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MEDICINA

INVESTIGACIÓN Y CIENCIA

Efectos
del deporte
en el corazón
ASTRONOMÍA
El legado
Febrero 2014 InvestigacionyCiencia.es árabe
EVOLUCIÓN
Edición española de SCIENTIFIC AMERICAN
Orígenes
Edición española de SCIENTIFIC AMERICAN
de la
complejidad
biológica
LABORATORIOS VIRTUALES  |  EFECTOS DEL DEPORTE EN EL CORAzÓN  |  COMPLEJIDAD BIOLÓGICA

I D E A S
B I A N
E C A M
QU
N D O
EL MU

Laboratorios
virtuales
La supercomputación
está revolucionando
la ingeniería de materiales
N.o 449
febrERO 2014

00449

9 770210 136004

6,50 EUROS
Febrero 2014, Número 449

66

Artículo s

Innovación HISTORIA D E L A C IENC IA

16 IDEAS QUE CAMBIAN EL MUNDO 74 El árabe en la astronomía


Más de doscientos nombres de estrellas, varios cráte-
Diez innovaciones para un futuro mejor: nuevas téc-
res lunares y tres términos astronómicos empleados
nicas en ingeniería de materiales, captura eficaz del
aún hoy dan testimonio de los mil años de relación
dióxido de carbono, construcción ultraligera, robots
entre Occidente y la ciencia en el mundo musulmán.
blandos, metamateriales, uso terapéutico de los micro-
Por Paul Kunitzsch
bios intestinales, chips contra el espionaje en la nube,
control de fármacos, pantallas flexibles y antisépticos
contra la mortalidad neonatal. Por VV.AA. Cognición
82 Por qué el cerebro prefiere el papel
La popularidad de las tabletas y los reproductores de
astropartículas
libros electrónicos crece a la par que mejora su tecnolo-
32 La próxima supernova en la Vía Láctea
gía. Pero la lectura en papel sigue teniendo sus ventajas.
La explosión de una estrella masiva en nuestra galaxia
Por Ferris Jabr
podría ser inminente. La detección de los neutrinos
emitidos durante la deflagración permitirá entender
mejor que nunca la física de las supernovas y la natura-
deporte y SALUD
leza de estas partículas. Por Ray Jayawardhana
52 Adaptación cardíaca al ejercicio físico
Biofísica El sistema cardiovascular experimenta cambios
38 La batalla evolutiva acústica adaptativos en respuesta al entrenamiento. Iden-
Los murciélagos y otros animales utilizan las ondas tificarlos y distinguirlos de las enfermedades
sonoras como herramienta de caza, pero sus presas cardíacas resulta de vital importancia a la hora
han elaborado estratagemas para eludir la detección. de practicar deporte. Por Marta Sitges y Josep
Por William E. Conner Brugada

60 Los beneficios del ejercicio


EVOLUCIÓN La actividad física resulta beneficiosa para el
66 Orígenes de la complejidad biológica organismo por muchas razones más allá de las
¿De qué modo pueden los seres vivos crear estructuras viejas conocidas. Por Shari S. Bassuk, Timothy
SUREN MANVELYAN

refinadas sin selección darwinista? Por Carl Zimmer S. Church y JoAnn E. Manson
70 ¿Cuán perfecta es la forma de los animales?
Por Isaac Salazar Ciudad y Miquel Marín-Riera

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  1


SE CCIONE s

3 Cartas de los lectores

4 Apuntes
Electricidad solar a la carta. Un vergel en el desierto.
Las mejores piedras para el curling. Setas mágicas. Mar-
fil reducido a polvo. Ayunar para comer y no ser comido.
Micromáquinas en el cóctel.

7 Agenda

8 Panorama
6 La historia evolutiva del pueblo asturiano. Por Belén
López Martínez y Antonio Fernández Pardiñas
La versatilidad de los fullerenos. Por Marc Garcia
Borràs, Sílvia Osuna y Miquel Solà
Los metamateriales se acercan al mercado. Por Lee
Billings

