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DESARROLLAR
INTRODUCCI�N A LA BIOLOG�A

CONTENIDOS:

*
Biolog�a: concepto.
*
Origen del Universo y la Tierra.
*
Origen de la vida
*
La vida: caracter�sticas.

Las ciencias biol�gicas, como las ciencias en general, son una manera de
interpretar el mundo que nos rodea. Los cient�ficos obtienen datos para
responder una pregunta, para apoyar o rechazar una idea.

Las preguntas y las ideas son el disparador de toda actividad cient�fica.

Los datos biol�gicos se pueden generar por la observaci�n sistem�tica, incluso


con experimentos deliberados y planeados, de los cuales veremos muchos
ejemplos a lo largo de este texto. Tambi�n se pueden interpretar
retrospectivamente, como cuando se reconsidera la determinaci�n de un
organismo y su asignaci�n a cierto grupo taxon�mico.

Las grandes contribuciones de la ciencia no son simplemente la adici�n de datos


nuevos, sino la percepci�n de nuevas relaciones entre datos ya existentes; en
otras palabras, implican el desarrollo de nuevas ideas. Las ideas de la ciencia se
organizan en distintas categor�as que, en orden creciente en cuanto a su
alcance, se denominan hip�tesis, teor�as y principios o leyes.

En un comienzo se hallan el p�lpito o la conjetura informada, que es la manera


en que nace la mayor�a de las hip�tesis. Una aproximaci�n intuitiva se
transforma en una hip�tesis �y por lo tanto, en una idea que se puede investigar
cient�ficamente� s�lo cuando se expresa de modo tal que sea susceptible de ser
puesta a prueba, aun cuando la prueba no pueda hacerse de inmediato. La
puesta a prueba de una hip�tesis a menudo puede hacerse r�pido pero, en
algunos casos, sufre una larga demora. Por ejemplo, algunas hip�tesis corrientes
sobre las interacciones que determinan la estructura de las selvas tropicales no
se pueden evaluar hasta que los bi�logos que trabajan en el tema hayan reunido
una gran cantidad de datos. Asimismo, hubo varias hip�tesis respecto de la
organizaci�n de la c�lula que no pudieron ponerse a prueba hasta que se fabric�
el microscopio electr�nico; los organismos m�s sencillos tambi�n se pudieron
estudiar con m�s detalle s�lo cuando se cont� con instrumentos de observaci�n
de mayor precisi�n (fig. 1).
a) Observar las im�genes que se cargar� en el aula virtual.

b) Observar las im�genes que se cargar� en el aula virtual.

c) Observar las im�genes que se cargar� en el aula virtual.

Fig. 1. OBSERVACI�N DE BACTERIAS.

(a) Estas bacterias bucales fueron observadas con un microscopio como el que
construy� el fabricante de lentes holand�s Antonie van Leeuwenhoek en 1677.

(b) C�lulas de E. coli, fotografiadas con un microscopio �ptico. Se han te�ido


con un colorante que se adhiere a su superficie y facilita su observaci�n. Aunque
estas c�lulas, aumentadas 450 veces, son diminutas, su estructura es muy
compleja y presentan todas las propiedades que caracterizan a un sistema vivo.

(c) Una c�lula de E. coli, aumentada 11.280 veces con un microscopio


electr�nico.

En algunos casos, una hip�tesis puede someterse a prueba mediante ensayos


experimentales sencillos. Por ejemplo, si se postula que una especie de planta
es enana porque crece en una regi�n de condiciones clim�ticas que le son
desfavorables, y que no le permiten desarrollarse en todo su potencial, esta
hip�tesis se puede evaluar haciendo crecer la planta en distintas condiciones de
humedad, temperatura, acceso a nutrientes, entre otros factores. Este tipo de
prueba con frecuencia implica el dise�o de un experimento controlado, en el cual
dos grupos de organismos se exponen a condiciones id�nticas en todos los
aspectos posibles, excepto aquel que se est� estudiando. A menudo, sin
embargo, las pruebas m�s importantes de una hip�tesis son indirectas.

Aunque una prueba clave obtenida en un experimento o mediante una


observaci�n puede demostrar que una hip�tesis es falsa e indicar que debe ser
modificada, ning�n dato puede confirmar en forma definitiva que una hip�tesis
es verdadera, simplemente porque nunca podemos estar seguros de que hemos
examinado toda la evidencia relevante.

