse agitando com os dedos, e o
rosto magro e devoto estava plido e tenso. Parecia, ao
mesmo tempo, amedrontado e zangado e encarava a figura
maior do duque com um ar de desafio.
No permitirei que faa isso! anunciou ele para
Rochford.
E mesmo? Rochford o analisou com certo ar de
curiosidade. E exatamente o qu no permitir que eu
faa?
No permitirei que a tenha! Pode t-la encantado
com seus ares de grandeza, com a sua manso e com todo
o ouro que, sem dvida, deve ter. Mas sei que tais coisas
no a faro feliz. Ela uma moa calada e estudiosa. No
h nada de que goste mais do que um bom livro beira da
lareira ou uma conversa tranqila ao longo de uma
caminhada. Ela no ser feliz como duquesa.
Entendo retrucou Rochford baixinho, e o canto da
boca delese contraiu de tal modo que Francesca no teve
dvidas de que ele estava reprimindo um sorriso.
Imagino que esteja falando de lady Mary Calderwood?
E claro! E de quem mais estaria falando? Por acaso,
h alguma outra pobre jovem que esteja tentando levar na
conversa?
O interesse de Francesca intensificou-se ante a meno
de lady Mary, e ela inspecionou o jovem com mais cuidado.
Eu no havia me dado conta de que estivesse
tentando levar na conversa lady Mary, quanto mais outras
mulheres. Talvez o senhor possa ter a gentileza de me
informar do que est falando.
Estou falando do seu interesse por ela. Ah, no
pense que no escutei os boatos. Estes alcanam at
mesmo os corredores sagrados da igreja.
. Sem dvida. Quer dizer que esses boatos o
alcanaram na igreja...
No zombe de mim! O rosto de Browning
enrubesceu de fria. O fato de ser rico e poderoso no o
torna um homem melhor. No lhe d o direto de me
desconsiderar com uma risada.
No, o senhor tem toda razo retrucou Rochford.
Na verdade, eu no estava zombando de ningum.
Contudo, admito ter sido pego um pouco de surpresa com a
sua... h... ferocidade.
Sem dvida, achou que teria passe livre para chegar
dama. Mas eu, cavalheiro, estou em seu caminho.
Estou vendo.
Rochford levou a mos aos lbios, e Francesca
desconfiou de que ele estivesse firmemente reprimindo um
sorriso diante do modo floreado de falar do rapaz.
Lady Mary me ama! Ns vamos nos casar.
Prometemos um ao outro. Sei que no foi perante a igreja e
que o pai dela desaprova. Porm, no fundo do corao dela,
sei que lady Mary considera estes votos to sagrados
quanto eu. Isto obra do pai dela. Eu sei. Ele a est
forando a despos-lo.
Quer dizer que Rochford j pediu lady Mary em
casamento!
Francesca sentiu-se como se uma gigantesca mo
houvesse mergulhado no peito e lhe apertado o corao.
Meu caro sr. Browning disse Rochford por mais
interessante que tudo isto seja, receio ter de adiar esta
conversa. Como pode ver, o senhor me pegou no meio de
um ch.
Ah, sim, estou vendo! retrucou o jovem, voltando
o olhar na direo de Francesca. Passando tempo com as
suas sirigaitas enquanto minha doce Mary...
Os olhos de Francesca se arregalaram ante o insulto, e
ela fez meno de protestar, mas Rochford dera um passo
frente e fitara Browning com um olhar duro que calou at
mesmo o jovem prolixo.
No levarei em considerao a sua falta de modos
por estar claro que o senhor no est no seu juzo perfeito
devido sua afeio por lady Mary. Contudo, eu lhe garanto
que o senhor no difamar esta dama, seja na minha
presena ou em qualquer outro lugar. Fui claro?
F-foi. Browning engoliu em seco e deu um passo
para trs. O olhar dele voltou-se para Francesca, e ele
murmurou: Minhas desculpas, madame.
Francesca inclinou a cabea com dignidade. Estava
interessada demais na conversa para perder tempo com
discusses parte.
Agora, com relao ao seu... problema comigo
prosseguiu Rochford. O senhor sabe que eu o convidei
para me visitar amanh de manh?
Eu sabia. Presumi que fosse a sua inteno me
informar de seu noivado com lady Mary. Mas que tipo de
homem acha que eu sou, para supor que eu simplesmente
deixaria que a tomasse de mim, sem nada fazer?
Aparentemente, achei que fosse um homem com
mais bom senso do que o que est demonstrando
retrucou Rochford. Por acaso, no falou com lady Mary?
Ela no lhe contou o motivo de eu querer v-lo?
No respondeu Browning, um tanto quanto
constrangido. Eu ainda no a vi. Ela me enviou um
bilhete para encontr-la no parque, hoje tarde, mas eu
no fui. Eu... Eu tinha de confront-lo primeiro. No podia
permitir que ela me contasse que ia se casar com o senhor
sem ter lutado por ela.
Ele empertigou os ombros e ergueu o queixo,
encarando Rochford.
Bem, caso tivesse ido v-la, tenho certeza de que ela
teria lhe dito que tenho disposio um benefcio
eclesistico. Estava considerando oferec-lo ao senhor. Em
St. Swithin, na aldeia de Overby, perto da minha manso
em Dancy Park.
princpio, o clrigo parecia atordoado. Depois,
nervoso. E, ento, como que se lembrando do que estava
dizendo, o rosto ficou srio, e ele empertigou-se ainda mais,
se que isso era possvel.
E claro que uma posio que qualquer um adoraria
ter. Entretanto, no posso aceitar tal suborno para olhar
para o outro lado enquanto se casa com a mulher que amo.
Santo Deus! exclamou Rochford. Se eu tiver
que suportar muito mais desta insanidade, posso garantir
que no farei a oferta. No estou tentando suborn-lo,
jovem tolo! No tenho o menor interesse em desposar lady
Mary Calderwood.

O sr. Browning fitou Rochford boquiaberto. Francesca o


fitou com semelhante confuso.
Mas todo mundo est dizendo que o senhor... que o
senhor a tem cortejado balbuciou o jovem.
Tenho passado um bom tempo na companhia da
jovem, escutando-a elogi-lo incessantemente respondeu
Rochford. A julgar pelo modo como ela o v, devo
presumir que o senhor demonstra mais bom senso quando
est perto dela.
Browning teve a decncia de enrubescer ante tais
palavras, e Francesca teve de cerrar os lbios para conter
uma risada. De repente, sentia-se um bocado mais
animada, quase esperanosa.
Lady Mary j me contou toda a histria de suas
esperanas frustradas prosseguiu Rochford. E ela me
relatou as exigncias de modo algum irracionais do pai de
que ela no deve se casar com um homem que no possa
sustent-la. O benefcio eclesistico permitiria que
sustentasse esposa e famlia e, supostamente, encorajaria o
pai da dama a aprovar o seu pedido de casamento. Ela me
pediu ajuda, e concordei em conversar com o senhor sobre
o benefcio eclesistico em St. Swithin, que tornou-se
disponvel recentemente.
O sr. Browning simplesmente ficou parado olhando
para o duque, enquanto o rosto, aos poucos, dava os sinais
de que se dera conta da oportunidade que se apresentara
diante dele e do quanto, justamente, o comportamento dele
poderia ter lhe custado.
Ah disse, enfim, baixinho. Por fim, empertigando
os ombros, ele prosseguiu em um tom de voz brando:
Peo desculpas, meu senhor. Eu... Eu no o incomodarei
mais. Ele fez uma mesura para Rochford, depois, virou-se
e fez outra para Francesca.
Madame.
Ele virou-se para ir embora, e Rochford disse:
Amanh de manh, s dez.
Browning rodopiou para fit-lo.
Quer dizer que... ainda vai me entrevistar?
Vou. Receio que o amor faa de todos ns tolos.
Gostaria de conversar com o senhor em... melhores
circunstncias.
Obrigado, vossa eminncia. O rosto do jovem
sofreu uma mudana relmpago, uma esperana nervosa
apossando-se dele. Eu fico to... Muito obrigado.
Ele pareceu reconsiderar qualquer discurso mais
extenso e apenas fez outra mesura, antes de marchar para
fora do aposento.
Ora disse Francesca com tranqilidade. Quer
dizer que agora est encontrando marido para as suas
esposas em potencial?
Ele virou-se para ela, oferecendo-lhe um sorriso de
canto de boca.
Eu no o encontrei. Ele me foi apresentado.
Mas vai tornar possvel para que ela se case com
ele?
Rochford deu de ombros e retornou para o assento
diante dela.
Descobri no ter muito interesse em conquistar uma
mulher que est apaixonada por outro homem.
Estava interessado em conquist-la?
Tentei ficar.
Quer dizer que todas essas coisas... o passeio no
parque, as visitas, eram...
Conversas sobre o desejo da moa de se casar com
o sr. Browning e sobre como poderamos conseguir isso.
No foi toa que Mary Calderwood tecera tantos
elogios sobre o duque na outra noite! Agora a conversa dela
com a moa parecia adquirir uma conotao totalmente
diferente. Mary se sentia sortuda no porque o duque a
queria, mas porque estava ajudando-a a obter o marido que
ela desejava.
Francesca riu.
Eu deveria estar irritada com voc. Levou-me a
acreditar que estava interessado nela!
Nunca disse nada do gnero.
No dissera mesmo? Ela no conseguia se recordar
exatamente do que fora dito. Mas Rochford, com certeza,
no lhe contara toda a verdade no tocante moa. Jamais
mencionara uma palavra sobre este plano para encontrar
um emprego para o homem que ela amava.
Talvez fosse algo com que deveria estar irritada,
pensou, mas no conseguia se forar a ligar para isso.
Ainda pretende oferecer ao homem o benefcio
eclesistico em St. Swithin? perguntou Francesca.
Provavelmente. Ele deu de ombros. Imagino
que seria uma mudana bem-vinda para o povo de St.
Swithin, ter um vigrio que demonstre paixo pelas coisas.
O ltimo mal parecia ser capaz de manter os olhos abertos
durante os prprios sermes.
No acha que ele seja um tanto quanto... impulsivo?
Um sorriso esboou-se nos lbios de Rochford.
Isso ele e mesmo. Quem sabe o dia de hoje no lhe
ensinou uma lio? Se amanh ele me der a impresso de
no poder ser aproveitado, no oferecerei o posto para ele,
claro. Mas ele jovem e apaixonado, e essa a poca da
vida em que mais se faz tolices.
E verdade concordou Francesca baixinho.
Era algo que ela sabia muito bem.
Ela terminou o ch no melhor dos humores e,
francamente, ficou tentada a se demorar ali. No entanto,
tinha planos para ir pera com Sir Alan e a filha, de modo
que teve de se despedir.
Como j era de se esperar, Rochford insistiu para que
ela e a criada voltassem para casa na carruagem dele, em
vez de caminhar os poucos quarteires que as separavam
de casa. Recostando-se no luxuoso assento de couro,
Francesca contemplou o significado de sua descoberta.
Rochford j exclura da lista dele Althea Robart e Caroline
Wyatt e agora ficara claro que tambm no estava,
interessado em Mary Calderwood.
Ser que no estava falando srio quanto a querer uma
esposa? Nesse caso, como ela deveria entender o
comentrio dele no tocante a um anncio de noivado no
baile?
Podia ser que uma das duas possibilidades restantes
lhe chamasse a ateno ou que j o houvesse feito. Afinal
de contas, Damaris parecia ser a mais preparada para
assumir as funes de duquesa, e lady de Morgan era a
mais atraente de todas as candidatas. Entretanto, Francesca
no vira muito no duque que a levasse a pensar que fosse
um homem apaixonado por qualquer uma das
possibilidades. Ele no mencionara sequer uma vez
qualquer uma das duas mulheres. E de acordo com os
mexericos, apenas lady Mary parecia ser o alvo das
atenes dele.
Ento se no estava falando srio sobre o casamento,
por que a procurara e lhe pedira ajuda com o baile?
E tendo em vista o baile e o propsito dele, por que ele
a beijara?
Perdida em tais consideraes, Francesca seguiu direto
para o quarto quando voltou para casa. J estava na hora
de comear a se arrumar para a noite na companhia dos
Sherbourne. Banhou-se e tratou de comer rapidamente o
jantar que fora lhe trazido at o quarto em uma bandeja.
Era o que costumava fazer quando jantava sozinha em
casa, especialmente quando tinha de se arrumar para uma
noite fora. Facilitava a vida dos criados, e alm do mais, ela
invariavelmente sentia-se tola jantando sozinha na mesa
comprida.
Cantarolou para si mesma ao sentar-se diante do
espelho, e Maisie deu incio ao demorado processo de lhe
fazer um penteado. Em se tratando de arrumar o cabelo,
Maisie era uma verdadeira artista e no devia ser
apressada. Francesca abriu a caixa de joias e examinou os
brincos em seu interior. Ela pegou um par de pingentes
escuros, pousou-os na mesa e abriu o pequeno
compartimento oculto no fundo. Pegou os brincos de safira
que Rochford lhe dera 15 anos atrs e os admirou na palma
da mo.
Estudou as reluzentes pedras azul-escuras,
abrilhantadas pelos pequenos diamantes que as rodeavam.
Francesca jamais as usara. A princpio, no o fizera porque
o noivado era segredo, e aps isso, a ideia de us-los era
simplesmente dolorosa demais. Mesmo aps os anos terem
levado embora a maior parte da dor, ela se mostrara
relutante em coloc-los. De algum modo, lhe parecera
errado.
No entanto, deu-se conta agora que era tolice esconder
joias to adorveis. Ainda mais hoje noite, quando iria
usar um vestido de gala azul-marinho. Colocou os brincos
nos lbulos das orelhas e virou a cabea de um lado para o
outro, estudando o efeito causado pelo reflexo da luz nos
diamantes.
Ah, minha senhora! Maisie inspirou
profundamente ao admir-la. So lindos. E no vo ficar
maravilhosos com o seu vestido?
Justamente o que eu estava pensando.
Francesca sorriu para a criada atravs do espelho.
Vai usar o bracelete tambm?
No sei.
Francesca pegou a argola de diamantes e safiras.
No era um bracelete pesado, mas o trabalho era
maravilhoso, e eram joias apenas da melhor qualidade,
exatamente o primor do bom gosto e da elegncia que
poderia se esperar de uma escolha de Rochford. Ela o
colocou no pulso e o admirou.
Quer saber... Acho que vou sim.
Maisie a ajudou a vestir o vestido de gala azul, um
levssimo vestido de voile azul-marinho sobre uma saia
interna mais clara. O contraste de cores se repetia nas
mangas. Francesca acabara de vestir os sapatos, quando
escutou o martelar de batidas vindo do andar de baixo.
Criada e patroa se entreolharam com surpresa. Era
cedo demais para a chegada de sir Alan, e de qualquer
modo, ele jamais teria batido na porta de modo to
indelicado. Curiosa, Francesca avanou at a porta do
quarto e a abriu, enquanto Maisie continuava a cuidar de
seus afazeres, pegando, no armrio, a capa e as luvas de
Francesca e estendendo-as sobre a cama.
A voz de um homem ecoou vinda de l de baixo,
estridente e agressiva. Francesca estremeceu. No foi tanto
a voz que reconheceu, mas o modo de falar. O que o sr.
Perkins estava fazendo ah? Ele prometera aguardar at o
domingo.
Sentindo um frio terrvel no mago de seu ser, ela
apertou com mais fora a maaneta. Deveria ter sabido que
ele no manteria a promessa. Francesca hesitou. No queria
descer para enfrent-lo e, por um breve instante, viu-se
tentada a ficar ali e deixar que Fenton lidasse com o
homem.
Contudo, no passou de um pensamento passageiro,
pois sabia que Fenton jamais conseguiria fazer Perkins ir
embora, e o homem era, de fato, o tipo grosseiro que se
recusaria a ir embora. Na verdade, no se surpreenderia se
o homem usasse de violncia para subir as escadas
procura dela. Tinha de se livrar dele antes que Sir Alan
chegasse.
Sendo assim, com um suspiro, comeou a descer as
escadas. As vozes estavam ficando mais altas e alteradas
quando ela chegou. Ao aparecer na curva das escadas, viu
Perkins estender a mo e agarrar o mordomo pela gola da
camisa, segurando o tecido com fora e sacudindo o
homem.
Por Deus, ela vai me receber ou vou querer saber o
motivo!
O rosto de Fenton ficou perigosamente roxo de raiva, e
com rapidez, Francesca desceu correndo os ltimos
degraus.
Estou aqui, sr. Perkins. Pode parar de esbravejar.
Ele soltou Fenton e virou-se. A apenas alguns metros
de distncia dele agora, Francesca podia notar que os olhos
do homem estavam injetados de sangue e o rosto mais
inchado do que da ltima vez em que ela o vira. Ele exalava
o inconfundvel aroma de lcool.
Voc disse ele com a voz pastosa.
. Eu.
Minha senhora Fenton comeou a dizer, quase
tremendo de raiva.
, Fenton, eu sei. Voc fez o possvel para dissuadi-
lo. Mas acho melhor eu falar com o sr. Perkins. Se puder me
acompanhar...
Ela gesticulou na direo da sala de visitas e avanou
naquela direo. Perkins a seguiu.
Ao chegarem sala de visitas, Francesca virou-se para
encarar o homem.
Agora, o que est fazendo aqui? Tenho planos para
esta noite e s o estava esperando no sbado.
Talvez eu no queira esperar at sbado retrucou
ele. Aps o modo como fui expulso de sua festa na
semana passada, decidi no me ater a formalidades.
Com um sorriso insolente, ele largou-se em uma
poltrona sem esperar que ela se sentasse primeiro.
Reprimindo com firmeza o desgosto, Francesca
acomodou-se no sof diante dele, dizendo com calma:
Nada tive a ver com isso. Entretanto, quando uma
pessoa chega sem ser convidada em uma festa, imagino
que certa grosseria seja esperada.
Eu no esperava nada diferente do todo-poderoso
duque zombou Perkins. Ele sempre se considerou
melhor do que todos ns. Haughston estaria dando
cambalhotas no tmulo se soubesse que Rochford a estava
rondando. Perkins lanou um olhar malicioso para ela.
Sem dvida, quer que seja a nova amante dele.
Francesca inspirou profundamente, surpresa com as
palavras dele. A fria veio logo em seguida, e ela levantou-
se bruscamente.
Como ousa dizer tais mentiras? Rochford jamais faria
isso.
Perkins deu uma breve risada.
Qualquer homem faria.
Isso um absurdo. Rochford um homem honrado.
Honra no tem nada a ver com isso. a luxria que
navega o barco.
Jamais conseguir entender um homem como
Rochford.
Perkins a fitou com uma das sobrancelhas erguidas.
Apesar de toda a banca que ele gosta de pr, posso
lhe dizer que homens sempre sero homens. Um sorriso
de escrnio apareceu no rosto dele. No me diga que
acha que poder convencer o sujeito a despos-la?
Claro que no!
Francesca virou-lhe as costas e marchou para longe.
E melhor mesmo prosseguiu ele. Aquele ali s
se casar por dever, e nada mais.
Ela deteve-se e virou na direo dele, fitando-o com
toda a altivez de que era capaz.
Sei muito bem disso. Posso lhe garantir que no
tenho a menor inteno de convenc-lo a desposar-me.
Assim como no tenho a menor inteno de discutir minha
vida pessoal com o senhor.
Muito bem ento. Vamos falar de negcios. Est com
o meu dinheiro?
Ele cruzou os braos e ficou aguardando, olhando para
ela.
Francesca retornou o olhar, sentindo a raiva abandon-
la por um momento, deixando apenas a apreenso que
vinha assombrando-a pelas ltimas duas semanas e meia.
Ela deu um passo adiante, embora se sentisse mais
vontade o mais longe possvel do homem. Suspeitava de
que fosse importante agir como com os animais e no
permitir que o sr. Perkins visse que ela estava com medo.
Eu... A voz dela estava trmula, e ela se
interrompeu, recomeando do zero, injetando um pouco de
firmeza na voz. Era chegada a hora, e tinha de salvar a casa
dela. Eu tenho uma proposta para o senhor.