46 De cerca
Ciliados árticos, una explosión de vida. Por Mireia
Collado Pastor, Susana Agustí y Dolors Vaqué

48 Historia de la ciencia
Diagramas en la arena. Por Jaume Sastre Juan

50 Foro científico
La tecnología que se lleva. Por Philippe Kahn

88 Taller y laboratorio
Las artes del carbonero.
Por Marc Boada Ferrer

92 Juegos matemáticos
88 Gödel y la verdad axiomática.
Por Agustín Rayo

94 Libros
Bosón de Higgs. Por Luis Alonso

96 Hace...
50, 100 y 150 años.

E N P O R TA D A
La manera tradicional de diseñar nuevos materiales se ha basado
siempre en el método de ensayo y error. Desde hace unos años,
la posibilidad de simular en superordenadores las propiedades
cuánticas de la materia augura una revolución en la manera de
concebir y poner a prueba nuevos compuestos. Esta y otras nueve
92 propuestas conforman nuestro informe anual «Ideas que cambian
el mundo». Ilustración de André Kutscherauer.

2  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Cartas de los lectores
redaccion@investigacionyciencia.es

Responde Alicia Sintes Olives (Grupo de estas se muevan demasiado, como ocurre
Relatividad de la Universidad de las Islas cuando sobreviene un terremoto de gran
Baleares y miembro de la Colaboración amplitud. En tales casos, solo queda espe-
LIGO): Son numerosos los factores que rar a que la tierra se calme para seguir con
causan constantes y minúsculos cambios las observaciones.
en la longitud relativa de los brazos de los Hasta el momento, el estudio de las
interferómetros y que tienden a enmasca- ondas sísmicas en el campo de las ondas
rar las señales de las ondas gravitaciona- gravitacionales se ha centrado en entender
les. Los detectores como LIGO utilizan tec- sus efectos en el detector. Sin embargo, re-
nología punta para minimizar los efectos cientemente se ha empezado a investigar
de las vibraciones locales y los movimien- la posibilidad de utilizar la tecnología de
tos de la corteza terrestre, así como para estos detectores para contribuir a la com-
contrarrestar las fuerzas de marea que el prensión de los seísmos. Los más comunes
Sol, la Luna e incluso los océanos ejercen se producen por la ruptura de fallas geoló-
sobre los espejos del detector. gicas, que desplazan grandes cantidades
El sistema de posicionamiento y ais- de masa y cambian la densidad en la roca
lamiento de LIGO funciona mediante una que las rodea. Como consecuencia, se pro-
Diciembre 2013
combinación de siete niveles activos y duce un cambio en el campo gravitatorio,
pasivos de aislamiento sísmico. Por «acti- el cual ha sido observado en varias oca-
SEÍSMOS Y ONDAS vos» nos referimos a sensores de posición y siones por el satélite GRACE, así como por
GRAVITACIONALES velocidad (con sismómetros en este último redes de gravímetros superconductores.
En el artículo «Cómo oír la gran explo- caso) que detectan el movimiento de la pla- Sin embargo, descubrir variaciones con
sión» [por Ross D. Andersen; Investi- taforma y emplean electroimanes en bucles estos instrumentos requiere un minucioso
gación y Ciencia, diciembre de 2013] se de retroalimentación para mantenerla in- análisis a posteriori de los datos.
comenta la necesidad de proteger los móvil. Un ejemplo son los sistemas hidráu- La idea que ahora se plantea es utilizar
detectores terrestres de ondas gravita- licos situados en el exterior de los tanques las señales de los detectores de ondas gra-
cionales de los efectos provocados por de vacío. Los pasivos están compuestos por vitacionales para observar de forma ins-
las sacudidas sísmicas, incluso las más las masas de prueba suspendidas de un tantánea cambios de gravedad debidos a
leves. ¿Qué mecanismos compensatorios sistema de péndulos acoplados de al menos los terremotos. Estas observaciones no solo