Sin embargo, repetidas pruebas exitosas de una hip�tesis constituyen una


evidencia poderosa en su favor. Cuando un cient�fico ha reunido datos
suficientes para validar una hip�tesis, comunica los resultados a otros
cient�ficos;
esta comunicaci�n por lo general se realiza en un congreso cient�fico o en una
publicaci�n cient�fica especializada, como una revista o un libro. Si los datos son

suficientemente interesantes o la hip�tesis es suficientemente importante, otros


investigadores repetir�n las observaciones o los experimentos en el intento de
confirmarla, negarla o ampliarla.
Cuando una hip�tesis amplia y de importancia fundamental ha sobrevivido a un
n�mero de pruebas independientes, con un n�mero suficiente de datos, recibe
el nombre de teor�a. As�, en ciencia, una teor�a tiene un significado un poco
diferente del que tiene en su uso com�n, en el cual la expresi�n �s�lo una teor�a�
lleva consigo la implicaci�n de un vuelo de la imaginaci�n, un presentimiento o
una noci�n abstracta y especulativa, antes que el de una proposici�n
cuidadosamente formulada y que se ha sometido a diversas pruebas
experimentales confiables. Una teor�a que ha resistido repetidas pruebas se
eleva al estatus de ley o principio, aunque no siempre se identifique como tal.
Dado que los temas de estudio de la biolog�a son enormemente diversos, los
bi�logos utilizan una amplia variedad de enfoques en sus investigaciones (1fig.
I-5).

Fig. 2. PANTANO DE PER�. Dos bi�logos reuniendo datos acerca de la


estructura de la poblaci�n de una selva tropical. Uno de ellos est� lanzando un
cordel hacia la copa de los �rboles como un primer paso para recolectar insectos.
Muchos de los espec�menes que encontraron son completamente nuevos para
la ciencia. No hay un �m�todo cient�fico� �nico en biolog�a; en cambio, hay una
multiplicidad de m�todos y las metodolog�as que deben usarse en cada caso
est�n relacionadas con la pregunta que se intenta contestar. La observaci�n
cuidadosa y sistem�tica sigue siendo una piedra angular. Actualmente se lleva
a cabo con un imponente conjunto de innovaciones tecnol�gicas que
comenzaron con el microscopio.

Los procedimientos experimentales de la qu�mica son esenciales para estudiar


los procesos fisiol�gicos que ocurren dentro de los organismos y de sus c�lulas
constituyentes. El estudio de poblaciones de organismos y de sus interacciones
depende del mismo tipo de matem�tica estad�stica usado por los economistas y
se intensifica con el perfeccionamiento de las computadoras, que pueden
analizar con rapidez grandes cantidades de datos. Determinar el derrotero de la
evoluci�n en el pasado depende no s�lo del trabajo de los paleont�logos de
campo y de laboratorio, sino tambi�n de las herramientas intelectuales del
historiador y del detective de homicidios.

La biolog�a: en busca del origen de la disciplina La palabra �biolog�a� �del griego

bios, vida y logos, estudio� fue acu�ada hace poco m�s de doscientos a�os. Se
la atribuye al naturalista alem�n Gottfried R. Treviranus (1776-1837) y tambi�n
al naturalista franc�s del siglo XIX, Jean Baptiste de Monet, Chevalier de
Lamarck (1744-1829). Sin embargo, algunos historiadores de la ciencia piensan
que Lamarck tom� el nombre biolog�a de Treviranus y muchos de ellos contin�an
buscando rastros a�n m�s antiguos de este t�rmino.
Los procedimientos experimentales de la qu�mica son esenciales para estudiar
los procesos fisiol�gicos que ocurren dentro de los organismos y de sus c�lulas
constituyentes. El estudio de poblaciones de organismos y de sus interacciones
depende del mismo tipo de matem�tica estad�stica usado por los economistas y
se intensifica con el perfeccionamiento de las computadoras, que pueden
analizar con rapidez grandes cantidades de datos. Determinar el derrotero de la
evoluci�n en el pasado depende no s�lo del trabajo de los paleont�logos de
campo y de laboratorio, sino tambi�n de las herramientas intelectuales del
historiador y del detective de homicidios.

La biolog�a: en busca del origen de la disciplina La palabra �biolog�a� �del griego

bios, vida y logos, estudio� fue acu�ada hace poco m�s de doscientos a�os. Se
la atribuye al naturalista alem�n Gottfried R. Treviranus (1776-1837) y tambi�n
al naturalista franc�s del siglo XIX, Jean Baptiste de Monet, Chevalier de
Lamarck (1744-1829). Sin embargo, algunos historiadores de la ciencia piensan
que Lamarck tom� el nombre biolog�a de Treviranus y muchos de ellos contin�an
buscando rastros a�n m�s antiguos de este t�rmino.