Captulo Catorze

Tem mesmo? zombou ele. E que proposta seria


essa?
Estou preparada para lhe pagar parte da quantia
hoje... digamos, 200 libras. Agora que comeara a falar,
Francesca se sentia mais calma. Pensara muito a respeito, e
esta, decidira, era a melhor chance. O dinheiro que lhe
pagarei ser alm da dvida que alega que o meu falecido
marido tinha com o senhor. Em troca, me garantir um
prazo razovel para que eu levante a quantia toda.
Garantirei mesmo? E o que considera um prazo
razovel?
Seis meses.
Seis meses? Quer que eu aguarde seis meses para
tomar posse de uma casa que , por direito, minha? Minha
cara senhora, eu acho que superestima os seus poderes de
persuaso.
Ele ficou de p.
No ter como sair perdendo apressou-se
Francesca em garantir. Se eu no conseguir levantar o
dinheiro, poder ficar com as 200 libras.
E claro que ela no disse que no havia levantado
ainda todas as 200 libras. Caso ele concordasse, teria de
vender os cavalos e a carruagem para alcanar tal quantia.
E caso eu consiga lhe pagar as cinco mil libras em
seis meses, voc receber 200 a mais do que pediu
continuou ela. Se puder considerar um pouco a minha
proposta, acredito que ver que ela lhe muito vantajosa.
Quer dizer que est dizendo que eu deveria deix-la
morar de graa nesta casa por seis meses? Perkins
avanou gingando na direo dela.
Recusando-se a recuar, Francesca o encarou.
Longe de ser de graa. A meu ver, 200 libras um
bom aluguel para esse perodo de tempo. E o senhor no
teria de se dar trabalho de me levar aos tribunais, alm das
despesas que isso incorreria. Deve saber que no ser to
fcil quanto disse me tirar a casa nos tribunais.
E como pretende levantar o dinheiro em seis meses,
considerando que no consegue faz-lo agora?
perguntou ele. O que acha que vai fazer... vender a
casa? Posso vend-la assim que tiver me apropriado dela...
e conseguir o seu valor total, no apenas o da dvida
contrada pelo seu marido. Por que eu haveria de deix-la
fazer isso?
Porque o que est fazendo deplorvel! retrucou
Francesca. Levar a minha casa por conta de uma aposta
idiota que meu marido fez h muitos anos!
Deplorvel, no sou? A boca de Perkins voltou a
se curvar naquele sorriso arrogante. Parece que milady
sempre me teve em baixa estima. Jamais gostou de me ver
sujando a sua casa, no ? Me olhou com desprezo desde a
primeira vez em que apareci na porta. Eu no era bom o
bastante para o seu marido.
Ele estava to prximo que ela pde sentir o cheiro do
lcool no hlito do homem outra vez, mas Francesca no
arredou o p, mantendo, com cuidado, sob controle a
expresso do rosto.
O senhor encorajou a insensatez de Andrew
retrucou ela. Eu jamais disse que ele era melhor do que o
senhor.
Nem precisava dizer. Eu podia ver no seu rosto.
No dele tambm. Era um Haughston, uma famlia que veio
com o conquistador, mas eu no passava do filho caula de
um nobre rural. Ora, minha linhagem era to boa quanto a
de qualquer outro.
No era sua linhagem que eu me opunha. Era o
que havia escolhido fazer de sua vida.
Eu no era pior do que o seu estimado marido.
O que no quer dizer muita coisa.
Ele foi bom o bastante para que o desposasse
enquanto eu sequer merecia um sorriso. Ele cruzou a
distncia que, os separava e havia uma expresso sombria
no olhar dele que tez Francesca dar um passo para trs.
Quando eu me aproximava, milady recuava, exatamente
como fez agora. Se eu lhe fazia um elogio, respondia com
desprezo. Quando eu a tocava, milady me empurrava a
mo.
E o que esperava? Eu era uma mulher casada.
Jamais me envolveria com o senhor nem com qualquer
outro homem. Meu marido era seu amigo. Apenas o mais vil
dos homens tentaria algo com a esposa de um amigo.
O mais vil dos homens, no ?
Ele deu outro passo adiante, e Francesca voltou a
recuar. A parede estava logo atrs dela. Sabia que, se
recuasse mais, ficaria encurralada de encontro a ela, de
modo que virou-se para poder afastar-se.
Mas Perkins estendeu o brao, com a mo espalmando
a parede, barrando-lhe o caminho.
No to rpido, milady. Agora sou eu quem tenho
uma proposta para lhe fazer.
Francesca virou-se para ele. O corao batia forte
dentro do peito, e de repente, um frio terrvel se instalara
na barriga dela,.mas recusava-se a permitir que ele visse o
quanto a amedrontava. Tinha certeza de que era
exatamente essa a reao que Perkins almejava.
E que proposta seria essa?
Ficou satisfeita com a frieza que a voz conseguiu
passar.
Pode continuar a morar aqui. Nada de aluguel. Nada
de 200 libras. Eu at perdoarei a dvida... aps algum
tempo. Ele sorriu com frieza, e a expresso nos olhos
dele deixou Francesca enojada. Erguendo a outra mo,
Perkins deslizou o indicador pelo rosto dela. Tudo o que
ter de fazer ... ser a madame da casa.
Atordoada demais para falar, Francesca ficou a fit-lo.
No fique to chocada, E o que mulheres como voc
fazem o tempo todo, s que gostam de disfarar tudo com
palavras sofisticadas e cerimnias. Vocs se vendem para
morar deste jeito. Voc o fez com Haughston. Voc o faria
com Rochford. Caso queira ficar aqui, o far comigo.
Francesca, enfim, conseguiu se livrar da paralisia e
libertou-se com um empurro.
No pode estar falando srio!
Ah, estou sim. A voz dele estava carregada de
humor, ao acrescentar caoando: Se pensar um pouco,
estou certo de que enxergar as vantagens que poder tirar
da situao.
Jamais serei a sua concubina retrucou Francesca
com o nojo que sentia to evidente no rosto, que, at no
estado de embriaguez, Perkins no pde deixar de
perceber. Prefiro morrer de fome a dormir com voc!
E mesmo? O rosto dele ficou frio e duro, todo o
humor abandonando-o, e as mo dele voaram para agarrar
os braos dela. Que tal colocarmos isso prova?
Ele a puxou para si, to sbita e bruscamente que
Francesca cambaleou para frente, chocando-se com o peito
de Perkins. Ele soltou-lhe os braos, apenas para envolver-
lhe a cintura e esmag-la de encontro a si. Com a mo livre,
agarrou o rosto de Francesca, virando-o na direo dele.
O pavor apossou-se dela, e Francesca pisou o mais
forte que pde no p do homem, sentindo-se grata por
estar usando sapatos com saltos to altos. Os braos de
Perkins afrouxaram-se automaticamente quando ele deixou
escapar um ligeiro grito de dor, e ela libertou-se dele.
Francesca correu at a lareira, onde pegou o atiador,
virando-se para encar-lo, agitando a arma improvisada no
ar.
Saia daqui antes que eu mande expuls-lo!
E mesmo? Ele sorriu com escrnio, avanando na
direo dela. Acha mesmo que aquele velho tolo capaz
de me expulsar? Eu adoraria v-lo tentar.
Pare! Se me tocar, vou mandar jog-lo na cadeia.
Por acaso, quer ter que fugir para o continente de novo?
Quando eu tiver terminado, no estar em condies
de falar muita coisa falou ele, com o sorriso alargando-se
fria e ameaadoramente no rosto. Ele avanou outro passo
na direo dela. Vou adorar coloc-la no seu devido
lugar.
Perkins avanou para ela, e Francesca gritou,
golpeando com toda a fora. Para a prpria surpresa,
acertou o golpe na parte superior do brao do homem, com
fora o suficiente para fazer barulho. Mas quando ergueu o
atiador para golpear outra vez, Perkins agarrou a barra de
ferro e a arrancou das mos dela, jogando-a atrs de si,
onde aterrissou sobre uma mesinha de canto fazendo
barulho.
Ela voltou a gritar e virou-se para correr, e ele saltou
para cima dela. Contudo, os cinco copos de gin que ele
consumira antes de vir v-la prejudicara a estimativa de
distncia, e o p de Perkins enganchou na perna de uma
cadeira, fazendo com que tropeasse e casse no cho de
joelhos. Ele fez meno de se levantar, mas interrompeu o
movimento ante o som inconfundvel de uma pistola se
engatilhando.
Se no quiser um buraco no corpo, melhor no dar
nem mais um passo escutou-se a voz de Fenton, um
tanto quanto menos controlada do que o normal.
Tanto Francesca quanto o atacante se voltaram na
direo do homem, Se houvesse estado menos apavorada,
Francesca poderia at ter rido ante a viso do mordomo
idoso postado ah, impecvel como sempre, sem nem
mesmo um fio de cabelo fora do lugar, segurando uma das
pistolas de duelo de Andrew. Ao lado dele, a cozinheira
erguia uma frigideira de ferro.
Enquanto ficavam paralisados ali, em um impasse
silencioso, escutaram o som de passos descendo
apressadamente as escadas. Instantes mais tarde, Maisie e
a arrumadeira adentraram o recinto. Maisie com uma
tesoura na mo e a arrumadeira segurando uma vassoura
pronta para golpear. Por fim, o menino assistente dos
criados entrou correndo, segurando o cutelo da cozinheira
com ambas as mos.
Os olhos de Francesca se encheram de lgrimas ante a
viso dos leais empregados.
Obrigada, Fenton. Obrigada a todos. Acredito que o
sr. Perkins esteja pronto para ir embora agora.
Perkins lanou-lhe um olhar carregado de raiva.
Acha que venceu? Acha que vou simplesmente
desaparecer em silncio? Voc fez a sua escolha e agora
ter de viver com ela. Retiro minha oferta. Ter de implorar
para receber as minhas atenes agora.
Isso jamais acontecer.
Acha que no? O rosto dele contorceu-se de fria.
Veremos a cano que estar entoando depois que eu a
colocar no olho da rua. Humilhada diante de todos os seus
elegantes amigos. Sem um tosto, sem casa, enfrentando a
perspectiva da priso dos devedores... ou coisa pior. Ele
gargalhou com amargura. Posso at v-la tentando se
virar, morando em um sto qualquer, congelando, faminta.
O que acha que far? Tornar-se- uma costureira,
apertando os olhos para enxergar os pontos, mos to
geladas que ter frieiras, visto que no ter dinheiro para
aquecer o seu cubculo? Ou, quem sabe, acha que poder-
vender chapus para as mulheres que, outrora, foram as
suas amigas?
Elas no a contrataro, sabia? Mesmo para servios to
insignificantes. Talvez voc possa engolir o seu orgulho e
sair procura de emprego, mas ningum a aceitar. No
inteligente o suficiente para ser governanta, e de qualquer
modo, nenhuma esposa seria insana a ponto de contrat-la.
Tambm no costura bem o suficiente para fazer isso.
Esfregar o cho? Cozinhar? Lavar loua? Ele sorriu com
escrnio. Milady no possui qualquer habilidade. O nico
modo que teria de sobreviver seria de pernas abertas.
Cale-se! gritou Francesca, tremendo de fria.
Pare imediatamente. Saia da minha casa e jamais volte.
Est me entendendo?
Ah, eu a entendo direitinho retrucou ele. Agora
me entenda. Se no estiver fora desta casa at amanh
noite, eu a tirarei de voc. E nenhum dos seus... defensores
ele lanou um olhar de desdm para os serviais
agrupados no vo da porta ser capaz de me impedir.
Tendo dito isso, ele virou-se e foi embora, marchando.
O agrupamento de pessoas na porta moveu-se com rapidez
para lhe ceder a passagem. Fenton, com cuidado, manteve-
se fora do alcance do homem jamais deixando de mirar nele
com a pistola.
Francesca afundou na poltrona com as pernas
subitamente bambas demais para sustentar o peso dela. Os
criados todos seguiram Perkins, com exceo de Maisie, que
correu at Francesca, ajoelhando-se ao lado dela, fitando-
lhe o rosto com preocupao.
Est tudo bem, minha senhora?
Francesca assentiu. Ainda estava trmula e com os
pensamentos em polvorosa. Queria irromper em lgrimas, e
apenas o senso de decoro enraizado nela desde a infncia a
manteve firme.
Sim, claro conseguiu responder ela, embora
houvesse tido de engolir as lgrimas antes de poder
prosseguir. A-acho que vou subir para o meu quarto.
Ficou de p, torcendo para que as pernas lhe
aguentassem o peso, pelo menos at os aposentos, e Maisie
aproximou-se dela.
Precisa de ajuda?
Francesca sacudiu a cabea e exibiu um ligeiro sorriso.
No. Estou bem. Apenas... Apenas preciso de um
tempo a ss para pensar.
Ela deixou a sala com Maisie seguindo-a, hesitante. Os
outros criados estavam reunidos no hall de entrada,
sussurando, preocupados, mas interromperam-se assim que
ela emergiu de dentro da sala de visitas. Fenton adiantou-
se, e os outros permaneceram atrs dele, fitando Francesca
com um misto de ansiedade e solidariedade.
Minha senhora, se houver alguma coisa que
possamos fazer... comeou a dizer Fenton, no tom de voz
tipicamente controlado, o rosto tenso de preocupao.
Obrigada, Fenton. Quando Sir Alan chegar, se puder
lhe informar que estou indisposta...
claro, minha senhora.
Fenton fez uma mesura solene.
Francesca assentiu e comeou a subir as escadas. As
pernas tremiam e usava o corrimo para ajud-la a alar-se.
Emoes fervilhavam no peito, ameaando explodir em
gritos ou em lgrimas... no sabia bem qual dos dois. Talvez
ambos. Podia sentir, nas costas, os olhares preocupados
dos serviais e, por muito pouco, foi capaz de conter as
lgrimas.
Mal chegara ao quarto e fechara a porta quando
irrompeu em soluos. Ela desabou no cho, apoiando os
braos e a cabea no assento de uma poltrona, chorando.
Fria, medo e vergonha estavam em conflito dentro dela,
repuxando-se, chocando-se e se fundindo em uma
enxurrada cataclsmica.
O que iria fazer? Como iria sobreviver?
As palavras de Perkins a assolavam. Destroando as
barreiras que erguera ao redor dela nas ltimas semanas.
Sabia que o irmo a acolheria. No teria de viver nas ruas
como Perkins afirmara. Mas ardia de humilhao, de
completa derrota, por ter de passar o restante da vida como
uma parenta dependente.
No teria um lar s para si, nada que lhe pertencesse,
alm das roupas do corpo. Viveria sempre na dependncia
da caridade dos outros, sempre margem da vida de
Dominic e Constance, admirando-lhes os filhos, o
casamento, a felicidade. Teria de abrir mo da vida que se
esforara tanto para manter desde a morte de Andrew.
Toda a esperteza dela, todos os esforos para obter
dinheiro o suficiente para manter a si mesma e pequena
famlia de empregados agora tero sido em vo.
No apenas ela seria expulsa, mas Fenton e os outros
tambm perderiam os empregos. No poderia esperar que o
irmo absorvesse o custo de vrios criados a mais, mesmo
que qualquer um deles desejasse virar a vida de ponta
cabea e mudar-se para o interior. Falhara para com eles e
sabia que, misturada preocupao com ela, havia uma
boa dose de receio deles com relao ao prprio futuro. E
claro que a cozinheira no teria muitos problemas, mas e
quanto a Fenton? Ele j estava ficando velho para arrumar
uma nova posio.
Quase pior do que tudo era saber que todo mundo na
alta sociedade saberia do infortnio dela. Seria alvo de
piedade para alguns e de escrnio para outros. O que quer
que qualquer um pudesse sentir por ela, agora seria
acrescido de certa condescendncia. Todos saberiam que
ela falhara. Todos saberiam que tipo de marido Haughston
fora, como se preocupara to pouco com ela, como ele
tolamente apostara o futuro de ambos. Independentemente
do pouco amor que tivera por Andrew, era uma vergonha
quase insuportvel que os outros soubessem o fracasso
miservel que fora o casamento dela. Mesmo que
sobrevivesse batalha nos tribunais com Perkins, a vida
dela estaria exposta aos mexericos de toda a alta
sociedade.
Ficou arrepiada s de pensar. Sentia-se quase
fisicamente doente s de imaginar Perkins vivendo na casa
dela, caminhando pelos aposentos dela, utilizando a
adorada sala de visitas e dormindo ali, no quarto de
Francesca.
Com desespero, tentou pensar em algum modo de se
salvar, mas o crebro estava confuso demais, incapaz de se
concentrar em nada.
No andar de baixo, escutou a voz de um homem, e
soube que Sir Alan havia chegado. Era um homem bom e
gentil, e estava um tanto quanto encantado, fascinado at,
Francesca diria, por ela. Se ela o encorajasse de qualquer
forma que fosse, ele se apaixonaria por ela. Poderia se
casar com ele e escapar da vida triste que se apresentava
diante dela. Tinha certeza de que a maioria das mulheres
ofereceria tal encorajamento.
Mas no podia faz-lo. No conseguia se levar a
desposar um homem que no amava simplesmente para ter
o restante da vida garantido. Mas que outra opo tinha?
H duas semanas que tentava encontrar uma sada para
esta confuso e nada conseguira.
Ficou de p e comeou a andar de um lado para o
outro no interior do quarto, enxugando as lgrimas que
escorriam pelo rosto. Os nervos estavam flor da pele, e
ela no conseguia ficar parada. Em acessos, as lgrimas
continuavam a vir, e de vez em quando, quando no
conseguia se conter, um ligeiro soluo.
No auge do desespero, no conseguia pensar em nada.
Apenas um pensamento penetrava a nvoa, apenas uma
palavra lhe proporcionava um pouco de alvio: Sinclair.
Virou-se e pegou a leve capa noturna que Maisie
estendera para ela. Jogando-a por sobre os ombros, cruzou
a porta e desceu as escadas devagar. Espiando com cuidado
por sobre a curva da escadaria, ficou aliviada de ver que. os
criados, aparentemente, haviam se retirado para a cozinha
para discutir os acontecimentos da noite.
Na ponta dos ps, ela desceu os ltimos degraus e saiu
pela porta da frente, fechando-a atrs de si. Puxando o
capuz da capa para esconder o rosto, ela desceu a rua com
passos rpidos.
Um criado em um elegante uniforme azul e branco
abriu a porta. Ele franziu a testa ao se deparar com uma
mulher nos degraus que levava porta.
Vamos, v embora! O que pensa estar fazendo aqui?
falou ele com rispidez, comeando a fechar a porta.
No! exclamou Francesca estendendo a mo.
Sabia que o sujeito devia pensar que estava lidando
com uma prostituta ou coisa do gnero, e logo se deu conta
do porqu. Nenhuma dama de respeito apareceria na porta
de um cavalheiro a uma hora daquelas, certamente no
desacompanhada. Mas no podia deixar que ele a
expulsasse.
Mande chamar Cranston disse ela, e a
combinao de uma voz educada com o nome do mordomo
deve ter feito o homem pensar bem, pois ele hesitou.
Espere aqui disse ele, por fim, fechando a porta, e
alguns minutos mais tarde, a porta se abriu para revelar o
mordomo engomado e eficiente de Rochford.
Cranston a fitou com uma expresso de desprezo, at
Francesca erguer a mo e puxar para . trs o capuz,
permitindo que ele enxergasse o rosto dela. Os olhos dele
se arregalaram.
Milady!
Por favor, preciso falar com ele disse ela baixinho.
E claro, claro. Por favor, entre. Perdoe-me.
Francesca voltou a cobrir a cabea com o capuz, no
querendo permitir que nenhum dos outros serviais lhe
vislumbrasse o rosto, e Cranston a conduziu rapidamente
corredor abaixo, at o gabinete de Rochford. O aposento
estava vazio, mas o mordomo a convidou a entrar e pegou
a capa dela.
Informarei sua eminncia agora mesmo de que est
aqui avisou ele sem nenhum trao da curiosidade que
estava sentindo registrado no rosto cuidadosamente
impassvel.
Obrigada, Cranston.
Ele foi embora, fechando a porta atrs de si. Francesca
deu as costas porta. O desespero frentico que a fizera vir
procura de Rochford estava diminuindo agora, cedendo
lugar dvida.
O que ele pensar dela, vindo at aqui desse jeito?
Escutou o som de passos apressados no corredor l
fora, e com a testa franzida, o duque adentrou s pressas o
aposento. Os olhos dele se voltaram para ela na mesma
hora, percebendo o rosto marcado pelas lgrimas e a
postura tensa.
Francesca! Santo Deus, o que houve? Ele,fechou
a porta atrs de si. e avanou na direo dela com as mos
estendidas. Voc est bem? O problema com Dom
Selbrooke?
Ela sacudiu a cabea.
No, no, nada disso.
Ele tomou as mos dela nas dele, e elas eram to
fortes e quentes que lgrimas brotaram nos olhos dela,
fazendo com que um soluo violento escapasse dos lbios
dela.
Eu sinto muito! No deveria ter vindo aqui, mas no
sabia o que fazer!
E claro que deveria ter vindo me procurar disse
ele, conduzindo-a at um pequeno sof no qual sentou-se
com ela. Para onde mais iria? Apenas me conte o que h
de errado.
E voc cuidar de tudo para mim? perguntou ela,
tentando sorrir, mas sem muito sucesso.
Farei tudo o que eu puder garantiu ele.
De repente, ela estava chorando. Tentou se conter.
Teria achado que j no tinha mais lgrimas para derramar.
Mas a gentileza do sorriso e a preocupao nos olhos dele a
comoveram, e ela foi incapaz de conter as lgrimas.
Ah, Sinclair, eu sinto muito. Eu no deveria... Estou
com tanto medo.
Francesca, minha querida...
Ele a puxou para o colo, embalando-a nos braos.
O carinho, o conforto do abrao, de algum jeito, partiu
o corao dela, e ela soluou, enterrando o rosto no peito
de Sinclair, as mos apertando-lhe as lapelas. Ela chorou,
incapaz de falar, ou at mesmo de pensar com coerncia.
Ele acariciou-lhe as costas e a cabea, as mos
soltando alguns dos cachos que Maisie arrumara com tanto
cuidado. Ele murmurou baixinho sons tranquilizantes,
enquanto as mos a alisavam com delicadeza. Os soluos
de Francesca, aos poucos, foram se acalmando. A
respirao se desacelerou, e as lgrimas cessaram, Ela
apoiou-se no peito dele, consolada pelos braos fortes que a
envolviam, o bater constante do corao sob o ouvido dela.
O movimento das mos dele era incrivelmente
reconfortante. Pelo menos por ora, sentia-se em segurana,
aquecida pelo calor dele. Podia acreditar que nada de mal
poderia acontecer a ela ali.
No entanto, ao mesmo tempo, deu-se conta de que o
toque de Sinclair despertava algo dentro dela. Fechou os
olhos, surpresa por ser capaz de sentir algo assim, ainda
mais em um momento como aquele. Algo roou de encontro
cabea dela, e com admirao, Francesca se deu conta de
que ele deve t-la beijado.
As mos dele deslizaram pelos braos dela. Podia sentir
a respirao do homem de encontro ao pescoo, seguido
dos lbios pressionados de leve contra a pele dela.
Francesca inspirou, trmula, com o corpo incendiando-se.
Os mamilos formigavam e enrijeceram, forando o tecido do
vestido.
Ela abaixou a cabea, expondo ainda mais o pescoo
para ele, e o sentiu enrijecer, com a pele em chamas de
repente. Ele pressionou a boca aveludada de encontro
nuca de Francesca. A respirao dele era spera na
garganta, excitando-lhe a pele, dando-lhe arrepios pelos
braos, e Francesca estremeceu.
Queria se derreter nos braos dele, abrir-se para
Sinclair, jamais se sentira daquele jeito, to vulnervel, mas,
ao mesmo tempo, deliciando-se com tamanha
vulnerabilidade. Um calor pulsante brotou no abdome, e
Francesca no teve como no notar um latejar bem no
fundo do mago. Deu-se conta de que ansiava para que ele
a possusse, para que se enterrasse dentro dela. A
intensidade do desespero dela era to nova e diferente que
sequer foi capaz de se mover.
O corpo de Sinclair se retesou.
Ah, Deus, eu sinto muito, Francesca. Voc veio
procura da minha ajuda, e eu...
Rochford ergueu Francesca com delicadeza e a afastou
de si. Ela sentiu-se desolada e desejou que ele a tomasse
de volta nos braos. Mas, pelo menos, ainda estava de
posse das faculdades mentais o suficiente para saber que
no podia lhe pedir isso.
Ele lhe passou um leno branco, que ela aceitou,
evitando olhar para Rochford, ficou de p e caminhou para
longe, enxugando as lgrimas do rosto. O duque deixou
escapar um ligeiro suspiro e tambm ficou de p,
observando-a.
Ela voltou-se e deparou-se com o duque analisando-a.
Um rubor comeou a se apossar do rosto dela.
Sinto muito.
Pare de dizer isso. A voz foi brusca, e Sinclair
pareceu se dar conta disso. Ele fechou os olhos e
visivelmente relaxou. Francesca, conte-me o que a est
incomodando. Voc disse que estava com medo. Quem foi
que a amedrontou? O que houve?
Ela inspirou profundamente, reunindo coragem. De
repente, o pensamento que lhe viera cabea no momento
de desespero no parecia mais uma ideia to boa.
Eu... Eu vim lhe pedir um emprstimo.
Ele a fitou boquiaberto.
Ela prosseguiu:
Sei que muita inconvenincia da minha parte e
jurei para mim mesma que no lhe pediria isso, mas no
consigo pensar em outra soluo, no consigo suportar a
ideia de ter aquele homem na minha casa. Preciso fazer
alguma coisa!
Homem! Que homem? Est me dizendo que um
homem invadiu a sua casa?
No, no. Ele no invadiu. E Perkins.
Galen Perkins? Os olhos escuros de Rochford, de
repente, faiscaram amedrontadoramente. Perkins est na
sua casa?
Ele avanou na direo da porta, e Francesca apressou-
se em agarr-lo pela mo.
No, no. Ele no est l agora. Estou contando isto
da maneira errada. Por favor, volte aqui e sente-se. Deixe-
me comear pelo incio.
Muito bem. Ele se permitiu ser conduzido de volta
para o sof, e sentou-se com ela. A mo de Francesca ainda
estava na dele, e Rochford curvou os dedos ao redor dos
dela. Conte-me.
Lorde Haughston...
Comea h tanto tempo assim?
Comea. Andrew era... imprudente.
Uma risada completamente desprovida de humor
escapou dos lbios do duque.
Lorde Haughston era um imbecil.
Francesca pensou em protestar, mas depois apenas
deu de ombros.
E, era sim. Voc tinha razo quanto a ele. Ela
desviou o rosto, incapaz de encar-lo ao prosseguir. Fui
uma idiota por casar-me com ele. Voc tentou me alertar, e
eu me recusei a escutar. Sinto muito.
Francesca olhou para ele e surpreendeu-se com a dor
contida no olhar dele.
Sou eu quem sente muito. Eu sabia que era intil
contar-lhe, ainda mais quando se sentia nos braos de um
novo amor. Eu meti os ps pelas mos.
Eu tinha certeza de que estava me alertando apenas
por... amargura.
Rochford retornara da propriedade aps o anncio do
noivado dela e lhe dissera em um tom frio e duro que ela
estava cometendo um erro ao casar-se com um idiota como
Andrew Haughston. Ela lembrou-se da dor reacendida ao
rev-lo e descobriu que, mais do que qualquer amor por
Andrew, fora tal dor que a fizera fugir correndo da sala,
recusando-se a dar ouvidos a ele.
E era amargura admitiu ele com uma careta.
Mas no significava que eu no estivesse dizendo a
verdade. No soube fazer a coisa direto. Teria sido muito
melhor ter lhe escrito uma carta do que aparecer na sua
porta. Poderia ter apresentado com maior clareza o meu
ponto de vista. Receio que jamais tenha sido capaz de
pensar com clareza com voc por perto. Deveria ter lhe
provado o tipo de homem que Haughston era... No ter
arredado o p dali at voc ter me escutado e acreditado
em mim. Mas me deixei levar pelo orgulho ferido.
Francesca sorriu, apertando-lhe a mo.
Ah, Sinclair. Por favor, no se culpe. A culpa por ter
me casado com o homem foi minha e de mais ningum. Eu
deveria ter tido mais cuidado. No deveria ter tido tanta
pressa em me casar. Era s que... Eu queria am-lo. Queria
acreditar que era o homem perfeito para mim. Estava
magoada, solitria e zangada com voc. Ela o encarou.
Voc chamou Andrew de imbecil, mas eu fui 10 vezes
mais, precipitando-me no casamento, apenas para provar a
voc que o meu corao no estava partido.
Ele ficou imvel, com os dedos apertando os dela.
Dando-se conta do quanto acabara de revelar, Francesca
ficou de p e caminhou para longe.
Mas isso nada tem a ver com a minha histria. O
que pertinente que lorde Haughston me deixou quase
sem nada quando ele morreu. Na verdade, me deixou com
inmeras dvidas para pagar. Desde a morte dele, mal tenho
conseguido me sustentar.
Eu sei disse ele baixinho.
Francesca o fitou com incredulidade.
Voc sabe? Sentiu o rosto corar. E de
conhecimento geral? Todo mundo na alta sociedade sabe?
No, no apressou-se ele em tranquiliz-la,
ficando de p e caminhando at ela. S eu. Sabendo
como o homem era, tive minhas suspeitas quanto
situao em que ele poderia t-la deixado. Eu... fiz algumas
perguntas discretas.
O constrangimento dela ficou ainda maior. Por todos
esses anos, o homem de quem ela mais quisera esconder os
problemas financeiros dela estivera a par deles.
Deve ter me achado uma tremenda de uma idiota.
No, claro que no.
Ela suspirou.
Suponho que no faa diferena. Voc sempre
esteve a par do pior a meu respeito.
Um leve sorriso apareceu no rosto dele e logo
desapareceu.
Verdade. Assim como voc sempre esteve a par do
pior a meu respeito.
O comentrio trouxe um sorriso ao rosto dela.
Estive mesmo? Nesse caso, o pior a seu respeito
deve ser mesmo muito insignificante.
Digo o mesmo.
Francesca sentiu o corao aquecer-se e teve de
engolir em seco para superar a emoo. Ela virou-se,
pigarreando, e dizendo:
Bem, aprendi a economizar. Voc ficaria surpreso ao
me ver fazendo compras. Olhando para o outro lado, ela
no notou a dor e o arrependimento estampados no rosto
dele. Tenho conseguido me virar. S que agora Perkins...
O que, diabos, Perkins tem a ver com tudo isso?
Ele ganhou a minha casa de Andrew em um jogo de
cartas! Francesca virou-se, a fria voltando a se
manifestar dentro dela.Aquele... canalha apostou a minha
casa em uma rodada de cartas!
Um brilho vermelho apareceu no olhar de Rochford,
que proferiu uma srie de improprios. Francesca no sabia,
ao certo, dizer se eram dirigidos a Perkins ou ao falecido
marido dela. Sabia apenas que a faziam sentir-se
estranhamente melhor.
Perkins me disse que se eu pagasse o dinheiro que
Andrew lhe devia, ele rasgaria o papel que meu ex-marido
assinara, passando para ele a propriedade da casa. Vendi
tudo o que posso, mas est muito alm de minhas posses.
Mas se...
Ela engoliu em seco, no ousando encar-lo. O que
estava pedindo era por demais imprprio. Uma mulher no
podia aceitar uma quantia daquelas de um homem sem
comprometer a virtude, e Francesca receava o que Sinclair
poderia pensar dela por estar lhe pedindo isso. Por um
instante, achou que no teria foras para prosseguir.
Em seguida, com pressa, disse:
Se puder me emprestar o dinheiro, eu poderia
entreg-lo a Perkins. Eu o pagarei de volta. Prometo.
Venderei a casa, o que me dar dinheiro o suficiente para...
Voc no vai vender a sua casa falou Rochford,
com frieza.
Ou vendo ou a alugo durante a temporada, mas,
nesse caso, levarei anos para pagar o emprstimo e, na
verdade, se eu a vendesse, poderia pagar-lhe e comprar
uma casa menor.
Voc no vai alug-la. Voc no vai vend-la. E no
haver emprstimo.
Com um frio de desespero na boca do estmago,
Francesca virou-se para o duque.
O rosto do homem estava impassvel, os olhos to frios
e desprovidos de emoo que qualquer palavra que ela
pudesse querer dizer morreu na garganta.
De modo algum vou permitir que aquele maldito
abutre fique com a sua casa. Cranston chamar a
carruagem para lev-la para casa.
Ele marchou na direo da porta.
Rochford! O que est fazendo? Ansiosa, Francesca
foi atrs dele. Ele virou-se e, sucintamente, disse:
Vou ver Perkins.