se emplean para amortiguar los detecto- cuatro niveles y muelles rígidos verticales, proporcionarían información directa del
res y evitar estas y otras interferencias? los cuales suprimen el movimiento por en- centro del seísmo que es inaccesible a las
¿Podría la técnica en que se basan dichos cima de sus frecuencias de resonancia. Este mediciones sísmicas, sino que su incorpo-
detectores (interferometría láser) hallar sistema reduce en más de nueve órdenes de ración a los sistemas de alerta temprana
aplicaciones en el estudio de las ondas magnitud (por debajo de diez hercios) el daría lugar a un aumento significativo de
sísmicas terrestres, dada su elevada sen- movimiento normal de la tierra y el cau- los tiempos de alerta en aquellos lugares del
sibilidad a ellas? sado por pequeños temblores. Asimismo, mundo donde hay un mayor riesgo de terre-
Juan Torras Suriol existen mecanismos de protección alrede- motos de alta magnitud, con la consiguiente
Tarrasa, Barcelona dor de las masas de prueba para evitar que oportunidad de salvar vidas humanas. Por
ello, varios grupos de todos los continentes
están trabajando en las mejoras técnicas
necesarias para allanar el camino hacia
Errata corrige una nueva era en la sismología.
En El nuevo imperio nuclear ruso, de Eve Conant [Investigación y Ciencia, diciembre de 2013] con- Deseo agradecer al Sr. Torras su interés
curren varias imprecisiones. En la página 75 se afirma que «el pasado julio, tras rechazar las ofertas de
por estas investigaciones y al grupo de
Francia y Japón, también Finlandia se decantó por los rusos para su próxima central». Finlandia aún no ha
divulgación de la Colaboración Científica
tomado una decisión definitiva; en julio, un comité de expertos del país recomendó la opción rusa. En la
página 77 se menciona que los reactores de tipo VVER «se alojan en un edificio de contención». En rea-
de LIGO por ayudarme a elaborar esta
lidad, solo los modelos VVER recientes lo hacen. Asimismo, como apunta nuestro lector Manuel Golma- respuesta.
yo Fernández, se afirma que los reactores que se fundieron en Chernóbil «empleaban agua a presión para
generar el vapor de las turbinas»; sin embargo, aquellos reactores eran del tipo RBMK, un modelo que no
C A R TA S D E LO S L E C TO R E S
pertenece a la clase de reactores de agua a presión.
Investigación y Ciencia agradece la opinión de los
En La larga vida de los humanos, de Heather Pringle [Investigación y Ciencia, diciembre de 2013], en la lectores. Le animamos a enviar sus comentarios a:
página 29 deben sustituirse las tres últimas oraciones del tercer párrafo («Finch explica... tejidos sanos.») PRENSA CIENTÍFICA, S.A.
por «El calor y el enrojecimiento se producen por la rápida afluencia de sangre caliente hacia el tejido da- Muntaner 339, pral. 1. a , 08021 BARCELONA
ñado. La hinchazón se debe al aumento de la permeabilidad vascular, que hace que las células y el plas- o a la dirección de correo electrónico:
ma se introduzcan en la zona afectada, donde aportan proteínas que ayudan a prevenir la propagación redaccion@investigacionyciencia.es
de la infección y a iniciar la cicatrización de la herida». La longitud de las cartas no deberá exceder los 2000
caracteres, espacios incluidos. Investigación y Ciencia
Como apunta nuestro lector Josué Casado Rebasco, en el artículo Mundos con dos soles, de W. F. Welsh se reserva el derecho a resumirlas por cuestiones
y L. R Doyle [Investigación y Ciencia, enero de 2014], el recuadro de la página 25 menciona dos veces los de espacio o claridad. No se garantiza la respuesta
«planetas de tipo S». La segunda definición se refiere en realidad a los planetas de tipo P. a todas las cartas publicadas.