La palabra biolog�a defini�, entonces, con m�s claridad la ciencia de la vida y


con ello se unific� un campo de conocimiento muy vasto. Esto posibilit� la
formulaci�n de nuevas generalizaciones sobre el fen�meno de la vida.

La formaci�n de la tierra

Hace aproximadamente 5.000 millones de a�os, seg�n calculan los cosm�logos,


la estrella que es nuestro Sol comenz� su existencia. El Sol se form� como otras
estrellas a partir de la acumulaci�n de part�culas de polvo y gases de hidr�geno
y helio, que formaban remolinos en el espacio entre las estrellas m�s viejas. La
inmensa nube que se convertir�a en el Sol se condens� gradualmente a medida
que los �tomos de hidr�geno y de helio eran atra�dos unos a otros por la fuerza
de la gravedad y ca�an en el centro de la nube, cobrando velocidad mientras
ca�an. Cuando la aglomeraci�n se hizo m�s densa, los �tomos se movieron m�s
r�pidamente, m�s �tomos chocaban unos contra otros y el gas de la nube se
torn� m�s y m�s caliente. A medida que la temperatura se elevaba, se intensific�
la violencia de las colisiones hasta que �tomos de hidr�geno chocaron con tal
fuerza que sus n�cleos se fusionaron formando �tomos de helio adicionales y
liberando energ�a nuclear. Esta reacci�n termonuclear a�n ocurre en el coraz�n
del Sol y es la fuente de energ�a que se irradia desde su incandescente
superficie. Los planetas se habr�an formado a partir de los restos del gas y del
polvo que giraban alrededor de la estrella reci�n formada.

Al comienzo, las part�culas deben haberse reunido al azar, pero a medida que la
masa aumentaba de tama�o otras part�culas comenzaron a ser atra�das por la
gravedad de las masas m�s grandes. El torbellino de polvo y las esferas en
formaci�n continuaron girando alrededor del Sol hasta que, finalmente, cada
planeta hubo limpiado por completo su propia �rbita, recogiendo la materia
suelta, a la manera de una bola de nieve gigantesca. Se estima que los planetas,
incluyendo la Tierra, comenzaron su existencia hace aproximadamente 4.600
millones de a�os. Durante el tiempo en que la Tierra y otros planetas estaban
form�ndose, la liberaci�n de energ�a a partir de materiales radiactivos manten�a
sus interiores muy calientes. Cuando la Tierra a�n estaba tan caliente que era
principalmente un l�quido, los materiales m�s pesados se reunieron en un centro
denso, cuyo di�metro es aproximadamente la mitad del di�metro del planeta. A
medida que la superficie de la Tierra se enfriaba, fue form�ndose una corteza
externa, una c�scara tan delgada como la de una manzana. Las rocas m�s viejas
de esta capa datan, seg�n los m�todos isot�picos, de hace unos 4.100 millones
de a�os. S�lo 50 kil�metros por debajo de su superficie, la Tierra est� a�n
caliente y una peque�a fracci�n todav�a est� derretida. Vemos evidencia de esto
en las erupciones volc�nicas ocasionales que expulsan lava (roca fundida) a
trav�s de los puntos d�biles de la corteza terrestre, o en los g�iseres, que
arrojan
el agua hirviendo que se hab�a escurrido gradualmente hacia el interior de la
Tierra. Poco despu�s de haberse formado, es muy probable que la superficie de
la Tierra se hallara en un estado turbulento. Estudios realizados sobre cr�teres
de la Luna llevaron a la conclusi�n de que hasta hace unos 3.800 millones de
a�os, nuestro sat�lite fue constantemente bombardeado por meteoritos. Tal vez,
la Tierra haya pasado por un estado similar al que se encuentra la Luna en la
actualidad: estaba salpicada de cr�teres y carec�a de atm�sfera.

Se supone que la atm�sfera primitiva estaba formada principalmente por


hidr�geno y helio. Sin embargo, estos elementos se habr�an fugado hacia el
espacio exterior debido a que las fuerzas gravitacionales eran a�n muy d�biles
como para retenerlos. Posteriormente, a partir de los gases desprendidos por los
volcanes, se habr�a formado una atm�sfera secundaria, a su vez, diferente de la
actual.