Captulo Quinze

Sinclair. No! Francesca correu atrs dele,


agarrando-o pelo brao e puxando-o at que parasse. O
que voc vai fazer? No vou permitir que simplesmente
pague a minha dvida para mim.
No se preocupe com . isso. E pouco provvel que
haja alguma troca de dinheiro. Na minha opinio, Perkins
sentir uma necessidade urgente de retornar ao continente,
o mais rpido possvel.
Sinclair! Os olhos de Francesca se arregalaram,
alarmados. Est pretendendo ir at l brigar com o
homem? No, no deve fazer isso. Na verdade, no vale a
pena. Poder se machucar.
O duque ergueu uma das sobrancelhas ao fit-la.
Est sugerindo que eu no sou capaz de cuidar de
um verme como Perkins?
Ele matou um homem!
Tambm sou considerado exmio atirador... ao meu
prprio modo humilde.
Sei disso. Francesca fez uma careta. Mas voc
um cavalheiro, com um cdigo de honra., ao passo que
Perkins no se deixa restringir por tais regras.
Para ser franco, no tocante a Perkins, tambm no
me vejo preso a nenhuma regra em especial.
No, por favor... No deve se envolver em um duelo.
Eu jamais me perdoaria se algo acontecesse com voc.
Sua f em mim comovente, minha querida.
Quando ela fez meno de protestar outra vez, Sinclair
sacudiu a cabea e pousou o indicador sobre os lbios dela.
Posso lhe prometer que no haver duelo. Posso lidar
com Perkins sem ter que recorrer a isso.
Embora ainda estivesse com a testa franzida, Francesca
soltou-lhe o brao.
Ele no lutar limpo. No pode confiar nele.
Acredite quando digo que no tenho a menor
inteno de faz-lo.
Ele voltou a caminhar na direo da porta. Depois
voltou-se para Francesca, fitando-a. Ela estava postada no
meio d sala, olhando para ele com desespero. Os olhos
azul-escuros estavam enormes no rosto plido.
Rochford praguejou baixinho e caminhou de volta at
ela, tomando-a nos braos e a beijando. Pega de surpresa,
ela no se moveu por um instante, mas, logo em seguida,
envolveu-lhe o pescoo com os braos e apertou o corpo de
encontro ao dele. Desta vez, ele a beijou com intensidade,
sem pressa, e quando por fim a soltou, ela estava sem
flego, o corao batendo sem controle.
Em seguida, o duque foi embora, marchando corredor
abaixo, gritando o nome de Cranston. Zonza, Francesca
afundou na poltrona. Escutou Rochford e o mordomo
cochichando um com o outro no corredor, mas no
conseguiu entender o que diziam. Pouco depois, Cranston
apareceu na porta e fez uma mesura.
Minha senhora, a carruagem est na porta para lev-
la para casa.
Obrigada, Cranston.
Ela reuniu foras para sorrir, mas suspeitava de que os
esforos no houvessem sido l muito bem-sucedidos.
Ele estendeu a capa, e Francesca a vestiu, amarrando-a
na parte da frente. Vestindo o capuz, de modo a ocultar o
rosto, seguiu o mordomo at a porta da frente. Como
prometido, a carruagem, de Rochford estava aguardando
diante da casa, e Cranston a ajudou a subir. Ela tentou
imaginar o que o homem deveria estar pensando a respeito
de todos aqueles acontecimentos, mas o rosto dele, claro,
no revelava nenhum dos pensamentos dele.
Torcera para rever o duque antes de partir, mas
imaginou que ele devesse ter sado direto, assim que dera
as instrues ao mordomo. Sentindo um frio na barriga,
inspirou profundamente, tentando se acalmar.
Sinclair ficaria bem, procurou se convencer. Escutara
Dominic afirmar que Rochford sabia se virar e que era
algum que o irmo gostaria de ter ao lado em um quebra-
pau. Francesca acreditava que ambos os comentrios
fossem elogios no tocante s habilidades de luta de Sinclair.
Mas no conseguia deixar de se preocupar. Perkins no
hesitaria em atirar em um homem desarmado. Se Sinclair
fosse morto tentando ajud-la, Francesca jamais se
perdoaria. Arrependeu-se de ter tido a ideia de vir at Lilles
House. Era melhor perder a casa do que provocar um
ferimento ou, at mesmo, a morte de Rochford.
No entanto, por baixo da culpa e da preocupao, havia
outra sensao, uma emoo irresistvel: gratido, sem
dvida, mas no era s isso. Com certeza, havia a alegria
ante. a possibilidade de no ter de deixar a prpria casa,
mas tambm era maior do que isso. Era um calor doce e
profundo, uma satisfao interior ante a certeza de que
Sinclair ainda se importava com o que acontecesse com ela.
O duque de Rochford no perdeu tempo em encontrar
Galen Perkins. Primeiro foi at um salo de jogo em Pall
Mall, que soubera ser freqentado por lorde Haughston h
muitos anos. Ainda estava funcionando, mas no havia sinal
de Perkins. Algumas perguntas rpidas ao proprietrio
revelaram que Perkins no era mais bem-vindo no clube,
tendo fugido do pas devendo uma quantia substancial.
Entretanto, costumava ser encontrado em algumas portas
adiante, em Pall Mall, ou em um clube na Bennett.
Perkins, de fato, estava no segundo lugar, to entretido
em um jogo de cartas que sequer notou quando Rochford
adentrou o salo. O duque se retirou com discrio e,
entregando ao porteiro uma moeda de ouro para trazer
Perkins at ele, postou-se do lado de fora do clube.
Dez minutos mais tarde, o encorpado porteiro abriu a
porta e empurrou Perkins para fora. Perkins olhou ao redor,
falando:
Do que voc est falando? No vejo ningum.
O homem deu de ombros.
No sei. Ele apenas disse que tinha uma dvida para
lhe pagar.
Rochford saiu de dentro das sombras.
Sou eu.
Os olhos de Perkins se arregalaram, e ele tentou dar
meia-volta para entrar no salo de novo, mas Rochford
agarrou o homem pelo brao e o conduziu com firmeza em
direo rua.
Ns dois vamos ter uma conversinha.
Perkins tentou se libertar.
Uma ova que vamos. No vou a lugar nenhum com
voc.
Acha mesmo que no?
Soltando o brao de Perkins, Rochford deu um murro
na barriga do homem. Sentindo o ar sendo expulso dos
pulmes com violncia, Perkins curvou-se, e Rochford deu
cabo dele com um gancho no queixo que o deixou com o
lbio sangrando. Perkins cambaleou e desabou estatelado
na calada.
O porteiro os observava com grande interesse, e o
duque gesticulou na direo dele.
Ajude-me a colocar este sujeito no coche. Acho que
est na hora de ele ir para casa.
O canto da boca do homem curvou-se por um instante,
e ele adiantou-se, inclinando-se para segurar Perkins pelo
brao, alando-o at este ficar de p. Rochford fez sinal
para uma carruagem de aluguel, e os dois homens
empurraram o ofegante e plido Perkins para dentro dela.
Rochford acomodou-se no assento diante de Perkins.
Onde est hospedado?
A resposta dele foi um terrvel silncio.
Rochford suspirou.
Realmente est querendo mais? No tenho
problemas em. continuar, mas acho que voc pode no
demorar muito para se cansar.
Desta vez, Perkins murmurou um endereo. Rochford o
passou para o cocheiro e recostou-se no assento, de braos
cruzados, fitando com intensidade o outro homem. Perkins,
com os braos ainda protegendo a barriga, acomodou-se no
canto da carruagem, evitando o olhar do duque.
Quando o coche se deteve diante de uma estreita
construo de tijolos marrons, Rochford inclinou-se para
frente e agarrou Perkins pelo brao, arrastando-o para fora
da carruagem. Ele soltou o outro homem por um instante,
para pagar o cocheiro, e Perkins aproveitou a oportunidade
para sair correndo.
Quase por acaso, Rochford estendeu o p,
enganchando-o no tornozelo de Perkins que foi de cara no
cho. Rochford entregou o dinheiro para o cocheiro e
curvou-se para erguer Perkins. Agora sangrando de um
corte novo no rosto, alm do antigo no lbio, Perkins no
ofereceu mais resistncia quando Rochford o conduziu at
os degraus que levavam ao prdio e ao interior dele.
L dentro, havia outro lance de escadas para ser
subido, e Perkins passou alguns instantes revirando os
bolsos atrs da chave, mas, por fim, se viram no interior do
quarto. Com um empurro desdenhoso, o duque jogou o
outro homem sobre a cama.
Maldio exclamou Perkins. O que pensa que
est fazendo?
Ele esforou-se para sentar direito na cama.
Estou mandando-o de volta para o continente.
O qu? Eu no vou a lugar algum.
Ah, mas eu acho que vai. Primeiro vai me dar o
documento que lorde Haughston supostamente escreveu,
prometendo-lhe a caa. Depois vai deixar o pas para jamais
retornar.
Vou uma ova! O grito de desafio de Perkins teria
sido mais eficiente se ele no houvesse cambaleado ao,
levantar-se da cama com um salto, tendo tido de se agarrar
cabeceira para se endireitar. No pode me forar a ir a
lugar nenhum.
Rochford ergueu expressivamente uma das
sobrancelhas. Perkins o fitou com teimosia por um instante
para depois desviar o olhar.
Tudo bem, tudo bem choramingou, caminhando
at o guarda-roupas e tirando uma sacola de lona de dentro
dele.
Abrindo a sacola, pousou-a na cama, depois virou-se
para a pequena mesinha ao lado dela. Com as costas
viradas para Rochford, pegou algo l dentro. Ao retirar a
mo da gaveta, girou e atacou Rochford com uma faca
reluzindo na mo.
Rochford deu um passo para o lado, acertando um
golpe preciso nos rins de Perkins quando este passou por
ele. A fora do golpe foi tamanha que Perkins cambaleou
para frente. Rochford acompanhou o movimento, agarrando
o brao que segurava a faca e torcendo-o para trs. As
mos pareciam ser feitas de ferro ao redor do pulso do
outro homem, e, com violncia, ele puxou para cima o
brao, arrancando a faca da mo do sujeito.
Agora disse ele, guardando a faca no bolso do
palet. Espero que possamos continuar a fazer as suas
malas. Outra gracinha que nem essa e ir deixar o pas sem
as suas coisas.
Voc quase me arrancou o brao choramingou
Perkins, esfregando o membro. Ser que enlouqueceu?
Garanto que sou o mais so dos homens.
Eu nunca lhe fiz nada. No tem o direito de me
tratar dessa maneira.
Voc ofendeu uma dama conhecida minha. Isso me
d todo o direito. Agora passe-me o documento.
A boca de Perkins retorceu-se com amargura.
Aquela sirigaita! Quer dizer que esse o preo de
Francesca para se tornar o brinquedinho dela, no ?
O punho cerrado de Rochford disparou no queixo de
Perkins, derrubando o homem no cho. Antes que Perkins
pudesse se mover, Rochford adiantou-se, plantando p na
garganta do sujeito vil.
Eu poderia fazer o que eu bem entendesse com voc
salientou o duque a ttulo de conversa. Espero que
seja inteligente o bastante para perceber isso. Se eu
quisesse, poderia esmagar-lhe o pescoo agora. Ele
pressionou com mais fora o pomo de ado de Perkins.
Poderia mat-lo em um instante e ordenar que meus
criados jogassem o seu corpo no Tmsia. Ningum saberia
nem se importaria se voc desaparecesse. Aps uma
pausa, ele prosseguiu: Agora.,. Pela ltima vez,
entregue-me o documento.
Durante o discurso do duque, Perkins ficou branco que
nem giz, e agora revirava freneticamente os bolsos internos,
at retirar de dentro de um deles uma folha de papel. Ele a
ergueu para o duque, sacudindo-a no ar.
Rochford relaxou um pouco a presso e estendeu o
brao para pegar o papel dos dedos do outro homem.
Desdobrando-o, ele passou os olhos pelo documento, com a
boca se retesando ao ler as palavras. Depois dobrou o papel
e o enfiou no bolso.
Diga-me falou. Apenas por curiosidade...
Haughston foi realmente idiota a ponto de escrever isto?
Perkins trincou os dentes com teimosia, e Rochford
aumentou um pouco a presso exercida pelo p.
No! disse Perkins com dificuldade. Fui eu
quem escreveu. Sempre consegui copiar a caligrafia dele.
Aquele crebro de ervilha! Nem sei quantas notas
promissrias escrevi no nome dele. O idiota sempre estava
bbado demais para se lembrar mesmo.
Com cara de nojo, Rochford removeu o p do pescoo
do outro homem, e Perkins, aos poucos, ficou de p.
Voc deixar a Inglaterra amanh informou
Rochford com frieza. Se algum dia retornar, posso lhe
prometer que usarei toda a influncia do meu nome e da
minha fortuna para garantir que seja levado a julgamento
pelo assassinato de Avery Bagshaw. Fui claro?
O dio brilhou nos olhos de Perkins, mas ele assentiu,
enxugando com a mo o sangue da boca.
timo assentiu Rochford. Minhas mais sinceras
esperanas so de que jamais o veja. Certifique-se de que
no me desapontarei.
O duque virou-se e marchou porta afora. Atrs dele,
Perkins ficou fitando a porta por um instante, depois virou-
se e caminhou um pouco doloridamente at a sacola na
cama. Ele a pegou e a arremessou na parede.
E o que veremos murmurou. Pode apostar que
o que veremos.
Francesca estava sentada na sala de visitas, sem ter se
dado o trabalho de subir as escadas e trocar de roupa.
Tinha certeza de que Rochford a procuraria assim que
houvesse terminado com Perkins, e caso ele no o fizesse,
receava que isso significasse o pior. No podia ir para a
cama com isso martelando na cabea.
Tirou os sapatos e encolheu-se na poltrona mais
confortvel do aposento, posicionando-a de modo a poder
observar atravs da janela que dava para a parte da frente
da casa. O tempo se arrastava com uma lentido
agonizante.
Procurou se convencer de que no tinha nada com o
que se preocupar. Rochford tomaria conta de Perkins sem
sofrer nada. Jamais o vira despreparado para qualquer
situao ou pego com a guarda baixa. Era inteligente . e
forte e jamais permitiria que Perkins levasse a melhor,
independentemente das artimanhas que Perkins pudesse
empregar.
Entretanto, por mais que procurasse se tranqilizar,
Francesca no conseguia superar o medo. Se alguma coisa
acontecesse com Sinclair por causa dela, no sabia o que
faria. A simples ideia era opressora.
Fechou os olhos, entrelaando apertadamente as mos
sobre o colo. No deveria ter ido procurar Rochford. Fora
tolice. Fora egosmo.
No entanto, sabia que ho havia mais nada que
pudesse ter feito. E se, de algum modo, tivesse tido a
chance de fazer tudo de novo, sabia que, sem dvida, teria
feito a mesma coisa. O fato era que, em todo o mundo, de
toda a famlia e amigos, Rochford fora sempre quem ela
procurara quando estava com problemas.
E isso, deu-se conta, era a mais pura verdade.
Rochford a conhecia melhor do que qualquer um.
Ele era o porto seguro dela, aquela pessoa com quem
sempre pudera contar.
Ignorara esse fato durante anos, negara e se esforara
o mximo para fingir que no era verdade. Vivera como
esposa de outro homem, fiel a ele de todas as maneiras,
com a exceo daquela que mais importara. O corao dela
pertencia a Sinclair. Sempre pertencera.
E sempre pertenceria.
No era tola a ponto de se enganar pensando que
houvesse futuro para os dois. Era evidente que Rochford
sentia algum grau de paixo por ela. Levando em conta os
beijos e as carcias dele, seria difcil negar o fato. Mas era
inteligente o suficiente para saber que paixo no
significava amor e, com certeza, no significava casamento.
Francesca perdera qualquer esperana de conseguir
essas coisas quando rompeu o noivado dos dois. O duque
era um homem orgulhoso demais para fazer o pedido uma
segunda vez para a mulher que o rejeitara. Mesmo que, se
por algum milagre, ela pudesse acreditar que ele iria querer
despos-la, casar-se com uma viva estril seria uma
negligncia do dever que tinha para com o nome e a famlia
dele.
No. Rochford sabia onde residiam as
responsabilidades dele e desposaria o tipo de mulher que
tinha de desposar. Afinal de contas, por que outro motivo
teria se dedicado a encontrar uma esposa?
O amor dela no lhe traria satisfao, Francesca sabia.
Contudo, mesmo assim, havia algo no ntimo dela que no
podia deixar de se aquecer ante o fato.
O corao dela fora uma coisa to fria dentro do peito
durante tantos anos que era uma experincia inebriante
senti-lo estufar-se novamente com doces emoes.
Avistando um homem caminhando na direo da casa,
ela inclinou-se para frente. Aguardou, com tenso, at que
ele houvesse chegado mais perto.
Sinclair!
Lgrimas brotaram nos olhos dela ao confirmar que o
vulto alto era o duque.
Levantando-se com um salto, pegou a vela e correu at
a porta. Pousou a vela na mesinha do hall de entrada e
abriu a tranca, puxando para si a porta com cuidado.
Rochford estava cruzando a rua e subindo a calada.
Sinclair!
Ele olhou para ela e sorriu. Francesca desceu correndo
os degraus e jogou-se nos braos dele, que lhe envolveram
a cintura, erguendo-a no ar, e a boca de Sinclair foi ao
encontro da dela.
Ficaram daquele jeito por um longo tempo, os lbios
colados uns nos outros, o testo do mundo esquecido. Mas,
por fim, Francesca lembrou-se de onde estavam e do que
estava fazendo, e o soltou, recuando, deixando escapar dos
lbios uma risadinha trmula.
Eu fiquei to preocupada. Entre, entre...
Ela o puxou pela. mo, conduzindo-o para dentro de
casa, olhando ao redor na rua escura.
Como da outra vez em que ele a visitara tarde da noite,
desceram o corredor em silncio at a aconchegante sala de
estar e fecharam a porta atrs deles.
O que houve? perguntou ela, voltando-se para
ele. Encontrou Perkins?
Encontrei. Ele enfiou a mo no bolso interno do
palet e retirou de l de dentro um pedao de papel.
Desdobrando-o, entregou-o para ela. Aqui est o
documento. Sugiro que o queime.
Quase sem acreditar, Francesca estendeu a mo e
pegou o pedao de papel. Notou que ele tremia nos dedos.
Voc no o... Voc no o pagou, no ?
No. Eu juro.
Nem o matou?
Um ligeiro sorriso se desenhou nos cantos da boca
dele.
Nem o matei. Convenci o sujeito a deixar a
Inglaterra. No acho que voltar a v-lo.
Ah, Sinclair! Francesca levou a mo aos olhos,
tentando conter a enxurrada de lgrimas que ameaava
jorrar. Imagino que seja errado, afinal, legalmente, a
casa pode ser dele, mas no consigo sentir nada alm de
felicidade por voc t-lo mandado embora.
A casa no dele. Perkins admitiu que o documento
era uma falsificao, exatamente como eu pensei. Deus
sabe que Haughston era irresponsvel o suficiente para t-
lo feito. .Mas se Perkins tivesse mesmo esse papel nas mos
pelos ltimos sete anos, j teria feito algo com ele antes de
agora, mesmo estando no exlio. Tambm no teria estado
disposto a aceitar dinheiro de voc em troca da casa. Teria
ido direto aos tribunais assim que retornou ao pas.
Ah. Francesca ponderou a situao. Sem
dvida, voc deve ter razo. Eu poderia t-lo enfrentado
nos tribunais. o que eu deveria ter feito, em vez de
incomodar voc com isto.
Fez exatamente o que devia ter feito. Se o houvesse
desafiado, Perkins teria feito da sua vida um inferno, com
mentiras e mexericos. O homem uma cobra. No foi
incmodo algum. S lamento que tenha esperado tanto
tempo para me contar o que havia de errado. Eu teria
gostado de poupar-lhe semanas de preocupao.
As palavras, a expresso gentil nos olhos escuros dele,
por fim, foram mais fortes do que o autocontrole. Francesca
comeou a chorar.
Francesca... minha querida, no... Rochford
caminhou at ela, tomando-a nos braos. No chore
Ele beijou-lhe o topo da cabea. Minha inteno foi faz-
la feliz.
E eu estou! Francesca deu uma risadinha em meio
s lgrimas. Mais feliz do que j estive em tanto tempo.
Rochford riu, com os braos apertando-se ao redor
dela, e roou o rosto no cabelo dela.
To feliz que voc chora.
Isso mesmo.
Ela afastou-se um pouquinho e o encarou, enxugando
as lgrimas do rosto. Os olhos azuis reluziam ao fit-lo,
cheios de ternura e alegria.
Ele suspirou profundamente.
Francesca...
Voc tem sido to gentil, to bom. Jamais saber o
quanto eu lhe sou grata.
No quero a sua gratido respondeu ele, a voz
rouca de emoo.
De qualquer modo, voc a tem... E muito, muito
mais.
Com ousadia, ela ficou na ponta dos ps e levou os
lbios ao rosto dele. As mos deslizaram at o rosto de
Sinclair, e por um longo instante, fitaram-se um ao outro
nos olhos. Depois ela ficou de novo na ponta dos ps, a
boca movendo-se na direo da dele.
Eles se beijaram, os lbios ardentes e vorazes, lnguas
se enroscando em uma dana primordial de desejo. O ardor
intensificou-se entre os dois.
As mos de Sinclair pousaram rios quadris dela,
movendo-se, incansveis, por ela toda, ao pux-la com mais
fora para si. Francesca envolveu-lhe o pescoo com os
braos, pressionando-se de encontro a ele, deleitando-se na
sensao rija do corpo dele de encontro maciez dela. Um
profundo e indefinvel anseio brotou dentro dela,
intensificando-se com cada carcia, com cada movimento da
boca de Sinclair. Sentia-se viva, como s acontecia apenas
com ele. A pele ficou extremamente sensvel, atenta at
mesmo ao mais suave toque do ar sobre si. Vises, sons,
cheiros, todos intensificados at ela se sentir quase
subjugada pela torrente de sensaes.
Ela deslizou a mo pelo pescoo dele, sentindo o roar
dos pelos curtos de cabelo na nuca de Sinclair e o deslizar
sedoso do farto e macio cabelo mais comprido acima deles.
Mergulhou os dedos no cabelo, permitindo que as mechas
lhe alisassem a pele, pressionando as pontas dos dedos na
superfcie slida do crnio dele.
Ele gemeu ao sentir os dedos de Francesca passando
pelo cabelo, e o som a encheu ainda mais de desejo. O
corao bateu forte dentro do peito, o pulso disparando
alucinadamente. Os braos dele se apertaram ao redor dela,
quase machucando-a de tanta fora, como se a inteno
dele fosse fundir os corpos um ao outro.
E era, Francesca se deu conta, justamente o que ela
queria: senti-lo dentro de si, como parte de si, to
entrelaada a ele que no havia como separ-los. Ela
estremeceu, quase amedrontada pela intensidade do
desejo.
No. Ele afastou-se, esforando-se para inspirar.
No a quero deste jeito. Voc no deve achar que me
deve qualquer coisa. Ele passou a mo pelo cabelo,
inspirando, bem fundo, visivelmente esforando-se para
trazer calma s prprias palavras. . No me aproveitarei
de voc.
Ele olhou para ela, os olhos negros to ardentes, to
intensos, que o simples olhar pareceu ser o suficiente para
ench-la de desejo.
Voc no precisa me recompensar pelo que fiz. No
foi por isso...
Shhh. Ela levou um dos dedos aos lbios. Eu
sei que no foi por isso que me ajudou. Ela o fitou,
saboreando a viso do rosto dele, os sentidos estimulados
pelo desejo estampado nas feies dele. por livre e
espontnea vontade. o que eu quero.
Ao falar, deu-se conta de como as palavras eram
verdadeiras. Apesar do medo que se escondia em seu
ntimo, apesar do receio de descobrir que todo este 'desejo
e voracidade, mais uma vez, se transformariam em cinzas
geladas, apesar de todos os motivos pelos quais no
deveriam continuar com o que estavam fazendo, era o que
ela queria. Queria mais do que qualquer outra coisa que j
quisera na vida. Na verdade, tudo o que ela queria neste
mundo era Sinclair.
Com um sorriso, avanou para os braos dele, com o
rosto erguendo-se ao encontro do dele.