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  3


Apuntes
ENERGÍA

Electricidad solar a la carta


En las zonas ruralesdel África subsa- alto, tanto en dinero como en salud. Un
hariana solo una persona de cada seis aldeano de Kenia o Ruanda abona por el
dispone de electricidad. Las lámparas de queroseno docenas de veces más que lo
queroseno constituyen la fuente prima- que paga un estadounidense por la elec- un quiosco resulta aún más caro. «No es
ria de luz de muchos hogares, pero sus tricidad necesaria para obtener el mismo que los más pobres del mundo paguen un
usuarios pagan por ello un coste muy alumbrado. Cargar un teléfono móvil en poco más por la energía, sino que desem-
bolsan una cantidad desproporcionada»,
sostiene Simon Bransfield-Garth, director
de Azuri Technologies, una empresa de
energía solar radicada en el Cambridge
británico. Además, las lámparas de que-
roseno contaminan el aire, por lo que en-
trañan riesgos para la salud, sobre todo
la de los niños.
Los juegos de componentes solares
para alumbrar y cargar baterías ofrecen
una alternativa prometedora. Sin embar-
go, muchas familias rurales no pueden
adelantar los 40 euros o más que requiere
la inversión. Por eso, Azuri y otros fabri-
cantes venden sus productos con un plan
de financiación que reduce el desembol-
so inicial a menos de 10 euros. Después,
las familias pagan por la electricidad a
medida que la van usando o bien cuan-
do pueden (tras una buena cosecha, por
ejemplo). Una vez amortizado el kit solar,
la electricidad subsiguiente es gratuita.
Parece que la idea va cobrando fuerza.
Azuri cuenta ya con más de 21.000 clien-
tes. M-KOPA Solar, que emplea la red de
pagos por teléfono móvil M-PESA, muy ex-
tendida en algunos países del continente,
sirve a 40.000 hogares. Y Angaza-Design,
radicada en Estados Unidos, va camino de
llegar a los 10.000 clientes en un año.
Pero llevar la técnica a muchos hoga-
res más quizá resulte difícil. Algunas de
las nuevas empresas que han comenzado
¿qué es esto? a prestar el servicio se están acercando a
Un vergel en el desierto.A las afueras de la localidad libia de Al Jawf flore- sus límites de capital mientras esperan
ce un vergel en pleno desierto. Los agricultores libios riegan sus tierras en el el reembolso por parte de sus clientes. Y,
Sáhara, donde apenas caen 2,5 milímetros de lluvia al año, con el agua fó- si estos dejan de pagar, los problemas de
Getty Images (cielo); Cortesía de la agencia espacial europea (desierto)

sil acumulada en un gigantesco acuífero que se extiende bajo una vasta fran- liquidez solo empeoran aún más.
ja del noreste de África. El acuífero de areniscas de Nubia es un vestigio del Con todo, el lanzamiento de servicios
pasado (20.000 años atrás), cuando el clima era más húmedo y el agua de semejantes podría traer importantes lec-
las lluvias torrenciales penetró en la corteza hasta más de tres kilómetros de ciones para el resto del mundo. «Se de-
profundidad. bate sin cesar sobre cuándo se equiparará
Pero, ¿por qué las parcelas cultivadas trazan círculos perfectos? El oasis el coste de la energía solar con el de la
prospera gracias a un sistema de irrigación de pivote central, en el que un gran electricidad de la red, ya sea en Estados
eje giratorio rodante equipado con aspersores riega los cultivos sembrados Unidos o en cualquier otra parte», re-
concéntricamente alrededor de un punto central. Las parcelas destacan por su cuerda Bryan Silverthorn, jefe técnico de
gran diámetro (hasta un kilómetro) en esta fotografía captada por el Satélite Angaza. «África es un lugar donde, para
de Observación Terrestre Avanzada de Japón (ALOS). —Rachel Feltman una gran parte de la población, la energía
solar es hoy la más barata. Quién sabe qué
pasará a continuación.»
—David Wagan

4  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


G E O LO G Í A

Las mejores piedras para el curling


Cuando el día 7 de este mescomiencen los Juegos Olímpicos
de Invierno en Sochi, veremos a esquiadores descender pen-
dientes a 130 kilómetros por hora, jugadores de hockey arro-
jarse con ímpetu contra las vallas y practicantes de tabla so-
bre nieve contornearse y ejecutar múltiples vueltas por salto.
Sin embargo, podremos disfrutar también de un deporte más
tranquilo: el curling. Semejante a unos «bolos sobre hielo»,
sus participantes deben lanzar una piedra de unos 20 kilos
a lo largo de una superficie congelada. Mientras, sus compa-
ñeros cepillarán el suelo a fin de modificar el efecto giratorio
(curl) que el lanzador impartió inicialmente a la piedra y, de Ese comportamiento puede explicarse a partir de la historia
esta manera, intentar que esta se acerque lo máximo posible geológica de la isla, formada hace 60 millones de años. Ailsa
a un blanco. Craig es una intrusión volcánica. Como explica John Faithfull,
Aunque recién llegado a los Juegos Olímpicos (en 1998), el geólogo de la Universidad de Glasgow, se trata de una masa de
curling cuenta con una larga y rica historia. «Absolutamente magma que se abrió paso entre las formaciones preexistentes.
todas las piedras del curling olímpico proceden de una pequeña El magma se enfrió con rapidez y formó granito, mientras que
isla escocesa: Ailsa Craig», explica Erika Brown, capitana del la roca circundante se erosionó. Faithfull aclara que, al final,
equipo femenino de Estados Unidos. «No existen piedras que lo único que sobrevivió fue la roca que hoy forma Ailsa Craig,
giren como las de Ailsa Craig.» muy dura y resistente.
La isla, situada a unos quince kilómetros de la costa esco- A medida que cristalizaba, la roca volcánica desarrolló una
cesa, ocupa unas 90 hectáreas. De ella salen las dos variedades superficie robusta y uniforme. «Cuando el magma se enfría tan
de granito que se usan en las competiciones de élite. La capa rápido, se forman cristales muy pequeños. Estos se entrelaza-
que se desliza sobre el hielo se fabrica con cierta variedad azul; ron y surgieron enlaces químicos entre ellos», apunta Martin
la central, o capa de golpeo, con granito verde común. «El re- Gillespie, del Servicio Geológico Británico. «Y tampoco parece
vestimiento de piedra que avanza sobre el hielo ni se astilla ni que tenga microgrietas», concluye.
absorbe agua; pero, sobre todo, su comportamiento resulta muy Las cualidades únicas de ese granito lo convierten en un
RYAN M c VAY, GETTY IMAGES (piedra de curling); cortesía de emilie dressaire, trinity college y marcus roper, universidad de california en los ángeles (setas)