El agua habr�a emanado de los g�iseres en forma gaseosa y habr�a permanecido


como vapor de agua en la atm�sfera. Al descender la temperatura, las nubes de
vapor se habr�an condensado y se habr�an formado los oc�anos calientes y poco
profundos de la Tierra primitiva. En la actualidad, la vida existe en lo que se
denomina biosfera. Esta capa se extiende s�lo entre 8 y 10 kil�metros en la
atm�sfera y aproximadamente la misma distancia en las profundidades del mar.
El comienzo de la vida Desde una perspectiva bioqu�mica, tres caracter�sticas
distinguen a las c�lulas vivas de otros sistemas qu�micos: a. la capacidad para
duplicarse generaci�n tras generaci�n; b. la presencia de enzimas, las prote�nas
complejas que son esenciales para las reacciones qu�micas de las que depende
la vida, y c. una membrana que separa a la c�lula del ambiente circundante y le
permite mantener una identidad qu�mica distinta. En alg�n momento de la
historia de este planeta aparecieron sistemas biol�gicos capaces de producir
descendientes y evolucionar, un hecho �ntimamente asociado con los cambios
que sufri� la Tierra. Para introducirnos en el origen de las primeras formas vivas,

debemos conocer las condiciones iniciales de la Tierra a partir de las cuales


pudieron haberse establecido. La vida se caracteriza por una serie de
propiedades que emergen en el nivel de organizaci�n celular. Una de las
preguntas fundamentales de la biolog�a moderna es c�mo empez� la vida. Las
evidencias actuales aportan muchas pistas acerca de la aparici�n de la vida en
la Tierra. La edad de la nuestro planeta se estima en 4.600 millones de a�os.
Como evidencias de vida, se han encontrado microf�siles de c�lulas semejantes
a bacterias que tienen 3.500 millones de a�os de antig�edad y existen, adem�s,
otras evidencias indirectas de vida de hace 3.850 millones de a�os. Se han
propuesto diversas hip�tesis para explicar c�mo podr�an haber surgido
compuestos org�nicos en forma espont�nea en la Tierra primitiva y estructuras
semejantes a c�lulas a partir de esos agregados de mol�culas org�nicas. Las
c�lulas m�s tempranas pudieron haber sido heter�trofas o aut�trofas. Los
primeros aut�trofos pueden haber sido quimiosint�ticos o fotosint�ticos. Con la
aparici�n de la fotos�ntesis, la energ�a que flu�a a trav�s de la biosfera adopt�
su
forma moderna dominante: la energ�a radiante del Sol es capturada por
aut�trofos fotosint�ticos y encauzada por ellos hacia los organismos
heter�trofos. Los heter�trofos modernos incluyen a los hongos y a los animales,
al igual que a muchos tipos de organismos unicelulares. Los aut�trofos modernos
incluyen a otros tipos de organismos unicelulares y, lo m�s importante, a las
plantas verdes. Hay dos tipos distintos de c�lulas: las procariotas y las
eucariotas. Las c�lulas procariotas carecen de n�cleos limitados por membrana
y de la mayor�a de las organelas que se encuentran en las c�lulas eucari�ticas.
Los procariotas fueron la �nica forma de vida sobre la Tierra durante casi 2.000
millones de a�os; despu�s, hace aproximadamente 1.500 millones de a�os,
aparecieron las c�lulas eucari�ticas. Se ha postulado la llamada "teor�a
endosimbi�tica" para explicar el origen de algunas organelas eucari�ticas. Los
organismos multicelulares, compuestos de c�lulas eucari�ticas especializadas
para desempe�ar funciones particulares, aparecieron en una �poca
comparativamente reciente, s�lo hace unos 750 millones de a�os. Por ser de un
tama�o muy peque�o, las c�lulas y las estructuras celulares necesitan de
microscopios para poder ser observadas por el ojo humano, de limitado poder
de resoluci�n. Los tres tipos principales son el microscopio �ptico, el microscopio

electr�nico de transmisi�n y el microscopio electr�nico de barrido. Se han


desarrollado adem�s otras t�cnicas microsc�picas. Los sistemas �pticos
especiales de contraste de fase, de interferencia diferencial y de campo oscuro
hacen posible estudiar c�lulas vivas. Un avance tecnol�gico importante fue el
uso de computadoras y c�maras de video integradas a los microscopios.

Bibliograf�a m�nima

*
CURTIS, H.; BARNES S.N; SCHENEK, A.; MASSARINI, A. Curtis
Biolog�a. Ed. M�dica Panamericana. S�ptima Edici�n. 2009.

*
PURVES, W.; SADAVA, D.; ORIANS, G., HELLER, C. Vida. La Ciencia
de la Biolog�a. Ed. M�dica Panamericana. Sexta Edici�n. 2006.