Captulo Dezesseis

Francesca...
O nome dela vibrou com voracidade e esperana na
lngua dele, quando Sinclair a envolveu com os braos,
puxando-a para si,
Ele a beijou, voraz e desesperadamente, e Francesca
agarrou-se a ele com equivalente fervor, retribuindo os
beijos, os dedos se fincando no palet. Ele era a ncora
dela em meio a um turbilho de emoes e sensaes. O
criador daquela voracidade e, ao mesmo tempo, o nico
capaz de acalm-la.
Inexperiente e desajeitada de tanto desejo, ela moveu
as mos por sobre os ombros dele, subindo at o cabelo, o
desejo aumentando a cada toque, movido pela certeza de
que no seria o suficiente. Sabia que era a carne dele que
queria explorar, a pele exposta que os dedos ansiavam para
tocar. Com uma ousadia at ento desconhecida, Francesca
deslizou a mo para dentro do palet. A seda do colete era
lisa e fria sob os dedos, e a textura fez com que arrepios de
desejo lhe percorressem o corpo, mas tambm no era o
suficiente.
Queria tocar nele. Mais ainda, queria sentir nela as
mos dele.
Sinclair a pousou no cho e jogou os braos para trs
para poder arrancar o palet, descartando-o no cho.
Francesca desabotoou o colete dele, um tanto quanto
desajeitada ante a pressa e a avidez. Ele puxou a gravata
arrumada com esmero e a jogou na mesma direo que o
palet, fazendo o mesmo com o colete um instante mais
tarde.
Como se no pudesse mais esperar, ele a puxou para
si, cobrindo-lhe a boca com a dele. Francesca, sem a
restrio das peas de vesturio externas de Sinclair,
passou as mos por sobre o peito e as costas dele. Podia
sentir-lhe o calor da pele atravs do tecido fino da camisa,
mas ainda queria mais. Puxou para fora o tecido da camisa
at libert-la das calas e deslizou as mos por sob a
camisa, chegando pele exposta.
Sentiu a pele dele estremecer sob o toque, sentiu o
calor que ele irradiava. Esfregou as mos nas costas dele,
depois as trilhou com leveza por elas, as pontas dos dedos
mal alisando a pele, provando e experimentando, fincando-
se nela, contornando os msculos por sob ela.
Ele inspirou profundamente, e Francesca o sentiu
estremecer. Sinclair afundou as mos no cabelo dela,
arrancando os grampos, libertando as mechas, e a beijou
pescoo abaixo, demorando-se na carne clara e sensvel. Os
dedos dele procuraram as costas do vestido, praguejando
baixinho ao se deparar com a fileira de pequeninos botes
em forma de prola.
Francesca no foi capaz de conter uma risadinha, e ele
ergueu a cabea, os olhos brilhando com um misto de
humor, frustrao e voracidade.
Acha isso engraado, no ? fingiu rosnar.
Acho muito familiar retrucou ela, estendendo as
mos, em seguida, para desfazer os laos das saias dela.
Acho isso muito melhor.
A nica resposta de Sinclair foi um murmrio ao voltar
a lhe beijar o pescoo, subindo pelo maxilar e deixando uma
trilha de beijos at a orelha. Os lbios dele roaram no
brinco ao contornarem a orelha.
Sinclair interrompeu-se, mais uma vez erguendo a
cabea, estreitando os olhos ao fitar o brinco. Ele mexeu na
joia com o polegar.
Voc est usando o brinco que eu lhe dei.
De repente, sentindo-se constrangida, Francesca
enrubesceu.
.
Rochford a encarou com intensidade. Ela no conseguia
lhe decifrar a expresso do rosto e sentiu um arrepio de
apreenso. E se o brinco lhe lembrasse do rompimento dos
dois, da raiva e do ressentimento que deve ter sentido
quando Francesca deu fim ao noivado com ele? E se
achasse um desaforo da parte dela?
Mas o duque apenas sorriu e disse:
Ficam lindos em voc,
Ele virou a cabea para fitar o bracelete no pulso dela,
em seguida erguendo-lhe o brao e dando um suave beijo
na pele logo acima das joias. Francesca sentiu a pulsao
acelerar-se sob a boca do homem, traindo-a.
Rochford trilhou o dedo pelo pescoo dela.
Acho que precisa de algo para completar o jogo,
concorda?
Antes que ela pudesse protestar, ele curvou-se e beijou
a depresso sensvel na base do pescoo. Os olhos de
Francesca se fecharam lentamente, e ela torceu para que os
joelhos no cedessem sob o peso. Era engraado com um
pequeno gesto carinhoso como aquele era capaz de
transformar as entranhas dela em cera derretida.
Sinclair... Ela passou a mo pelo cabelo. Ah,
Sin..
A boca dele deixou uma trilha quente na lateral do
pescoo dela, e ele acariciou-lhe a orelha com o nariz,
deixando-a toda arrepiada. Murmurou-lhe o nome, a voz
rouca de desejo.
Ele jamais a tratara daquele modo, pensou, jamais fora
to ousado, to tentador... to voraz. Em resposta, o desejo
apossou-se dela, ardente e veloz. Enfiando as mos para
baixo da camisa aberta de Rochford, ela as deslizou para o
lado, explorando os msculos fortes e a pele macia com os
pelos speros. As pontas dos dedos encontraram os
pequenos e rijos mamilos masculinos, e os circularam.
Um gemido baixinho escapou da garganta de Sinclair, e
a boca dele retornou para reivindicar a dela. Os dedos dele
se puseram a trabalhar, desfazendo os laos do vestido e
terminando de abrir os botes. Francesca tinha quase
certeza de ter escutado um ou dois botes sendo
arrancados assim como um rasgo aqui ou ali, mas no deu
a menor importncia. Tudo o que importava era o agora, e
as mos dele na pele dela, deslizando sobre as costas,
trazendo formigante vida cada centmetro da pele dela.
Sinclair puxou o vestido para baixo, deslizando-o pelos
braos dela, at cair ao cho. Ele curvou-se para lhe beijar
os ombros, depois moveu-se ao longo da clavcula para, por
fim, chegar aos volumes macios dos seios. Francesca
prendeu o ar nos pulmes. Com suavidade, ele puxou para
baixo a combinao, o movimento do tecido uma carcia
sobre a pele delicada. O babado na borda deslizou por
sobre o mamilo, fazendo-o enrijecer.
Os olhos dele, pesados e sombrios de desejo, estavam
fixos no seio, observando os dedos acompanhando a trilha
do tecido. Francesca estremeceu ante o toque da pele dele
no mamilo dela, deixando-o ainda mais intumescido. Ele
trilhou a ponta do dedo ao redor do botozinho rosado,
provocando-o, e em resposta, a umidade acumulou-se entre
as pernas dela. O ardor ali brotando a pegou de surpresa,
mas, em seguida, ele curvou-se e tomou na boca o
botozinho carnudo, e ela no foi mais capaz de pensar em
nada.
Francesca gemeu, mordendo o lbio inferior, e o
barulho pareceu excit-lo ainda mais. Ele a envolveu com os
braos, erguendo-a no alto, enquanto sugava ainda mais
para dentro da boca o mamilo. Sugou com carinho, a lngua
circulando e acariciando, levando s alturas a voracidade. A
cada movimento da boca de Sinclair, o ardor no baixo-
ventre dela intensificava-se, mido e pulsante, latejando por
alvio. Queria envolv-lo com as pernas, mexendo-se de
encontro a ele de um modo que a teria feito enrubescer
caso houvesse pensado nisso em qualquer outro momento.
Bruscamente, ele puxou para baixo o outro lado da
combinao e voltou a ateno para o outro seio. Francesca
teve de conter um gemido, e os dedos se enterraram no
brao dele.
Por fim, Sinclair permitiu que ela deslizasse por sobre o
corpo dele at chegar ao cho, e as mos dele lhe
acariciaram as ndegas, os dedos se enterrando nos montes
carnudos, empurrando-a de encontro ao volume do desejo
dele. Com uma ousadia que a teria escandalizado algumas
semanas antes, Francesca moveu os quadris, esfregando-se
nele e sorriu de satisfao ante a resposta pronta e
inconfundvel do corpo dele.
Ele puxou a fita que amarrava a combinao. J
havendo sofrido tanta presso, o lao se apertara,
transformando-se em um n, mas aps um esforo de
alguns segundos, a fita estreita se rasgou, libertando-a.
Com impacincia, ele empurrou a vestimenta para baixo.
Descendo dos sapatos, Francesca estendeu as mos para
trs para soltar as amarras da combinao e das
pantalonas, evitando, assim, a destruio de qualquer outra
amarra pelas mos dele.
As roupas de baixo deslizaram at o cho. Os olhos de
Sinclair lentamente olharam para baixo, admirando cada
centmetro do corpo dela. Francesca lembrou-se do
constrangimento na primeira vez em que o marido a vira
nua sobre a cama, a vontade que tivera de se cobrir diante
dele e a impacincia com a qual ele lhe empurrara para
longe as mos.
Ficou ruborizada de estar postada diante de Sinclair
daquele jeito, mas sabia que muito pouco disso se devia a
constrangimento, pois o corpo dela ardia de desejo ante o
toque dos olhos dele, quase tanto quanto se fossem as
mos dele percorrendo-a.
Ele tirou a camisa com um dar de ombros, e Francesca
se flagrou explorando a extenso nua do peito dele com os
olhos, com ansiedade semelhante a com que ele a fitara.
Com uma pontada de surpresa, deu-se conta de que queria
ver mais de Sinclair. Mais do que isso, estava tomada de
uma avidez para toc-lo, para beijar e acarici-lo. Algo bem
no fundo dela queria, com desespero, conhec-lo de todas
as maneiras possveis, possu-lo e ser possuda por ele,
tornando-se parte dele.
Ela o observou descalando as botas com pressa, e
depois tirando o restante das roupas, a pulsao se
acelerava a cada pea que via descer pela pele dele. Em
seguida, ele veio at ela, tomando-lhe as mos, e ajoelhou
no cho, puxando-a consigo. Francesca deitou-se de costas
sobre a angua amarrotada, o cabelo esparramando-se ao
redor, como um leque dourado, Ela arrepiou-se um
pouquinho, pensando:
E agora que vir o frio, a indiferena e at o nojo.
Seria aquele o instante em que descobriria que nada
havia mudado dentro dela, que nada era diferente com
Sinclair. Ela ficaria dura, o prazer ardente no ventre
desapareceria e teria a certeza de que fora insana em
pensar que poderia terminar de qualquer outra maneira.
Rochford deitou-se virado de lado prximo a ela,
apoiado em um dos braos, e a fitou com ateno, os olhos
examinando-lhe as feies.
Sempre sonhei em fazer amor com voc na minha
cama, de ver o seu cabelo esparramado sobre os meus
travesseiros. Ele acariciou-lhe o cabelo com a mo.
Depois a estendeu para acariciar o rosto e o pescoo dela,
dizendo: Mas eu a quero demais para esperar.
Abaixando a cabea, ele a beijou lenta e
carinhosamente, a boca movendo-se com uma suave pressa
que contradizia as palavras que acabara de falar. Mas
Francesca pde sentir a paixo mal contida que se escondia
por trs dos atos dele. Estava ali no bater acelerado do
corao, na respirao alterada, no calor ardente da pele.
Ela sabia que Rochford estava se contendo apenas com
fora de vontade, como uma represa contendo a enchente,
reprimindo o desejo com o intuito de melhor saborear o
prazer de cada momento.
E tudo o que ela sentia era o mesmo prazer. O corpo
aqueceu-se, e a tenso relaxou. No havia trepidao, no
havia ansiedade. Estava flutuando no prazer, deleitando-se
com as emoes que jamais esperara sentir.
Francesca alisou o brao dele com a mo, descobrindo
a textura da pele dele, a maciez da pele na parte interna do
cotovelo, a firmeza dos msculos sob a parte superior do
brao, a ligeira aspereza dos pelos. As pontas dos dedos
formigavam s de toc-lo, enviando torrentes de desejo se
contorcendo na direo do baixo-ventre dela. Deixou que a
mo se esgueirasse at o ombro de Sinclair e descesse
pelas costas, at onde pudesse alcanar.
Como que pde ter receado que isto no seria
maravilhoso? No entanto, assim que isso lhe veio cabea,
lembrou-se de que as coisas poderiam mudar a qualquer
momento, que Sinclair deixaria de beij-la e acarici-la para
se arremeter entre as pernas dela, ansioso pelo prprio
prazer.
Quando ele ergueu a cabea, pensou ser chegado o
instante da mudana, mas Sinclair apenas lhe abandonou a
boca para explorar o pescoo e os seios, com lbios e lngua
provando e provocando a pele dela, deixando-a mais
excitada a cada beijo. A boca do homem cobriu a dela, a
mo deslizando pelo corpo dela, acariciando-a em
movimentos lentos e prolongados.
A medida que o latejar entre as pernas ia ficando cada
vez mais intenso, enchendo-a de paixo, estas se moveram,
irrequietas. A boca de Sinclair esgueirou-se lenta e
inexoravelmente sobre o seio, na direo do mamilo, e ela
foi tomada de ansiedade. Ficou aguardando que ele voltasse
a tomar o botozinho na boca, e a cada toque da lngua,
dos lbios, dos dentes dele, a ansiedade dela aumentava e
intensificava-se, at Francesca estar tensa, como a corda de
um arco, a pele suada e a respirao alterada. Ela afundou
as unhas nos ombros dele, dando-se conta do impulso
primitivo de arranhar-lhe as costas at chegar s ndegas,
onde fincaria as unhas na carne macia.
E ento, por fim, a boca cerrou-se ao redor do mamilo,
macio como veludo e mido, e ele comeou a sugar,
puxando o sensvel boto de carne com ardncia. Francesca
no conseguiu conter um gemido de satisfao, to intenso
que foi quase doloroso, e os quadris se contorceram na
cama de anguas.
Respondendo a um pedido silencioso, a mo de Sinclair
deslizou pelas coxas dela, at a superfcie plana do abdome,
circundando e aproximando-se cada vez mais do monte de
pelos entre as pernas. As pontas dos dedos dele chegaram,
aos poucos, ao tringulo sedoso, entrelaando-se aos pelos
e deslizando at o mago, para dentro das dobras de carne
quente e mida. Francesca sobressaltou-se e tentou se
afastar, constrangida por ele ter de sentir a quantidade
anormal de umidade que ali se concentrava.
Mas os dedos ardentes do duque a seguiram,
deslizando com insistncia por sobre ela, apertando-a de
um modo que a deixava sem flego e fincando os
calcanhares no cho. Em seguida, os dedos inteligentes a
estavam afastando e explorando-a do modo mais ntimo
possvel, acariciando o absurdamente sensvel boto de
carne, at ela ser quase levada loucura de voracidade,
com os quadris se erguendo na direo da mo, fazendo
movimento circulatrios. Ligeiros gemidos de paixo lhe
escapavam dos lbios, e ela virou a cabea de modo a
abaf-los de encontro ao brao dele.
Algo estava crescendo dentro dela, um n de
expectativa insistente e latejante, at ela desesperadamente
ter a sensao de que ia gritar. E ento, algo explodiu no
interior dela, e Francesca, de fato, gritou, fincando os
dentes no brao de Sinclair. Uma onda de puro prazer
percorreu o corpo dela, to forte a ponto de deix-la
trmula, perdida em meio pura sensao fsica.
Escutou-o gemer e descansar a cabea de encontro ao
peito dela por um instante, como se lutando para manter o
controle. E, por fim, quando ela estava deitada
completamente sem foras sob ele, Sinclair posicionou-se
sobre ela, afastando-lhe as pernas. Ela as abriu para ele
com ansiedade, pois, apesar da satisfao inebriante do que
havia acabado de experimentar, ainda havia um latejar,
uma voracidade que s seria saciada quando o tivesse
dentro de si.
Mas ele ainda no se movera. Em vez disso, apoiou-se
nos cotovelos e comeou, com tranqilidade, a dedicar as
atenes ao outro seio. Beijando e acariciando-o, tomando
o mamilo na boca e repetindo a suco intensa e lenta. Para
surpresa dela, a tenso retornou, se possvel com
intensidade ainda maior desta vez, deixando-a mais ansiosa,
pois sabia o que a esperava no fim. Ele recuou, soprando o
ar quente sobre o mamilo mido e rosado, fazendo com que
este se arrepiasse e intumescesse, enquanto provocava o
outro mamilo entre o indicador e o polegar, girando-o de
um lado para o outro e puxando-o com delicadeza. A
voracidade intensificava-se dentro dela, at ela estar quase
chorando de desejo.
Ela sussurrou o nome dele, e as mos dela deslizaram
para baixo, de volta para as ndegas, acariciando os montes
carnudos.
Por favor murmurou ela. Por favor...
Ele moveu-se para dentro dela, erguendo os quadris e
pressionando-se lenta e constantemente para dentro dela.
Francesca arquejou ante as sensaes que se apoderaram
dela, surpresa com a sensao de preenchimento, de
naturalidade do ato. Sinclair comeou a arremeter para
dentro dela, retirando-se quase por completo, antes de
voltar a arremeter at o fundo, criando uma frico intensa
e deliciosa, que elevou a novos patamares a tenso dentro
dela. Em seguida, mais uma vez, ela estremeceu e, desta
vez, deu vazo ao desejo primitivo, arranhando-lhe as
costas com as unhas e fincando-as nas ndegas.
Sinclair deu um grito rouco, estremecendo de encontro
a ela, e os dois se encontraram em um cataclismo de
paixo. Francesca o envolveu com os braos e as pernas,
agarrando-se a ele para no ser levada pela tempestade
que os envolveu.
O corpo dele pesava sobre o dela, o rosto enterrado na
curva do ombro, mas a presso no incomodou Francesca.
Estava to leve de alegria que no sabia se no flutuaria
para longe se Sinclair no estivesse ali. Agarrou-se a ele,
deliciando-se com a sensao do corpo dele sobre o dela,
da pele quente e mida, da respirao de Sinclair
arrepiando-lhe o pescoo.
As lgrimas acumuladas nos olhos dela comearam a
jorrar, escorrendo pelo rosto, e ela ergueu a mo para
enxug-las.
Francesca? Ele rolou para o lado, fitando-lhe o
rosto, e a testa se franziu. O que foi? Voc est
chorando?
Ela assentiu, constrangida, tentando conter as lgrimas.
Desculpe.
Voc est bem? Eu a machuquei?
No! Ah, no apressou-se ela em tranquiliz-lo.
No sei por que estou chorando. Foi tudo to lindo. Os
olhos voltaram a ficar midos, e ela, com impacincia,
enxugou as lgrimas com a mo. Ah, droga...
Ele riu, um som carregado de satisfao, e a tomou nos
braos, puxando-a contra o peito, de modo a ficarem
deitados juntinhos, como duas colheres em uma gaveta.
Enterrou o nariz no cabelo dela e deu-lhe um breve beijo na
nuca.
Foi lindo mesmo.
Jamais senti coisa parecida. Pensei que.,,.
Ela se interrompeu; dando-se conta de que, talvez,
estivesse falando um pouco demais.
Jamais? Havia surpresa na voz dele. Quer dizer
que... Ele hesitou, antes de prosseguir, pensativo:
Quer dizer que jamais sentiu... Ah, diabos, no consigo
pensar em nenhuma maneira gentil de lhe perguntar isto.
Voc jamais havia alcanado a satisfao?
Ela sacudiu a cabea, com a voz baixinha ao responder:
No. Sei que deve me achar muito esquisita. E, na
verdade, no h motivos para falarmos disto.
Por que sequer fora tocar no assunto? No pde deixar
de amaldioar o prprio descuido. No havia razo para
Sinclair saber da antiga frieza. Com certeza, o faria ter suas
dvidas quanto a ela.
Eu no a acho nem um pouco esquisita retrucou
ele, voltando a lhe beijar o cabelo. Eu a acho... ele
deslizou a mo pela lateral do corpo dela, acompanhando as
curvas do quadril e da cintura ... deliciosa. Sinclair deu
outro beijo na curvatura do ombro. Quem eu no consigo
entender o seu falecido marido.
Era to diferente com ele. Eu... Eu detestava. A
prpria veemncia a chocou um pouco. Desculpe. Sei que
deve me achar terrvel.
Francesca cerrou os lbios, tentando conter o fluxo das
palavras.
E claro que no penso nada disso. Ele a puxou
ainda mais para perto do prprio corpo, envolvendo-a com
o calor e a fora dele.
Acho que lorde Haughston deve ter sido um idiota
ainda maior do que eu suspeitara.
As palavras pareciam fluir de Francesca agora, que
parecia incapaz de cont-las.
Andrew disse que eu era fria, uma princesa de gelo.
Tentei no ser, mas foi intil. Era... Era totalmente diferente
do que foi hoje noite. Odiava o toque dele. Sei que fui
uma esposa horrvel. Eu no deveria ter me casado com ele.
No o amava. Tentei me convencer de que amava, mas,
assim que estvamos casados, descobri o erro terrvel que
eu tinha cometido. Era to constrangedor... e doloroso.
Chorei durante metade da minha noite de npcias.
Engolindo em seco, ela acrescentou baixinho: No de
se admirar que ele no me achasse atraente. Ou ele ter
procurado outras mulheres. A culpa toda foi minha.
Pare ordenou Sinclair. Ele apoiou-se no cotovelo,
virando-a de barriga para cima, de modo a poder lhe fitar o
rosto. Escute o que vou dizer. Voc uma mulher linda e
extremamente passional. No detectei o menor vestgio de
frieza em voc. Voc incrivelmente desejvel, e no
importa o que aquele idiota do Haughston possa ter lhe
dito, nada foi culpa sua. Ele curvou-se, beijando-a com
intensidade. Entendeu?
Ela assentiu, corando ligeiramente.
Sinclair acariciou o rosto dela com as costas dos dedos,
a expresso do rosto se suavizando.
Sinto muito pela sua infelicidade. Pelo prazer que
jamais conheceu. Mas sou um sujeito imperfeito o suficiente
para no. conseguir evitar de ficar feliz por ele jamais... ter
tido isto com voc. Ele sorriu, os olhos escuros reluzindo
com malcia. E tambm... Bem, fico detestavelmente
presunoso e vaidoso de saber que encontrou satisfao
comigo, e no com ele. Sinclair curvou-se para beij-la
outra vez. Alm do mais prosseguiu, pontuando as
palavras com beijos pelo rosto e pescoo dela. Pretendo
dedicar boa parte do meu tempo para lhe mostrar o quanto
lhe falta frieza.
Uma risadinha escapou dos lbios dela.
Pretende mesmo?
Sem dvida. Ser a minha misso solene.
Descobriremos exatamente quais so todas as coisas que a
excitam. Ele trilhou o dedo pelo corpo dela, deslizando-o
sobre os seios, sorrindo ante a resposta dos mamilos que se
retesaram. Receio que possa levar algum tempo e
esforo, mas considero o meu dever encontrar cada um
deles.
Ele curvou-se e roou um beijo em cada ponta
entumescida.
Voc um homem muito dedicado disse-lhe
Francesa.
Eu sou concordou ele, a mo descendo ainda
mais.
Ela suspirou profundamente, arqueando-se ante a
sbita descarga eltrica que lhe percorreu o corpo. Os olhos
se enuviaram de desejo ao murmurar:
J?
Hummm. Acho que sim. A voz dele ficou rouca.
Acho de vital importncia dar incio agora mesmo ao
trabalho de pesquisa. No quero ningum dizendo que
negligencio o meu dever.
No... Ela suspirou ante uma nova onda de prazer
quando os dedos dele buscaram o centro da paixo dela.
No podemos deixar que isso acontea.
Ele a beijou, e todo o resto desapareceu da mente dela.