predecible. Siempre sabes qué va a pasar con el lanzamiento», «patrón oro», asegura Brown. «Para quienes practicamos el
asegura Brown. «Además, la capa central no se rompe cuando curling, la isla es un lugar místico.»
las piedras chocan.» —Michael Easter

B I O LO G Í A ria oscura de la biología. Se hallan por El truco para lanzar al aire las esporas
todas partes, pero han sido muy poco se denomina enfriamiento por evaporación.
Setas mágicas estudiadas. La evaporación de minúsculas gotas de
Las setashan sido descritas en ocasiones Roper y sus colaboradores han em- agua que aparecen en la superficie del hon-
como órganos rudimentarios que se limi- pleado técnicas de grabación en vídeo go justo antes de la dispersión genera el
tan a engendrar tantas esporas como pue- de alta velocidad y análisis matemáticos vapor necesario para elevar las esporas
den. La distancia recorrida quedaría al ar- para investigar la dispersión de las esporas y facilitar su diseminación.
bitrio del viento. Sin embargo, una mirada en ausencia de viento. En un reciente en- El nuevo descubrimiento «ahonda en
más atenta ha revelado un panorama más cuentro de la sección de dinámica de flui- las complejidades que ocultan las humil-
complejo. dos de la Sociedad Estadounidense de Físi- des setas», afirma Nicholas Money, biólo-
Marcus Roper, matemático de la Uni- ca anunciaron, para sorpresa de todos, que go de la Universidad de Miami en Ohio.
versidad de California en Los Ángeles, ase- los hongos creaban sus propias corrien- «Es un ejemplo espléndido de ingeniería
gura que las setas representan la mate- tes de aire. evolutiva.»—Rachel Nuwer