Captulo Dezessete

Francesca acordou tarde na manh seguinte. Estava


deitada na cama, a luz do sol invadindo o quarto atravs
das cortinas. Confusa, por um instante, ela piscou os olhos.
As lembranas da noite anterior lhe invadiram os
pensamentos. Um rubor corou-lhe o rosto, mas ela sorriu,
afundando ainda mais sob as cobertas. Estendeu a mo
para o travesseiro onde a cabea de Sinclair repousara na
noite anterior.
Ele no estava mais l, claro. Aps terem feito amor
novamente na sala de estar, ele a carregara at l em cima,
na cama, e haviam passado algum tempo ali deitados,
juntos, abraados e satisfeitos. Ela por fim adormecera, e
ele deve ter ido embora aps isso. No tivera dvidas de
que ele o faria. Rochford faria de tudo para lhe proteger a
reputao, mesmo dos prprios criados.
Ante o pensamento, os olhos de Francesca se
arregalaram, e ela ergueu-se bruscamente na cama,
olhando ao redor. Quando os olhos pousaram sobre a pilha
de roupas na cadeira ao lado da cama, ela deixou escapar
um suspiro de alvio e voltou a afundar no travesseiro.
Graas a Deus, ele tivera a presena de esprito de se
lembrar de pegar as roupas dela, e de no deix-las no
cho da sala de estar.
Ela espreguiou-se, deliciando-se com a sensao dos
lenis deslizando por sobre o corpo nu. Talvez, de agora
em diante, abrisse mo completamente das camisolas,
pensou, rindo para si mesma. De algum modo, da noite
para o dia, Sinclair a transformara em uma libertina. Mal
acordara e j estava pensando no que a esperava hoje
noite e se Rochford voltaria a procur-la.
Mas era completamente aceitvel, procurou se
convencer. Afinal de contas, tinha de recuperar anos de
tempo perdido.
Francesca levantou-se e enrolou-se em um roupo. A
criada aparentemente decidira no acord-la e deixara a
bandeja do caf da manh na mesinha baixa ao lado da
cadeira. Tanto o ch quanto a torrada j haviam esfriado,
mas, mesmo assim, Francesca os comeu. De repente,
estava morrendo de fome.
Ela chamou a criada e ordenou um banho. Podia sentir
a curiosidade de Maisie irradiando dela. Sabia que a criada e
todos os outros empregados estavam morrendo de vontade
de saber o que estava acontecendo aps a cena com
Perkins que haviam testemunhado na noite anterior. Teria
de informar-lhes de que o problema fora resolvido e que
podiam parar de se preocupar com os respectivos futuros,
mas, por ora, preferiu ficar em silncio. Tudo o que queria
fazer era afundar em uma banheira de gua quente e
sonhar acordada com Sinclair.
No havia futuro para eles, claro. Francesca era
realista o suficiente para saber disso, apesar da feliz noite
que haviam acabado de passar juntos. Tudo o que
poderiam esperar era um caso. Sim, amava Rochford, mas,
apesar de ele haver claramente gostado de quando haviam
feito amor, no dera indcios de que a amava. Paixo no
significava o mesmo para os homens do que para as
mulheres. O desejo de Sinclair no era carregado de amor,
como o dela. E mesmo que ele a amasse, no faria
diferena.
O duque de Rochford precisava se casar para ter
herdeiros, independentemente do que Sinclair Lilles pudesse
desejar. E Sinclair era um homem responsvel. Seguia o
dever, no os desejos. No poderia se casar com uma
mulher estril. Teria de escolher uma esposa mais jovem e
ter filhos com ela.
Mas, com certeza, ainda no teria de fazer isso to
cedo. Era evidente que no estava interessado em qualquer
das mulheres que, ela selecionara como possibilidades para
ele. Na verdade, ele com certeZa desgostava de duas delas
e ajudara uma terceira a ficar noiva de outro homem.
Tambm no dera esperanas a qualquer uma delas.
Portara-se com a discrio de sempre. Ele poderia aguardar
mais alguns meses, talvez at um ano... ou dois. Afinal de
com tas, um homem era capaz de gerar filhos com idade
muito mais avanada do que a de Sinclair.
At ele ter de casar, poderiam ficar juntos. Ou, pelo
menos, at ele se cansar dela. Podiam ter um caso, e
ningum na alta sociedade daria a mnima importncia,
contanto que fossem discretos. Afinal de contas, ela era
viva, e ele solteiro. Ningum seria magoado por conta de
seus atos. Casos eram comuns, mesmo em meio nobreza
casada, embora, em geral, aps a questo de herdeiros ter
sido resolvida.
Talvez houvesse boatos sussurrados, mas, contanto
que fossem cautelosos, e dada a reputao de Rochford de
exmio atirador, estes no assumiriam as propores de um
escndalo. Mesmo que isso acontecesse, era um risco que
Francesca estava disposta a correr. Afinal de contas, seria a
reputao dela a ser prejudicada, no a dele.
Sabia que, quando chegasse a hora, seria difcil abrir
mo dele, mas era um risco que tambm se via disposta a
assumir. Estava determinada a aproveitar o instante de
felicidade. Depois, claro, faria a coisa certa. No
estragaria a vida de Rochford. Mas, por hora, pretendia se
deliciar com o merecido prazer.
Navegou pelo dia em uma nuvem de felicidade. Assim
que se vestiu, desceu at a cozinha e reuniu os
empregados. Francesca os agradeceu pelos esforos, em
prol dela, na noite anterior, e assegurou-lhes que o
problema com o sr. Perkins j havia sido solucionado. Com
um sorriso, ela lhes disse que ele jamais voltaria quela
casa.
O alvio dos criados foi evidente, embora ela pudesse
ter notado que uma boa dose de curiosidade permanecera.
Contudo, no estava disposta a revelar sua ida casa de
Rochford para pedir ajuda nem o que o duque fizera para se
livrar de Perkins. Talvez contasse parte da histria para
Maisie mais tarde. Afinal de contas, a criada pessoal de uma
mulher era a pessoa de quem mais era difcil esconder
segredos. Mas, por ora, queria reservar para si mesma tudo
no tocante ao duque. Suspeitava de que qualquer coisa que
dissesse a respeito dele lhe traria um brilho ao olhar que
revelaria a verdade.
Ela tentou prosseguir com as tarefas dirias, mas
estava tendo dificuldades para se concentrar. Sentou-se
escrivaninha para colocar em dia a correspondncia, que
estava terrivelmente atrasada. H dias que j deveria ter
escrito para Constance. Entretanto, assim que pegou a folha
de papel e comeou a escrever, viu os pensamentos se
voltando para Sinclair e para o modo como ele sorria, com
ligeiras rugas se formando nos cantos dos olhos ou para as
coisas que ele fizera na noite anterior. E tais pensamentos
logo fizeram o corao dela disparar, e um ardor comear a
se acumular no seu ntimo.
Tentou reprimir os pensamentos desobedientes e
voltou a escrever, mas, aps algum tempo, desistiu e
decidiu se dedicar a algo que exigisse menos concentrao.
Procurou, ento, dedicar-se costura, mas logo tornou-se
evidente que costurar buracos em meias e prender babados
no iriam mant-la mais ocupada do que escrever cartas.
Ponderou que as visitas da tarde fariam o tempo passar
mais rpido, mas logo descobriu que ter visitas era a pior
maneira de fazer o tempo passar, pois tinha de se esforar
para dar a impresso de que estava escutando e
interessada. Pelo menos, ningum estivera por perto para
ver quando ela deixara cair no colo a meia que estava
remendando e ficara olhando, sem enxergar, a parede, com
um 'sorriso sonhador nos lbios, enquanto se recordava dos
beijos de Sinclair.
Perdera o fio da meada das conversas tantas vezes que
uma das visitas chegara a lhe perguntar se ela estava se
sentindo bem, e outra lanou-lhe um olhar frio ao ir
embora. Por fim, o duque de Rochford veio visit-la.
Fenton o anunciou quando ela estava sentada na sala
de visitas com lady Feringham e a filha. O corao de
Francesca veio garganta, e ela se levantou com um salto,
antes que houvesse se dado conta do que fizera. Com
seriedade, tentando dar a impresso de que se levantava
para todas as visitas, inclinou a cabea para o mordomo,
dizendo:
Por favor, faa-o entrar.
Ela no ousava olhar para lady Feringham nem para a
filha desta, enquanto se preparava para rever Sinclair. No
podia deixar transparecer no rosto nada do que ocorrera
entre os dois. Afinal de contas, discrio deveria ser o lema
dela.
Rochford entrou na sala logo atrs do mordomo, e
Francesca pde notar um brilho de decepo nos olhos dele
quando viu as outras visitas. Ele se recomps no vo da
porta, antes de adentrar a sala de visitas e se curvar para
ela.
Lady Haughston.
Rochford. Que prazer em v-lo cumprimentou ela
com a voz deliberadamente calma.
As bochechas estavam ligeiramente quentes, e ela
torceu para no estar enrubescendo, pelo menos no o
suficiente para as outras pessoas notarem.
Estendeu a mo para ele. Queria desesperadamente
sentir o toque dele, no entanto, sabia que no devia
permitir que nada disso transparecesse no rosto. Os dedos
dele envolveram os dela, e Francesca o sentiu apert-los
com suavidade antes de solt-los. Ela se permitiu uma
olhada nos olhos dele, e mal conseguiu desvi-los.
Exibiu um sorriso cordial e vibrante e gesticulou
vagamente na direo de uma das cadeiras.
Por favor, sente-se. J conhece lady Feringham e a
filha dela, lady Cottwell, eu presumo.
Conheo, claro.
Rochford curvou-se para as outras mulheres, e as
cumprimentou com educao, enquanto Francesca sentou-
se e procurou se recompor.
Era um absurdo que tudo no que era capaz de -pensar,
naquele instante, era na imagem de Rochford apoiado sobre
ela, a pele mida de suor, a respirao acelerada, os olhos
negros como a noite enquanto arremeda para dentro dela.
Ela pegou um leno e, com discrio, enxugou o rosto.
Ser que mais algum estava sentindo tanto calor ou
era apenas ela?
Imaginou se seria muito estranho ela pedir para Fenton
abrir outra das janelas.
O aposento ficou em silncio, e Francesca olhou ao
redor, dando-se conta de que algo no estava certo. Pelas
expresses de expectativa nos rostos dos outros, deu-se
conta de que estavam aguardando que ela respondesse
alguma coisa.
Eu... Eu peo que me perdoem. Receio ter... h...
me distrado por um instante. Estava achando um pouco
quente aqui. Posso pedir que abram uma janela?
Ah, no, est bem agradvel A visitante mais
jovem garantiu. Eu estava apenas perguntando se milady
se divertiu na festa de lady Smythe-Fulton, semana
passada. Devo confessar que a achei um pouco cheia
demais.
Sem dvida. Mas o propsito das festas no
mesmo reunir as pessoas? perguntou Francesca com um
sorriso, esforando-se ao mximo para se lembrar de
qualquer coisa da festa.
No foi onde ela viu Rochford conversar com Mary
Calderwood, foi? No, esse havia sido o sarau dos
Haversley.
No se recordava de quase nada a respeito daquela
noite, com exceo de com quem o duque conversara e o
modo como lady Mary o elogiara.
Lanou outro olhar na direo de Rochford. Ele a
estava observando, e havia algo no olhar dele que lhe
incendiava a pele. Tentou lhe lanar um olhar de censura,
mas teve receios de que no fora bem o que conseguira
fazer.
Quando que essas mulheres vo embora? Ser que j
no ultrapassaram o limite cordial da durao de uma visita
social tarde?
Mas lady Feringham continuava a tagarelar. Dera incio
a uma conversa sobre o novo faeton de lorde Chesterfield,
que o filho caula aparentemente destrura ainda esta
manh em uma corrida absurda com o sr. William
Arbuthnot. Francesca esforou-se, ao mximo, para sorrir,
exclamar de surpresa e suspirar nos devidos momentos,
mas foi incapaz de impedir que os olhos, repetidas vezes, se
voltassem para o duque.
Foi tomada de alvio quando, por fim, lady Feringham
anunciou que estava na hora de irem. Francesca s torceu
para que as mulheres no houvessem notado o brilho de
alegria nos olhos dela quando se levantou para se despedir.
Quando as duas mulheres saram, Francesca girou de
volta para Rochford, que avanou na direo dela com
passadas largas, segurando-lhe ambas a$ mos nas dele,
erguendo-as at os lbios e dando um demorado beijo em
cada uma delas.
Eu estava comeando a achar que elas haviam
fincado razes aqui falou ele entre beijos.
Francesca deu uma risadinha.
Eu tambm. Ah, Sinclair.
Ela disse o nome dele como um sorriso, fitando-lhe o
rosto, as prprias feies reluzindo, como que acesas por
dentro.
Rochford praguejou baixinho, tomando-a nos braos e
curvando-se para beij-la com intensidade. Quando, por
fim, interromperam o beijo, um bom tempo depois, o rosto
de Francesca estava rosado, e os olhos, reluzindo, os lbios
macios e com uma aparncia ligeiramente inchada.
Quando olha para mim desse jeito, eu me esqueo
de tudo o mais disse Sinclair com a voz rouca.
Precisamos conversar.
Precisamos? respondeu ela, com tranqilidade,
sorrindo de uma maneira deliberadamente provocante.
Posso pensar em muitas outras coisas que eu preferia estar
fazendo.
Safadinha. Ele ergueu-lhe a mo e a virou de
palma para cima, de modo a poder dar um beijo nela.
Sabe muito bem que eu tambm. Mas preciso lhe contar...
O som de um pigarro discreto veio do corredor, e eles
se separaram bruscamente, Rochford virando-se para
inspecionar, a cornija da lareira, como se esta o fascinasse
profundamente. Francesca sorriu, recomps a expresso do
rosto e virou-se para o mordomo.
Pois no, Fenton?
A sra. Fredrick Wilberforce para v-la, madame.
Adoraria ter podido instruir o mordomo para avisar
mulher que ela no estava em casa, mas sabia que a Sra.
Wilberforce deve ter visto as outras visitas deixando a casa,
e se Francesca no a recebesse, a mulher ficaria sentida.
Tendo desposado um homem vindo de uma posio social
acima da dela, a sra. Wilberforce era especialmente sensvel
a qualquer tipo de menosprezo.
Reprimindo um suspiro, Francesca instruiu Fenton a
deixar a mulher entrar. Ela voltou-se de novo para Sinclair,
dizendo baixinho:
Desculpe.
Ele sacudiu a cabea, com um sorriso no canto da
boca, e respondeu:
Eu espero.
Francesca virou-se para sorrir para a mulher que
adentrava a sala. Torcia para que no houvesse nada no
rosto que sugerisse o que vinha fazendo antes de a sra.
Wilberforce chegar. Com certeza, o corao ainda estava
batendo forte, e ela no ousou olhar para o duque.
Felizmente, Rochford conhecia o marido da sra.
Wilberforce, que vinha de uma cidade prxima
propriedade do duque em Cornwall, e por alguns minutos,
ele foi capaz de distra-la em uma conversa sobre o homem.
Depois disso, o tempo se arrastou. Desta vez, Francesca
no foi capaz de fazer uso do costumeiro traquejo social
para ajudar a si mesma. Tudo em que conseguia pensar era
no desejo para que a mulher fosse embora, para que
pudesse ficar a ss com Sinclair.
Quando ela fosse embora, Francesca pensou em dizer
para Fenton que no receberia mais visitas. Contudo, no
sabia que desculpa poderia dar para a permanncia de
Sinclair. Pelas regras da cordialidade, ele deveria ir embora
antes mesmo da sra. Wilberforce. Ele j estava ali h muito
mais tempo do que era costumeiro para uma visita durante
a tarde. Imaginou se a sra. Wilberforce havia percebido ou
se estivera encantada demais de conversar com o duque
para se dar conta da gafe dele.
Por fim, surpreendendo-a, Sinclair ficou de p, avisando
que precisaria ir. Francesca mal conseguiu conter um
protesto. Entretanto, esforou-se para exibir um sorriso
amarelo e estendeu-lhe a mo.
Foi muita gentileza milorde ter vindo falou com
formalidade.
Ele sorriu.
Espero retornar muito em breve.
Os olhos dela se ergueram bruscamente para os dele
ante as palavras, e ela pde notar um sorriso escondido
naquelas profundezas escuras.
Ah, sim. Por favor, faa isso. Eu adoraria poder lhe
mostrar o meu jardim.
Ele sorriu.
No tenho dvidas de que ele lindo. Tenha um
bom dia, lady Haughston.
Duque.
Ela aguentou o restante da visita da Sra. Wilberforce,
mal conseguindo disfarar a frustrao. As duas mulheres
conversaram durante um bom tempo sobre o jeito
agradvel e gracioso do duque, sobre a falta de arrogncia
e sobre a bela aparncia dele, at Francesca sentir-se a
ponto de gritar. Em vez disso, sorriu e assentiu como um
autmato, oferecendo poucos comentrios sucintos. A
ltima coisa que queria era prolongar aquela conversa.
Assim que a sra. Wilberforce foi embora, Francesca
desceu o corredor e saiu pela porta de trs, para o jardim
nos fundos da casa. Era cercado por muros, mas adjacente
casa. Levando entrada dos criados, havia uma trilha
estreita que terminava no porto que levava ao jardim. Ela
seguiu para o porto, torcendo para que ela e Sinclair
houvessem entendido o que um quisera dizer ao outro na
conversa de despedida.
Embora no tivesse maaneta do lado de fora, o porto
podia ser aberto por dentro. Francesca ergueu a trava e
abriu o porto. O duque estava de p, bem do lado de fora,
encostado no muro da casa.
Ela deixou escapar uma risada de pura alegria quando
ele entrou, fechando o porto atrs de si e tomando-a nos
braos. Eles se beijaram, desenhando um circulo lento no
cho, e Francesca agarrou-se a ele, perdida em um torpor
de paixo.
Vrios longos minutos se passaram antes que Rochford
voltasse a pous-la no cho, e por um bom tempo aps
isso, ela se sentiu zonza demais para sequer falar. Ele
tomou-lhe a mo conduziu-a para o interior do jardim, por
fim se detendo em um banco. Era um lugar encantador,
protegido pelos muros do jardim e perfumado pelas rosas
que cresciam em profuso ao lado. Francesca sentou-se no
banco, feliz, planejando ficar agarradinha a Sinclair, com o
brao dele repousando ao redor dos ombros.
Quando Sinclair no se sentou ao lado dela, ela o fitou
com confuso.
Venha, sente-se comigo.
Sorriu, convidativa, estendendo as mos para o
homem.
Ele sacudiu a cabea, com uma expresso sria
apoderando-se das feies.
Vim para conversar e, quando estou perto de voc,
esqueo-me de todas as minhas intenes.
O sorriso de Francesca aprofundou-se, a covinha
aparecendo no rosto.
No me importo.
Ele no conseguiu deixar de retribuir o sorriso, mas
disse:
No. No desta vez. Pretendo falar o que tenho a
dizer antes que mais algum nos interrompa.
Francesca suspirou.
Muito bem. Prossiga.
Ele a fitou, fez meno de falar, interrompeu-se e
comeou novamente.
Isso no fcil. Ele , inspirou fundo. Lady
Haughston...
Lady Haughston! repetiu Francesca, comeando a
rir. Como foi que chegamos a isso? Ela gelou ante a
expresso sria do rosto dele. Sinclair, o que foi? O que
est tentando dizer?
De repente, estava certa de que ele fosse dizer que se
arrependia da noite passada, que no podia deix-la distra-
lo do objetivo de encontrar uma duquesa. Os dedos dela se
entrelaaram sobre o colo, e ela os fitou, procurando se
esforar para no chorar.
Francesca corrigiu-se ele. Deve estar ciente de
meu respeito por voc... de minha esperana de que... Ah,
com todos os diabos! Estou pedindo para que se case
comigo!
Francesca o fitou boquiaberta, sem saber o que dizer.
De todas as certezas que se apossaram dela ante o tom
srio de Rochford, esta jamais lhe ocorrera.
Ele olhou para ela e deixou escapar dos lbios um
rosnado baixinho.
Santo Deus! Estraguei tudo. Ele ajoelhou-se
diante dela. Eu sinto muito. Francesca, por favor. Ele
enfiou a mo no bolso, retirando de l de dentro uma
caixinha, estendendo-a na direo dela. Ser que me
concederia a honra de aceitar ser a minha esposa?
Ela, por fim encontrou as palavras:
No ! Ela levantou-se com um salto, fitando-o
horrorizada. Sinclair, no! No posso me casar com voc!
Ele amarrou a cara e ficou de p.
De novo? Est me recusando de novo?
No! Sinclair, no... Por favor, no fique zangado...
E como espera que eu fique? O qu foi ontem
noite? Um gesto de gratido? Obrigado, mas dispenso
pagamento!
A cabea de Francesca virou-se, como se houvesse
recebido um bofeto, e o rosto assumiu uma forte
tonalidade vermelha.
Eu no paguei voc! Entreguei-me para voc
porque...
Ela se interrompeu, incapaz de expor o. amor que
sentia por ele, enquanto Sinclair a fitava to duramente.
As sobrancelhas dele se ergueram.
Sim? Porque o qu? Com uma careta, ele virou-
lhe as costas. Deus, mas que idiota eu fui. Aps dar
mais alguns passos, o duque voltou-se de novo para
Francesca, fuzilando-a com aquele penetrante olhar escuro.
O que pretendia? Uma noite? Duas?
No. Eu... Apenas no casamento.
Um caso? Se isso fosse possvel, ele parecia ainda
mais atnito. Est me dizendo que achou que fssemos
nos esgueirar por a, escondendo a nossa relao de todo
mundo? O que eu deveria fazer? Casar-me com outra
enquanto o tempo todo levava adiante um caso clandestino
escondido de minha mulher? E isso o que pensa de mim? E
esse o tipo de homem que pareo para voc?
Lgrimas embargaram a voz de Francesca.
No! No, por favor, Sinclair...
Jesus! Achei que gostasse de mim. Achei que, aps
todos esses anos, houvesse se dado conta de... que
quisesse... Ele praguejou e riu com amargura. Quantas
vezes um homem pode bancar o bobo por voc?
Rochford sacudiu a cabea. Bem, eu lhe garanto que esta
a ltima vez. Adeus, milady, no voltarei a incomod-la.
Francesca ficou de p, paralisada de horror, por um
instante, para, em seguida, ir atrs dele.
Sinclair, espere. No!
Ele voltou-se e jogou no cho, aos ps dela, a caixa
que trazia na mo.'
Tome. Acrescente isto sua coleo.
Rochford marchou at o porto, abriu-o e desapareceu.
O porto bateu-se atrs dele, deixando o jardim envolto em
um silncio ensurdecedor. Francesca no conseguia pensar,
no conseguia se mexer. Comeou a tremer. Lgrimas
jorravam dos olhos.
Isto no pode estar acontecendo! Ele no podia ter
sado da vida dela daquele jeito!

De repente, fraca demais para ficar em p, ela caiu de


joelhos no cho. Apesar do calor da tarde de vero, sentia
um frio que ia at a alma, e um tremor incontrolvel
apossou-se do corpo dela. Pegou diante de si a pequena
caixa que ele havia deixado cair e a abriu. L dentro havia
um anel, simples e elegante, um grande diamante amarelo
em forma de pra. O diamante dos Lilles, a aliana de
casamento da duquesa de Rochford.
Os dedos se cerraram ao redor da joia, e ela desabou
sem foras no cho, apertando o anel de encontro ao peito.
Minha senhora? Minha senhora? A voz de Maisie
parecia prxima do ouvido de Francesca.
O que h de errado? Est se sentindo mal?
Francesca abriu os olhos e olhou para cima, para
ver a criada ajoelhada sobre ela, fitando-lhe o rosto
com preocupao. Francesca piscou os olhos. No sabia
dizer quanto tempo passara deitada ali, exaurida e entregue
ao desespero.
Zonza, procurou se sentar, dando-se conta de que
ainda segurava apertadamente, na mo, a pequenina caixa
de joias e que o punho cerrado ainda estava apertado de
encontro ao corao.
Estou bem, Maisie. No se preocupe.
Minha senhora, o que houve? Bess a viu deitada aqui
fora e fez um escndalo capaz de acordar os mortos. Ela
achou que milady tinha cado fulminada.
Francesca engoliu em seco.
E ca mesmo. Mas no da maneira que pensam.
Ela ficou de joelhos, e Maisie tomou-lhe o brao para
ajud-la a levantar-se.
Fenton achou que sua eminncia estivesse aqui fora
com milady. Ele jamais... Ele no fez isso com milady, fez?
No! Ele jamais me faria mal. No, receio que eu
mesma tenha feito isto comigo. Francesca esforou-se
para sorrir para a criada, mas sabia que o esforo no
estava sendo bem-sucedido. Acho que vou subir para o
meu quarto agora. Sinceramente, estou bem. Diga aos
outros para no se preocuparem. Estou apenas... cansada.
No o patife de novo, ? insistiu Maisie ao
caminharem de volta para a porta dos fundos.
Perkins? Francesca sacudiu a cabea, No. Ele
no voltar. Eu apenas... lidei muito mal com uma situao.
Eu acho que... Os olhos enche ram-se de lgrimas.
Acho que o duque no voltar a nos visitar.
O qu? Os olhos da criada se arregalaram.
Mas, minha senhora...
Por favor, no posso falar sobre isso agora. Preciso ir
at o meu quarto descansar.
Elas entraram na casa e subiram pelas escadas dos
fundos. No quarto, Maisie ajudou a patroa a tirar o vestido e
a vestir o roupo. Apesar da vestimenta quente, Francesca
ainda tremia, e Maisie acendeu o fogo na lareira para
aquec-la.
Mais tarde, a criada trouxe ch e o jantar em uma
bandeja. Francesca no conseguiu se forar a comer, mas
bebeu, de bom grado, o ch quente. Por um longo tempo,
ficou sentada fitando o fogo, entorpecida, os pensamentos
presos em uma trilha longa e ftil.
O instinto dela era correr para Rochford, jogar-se aos
ps dele e implorar para que ele a escutasse, for-lo a
escut-la de qualquer maneira. Ela explicaria tudo, pensou,
e ele entenderia por que recusara o pedido. Perceberia que
ela tinha razo. No podiam se casar. Bastaria apenas
ponderar um pouco para Rochford se dar conta disso.
Ela lhe diria o que sentia, o convenceria que no fora
falta de sentimentos que a levara a dizer no. Como ele
podia pensar isso, aps tudo o que acontecera entre eles?
Mas, claro, sabia que no podia procur-lo. Ele jamais
a receberia. Ficara to zangado, to frio. S de lembrar o
desprezo gelado com o qual ele atirara o anel j fez com
que lgrimas lhe viessem aos olhos.
Decidiu escrever-lhe uma carta e desceu at a
escrivaninha, esgueirando-se pelos corredores da casa,
como um rato, para evitar chamar a ateno de qualquer
um dos criados. Desperdiou pgina aps pgina, dando
incio a uma explicao aps a outra. Nada que escrevia era
adequado. Nada podia expressar o horror e a tristeza que
se apossara dela ante a expresso do rosto de Sinclair.
Nada, pensou, o faria aceit-la de volta.
Ele a odiava. A rejeio desajeitada o ofendera
profundamente. Sinclair jamais a perdoaria.
Francesca amaldioou a prpria estupidez. Deveria ter
estado mais bem preparada. Deveria ter sabido que Sinclair,
com o seu cdigo de honra enraizado, teria se sentido na
obrigao de pedi-la em casamento aps ter dormido com
ela. Independentemente do que fosse razovel ou lgico,
ele lhe daria a oportunidade de manter a honra.
Se tivesse pensado um pouco, em vez de prosseguir
alegremente com o seu dia, explodindo de felicidade,
Francesca teria se dado conta de que precisaria estar
preparada para lidar com um pedido de casamento. Poderia
ter organizado os motivos na cabea, expondo-os com
cautela. Com um pouco de preparo, poderia ter evitado a
raiva e a mgoa.
Mas talvez estivesse sendo tola. Talvez nada pudesse
ter evitado o que acontecera. O fato que fora teimosa e
impulsiva. Ela o quisera, quisera experimentar tal
intimidade, tal prazer primordial com ele, e tivera certeza de
que poderia dar um jeito em tudo. Permitira-se ser
governada pelo desejo, e olhe s o resultado: perdera
Rochford, no apenas como amante, mas tambm como
amigo.
Era o destino mais triste que poderia imaginar. Como
que viveria sem jamais voltar a ver o sorriso caloroso dele?
Sem v-lo voltando-se para ela e erguendo uma
sobrancelha daquele jeito que a enlouquecia? Sem jamais
voltar a v-lo saltar uma cerca como se ele e o cavalo
fossem um s?
Com um suspiro trmulo, Francesca fechou os olhos e
recostou-se na cadeira. Quem sabe aps alguns dias...
quando a raiva j tivesse tido a chance de esfriar, quando
ele estivesse mais aberto razo, ela pudesse lhe enviar
uma carta que explicaria tudo.
Mas no, provavelmente era melhor desse jeito.
Deveria deix-lo ir sem tentar justificar os seus atos. Dar
um fim a tudo, para que ele pudesse prosseguir com a vida
dele. O que Francesca deveria fazer era embrulhar a aliana
de casamento dos Lilles e, no dia seguinte, mandar entreg-
la a ele sem qualquer explicao.
Contudo, tal pensamento perfurou-lhe o corao como
uma faca. No saberia se teria foras o suficiente para ser
to nobre.
Por fim, o cansao foi mais forte do que ela, e
Francesca foi para a cama. Todavia, com teimosia, o sono
se recusava a vir. Ficou deitada por horas, simplesmente
fitando a escurido e arrependendo-se de seus atos.
Quando finalmente adormeceu, pareceu acordar
sobressaltada logo em seguida.
Abriu os olhos e ficou ali deitada, tomada de tenso,
tentando imaginar o que foi que a acordara. Ao redor, a
casa estava no mais profundo silncio, e aps longos
instantes, voltou a fechar os olhos, procurando se
convencer de que fora apenas a prpria tristeza que a
acordara.
Uma tbua do piso rangeu, e ela virou-se para o lado.
Avistou um sombrio vulto masculino no p da cama. Por um
instante, a esperana tomou conta do corao dela. Sinclair!

Mas o vulto estava apressadamente dando a volta na


cama, algo escuro nos braos, e horrorizada, ela se deu
conta de que no era Sinclair vindo tom-la de novo nos
braos, mas sim Perkins.
Francesca abriu a boca para gritar, mas algo pesado e
escuro a envolveu, silenciando-a.

Captulo Dezoito

Francesca gritou, mas sabia que o som estava to


abafado que ningum a escutaria, ento comeou a se
debater selvagemente, aprisionada no pano escuro, mas o
agressor dela a acertou com o punho cerrado, atordoando-a
e eliminado, a resistncia. Aproveitou-se da vantagem
momentnea para ergu-la, jogando-a sobre o ombro e
fugindo correndo do quarto. Francesca, dependurada de
cabea para baixo, com o ar sendo arrancado dos pulmes
a cada passo que o homem dava, pde apenas soltar um
grito abafado. Voltou a tentar resistir, mas com o lenol
enrolado ao redor, e o brao de Perkins segurando com
fora as pernas dela, o mximo que pde fazer foi se
contorcer um pouco enquanto ele marchava escadas abaixo.
Quando ele abriu a porta da frente, ela pensou ter
escutado um grito vindo dos fundos da casa, mas com o
bater da porta, no pde ter certeza. Quando se deu conta,
estava, sem a menor cerimnia, sendo descarregada em um
cho duro, o que a deixou sem flego. Escutou Perkins
entrar atrs dela e bater a porta, e de repente, o cho sob
si comeou a se mover. Deu-se conta de que uma
carruagem deveria t-los estado esperando, e que agora
estavam afastando-se em alta velocidade.
Antes que ela pudesse recuperar o flego o suficiente
para rasgar o lenol, o prprio Perkins o arrancou dela. Com
brutalidade, ele a puxou para o assento e amarrou os pulsos
dela diante do corpo com uma faixa. Francesca o chutou e
tentou fugir, mas ele era mais forte e, embora xingasse
quando atingido pelos chutes, no interrompeu o amarrar
de pulsos.
Tendo recuperado o flego, ela gritou, mas ele tambm
ignorou isso. Desconfiava de que os gritos no adiantariam
de muito. Sem dvida, o barulho da carruagem abafaria
grande parte do estardalhao que pudesse fazer, e quanto
ao resto... Bem, estavam em Londres, e quem iria perseguir
uma carruagem s porque alguns gritos foram escutados
vindos l de dentro?
Quando ele terminou com os pulsos dela, Perkins tirou
um leno do bolso e o enfiou na boca de Francesca, dizendo
com selvageria:
Cale a boca, maldio. Cale a boca! Diabos, mas que
barulheira!
Ele comeou a desfazer o n da gravata, e Francesca
aproveitou a oportunidade para se jogar para o outro lado
da carruagem, longe dele. Ela cuspiu o leno da boca e deu
outro grito. Ele xingou e inclinou-se para pegar o leno
justamente quando a carruagem dobrou uma esquina.
Perkins esparramou-se no cho.
Francesca desferiu um chute rpido nele. Pretendia
acertar-lhe a cabea, mas o homem foi rpido o bastante
para se esquivar, e o golpe atingiu apenas o ombro dele.
Ela no perdeu mais tempo tentando feri-lo. Preferiu saltar
para a porta, onde girou a maaneta.
A carruagem perdera velocidade ao virar a esquina e
agora ia ainda mais devagar. Quando a porta abriu-se,
Francesca viu que haviam adentrado a rea do mercado. Na
escurido que precedia a alvorada, os comerciantes ainda
estava ajeitando os seus produtos nas barracas ao longo da
rua, de modo que a carruagem no conseguiu prosseguir no
mesmo ritmo desembestado.
Ainda estava segurando na maaneta, determinada a
saltar da carruagem, mas, no ltimo segundo, hesitou,
receando que o veculo ainda estivesse indo rpido demais.
Perkins, contudo, estava se levantando ,do cho e
avanando na direo dela, de modo que, rezando
freneticamente para no rolar para debaixo das rodas, ela
saltou.
Caiu, no acertando o cho, como temera, mas
chocando-se com a lateral de uma das barracas e
aterrissando em uma cama de frutas. O dono da barraca,
que estava descarregando caixas de ameixas e amoras, deu
um grito de fria e largou o engradado.
Ele virou-se e a agarrou pelo brao, com um puxo,
erguendo-a das runas da barraca.
Maldio, mulher! O que pensa que est fazendo?
Francesca puxou o brao com toda a fora. Atrs de si,
pde escutar Perkins gritando com o cocheiro para parar.
Com uma ltima exploso de energia, alimentada pelo
medo, ela arrancou os braos amarrados das mos do
vendedor de frutas e comeou a correr.
O pavimento de pedras arredondadas era irregular e
doloroso sob os ps descalos de Francesca, e ela se deu
conta de como era difcil correr com as mos amarradas.
Contudo, disparou rua abaixo o mais rpido que pde. Atrs
de si, escutou gritos e vaias, e um vendedor assoviou e
bateu palmas, encorajando-a quando ela passou, como se
estivesse assistindo a uma corrida.
Mas ningum interveio para deter Perkins, e o som das
passadas dele foi ficando cada vez mais forte atrs dela. Ele
jogou-se sobre ela, fazendo com que os dois cassem-no
cho. Com o homem por cima dela, Francesca levou a pior
na queda e, mais uma vez, teve o ar expulso dos pulmes
com violncia. O impacto abalou-lhe todo o corpo,
machucando a lateral, e a cabea dela doeu quando os
dentes se chocaram violentamente uns com os outros.
Perkins ficou de p e a ergueu, carregando-a de volta
para a carruagem. Francesca, ainda esforando-se para
recuperar o flego, sequer pde protestar, e a resistncia
foi dbil.
Silncio, querida disse-lhe ele, com um tom de
voz irritantemente calmo. Sei que est nervosa, mas tudo
vai dar certo. Ele voltou-se para as pessoas ao redor.
Peo perdo por minha esposa. Ela no tem estado no seu
juzo perfeito. Perdemos o nosso filho, entendam... Receio
que ela tenha enlouquecido um pouco.
No conseguiu sussurrar Francesca.
Ora, vamos. No fique agitada. Vamos voltar para
casa, onde o mdico logo a far sentir-se melhor.
Espere a! O vendedor de frutas corpulento
adiantou-se, gesticulando na direo da barraca dele.
Quem vai pagar por tudo isto? Quebraram e amassaram
tudo. Produtos de qualidade!
Perkins enfiou a mo no bolso e retirou de l de dentro
algumas moedas, atirando-as para o vendedor de frutas, o
que pareceu apaziguar o homem. Depois ele jogou
Francesca para dentro da carruagem.
Pronto, pronto, minha querida, acalme-se falou
ele em alto e bom som, ao subir na carruagem, batendo a
porta atrs deles.
Ela saltou sobre ele, pronta para arranh-lo, mas
Perkins conseguiu se esquivar e envolv-la com os braos e
a derrubou de novo no cho. O veculo seguiu pela rua
enquanto os dois lutavam dentro da carruagem. Como
Perkins era mais forte, e as mos dela ainda estavam
amarradas, jamais houve dvidas quanto ao vencedor.
Embora Francesca houvesse lutado com todas as foras,
ele, em pouco tempo, havia amarrado a gravata larga ao
redor da parte inferior do rosto da dama, efetivamente
silenciando-lhe os gritos, e em seguida, agarrou-lhe com
fora os tornozelos, amarrando-os juntos com um pedao
de corda.
Ora! Ele recostou-se na beirada do assento,
olhando para ela. Mas se voc no uma gata selvagem?
Eu jamais teria adivinhado. Um sorriso lento e perverso
apareceu no rosto dele. Talvez esta noite acabe sendo
mais interessante do que eu pensei. Jamais gostei de
mulher que simplesmente ficasse deitada, imvel, como
uma esttua. Quem sabe voc no me oferece um pouco de
diverso, hein?
Ele deslizou a mo pelo corpo dela com tranqilidade, e
Francesca foi tomada de nojo.
Tambm mais curvilnea do que eu pensei
prosseguiu ele, gargalhando ante a expresso indignada do
rosto dela.Ah, sim, bem melhor quando voc no pode
falar nada.
Sem se dar o trabalho de ergu-la do cho, ele largou-
se no assento. Francesca deu um jeito de se sentar. Depois,
agachar-se e alar-se at o assento oposto a ele,
posicionando-se o mais longe que pde do homem. Os ps
doam de correr no pavimento, e a corda estava to
apertada que ela no teve dvidas de que logo eles ficariam
dormentes. As mos tambm estavam amarradas com
fora, e o cabelo ficara preso na mordaa ao redor da
cabea, de tal modo que ele repuxava dolorosamente o
couro cabeludo. Estava dolorida e machucada em vrios
lugares por todo o corpo, mas a dor era quase bem-vinda.
Impedia que se entregasse ao desespero.
Para onde estavam indo? Por que ele a havia levado?
Receava ter uma ideia um tanto quanto precisa demais
do que Perkins pretendia fazer com ela quando, por fim,
chegassem ao seu destino. Francesca engoliu em seco, um
frio glido tomando conta dela s de pensar no que lhe
estava reservado.
Tentou voltar os pensamentos para alguma outra coisa.
Tentou imaginar se algum dos criados havia visto Perkins
carregando-a para fora da casa. Com certeza, ele no fora
silencioso ao descer as escadas com ela. Deve ter acordado
algum. Mas mesmo que um deles houvesse vindo correndo
e reconhecido Perkins, o que os criados poderiam fazer?
No fariam ideia de para onde ele a levara. E a quem
poderiam recorrer? Fenton poderia pensar em Rochford,
mas se ele procurasse o duque, ser que Sinclair ligaria
para o que acontecesse com ela? Ela sentiu um aperto no
corao s de imagin-lo virando as costas, ainda tomado
de raiva e frieza.
Maisie poderia procurar Irene. Com Callie fora da
cidade, Irene era a amiga mais chegada e a que melhor
seria capaz de ajudar. Dominic, claro, estaria mais do que
disposto a ajudar, mas ele morava em Redfields, a um dia a
cavalo de distncia. Se Fenton decidisse procur-lo, no
haveria mais rastros dela quando Dominic chegasse a
Londres. E quanto a ela... Bem, no tinha dvidas de que,
quela altura, Perkins j teria se vingado dela.
A maior esperana era que procurassem Irene. Ela
ajudaria, e o marido dela era o tipo de homem que teria
uma boa ideia do que fazer. Apostaria s esperanas nisso,
que um dos criados aparecera a tempo de ver Perkins
carregando-a porta afora, e que Fenton, ou Maisie, teria o
bom senso de, o mais rpido possvel, procurar Irene para
contar a histria.
Se no o fizessem... No, recusava-se a pensar nisso.
Em vez disso, consideraria o que poderia fazer para fugir,
como poderia afrouxar as amarras ou surpreender Perkins.
Encolhendo-se, escondeu-se o mximo que pde dele.
Desconfiava de que ele atribuiria a postura dela ao medo
que sentia dele, e detestava lhe proporcionar tal satisfao,
mas esconder as mos das vistas dele era mais importante.
Discretamente, comeou a trabalhar nas amarras,
afrouxando o mximo que pde a faixa. O tecido cortava-
lhe a pele, mas ela se recusava a permitir que isso a
detivesse. Era um material mais macio do que as cordas nos
tornozelos, e apesar de isso significar que Perkins fora
capaz de amarr-lo com mais fora, tambm significava que
se afrouxaria com mais facilidade.
Infelizmente, em uma tentativa de esconder o que
estava fazendo do homem, teve de restringir-se a pequenos
movimentos. No importava o quanto puxasse e torcesse,
s conseguiu afrouxar ligeiramente as amarras nem de
perto o quanto precisaria para conseguir deslizar as mos
por elas. Alm do mais, todos aqueles puxes haviam
conseguido transformar o n em uma bolinha apertada e
dura, quase impossvel de ser desfeito. Precisava de algo
afiado, capaz de cortar as amarras, mas no havia nada do
gnero mo.
Enquanto trabalhava na faixa que lhe amarrava a mo,
tambm procurou mover os ps o mximo que podia, sem
dar na vista. Mas as cordas conseguiam ser ainda mais
resistentes do que a faixa de pano. Tomada de desespero,
ela se deu conta de que no conseguiria se soltar das
amarras.
Aps algum tempo, conseguiu sentir a carruagem
desacelerando, ento mudou de posio, tentando enxergar
para fora da janela. Porm cortinas a cobriam por completo,
e ela nada conseguiu ver. Olhou para Perkins, e a boca dele
se repuxou naquele sorriso conhecido, o que a fazia
estremecer por dentro.
E. J chegamos. Decerto voc no achou que eu iria
demorar para conseguir o que eu quero. No sou um
homem que gosta de esperar.
Francesca empertigou as costas, lanando-lhe o olhar
mais feroz que pde. Perkins apenas riu.
Ah, sim, fuzile-me com os olhos o quanto quiser.
Ser diferente daqui a pouco. Logo, logo, vai estar me
implorando. Ele inclinou-se para frente. E o canalha do
Rochford vai ter de conviver com o fato de que eu cheguei
l antes dele. Ele no vai gostar, vai, o poderoso duque?
Descobrir que a preciosa dama dele no passa de uma
meretriz qualquer. Saber que eu penetrei as carnes dela
antes mesmo que ele tivesse a chance de faz-lo.
Francesca teria adorado a chance de cuspir uma
resposta na cara dele, mas a mordaa no deixou. Ficou
aguardando, o corpo tomado de tenso. O instante em que
ele a puxasse para fora da carruagem seria a melhor chance
de criar uma distrao, embora, amarrada e amordaada
como estava, no tinha certeza do que poderia fazer. Mas,
com certeza, se ele havia parado em uma estalagem,
haveria pessoas por perto, e a viso de Perkins arrastando
uma mulher amarrada e amordaada para dentro do local
haveria de chamar a ateno. Quem sabe algum no se
adiantaria para fazer perguntas?
Por outro lado, ainda era noite, pouco antes da
alvorada. Mesmo em uma estalagem, no haveria muita
gente por perto. Pior ainda, podiam estar em algum chal
nos arredores da cidade, no qual no haveria ningum para
v-los ou estranhar.
Perkins inclinou-se para ela, e Francesca encolheu-se
no canto, determinada a oferecer resistncia. Mas, para
surpresa dela, ele no a puxou para fora pelo brao.
Simplesmente pegou uma das extremidades soltas da faixa
que amarrara ao redor dos pulsos dela e a passou por uma
pequena barra ao lado da porta, prendendo-a ali.
Em seguida, segurou-lhe o queixo entre o indicador e o
polegar, beliscando-o, piscou para ela e deixou a
carruagem. Tomada de raiva impotente, Francesca ficou a
olhar para ele. Puxou a faixa, mas esta estava bem
amarrada. Em seguida, tentou solt-la com os dedos, que
tinham pouco espao para trabalhar, mas o n dado fora
bem apertado, e as mos estavam to dormentes que os
dedos estavam sem jeito. Francesca no obteve muito
sucesso.
Frustrada, chutou a parede da carruagem. Encorajada
pelo barulho que fez, continuou chutando com ambos os
ps, provocando o maior estardalhao que podia. Ningum
veio verificar.
Pareceu ter ficado uma eternidade sozinha l fora,
alternando entre chutes e trabalhar nos ns. Estava
comeando a imaginar se Perkins no planejava abandon-
la ali pelo resto da noite.
Contudo, por fim, ele abriu a porta e voltou a subir no
veculo.
Mas voc barulhenta, no ? Achei que j teria se
cansado.
O fedor do lcool impregnou a carruagem, e Francesca
se deu conta de que ele deve ter passado a maior parte do
tempo l dentro bebendo.
Consegui um quarto para mim e para a minha pobre
mulher doente disse ele, abrindo uma gaveta sob o
assento.
De l, retirou um grande pedao de pano, que ele
desdobrou para revelar ser uma escura capa com capuz.
Sentando-se ao lado dela, ajeitou a capa ao redor dos
ombros dela e a amarrou na altura do pescoo. Com
exceo de tentar acert-lo com as pernas amarradas, no
havia muito o que Francesca pudesse fazer para impedi-lo..
Perkins solucionou tal problema empurrando as pernas dela
com violncia de encontro parede da carruagem e
mantendo-as ali com a prpria perna. Por fim, ele puxou o
capuz para frente, de modo a lhe cobrir a maior parte do
rosto.
Em vez de desfazer o n que dera na faixa,
simplesmente sacou uma faca e cortou o tecido prximo
barra, deixando pendurado ali o que restou.
Francesca tentou se afastar dele, mas foi intil. Ele a
enrolou apertadamente com a capa, o que serviu para
imobiliz-la ainda mais, e a carregou para fora da
carruagem.
Com os braos a envolvendo apertadamente,
carregando-a como quem carrega uma criana, ele foi capaz
de manter a capa no lugar, limitando os movimentos dela. A
capa tambm escondia as amarras ao redor dos tornozelos
e dos pulsos, e o capuz, puxado bem para frente, ocultava o
rosto amordaado. Francesca imaginava que devia estar
dando a impresso de ser algum com sono ou doente.
Ainda assim, esforou-se o mximo para se mexer,
torcendo para conseguir desequilibr-lo ou chamar ateno,
e gritava por trs da mordaa. Mas o som era quase
totalmente abafado, e duvidava que algum fosse notar os
ligeiros movimentos que estava conseguindo fazer, se
que, claro, havia algum por perto para ver.
Dadas as palavras de Perkins, deviam estar em uma
estalagem, mas ainda devia ser cedo demais da manh para
os outros hspedes estarem de p. Embora no fosse mais
noite cerrada, ainda era antes da alvorada. Apenas os
criados j teriam acordado e estariam trabalhando na
cozinha, no rondando os corredores, observando hspedes
subindo para os seus quartos.
Sabia que no tinha a menor chance, mas ainda assim,
resistia.
Devia estar surtindo algum efeito, pois conseguiu
escutar a respirao acelerada de Perkins ao subirem as
escadas, e pelo menos uma vez, ele gemeu e quase a
deixou cair. Pousou-a no cho para abrir a porta, tomando o
cuidado de manter o brao ao redor dela. Em seguida, a
empurrou para dentro e bateu a porta atrs deles, girando a
chave na fechadura.
Proferindo uma srie de improprios, ele a levantou e a
jogou sobre a cama. Depois virou-se e caminhou at uma
arca com vrias gavetas, do outro lado do quarto, sobre a
qual havia uma garrafa de licor e copos em uma bandeja.
Ele serviu-se de um copo, esvaziou-o e serviu-se de outro.
Francesca conseguiu rolar at a beirada da cama.
Quem sabe se o homem no ficasse bbado o suficiente,
no conseguiria escapar dele? Sabia que, com os tornozelos
amarrados, talvez fosse futilidade tentar fugir, mesmo de
um bbado. Ainda assim, tinha de tentar. Caso contrrio, a
nica chance seria entregar-se derrota e ao desespero.
Ele a observou enquanto bebia o segundo copo. Ela
permaneceu deitada sem se mexer, evitando olhar
diretamente para ele, mas observando-o de esguelha.
Quando ele se virou para servir o terceiro copo, ela ergueu
as mos e engatou os dedos na mordaa, puxando-a para
baixo. Estava apertada e difcil de mover, mas, sentindo-a
ceder, Francesca puxou com mais fora.
Perkins praguejou, e o copo caiu de volta na bandeja.
Com alguns passos largos, cruzou o quarto e tapou a boca
de Francesca com a mo, justamente quando ela estava
inspirando para gritar. Perkins puxou a mordaa de volta
para o devido lugar. Ela girou as pernas para fora da cama,
mas ele as agarrou e as jogou para cima das cobertas outra
vez, puxando-a to para o alto no colcho que Francesca
bateu na cabeceira de madeira.
A pancada a atordoou por um instante, provocando
pontadas de dor na cabea. Perkins pegou a.ponta da faixa
pendendo do pulso e a enrolou ao redor de uma das
colunas da cama, amarrando-a com firmeza, depois afastou-
se, ofegante, passando os olhos por ela.
Pronto! Agora no vai fugir, vai? Atada como uma
porca pronta para o abate, no est? Ele sorriu,
deliciando-se com a imagem. Muito em breve, tambm
vai estar guinchando como uma.
Ele riu e voltou para a garrafa, servindo-se de outra
bebida.
Ele ergueu, o copo para ela, fingindo brindar, e o
esvaziou.
Pergunto-me o que o duque pensaria se me visse
agora. Acha que ele gostar de ficar com. as minhas
sobras? Ele sorriu. No ser mais to presunoso, no
acha?
Servindo-se de mais um copo, ele sentou-se na cadeira.
A medida que ia bebendo, os movimentos foram ficando
cada vez mais desajeitados, sendo assim., largou-se mais
do que se sentou, o usque transbordando do copo. Ele
recostou-se na cadeira, estendendo os ps diante de si.
Desgraado arrogante, dizendo para eu deixar o
pas. Como se eu fosse me curvar para ele, como todo
mundo faz. Ele fez um rudo de nojo. No conhece
Galen Perkins, isso certo. Nenhum homem manda em
mim, quanto mais ele.
Aps terminar a bebida, ele pousou o copo na arca e
ficou de p. Avanou at a cama, cambaleando um pouco
ao caminhar. Quando a alcanou, apoiou-se na coluna da
cama, fitando Francesca com os olhos reluzindo de malcia.
Depois enganchou a mo na gola da camisola dela e a
puxou para baixo, rasgando a pea at a altura da cintura.
Por trs da mordaa, Francesca gritou e tentou acert-
lo com os ps, batendo em Perkins com as canelas. A
pancada o desequilibrou, e ele cambaleou para o lado,
esbarrando no lavatrio.
Em um instante, a malcia no olhar dele se transformou
em dio, e ele conseguiu se endireitar e avanou na direo
dela, a mo erguida para esbofete-la.
Naquele instante, algo chocou-se contra a porta. Pego
de surpresa, Perkins virou na direo da porta a tempo de
v-la se abrir com outra pancada violenta e Rochford invadir
o quarto.