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  5


Apuntes
C O N S E R VAC I Ó N
drogas o armas. Los dividendos que reporta la venta ilegal de
Marfil reducido a polvo marfil, cuernos de rinoceronte y otros productos faunísticos
(cifrados en 19.000 millones de dólares anuales) financian a
Una despejada mañana del pasado noviembre,el aire de las grupos terroristas y otros colectivos extremistas. Y los países que
afueras de Denver se llenó de polvo cuando una machacadora albergan elefantes salvajes no suelen disponer de los recursos
de roca pulverizó casi seis toneladas de marfil de elefante. Los necesarios para perseguir a los delincuentes.
volquetes vertieron en la tritu- La destrucción del marfil de-
radora un lote tras otro de col- comisado sigue siendo objeto de
millos enteros, estatuillas talla- controversia porque hay quien
das, brazaletes y otros abalorios, pone en duda que ayude a aca-
que salieron convertidos de las bar con el tráfico. Los críticos
entrañas de la máquina en frag- sostienen que ese tipo de accio-
mentos similares a pedazos de nes que reducen las existencias
conchas. de marfil impulsan el precio al
El Servicio de Pesca y Fauna alza y fomentan aún más la caza
Silvestre de EE.UU. destruyó esa furtiva.
jornada los alijos de marfil in- Pero los intentos por inundar
cautados a lo largo de un cuarto el mercado con marfil han causa-
de siglo (con un valor estimado do el efecto contrario y han alen-
de 12 millones de dólares en el tado la caza ilegal, asegura Peter
mercado negro) para lanzar un Knights, de WildAid, una orga-
claro mensaje a todo el mundo: nización no gubernamental de
el país no tolerará la caza furti- San Francisco. Knights equipara
va de los elefantes ni los delitos el tráfico ilegal de fauna silvestre
contra la fauna en general. El comercio internacional de mar- con el narcotráfico y cree preciso mirar al pasado y aprender una
fil es ilegal desde 1989, pero hoy los cazadores furtivos siguen lección: «A nadie se le ocurriría volver a poner en circulación la
abatiendo elefantes africanos por sus colmillos, a razón de uno heroína aprehendida».
cada 15 minutos. De seguir así, la especie se extinguirá en pocas —Kate Wong
décadas.
A las autoridades no solo les preocupa el volumen del comer- Los gastos de desplazamiento de la autora para asistir
cio de marfil, sino a costa de qué animales se lucra. Hoy la caza a la destrucción del marfil fueron sufragados en parte por
furtiva está dirigida por organizaciones criminales internaciona- la Fundación Internacional para el Bienestar Animal (IFAW)
les que trafican con la fauna del mismo modo que con personas, y el Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF).

ZO O LO G Í A

Ayunar para comer y no ser comido


Los pájarosque revolotean en invierno por fuentes de alimento sin probar boca-
los jardines tienen una sola preocupación: do. Este ayuno matinal les permite
encontrar alimento para subsistir y poder conservar la agilidad indispensable
engendrar la descendencia en la próxima para burlar a sus enemigos durante
primavera y verano. Un ave menuda lle- las horas diurnas. Al caer la tarde,
ga a perder hasta el diez por ciento de su regresan a los lugares donde sa-
peso en una sola noche, por lo que se ve ben que hallarán alimento, se-
obligada a comer sustanciosamente a dia- gún describen los autores
rio. Sin embargo, si se excede puede per- del estudio en Biology
der agilidad y ser presa fácil de gavilanes Letters.
y otros depredadores. Este nuevo experi-
Investigadores de la Universidad de Ox- mento supone uno de
ford fijaron microchips a más de 2000 pá- los primeros intentos por estudiar cómo cuestiones relativas a la trasmisión de
jaros con el propósito de seguir sus mo- resuelven los pájaros silvestres el dilema enfermedades, la estructura de las redes
vimientos. Por medio de una red de co- de comer sin convertirse en un bocado sociales y las capacidades cognitivas de
mederos equipados con detectores de apetecible. «Casi todos los trabajos pre- las aves, afirma Ron Ydenberg, director
ed andrieski, AP Photo (marfil);
Yoku Mishima, Corbis (pájaro)

microchips y el traslado diario de algunos cedentes se basaban en modelos teóricos del Centro de Ecología Silvestre de la
de estos comederos dedujeron cómo bus- o se habían llevado a cabo en cautividad», Universidad Simon Fraser, en la Colum-
caban el sustento. asegura Damien Farine, coordinador del bia Británica. «Cuando me gradué, hace
Cuando las aves abandonan los dormi- experimento. treinta años, este tipo de análisis parecían
deros por la mañana, exploran el entorno Sistemas similares de implantación de irrealizables», recuerda.
y evalúan la calidad y la ubicación de las microchips permitirán investigar otras —Jason G. Goldman

6  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


AG E N DA

CONFERENCIAS
13 de febrero
Grandes instrumentos para un
mundo minúsculo: Los aceleradores
y protectores de partículas del CERN
Ciclo «Los secretos de las partículas. La
física fundamental en la vida cotidiana»
Mar Capeáns, CERN
Fundación BBVA
Madrid
www.fbbva.es > Agenda

19 de febrero
Avances en cáncer de mama: De la
biología tumoral a la cabecera de
la paciente. Una perspectiva integral
César A. Rodríguez Sánchez, Hospital
Universitario de Salamanca
Proyecto Ciudad Ciencia
Miranda de Ebro
www.ciudadciencia.es