Captulo Dezenove

Com duas passadas largas, Rochford cruzou o quarto e,


com o punho cerrado, acertou o outro homem no queixo.
Perkins voou para trs, chocando-se com a parede ao lado
da cama. Enquanto, estonteado, esforava-se para se
endireitar, o duque o agarrou pela camisa e o puxou para si.
Ele girou e, agarrando Perkins pelas costas do palet,
empurrou-o com toda a fora para frente, de modo que
Perkins se chocou contra a parede ao lado da porta. O
homem quicou na parede e cambaleou para frente,
desabando no cho.
Rochford virou-se para Francesca.
Meu Deus. Voc est bem?
Com delicadeza, ele uniu as laterais da camisola,
cobrindo a nudez dela. Depois tratou de desamarrar a
mordaa ao redor da boca.
Sinclair! Ah, Sinclair! Ela procurou conter as
lgrimas de alvio, que ameaavam jorrar dos olhos.
Graas a Deus voc veio! Mas... Como foi que chegou aqui?
Ele curvou-se para beijar-lhe a testa, depois virou-se
para desamarrar o n que a prendia coluna da cama.
Atrs deles, Perkins debatia-se no cho, enfim conseguindo
ficar de quatro e depois, levantar-se. Cambaleando,
embriagado, levou a mo s costas, embaixo do palet, e
sacou uma faca.
No! Sinclair! Cuidado! gritou Francesca.
Rochford virou-se e viu o homem avanando
para ele com a faca na mo. Esquivando-se para o
lado, agarrou o brao de Perkins com ambas as mos e o
bateu de encontro coluna da cama. Escutou-se um sonoro
estalo, e Perkins gritou quando a faca escapou da mo.
Agarrando a parte da frente da camisa de Perkins com uma
das mos, para mant-lo no lugar, com a mo livre,
Rochford o acertou duas vezes no rosto.
Apenas o prprio duque impedia o outro homem de ir
ao cho. Rochford o girou e, pegando o brao que no
estava quebrado, e torcendo-o para trs, mais uma vez
projetou Perkins de encontro parede ao lado da porta.
Perkins gemeu de dor, protestando.
No! No! Solte-me! Quebrou o meu brao!
Ter sorte se for a nica coisa que eu quebrar
retrucou Rochford com frieza. Por ter ousado encostar
em lady Haughston, minha vontade quebrar cada osso do
seu corpo. A ttulo de nfase, ele recuou e empurrou
Perkins de novo contra a parede. Voc no passa de lixo,
lixo intil, e me arrependo de no ter acabado com voc na
outra noite.
Eu no fiz nada! Pergunte a ela! Pergunte a ela! Eu
no a possu. Eu juro.
Sinclair! No o mate apressou-se Francesca em
dizer. verdade. Ele ainda no havia ido to longe.
Rochford cerrou os dentes. Aps um longo instante,
rosnou:
Nesse caso, pode agradecer a Deus por isso, pois, se
houvesse feito mal a ela, a sua morte seria muito lenta. De
qualquer jeito, voc vai para a cadeia, e planejo fazer de
tudo para que v a julgamento por ter matado Avery
Bagshaw.
Perkins comeou a balbuciar em protesto, mas
Rochford o ignorou, empurrando-o para o corredor, no qual
uma pequena multido de curiosos havia se concentrado,
observando o espetculo com vido interesse.
Tome, estalajadeiro, leve este homem e amarre-o.
Rochford empurrou Perkins para as mos do homem
grandalho, frente da multido.
Quando o estalajadeiro fez meno de protestar,
Rochford o fitou com aquele olhar pelo qual era
merecidamente famoso e lhe disse:
A no ser que planeje passar a noite na cadeia,
acusado de ser cmplice deste criminoso, sugiro que o
amarre e que v chamar a polcia.
Um silncio estarrecedor seguiu as palavras dele, e
Rochford voltou para dentro do quarto, fechando a porta
atrs de si. Como a tranca no funcionava mais, ele colocou
uma cadeira diante dela, de modo a manter os curiosos do
lado de fora e caminhou depressa de volta para a cama.
Pegou a faca de Perkins cada no colcho e libertou
Francesca da coluna da cama. Depois cortou a faixa bem
abaixo do n altura dos pulsos e virou-se para serrar a
corda que lhe prendia os tornozelos, enquanto ela
desenrolava a faixa das mos.
Quando o sangue voltou a fluir pelas extremidades, as
mos e os ps comearam a formigar de modo
enlouquecedor, e ela teve de cerrar os lbios ante a dor
sbita. Jogando a faca sobre a mesinha ao lado da cama,
Rochford massageou-lhe os ps, em uma tentativa de
aquec-los. Aps um instante, soltou-lhe os ps e ergueu a
mo para, com delicadeza, afastar-lhe o cabelo do rosto.
Voc est bem? De verdade? Ele a machucou de
algum modo?
Como resposta, Francesca apenas jogou os braos. ao
redor de Sinclair e agarrou-se com fora a ele. Os braos do
duque a envolveram com semelhante fervor, e por um
longo tempo, simplesmente ficaram abraados, como se
isso pudesse, de algum modo, apagar a noite anterior da
mente deles.
Fiquei com tanto medo sussurrou Francesca.
Ele no me machucou... Bem, com exceo de
alguns galos e manchas roxas. Mas eu tive tanto medo.
Tinha certeza de que ningum viria minha procura rpido
o suficiente.
Graas a Deus, o seu mordomo e a sua criada
vieram me procurar no instante em que o viram
carregando-a para fora da casa. E eu segui direto para a
residncia dele, torcendo para que a houvesse levado para
l. O criado dele estava l, arrumando as coisas de Perkins,
e no demorei muito para descobrir para onde Perkins
estava indo. Ele levou os lbios tmpora dela e
murmurou: Morri mil vezes esta noite, achando que no
a encontraria a tempo. Achando que o criado fora mais tolo
do que pensei e que houvesse mentido para mim. Quando
penso que ele poderia t-la machucado...
Eu estou bem afirmou ela, virando-se para beij-
lo de leve.
Depois o beijou de novo, desta vez, os lbios se
demorando nos dele. Quando Francesca se afastou, ele
segurou-lhe a cabea entre as mos e inclinou-se para ela,
a boca apossando-se da dela em um beijo intenso e longo.
Toda a raiva e o medo que o corroera enquanto procurava
Perkins e Francesca agora explodiam de dentro dele com
ardente desejo.
Um demorado arrepio sacudiu Francesca, que jogou os
braos ao redor do pescoo dele. Beijaram-se
freneticamente, desesperadamente, como se, a qualquer
momento, pudessem ser apartados. Rolaram por sobre a
cama, mos e bocas em ao, provando, explorando, em
uma tempestade de paixo.
Enquanto se beijavam, arrancaram as roupas,
interrompendo-se apenas para ele arrancar as botas e jog-
las no cho. A camisola dela rasgada como estava, foi fcil
de ser despida. As roupas dele nem tanto, e botes foram
arrancados e at escutou-se algo rasgando quando ele tirou
a camisa e chutou as calas para longe.
Mas depois, por fim, estavam nus e livres um para o
outro. Rochford mergulhou nela, rpido e com fora, e
Francesca o envolveu com as pernas e os braos,
agarrando-se e quase soluando de desejo. No. havia
mundo alm deles, nem pensamento nem emoo que no
fosse o desejo martelando atravs deles, to colados um ao
outro que era difcil saber onde um terminava e o outro
comeava. E ento foram at o fim na tempestade de
paixo at, enfim, chegarem ao explosivo apogeu de prazer,
que os deixou esgotados e entorpecidos.
Por fim, Sinclair rolou de cima dela e a envolveu com o
brao, esticando o outro para cobri-los com a colcha.
Francesca aconchegou-se a ele, esgotada e exausta demais
para falar e, no aconchego maravilhoso dos braos de
Sinclair, adormeceu.
Os rudos da estalagem a acordaram. Dormira um sono
desprovido de sonhos, jamais mudando da posio em que
adormecera. Sinclair ainda a estava abraando,' embora a
coberta h muito j deslizara de cima dos corpos deles. Ela
sorriu de leve, s de pensar na viso que teriam oferecido a
qualquer um que adentrasse o quarto,
Deve ter se movido, pois ele acordou na mesma
hora ao lado dela. Francesca sentiu o sbito retesar dos
braos, e Rochford ergueu a cabea, para depois abaix-la
outra vez, relaxando.
Como est se sentindo? perguntou, beijando-lhe o
ombro.
Maravilhosa... e um tanto quanto dolorida.
Sentiu os dedos dele deslizando pela coluna dela,
detendo-se em um ponto sensvel, nas costas e em outro na
lateral do corpo.
Eu deveria ter matado o canalha desprezvel
rosnou o duque. Ele bateu em voc?
Uma vez, assim que me capturou.
Ela levou a mo cabea, tocando em um local
dolorido.
Sinclair beijou o lugar encontrado pelos dedos de
Francesca com suavidade.
Talvez eu deva aconselhar a polcia a libert-lo, para
depois me certificar de que jamais seja visto outra vez.
Francesca sorriu.
Obrigada pela considerao, mas no quero que faa
isso. A culpa o corroeria.
Eu acho que no.
Bem, no o que eu quero. Ela entrelaou os
dedos aos dele. O resto dos machucados resultado de
minha luta com ele na carruagem. Ah, e de quando
aterrissei na barraquinha do fruteiro.
Na o qu?
Ela riu, em retrospectiva, encontrando humor na
situao.
Na. barraquinha do fruteiro. Quando ele me pegou,
passamos de carruagem pela rea do mercado. Havia
comerciantes para tudo quanto era lado, arrumando os
produtos nas barraquinhas. Ns havamos desacelerado, de
modo que saltei do coche... Entenda, isso foi antes de ele
amarrar minhas pernas. De qualquer modo, aterrissei em
meio s frutas e aos legumes. Suponho que tenham
amortecido a minha queda, mas me deixaram alguns
machucados.
Quer dizer que deu uma canseira no patife?
Rochford gargalhou. Eu deveria saber que no daria
moleza para ele.
Receio que j estava chegando ao meu limite
afirmou ela, erguendo a mo dele para lhe beijar a palma.
Obrigada por ter vindo atrs de mim.
Sempre.
Ele beijou o ponto onde o ombro e o pescoo se
encontravam.
J deve estar cansado de me salvar prosseguiu
ela baixinho.
Jamais me cansarei de salv-la garantiu ela,
apoiando-se no cotovelo e virando-a de barriga para cima,
de modo a poder lhe fitar o rosto. Espero poder estar
sempre por perto quando precisar de mim. Mas, se quer
saber, foi voc mesma quem se salvou. Se no tivesse
resistido como resistiu, gritado, esperneado e saltado sobre
frutas e legumes, eu possivelmente no a teria alcanado a
tempo. Voc o atrasou. Sua coragem, sua fora...
A emoo brotou na garganta de Francesca, e ela
sorriu para Rochford. Ele curvou-se para beij-la, mas, em
seguida, afastou-se com um suspiro.
Se eu ficar muito mais tempo aqui, no serei capaz
mais de ir embora.
Ir embora? Francesca o observou quando ele
rolou para longe e levantou-se da cama. Ela sentou-se,
puxando as cobertas para lhe tapar o peito, de repente
sentindo-se recatada agora que Sinclair deixara a cama.
Por qu? Para onde vai?
Ele colocou as calas e continuou a se vestir enquanto
explicava.
Falar com a polcia sobre Perkins. E pedir que
providenciem comida e um banho para voc, se assim
desejar.
Ah, sim!
Um banho parecia maravilhoso, contudo o roncar da
barriga vazia tambm era insistente.
Rochford lanou-lhe um sorriso rpido e inclinou-se por
sobre a cama, apoiando os punhos cerrados no colcho,
para beij-la no nariz.
E pensei em comprar algo para voc vestir. Por mais
que me agrade a ideia de seguirmos para casa com voc
usando apenas aquela camisola, acredito que voc possa
preferir um vestido.
Sem dvida que prefiro concordou ela.
Contudo, no pde deixar de se sentir triste quando ele
retirou a cadeira de frente da porta e partiu.
Fora maravilhoso escut-lo dizer o quanto ela fora
corajosa ontem noite ao lutar com Perkins, mas Francesca
sabia o quanto sentira medo o tempo todo e que ainda
podia sentir, no ntimo, a presena de um restinho de
ansiedade, embora soubesse que Perkins estivesse
trancafiado na cadeia.
Duas criadas subiram com uma comprida banheira de
metal. No era bem a banheira de porcelana que Francesca
tinha em casa, mas as criadas a encheram de gua quente,
e foi to maravilhoso afundar em todo aquele calor que ela
sequer ligou que estivesse um pouco apertada nem um
pouco elegante.
De algum modo, o falatrio das criadas a relaxou e
ajudou a acalmar a ansiedade dentro dela. At mesmo a
curiosidade incontrolvel das duas e as trocas de olhares
sugestivos lhe pareceram to normais que Francesca j
comeava a se sentir ela mesma outra vez.
Aps as duas mulheres se retirarem, recostou-se na
banheira e relaxou, com as plpebras pesando de exausto,
mas seus olhos se arregalaram quando a porta foi aberta.
Foi ento que avistou Rochford postado no vo da porta e
relaxou. Ele adentrou o aposento e fechou a porta atrs de
si, o olhar lentamente lhe percorrendo o corpo. Um sorriso
esboava-se nos cantos da boca.
Milady me parece muito convidativa, devo dizer
falou, jogando sobre a cama o pacote que trazia nas mos.
Quem sabe milorde no queira se juntar a mim?
sugeriu ela com ousadia, recostando-se de maneira
provocante na banheira, sem fazer a menor tentativa de se
cobrir.
O sorriso alargou-se.
Acho que no h espao suficiente para ns dois a
dentro. Ele sentou-se na cadeira e tirou as botas.
Entretanto, ser um prazer oferecer os meus servios para
sec-la.
Ele tirou o palet com um dar de ombros e comeou a
trabalhar nos botes da camisa, enquanto avanava na
direo dela. Depois abaixou-se, apoiando as mos nas
laterais da banheira e a beijou.
Os lbios dele moveram-se lenta e deliciosamente,
saboreando o beijo, e quando ele se afastou, Francesca
estava se sentindo to quente e lquida quanto a gua ao
redor dela. Sorriu para ele, o ardor sonolento nos olhos
chamando-o. Sinclair a segurou pelos braos, puxando-a
para cima e envolvendo-a com os prprios braos.
Ela riu.
Voc est ficando todo molhado.
No me importo afirmou ele ao afundar a boca na
dela.
Fizeram amor sem pressa desta vez, movendo-se sem
sofreguido, em contrapeso ao modo como fizeram amor na
noite anterior. Acariciando, beijando, progredindo com uma
lentido quase agoniante, eles elevaram ao mximo o
prazer. Diversas vezes recuaram antes de chegar aos
intensos apogeus, at os corpos estarem escorregadios de
suor e as respiraes aceleradas, as peles incendiadas de
desejo. Ento, por fim, chegaram juntos ao clmax, levados
por uma onda de paixo to intensa que os corpos
chegaram a tremer.
Mais tarde, ficaram deitados, abraados, entregues a
um estado de maravilhosa e calorosa prostrao. Sinclair
passou a mo pelo brao dela e se aninhou no cabelo dela.
Francesca...
Hummmm?
O que quer que eu tenha dito de errado ontem, me
desculpe.
Tensa, de repente, Francesca estremeceu.
Sinclair, no....
Por favor, deixe-me terminar. Quero me casar com
voc. Como voc quiser, quando achar melhor. Quero que
seja a minha mulher.
Por favor, no estrague isto.
Ela virou-se par;a longe dele, mas Sinclair estendeu a
mo, agarrando-lhe o brao e mantendo-a no lugar.
No, no permitirei que faa isso. No vai fugir de
mim outra vez.
No estou fugindo.
Ela voltou-se paira o homem. Sentia-se subitamente
nua e exposta diante dele, ento puxou o lenol at cobrir o
peito antes de sentar-se para fit-lo.
E do que mais chamaria? Ele tambm sentou-se,
soltando o brao dela. No sou tolo, Francesca
independentemente de ter me portado como um ontem. Foi
o orgulho falando, a minha mgoa com relao ao que
aconteceu 15 anos atrs. Mas assim que consegui analisar a
coisa toda com clareza e objetividade, eu percebi... Ele
cerrou o punho e o bateu de encontro ao peito. Eu sei
que voc me ama. No venha me dizer que no ama.
E claro que amo voc!
Lgrimas brotaram nos olhos de Francesca, e ela girou,
saltando da fama e pegando o embrulho de roupas que
Sinclair largara na cama antes. No podia ficar nua diante
dele e discutir. Com pressa, comeou a vestir as roupas de
baixo e o vestido simples.
Rochford a acompanhou, enfiando as pernas para
dentro das calas e as puxando para cima, abotoando-as de
modo que no cassem quando marchou at Francesca. Os
olhos dele estavam brilhando de raiva e frustrao, e o
rosto ardia com um intenso tom de vermelho.
Sendo assim, por que, em nome de tudo o que
mais sagrado, recusa-se a casar comigo? esbravejou.
Droga, Francesca, no consigo acreditar que esteja fazendo
joguinhos comigo, bancando a sedutora.
E claro que no! Ela voltou-se para ele, o maxilar
cerrado com teimosia e as mos na cintura. Como pode
pensar tal coisa de mim? Se tivesse, ao menos, me
escutado ontem, em vez de sado em disparada como um
touro ferido, eu teria explicado.
As sobrancelhas dele se encontraram no meio da testa,
e uma chama brilhou nos olhos. Por um instante, Francesca
achou que ele fosse explodir de fria. Mas Sinclair cerrou os
dentes e disse apenas:
Sendo assim, explique, e eu me esforarei para no
me portar como um touro.
Francesca inspirou profundamente. Agora que tinha a
oportunidade, de repente, estava achando terrivelmente
difcil falar. Lgrimas ameaavam tapar-lhe a garganta e
encher-lhe os olhos. Ela as reprimiu.
Estou sendo sensata.
Sensata!
, sensata. Estou pensando no futuro, no seu futuro.
A no ser que sua inteno seja que eu tenha um
longo e solitrio, no consigo ver como est pensando no
meu futuro retrucou ele.
Voc um duque. Precisa se casar bem.
E voc no boa o suficiente para ser uma
duquesa? As sobrancelhas dele se ergueram. Devo
dizer, minha cara, que jamais soube que fosse to modesta.
Sabe muito bem que no sou o tipo que daria uma
boa duquesa protestou Francesca. O problema no
com a minha linhagem. E comigo.
E como, devo perguntar, voc no est apta?
De tantas maneiras! No sou sbria nem um
exemplo de dignidade. No me preocupo com coisas
importantes, no leio livros profundos, nem gosto de
discusses filosficas. Mexericos, modas e festas. So essas
as coisas que conheo. Sou volvel e ftil. Somos diferentes
ao extremo. Voc no demorar muito a se cansar de mim
e a se arrepender de ter casado comigo.
Francesca, minha querida. Para algum que sabe
tanto a respeito do amor, h momentos em que consegue
ser bastante limitada. Se quisesse algum exatamente como
eu, poderia muito bem viver sozinho. No tenho nenhuma
vontade de me casar com uma literata ou com uma mulher
enfadonha ou algum cheia de orgulho familial. Prometo ler
todos os livros. profundos e me encarregar de todos os
pensamentos filosficos que forem necessrios. E voc...
O rosto dele se suavizou. Voc dar as nossas festas e
receber os nossos amigos, conquistar o amor de meus
arrendatrios e far todo mundo se perguntar como foi que
conquistei tamanha preciosidade. E, todos os dias, encher
os meus olhos de beleza. Ele a segurou pelos ombros e
suavemente lhe beijou a boca. Acredite em mim, sei o
que arrependimento. Durante 15 anos sofri com isso. No
vou me arrepender de me casar com voc. Sua futilidade,
seu prazer em se divertir, sua risada, seu sorriso... so
algumas das coisas que considero mais encantadoras em
voc. Quero rir. Quero que cutuque o meu orgulho de vez
em quando. Santo Deus, ser que no percebe? Voc
tudo o que eu poderia querer em uma esposa.
As palavras de Sinclair encheram o corao dela de
amor. Francesca teve vontade de se render, de admitir que
nada a faria mais feliz do que casar-se com ele. Mas no
podia se dar a tal luxo. Tinha de ser forte.
Francesca afastou-se, dizendo:
No sou jovem. Sou uma viva.
No me importo.
Ele cruzou os braos, postando-se diante dela.
Ela o fitou com frustrao. Sentiu um aperto na
garganta e sentia-se como se estivesse se enchendo de
tanta raiva, tanta perda, que poderia explodir a qualquer
instante. Por fim, como se houvesse sido arrancado de
dentro dela, Francesca gritou:
No posso ter filhos!
Sinclair a encarou. Depois adiantou-se, envolveu-a nos
braos com delicadeza e a puxou para si, embalando-a de
encontro ao peito.
Ah, meu Deus, Francesca... Eu sinto tanto.
Ele beijou-lhe o topo da cabea e pousou o rosto sobre
o cabelo dela. Francesca derreteu-se nos braos dele,
incapaz de resistir ternura. Permitiu que ele a segurasse,
deixando-se envolver pela fora dele, deliciando-se com o
calor de Sinclair, desfrutando do consolo que jamais lhe fora
oferecido pelo pai da criana que perdera.
Rochford a ergueu nos braos e sentou na cadeira ao
lado da janela, continuando a abra-la. Por um longo
tempo, ficaram sentados ali daquele modo, em silncio, a
cabea dele inclinada na direo da dela, envoltos em
arrependimento e tristeza. Contudo, por fim, com um
suspiro, Francesca endireitou-se, enxugando o rosto para
eliminar as lgrimas que haviam escapado.
Tem certeza? perguntou Sinclair.
Ela assentiu.
Pe-perdi uma criana da qual estava grvida, e o
mdico me disse que, provavelmente, eu jamais teria outra.
Ele tinha razo. Jamais concebi aps isso. Ela lanou-lhe
um ligeiro sorriso e ficou de p, afastando-se. Agora voc
entende.
Entendo que carregou um fardo de tristeza durante
anos retrucou ele, com cautela, ficando de p. Mas
por isso que se recusa a se casar comigo?
Sim, claro! Francesca voltou-se para fit-lo.
No finja que no entende. O duque de Rochford no pode
se casar com uma mulher estril. Voc precisa ter herdeiros.
Tem o dever, a responsabilidade para com o seu nome, a
sua famlia.
Por favor, no venha me falar de dever retrucou
ele, amarrando a cara. Convivi com ele a vida toda.
Desde os 18 anos de idade, tenho feito de tudo para fazer
jus ao nome, para evitar tra-lo ou macul-lo de qualquer
forma. Na verdade, tenho me esforado at para melhor-
lo. Mas no vou sacrificar a minha vida no altar dos
Rochford. Sou mais do que apenas o duque de Rochford.
Sou Sinclair Lilles. E desposarei quem eu bem entender.
No pela minha famlia, no pelo nome, mas por mim! Voc
a mulher que quero para esposa. Voc a que eu amo.
Francesca o olhou boquiaberta.
Voc... Voc me ama?
Ele a fitou com uma expresso confusa.
claro. No sobre isso que estamos falando? Eu
amo voc. Quero me casar com voc.
As pernas de Francesca, de repente, ficaram bambas, e
ela caminhou at a cadeira para se sentar.
Eu... mas Voc nunca disse isso.
Ele a fitou com incredulidade.
Nunca disse isso? Eu a pedi em casamento. Na
verdade, pedi trs vezes! Por que outro motivo faria isso?
Por que venho de uma famlia antiga e bem
relacionada. Eu seria aceitvel. Voc explicou tudo isso para
mim quando me pediu em casamento da primeira vez. Me
disse como seria prtico e simples ns dois nos casarmos.
Como nos conhecamos to bem, e nossas famlias eram...
Eu estava tentando convenc-la retrucou ele.
No a mim mesmo. Eu sabia que queria me casar com voc
e que nada tinha a ver com a sua famlia.
Voc me desejava. Entendo isso. Sei que meu rosto
e corpo agradam os homens.
Voc muito mais do que me agrada. Sempre foi
assim. Quando a vi danando na minha casa, naquele Natal,
com o cabelo armado e as saias compridas pela primeira
vez, fiquei estonteado. Perdi por completo o meu corao.
Francesca... Eu ardo por voc. Sinto-me novamente como
um colegial. Sempre que voc entra no recinto, minhas
pernas bambeiam.
mesmo? Francesca inclinou a cabea com. um
sorriso de satisfao lhe curvando os lbios. Mas, quando
estvamos noivos, voc nunca... Bem, voc mal me beijava.
Ele suspirou.
Santo Deus, Francesca! Voc tinha 18 anos de idade,
mal tinha sado da sala de aula. Por acaso, achou que eu ia
agarr-la e violent-la?
No, claro que no, mas... No achei que me
amasse.
Voc to irritante que tenho vontade de sacudi-la.
Eu estava tentando bancar o cavalheiro, mesmo no
sentindo muita vontade de faz-lo, quando voc estava por
perto. Ele tomou-lhe as mos e a ergueu at os lbios.
Ficava acordado durante a noite, pensando em voc, por
demais cheio de paixo para dormir. Ainda fico.
Mas... Isso no amor.
Mero desejo no dura 15 anos. Este o tempo que
estou apaixonado por voc. No importa o quanto tentei,
mas no consegui deixar de amar voc. Nenhuma outra
mulher jamais despertou o meu interesse.
No venha me dizer que celibatrio h 15 anos.
No. No vou mentir para voc. Houve outras
mulheres, mas nenhuma que eu amei. Nenhuma que eu
teria desposado. Quando rompeu o noivado, fiz de tudo
para odi-la e depois tentei esquec-la. Cada vez que eu
chegava a uma festa e a via com Haughston, era como uma
facada no peito. De modo que mantive a distncia. Passei
mais tempo nas minhas propriedades e menos em Londres.
E ento Haughston morreu, e eu... Admito que maldade
de minha parte, mas fiquei tomado de felicidade no dia em
que soube da morte dele.
Por que nunca disse nada?
E o que eu iria dizer? Voc ainda me tinha em baixa
estima. Como eu faria para convenc-la de que Daphne
mentira? Aps tantos anos, parecia uma tarefa impossvel.
E, bem, s vezes, o meu orgulho meu pior inimigo.
Convenci a mim mesmo de que no rastejaria aos seus ps.
Seu amor por mim morrera h muitos anos. No havia
indcios de que eu pudesse traz-lo de volta. Tnhamos uma
espcie de amizade. E talvez... Talvez eu no tivesse a
coragem de arriscar partir o meu corao de novo. Mas,
este ltimo ano, pareceu... mais fcil, eu acho, entre ns.
Quando me contou que Daphne confessara o que havia
feito, tive esperanas de que pudesse vir a se sentir de uma
maneira diferente por mim.
Nesse caso, por que comeou a procurar uma
esposa? Por que pediu a minha ajuda?
Santo Deus, Francesca, e o que eu deveria ter feito?
O rosto dele se contorceu de frustrao, e ele virou as
costas, comeando a andar de um lado para o outro.
Voc me disse que queria compensar pelo seu erro me
encontrando uma esposa! Ficou claro que no tinha
sentimentos por mim. Mas eu me dei conta... Bem, a
princpio, fiquei furioso e quis descontar em voc, mas
depois vi que seria uma maneira de passar tempo na sua
companhia. Achei que pudesse sutilmente conquist-la com
a desculpa de deix-la encontrar uma esposa para mim.
Quer dizer que, em vez de fazer a corte s moas...
Ele assentiu.
Eu estava tentando lhe fazer a corte.
Francesca no conseguiu conter uma risadinha.
Como somos bobos! Os dois.
E. Acho que somos mesmo. Ele a tomou nos
braos. Amo voc, Francesca, mais do que qualquer um
ou qualquer coisa neste mundo. Quero me casar com voc.
Mas o seu herdeiro...
Ela resistiu, no se apoiando nele.
Para o inferno com o herdeiro. Meu primo, Bertram
pode herdar ou os filhos dele. E se ele no vier a ter algum,
o ttulo passar para algum outro parente distante. De
qualquer forma, j estarei morto e no acho que v fazer
muita diferena. O que me importa so os anos que me
restam... e pass-los com voc.
Ele ergueu-lhe o queixo.
Francesca... amada... voc a nica mulher que
quero como minha duquesa. Quer se casar comigo?
Francesca o fitou, e um instante se passou antes que
ela conseguisse superar a emoo que a privava da voz e
dizer:
Sim, Sinclair. Eu quero me casar com voc.
Estavam casados dois dias mais tarde, em Lilles House,
em Londres. A cerimnia foi simples, sem famlia e amigos,
com exceo de Irene e Gideon para testemunharem o
duque colocar a aliana dos Lilles no dedo dela.
Rochford j obtivera uma licena especial antes de
pedi-la em casamento, naquele dia nos jardins, e cobrara o
favor que o noivo de lady Mary, Christopher Browning, lhe
devia, pedindo que ele os casasse o mais rpido possvel.
Com firmeza, Rochford dissera para Francesca que no
tinha a menor inteno de permitir que ela escapasse outra
vez dele. E Francesca, sorrindo, concordara. Na verdade,
no queria perder mais tempo sendo qualquer outra coisa
que no a mulher dele.
Mais tarde, quando os amigos j haviam ido embora,
Rochford tomou a mo dela e disse:
Venha, tenho um presente para voc.
Ela riu e o seguiu escada acima.
Outro presente? Mas voc j me cobriu de
presentes. Todas as joias... todos os vestidos que
encomendei ontem de Mlle. du Plessis.
No passam de uma gota dgua no oceano
afirmou ele com um sorriso. A minha inteno comprar-
lhe tantas roupas que nem mesmo voc ser capaz de usar
todas. E sapatos. E joias. Compraremos cada vestido e
badulaque que encontrarmos durante a nossa lua de mel
em Paris. Tenho anos para compensar, anos quando eu
nada podia fazer, em que no tinha o direito de fazer nada
por voc e que tive de ficar parado olhando enquanto voc
lutava para sobreviver.
Ele conduziu at o quarto dele, e cruzaram o pequeno
toucador adjacente.. Destrancando uma porta na parede
dos fundos, Sinclair revelou um armrio repleto de
prateleiras, muitas contendo caixas de joias. Pegando uma
caixa de mogno, levou-a para o quarto, pousando-a sobre a
mesa.
Mais joias? Francesca riu. E quantas joias os
Lilles possuem?
Uma quantidade um tanto quanto indecente, eu
garanto retrucou o marido. Contudo, estas so
diferentes: No pertencem famlia Lilles. Pertencem a
voc.
Intrigada ante as palavras e a expresso do rosto dele,
Francesca abriu a gaveta inferior da pequena arca. L
dentro, encontrou uma reluzente tiara. Os olhos dela se
arregalaram. Era a tiara que pertencera av dela. Ela a
dera para Francesca por ocasio do casamento dela com
lorde Haughston. Francesca fitou Sinclair com os olhos
arregalados.
No entendo.
Ele assentiu para a caixa, e ela continuou a abrir as
gavetas, retirando colares e pulseiras, anis e brincos...
Tudo quanto era tipo de joias que, um dia, lhe
pertencera. Os brincos de esmeralda com que Andrew a
presenteara no dia do casamento, o broche de prolas e
safira que Dom lhe dera... o colar de prolas que ganhara
dos pais.
So as coisas que eu vendi! Francesca o fitou
boquiaberta. Voc... voc as comprou?
Ele fez que sim.
Certo dia, vi um colar em um joalheiro e o reconheci
como sendo o que voc usou uma vez. Tive certeza e
consegui arrancar a informao do homem. Ele admitiu que
sua criada vinha vendendo coisas para voc. Sendo assim,
eu o comprei e ordenei para que ele me trouxesse tudo o
que voc vendesse.
Ento por .isso que eu conseguia preos to bons
pelas coisas! Pensei que Maisie fosse uma tremenda
negociadora. Francesca riu, lgrimas enchendo-lhe os
olhos. Jamais sonhei que pudesse ser voc...
As peas de ouro e de prata esto l em baixo, na
copa.
No! Tambm comprou isso? No precisava ter
guardado isso.
No achei que pudessem ter um significado especial
para voc, mas quis me certificar de que...
Ele interrompeu-se e deu de ombros.
De que eu conseguisse o melhor preo por elas
completou Francesca.
Sinto muito, mas no consegui obter a sua aliana
de casamento de volta. O joalheiro me disse que j a havia
vendido.
No importa. Nenhuma delas importa.
Francesca sorriu para ele, o rosto reluzindo,
esforando-se para conter as lgrimas nos olhos.
Agora percebia a extenso do amor de Sinclair. O que
ele fizera por ela durante todos esses anos, em silncio,
sem esperar nada em troca, achando que ela no o amava,
sabendo que Francesca acreditava nas mentiras que
disseram a respeito dele... No entanto, apesar de tudo isso,
ele, em segredo, havia comprado as coisas que ela havia
vendido simplesmente porque queria ajud-la. Porque no
suportava v-la lutando contra a pobreza. Percebia agora
tambm como ele manipulara as coisas para que ela
pudesse ganhar dinheiro. A aposta que fizera com ela no
ano anterior, sobre encontrar um marido para Constance, o
modo como levara a tia-av a procur-la para arrumar uma
esposa para Gideon, a mesada para a comida que
combinara com o mordomo dela quando Callie ficara
hospedada com ela, a qual, no tinha dvidas, em muito
excedia o necessrio.
Ela engoliu em seco e tomou as mos dele nas dela.
Tudo o que importa, que voc quis compr-las.
Amo voc mais do que jamais serei capaz de expressar.
Isso bom. Por que eu a amo ainda mais.
Ele levou a mo dela aos lbios e a beijou. A mo dele
cerrou-se ao redor do bracelete de safiras que dera a
Francesca aps a aposta. Ela o usara em conjunto com os
brincos de safira hoje. O vestido no era o importante, mas
sim os presentes que recebera dele.
Com o polegar, ele esfregou as safiras, pensativo.
Pensei que teria de pagar um bocado por esta pea.
Tive receio de que a houvesse vendido em outro lugar. No
outro dia, quando a vi usando-a, junto com meus brincos...
Por que no as vendeu?
No podia vender estas peas disse ela, as
lgrimas no derramadas reluzindo como diamantes nos
olhos. Eram tudo o que eu tinha de voc.
Ah, meu amor. Ele a puxou para si, abraando-a
com fora. Agora tem tudo de mim. E sempre ter.
Ele inclinou a cabea e a beijou.

Eplogo

Natal, um ano e meio mais tarde.


Marcastle estava decorado para a temporada, com
visco, azevinho e pinheiros espalhados por toda a enorme
casa. Ainda faltavam vrios dias para o Natal, mas os
convidados j haviam chegado. Callie e Brom chegaram dois
dias antes, assim como Irene e Gideon. Constance e
Dominic chegaram trazendo a neve na noite anterior. A
viva duquesa estava instalada no quarto de sempre, na
torre sul, bem distante da ala dos aposentos dos bebs. Os
pais de Francesca, o conde e a condessa de Selbrooke, no
moravam longe dela, assim como a tia-av Odelia. Apesar
dos 81 anos de idade, ela jamais iria perder um
acontecimento monumental como aquele. J fazia longos 39
anos desde o batizado do ltimo futuro duque de Rochford.
Era esse o motivo das visitas, no o Natal, embora,
claro, todos planejassem tambm ficar para as
comemoraes. Aos trs meses de idade, Matthew Sinclair
Dominic Lilles, o quinto marqus de Ashlocke, nos ombros
de quem o manto do duque de Rochford um dia viria a
repousar, estava sendo batizado. O vigrio de St. Swithin, o
mesmo homem que casara os pais do beb, um ano e meio
antes, presidiria o ritual, ao lado do vigrio local, que fitava
o homem mais jovem com certa inveja e protegia, com
afinco, os direitos dele como o. sacerdote vinculado Igreja
de St. Edward, o Confessor, a igreja que h geraes
atendia a famlia dos Lilles.
Foi um evento como h muito no se via em Marcastle.
Os habitantes do local no puderam presenciar o casamento
do duque e da duquesa, e por isso, todos estavam
determinados a tornar essas duas semanas uma ocasio
muito especial. Havia bailes, chs e tudo quanto tipo de
entretenimento de salo planejado, assim como vrias
atividades ao ar livre, de acordo com o clima, como
patinao no pequeno lago, que felizmente congelara pouco
antes da neve e provavelmente permaneceria assim por
algum tempo.
Os criados haviam passado semanas preparando a
casa, fazendo reparos, limpando e decorando sem
descanso. A duquesa, aps apenas um ano e meio, era
muito querida por todos, e eles estavam determinados a
deix-la orgulhosa. Guloseimas haviam sido encomendadas
de Londres, assim como de Norwich e de Cambridge. A
cozinheira estivera ocupada noite e dia, implacavelmente
colocando os assistentes para trabalhar, assim como os
criados de temporada que haviam sido contratados para
ajudar a cozinhar, limpar e servir.
O centro de todas essas comemoraes, o beb
angelical com sedosos cachos negros e faces rosadas,
estava profundamente adormecido na cama, sem saber do
destino que o aguardava em menos de uma hora. No fim do
corredor, no berrio, gritinhos e risadinhas ecoavam
enquanto Ivy FitzAlan, de 1 ano e 4 meses de idade zigue-
zagueava por entre as pernas da mesa, detendo-se apenas
para olhar para trs, para ver o pai que vinha atrs dela.
Dominic, lorde Leighton, no dava muitos indcios de que a
alcanaria, preferindo, em vez de continuar engatinhando,
dar a volta na mesa e gritar Bu! Isso, claro, apenas
arrancava outro gritinho e mais risadinhas, enquanto Ivy
voltava a andar balanando para o outro lado.
A me dela, Constance, mal aparentando a segunda
gravidez, sentava-se serenamente, observando a
perseguio, enquanto conversava com Irene, sentada ao
lado dela no sof. Um menino de 1 ano de idade, o cabelo
uma confuso de cachos dourados, estava de p nos
joelhos de Irene, com as mozinhas agarrando a blusa dela,
de modo a se equilibrar, enquanto observava Dominic e Ivy,
dando, de vez em quando, um gritinho de alegria.
As duas mulheres s haviam se conhecido no ltimo
Natal, em Redfields, quando todas as famlias haviam se
reunido ali e em Dancy Park para a temporada das festas.
Haviam rapidamente se tornado amigas e deram
continuidade amizade atravs de uma enorme quantidade
de correspondncias. Ainda assim, cartas no podiam contar
tudo, e ainda havia muita conversa a ser colocada em dia.
Muito, claro, precisaria ser repetido para Callie
quando esta retornasse. Ela estava no quarto, dando de
mamar para o filho de 5 meses de idade, Grayson,
enquanto Brom e Gideon estavam trancados na biblioteca l
embaixo, sem dvida, entretidos em uma das muitas
conversas de negcios, um assunto que os manteria
ocupados por horas a fio se uma das esposas no viesse
arrast-los para o local do batizado.
Est quase na hora, meu amor disse Constance
para Dominic. E melhor deixar a bab colocar Ivy na
cama para o cochilo dela.
Preferiu no acrescentar que a brincadeira que Dom
estava fazendo com a filha provavelmente tornaria a tarefa
mais rdua do que de costume.
Eu sei. Eu sei. Tenho de me trocar para a cerimnia.
O irmo de Francesca ficou de p, pegando a filha e
jogando-a para o alto e depois beijando-lhe a barriga,
fazendo barulho, antes de entreg-la para a bab, que
aguardava com pacincia. No todo dia que um homem
se torna padrinho.
Irene tambm passou o seu Philip para a bab dele,
aps uma ltima e carinhosa fungada no pescocinho
gorducho, com aquele doce cheirinho de nenm. Ela deu o
brao para Constance, ao deixarem o aposento, seguidas
por Dominic.
Sabe, eu jamais pensei que quisesse ser me
disse Irene. Agora mal suporto a ideia de deix-lo. Ele j
est quase andando. E como se a vida dele estivesse
passando to rpido.
Constance assentiu, em sinal de concordncia.
Eu sei. Parece que foi ontem que Ivy estava do
tamanho de Grayson. Ela suspirou. Pobre criana. No
sei o que ser dela, crescendo em meio a todos esses
meninos. Sem dvida, vai ser uma capetinha ou, talvez, um
tanto quanto namoradeira.
Irene riu.
Tenho certeza de. que ser to tranqila e simptica
quanto a me!
Os trs se detiveram para olhar pela porta do quarto
onde Matthew estava dormindo. Os pais encontravam-se ao
p da cama, admirando o filho com amor.
Do lado de fora do aposento, os outros trs se
entreolharam, com o sorriso compreensivo de pais
cmplices e prosseguiram pelo corredor.
Francesca deu a mo a Rochford, encostando a cabea
no brao dele e suspirando de felicidade.
Ainda no consigo acreditar. Toda vez que olho para
ele, parece que estou diante de um milagre.
O duque inclinou a cabea para beijar o cabelo
brilhante como o sol da esposa.
Ele um milagre.
Francesca sorriu.
E, e quem sabe no haver outros?
Rochford reprimiu um suspiro.
Espero que no muito em breve.
A gravidez de Francesca fora nove meses de
preocupao para ele, e por mais que amasse o filho, no
estava ansioso para repetir a experincia. Ele a envolveu
com o brao, puxando-a para si.
Feliz? murmurou, inclinando a cabea escura na
direo da dourada da esposa.
Completamente. Jamais pensei que teria filhos, e
agora ter um to saudvel, to lindo, to perfeito... Ela
ficou na ponta dos ps para beijar Sinclair nos lbios.
Assim como amar tanto o meu marido.
E apenas aps um ano e meio de casamento
brincou ele. Agora a est um milagre.
No, milagre nenhum retrucou ela, com seriedade
agora. Pois eu amarei o meu marido pelo resto da vida.
Sabe, acho que foi por isso que no consegui conceber...
Faltava amor.
Bem, se o necessrio s isso, que Deus nos ajude,
teremos uma ninhada que no ter tamanho.
O duque voltou a beijar a esposa, desta vez, um beijo
mais demorado. Por fim, ele endireitou-se com um sorriso
triste.
Temos de ir agora. No podemos nos atrasar ou
teremos os dois vigrios duelando diante da pia batismal.
Francesca riu.
E possvel que isso acontea mesmo de qualquer
jeito antes do fim do dia. Ela virou-se para olhar para o
beb outra vez. E uma pena acord-lo.
Ns daremos um jeito.
Rochford o tomou nos braos, enrolando-o apertado na
coberta, e o beb apenas se contorceu por um instante,
antes de se acomodar de encontro a ele, dormindo
profundamente. Com o beb adormecido em segurana na
dobra de um dos braos do duque e a mo de Francesca
pousada no outro, os trs deixaram o aposento para se
unirem s famlias na celebrao do futuro.