EXPOSICIONES
A partir del 4 de febrero
Las moléculas de la vida
Casa de la Ciencia
Sevilla
www.casadelaciencia.csic.es
INGENIERÍA
Hasta el 23 de febrero
Micromáquinas en el cóctel La superación de un matemático.
Ferran Sunyer i Balaguer
Palacio Robert, Barcelona
No parece que encontrarun insecto en sugirió que colaborasen. «Buena parte de
Gencat.cat/palaurobert
la bebida vaya a agradar a nadie. Sin em- mis investigaciones versan sobre la ten-
bargo, un célebre cocinero y un equipo sión superficial, que a su vez es la causa Experiencias matemáticas
del Instituto de Tecnología de Massachu- de todo tipo de fenómenos interesantes en Museo de Matemáticas de Cataluña
setts (MIT) esperan que un imaginativo la cocina... o en el bar», explica. Cornellá de Llobregat
accesorio para cócteles inspirado en un Aparte del ingenio mencionado, los www.mmaca.cat
insecto acuático provoque la delicia de investigadores diseñaron una pipeta con
los comensales. forma de flor que el comensal puede su- OTROS
El diminuto artilugio, cuya forma mergir en el cóctel para después llevarse 6 de febrero - Demostración
recuerda a una barca, se propulsa por la una gota a la lengua. La pipeta cierra sus Robots humanoides en el mundo real
superficie de la bebida durante unos dos pétalos cuando es extraída del líquido Jordi Albó Canals, La Salle
minutos gracias a un truco sacado de la y atrapa así una gota en su interior. El Barcelona - URL
naturaleza. La pequeña barca contiene un artilugio imita a la inversa el mecanis- Cosmocaixa
licor de alta gradación que se va derra- mo de las flores flotantes que, como los Barcelona
mando poco a poco en el cóctel a través nenúfares, se cierran para atrapar aire Cosmocaixa.com
de una muesca abierta en un extremo. La cuando sube el nivel del agua. El pasado
diferencia en contenido alcohólico entre mes de octubre, Bush, Andrés y otros
los dos líquidos crea un gradiente en la colaboradores publicaron sus resulta-
tensión superficial que impulsa la barca dos en la revista Bioinspiration & Bio-
mediante el efecto Marangoni. Nume- mimetics.
rosos insectos acuáticos se basan en el Para lograr su objetivo, los investiga-
CREDIT TKTK (micromáquina); PAL Robotics (robot)

mismo fenómeno para propulsarse; pero, dores emplearon primero una impresora
en vez de verter Bacardi 151, desprenden en 3D para fabricar los prototipos. Des-
sustancias que modifican la tensión su- pués, confeccionaron moldes para que
perficial bajo sus patas. Andrés y su equipo hiciesen las barcas y Curso para educadores
Universo Internet
El origen del aparato se remonta al día las flores con gelatina o caramelo. «Los
Centro de Cultura Contemporánea
en que John Bush, profesor de matemáti- diseños no solo tienen que ser funcionales
de Barcelona
ca aplicada en el MIT, asistió a una charla y estéticamente agradables, sino también Barcelona
del chef José Andrés, que imparte clases comestibles», añade Bush. www.cccbeducacio.org
de ciencia culinaria en Harvard. Bush le —Rachel Feltman

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  7


Panorama
G ENÉTIC A DE POBL AC IONES

La historia evolutiva
del pueblo asturiano
Las antiguas fronteras entre asentamientos astures han dejado
su rastro en el ADN de los habitantes actuales

L os análisis de la diversidad genéti-


ca de los grupos humanos permiten
determinar cuál es su origen y rastrear
occidental, por mencionar algunos ejem-
plos, se estudian gracias al esfuerzo de nu-
merosos grupos que trabajan a escala local.
Los pequeños y numerosos núcleos
poblacionales que salpican esos valles
han permanecido aislados unos de otros
posibles movimientos migratorios que tu- Cada nuevo hallazgo surgido de la labor durante largo tiempo (sobre todo en el
vieron lugar en el pasado. Estas observa- de estos equipos arroja luz sobre el pasado pasado). Ello ha permitido que se conser-
ciones constituyen un soporte importante y el presente de la humanidad, y permite varan en el ADN de los asturianos huellas
para los estudios forenses y médicos que, avanzar en el campo de la antropología genéticas de épocas remotas, a pesar de
como en los casos de criminalidad y las física. la gran movilidad de las poblaciones hu-
pruebas de paternidad, necesitan conocer manas actuales.
la composición genética de las poblacio- Diversidad genética en Asturias En el año 2009, los investigadores
nes sondeadas. En el noroeste de la península ibérica se firmantes de este artículo, junto con
Actualmente, los análisis de los grandes encuentra Asturias, una comunidad autó- Eva García y Agustín Roca, del área de
grupos continentales clásicos (europeos, noma con alrededor de un millón de ha- genética de la Universidad de Oviedo,
asiáticos, africanos y nativos americanos) bitantes, cuyas características y geografía iniciaron un proyecto para analizar la
han dejado paso a investigaciones regio- la hacen especialmente interesante para diversidad genética de Asturias. Durante
nales, dado el progresivo avance y abara- ese tipo de trabajos. Aislada de la meseta dos años, y gracias a la colaboración de
tamiento de las técnicas de secuenciación Central por la cordillera Cantábrica, sus ayuntamientos, medios de comunicación
del ADN. Eventos destacables en la his- ríos cortos y caudalosos, que desembocan y, especialmente, de voluntarios desinte-
toria, como la colonización de la Poline- en el mar Cantábrico, trazan profundos resados, se obtuvo una muestra del ADN
sia, el nacimiento de la etnia romaní o el valles separados por montañas que dibu- de más de 500 asturianos cuyos munici-
repoblamiento magdaleniense de Europa jan una orografía intrincada. pios de nacimiento abarcaban el 80 por
ciento del territorio. Estos participantes
fueron elegidos por contar con antepasa-
dos asturianos en las dos generaciones
anteriores como mínimo, lo que asegu-
raba un cierto grado de autoctonía. Los
resultados del estudio se publicaron en
las revistas Journal of Human Genetics y
PLoS ONE en 2012.

Linajes privados
La secuenciación del ADN mitocondrial
(heredado por vía materna) de estos vo-
luntarios permitió encontrar linajes que
no eran compartidos con otras poblacio-
nes peninsulares. La distribución de es-
tos linajes privados asturianos, compa-
rada con hallazgos semejantes en otras
regiones europeas, puede considerarse
consecuencia del aislamiento histórico,
o bien de una fragmentación interna de
la población, es decir, de una estructura-
ción genética (una población estructu-
rada genéticamente es aquella compues-
ta por subunidades o subpoblaciones me-
COLECCIÓN FERNANDO DE LA PUENTE

nores, con diferencias genéticas entre las


mismas).
Un análisis detallado, en el que se
EL MUESTREO GENÉTICOse realizó sobre individuos con ascendencia asturiana consideró la procedencia geográfica de
de al menos dos generaciones, cubriendo la mayor parte del territorio regional. En la cada muestra, reveló la existencia de
imagen, fiesta popular celebrada a principios del siglo xx cerca de Oviedo. una marcada estructuración genética

8  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


que los municipios del sur, los más cerca-
a
nos a la cordillera Cantábrica y de relieve
MAR C AN TÁBRICO
más montañoso, mostraban diferenciacio-
nes genéticas con respecto a sus vecinos
muy superiores a las que cabría esperar
por su separación geográfica. Asimismo,
avia

hallamos que las divisiones más marcadas


Río N

Río
(las que indicaban una mayor diferencia

Se
en las frecuencias génicas de ADN mito-

lla
condrial y cromosoma Y) coincidían con
los extremos orientales y occidentales de
C o rd i l l e r
a C a n t á b ri c a esos municipios.
¿Cuáles habrían podido ser los obs-
táculos causantes de esas diferenciacio-
nes? ¿Dónde se situarían? Cabe resaltar
que, debido al propio método de análi-
sis, cuya unidad de muestreo ha sido el
b municipio, la localización de las barre-
MAR C AN TÁBRICO ras genéticas solo puede estimarse en
el plano administrativo actual, no en el
geográfico.
Para averiguar dónde se hallarían las
barreras «reales», debemos buscar en
avia

los accidentes geográficos más próximos:


Río N

Río

en este caso, los ríos Sella y Navia. Con


Sella

todo, dado que no constituyen obstácu-


los infranqueables, parece poco razo-
C o rd i l l e r nable pensar que hubieran significado
a C a n t á b ri c a
una barrera natural para los habitantes
de la zona. Sin embargo, y puesto que
estos ríos servían de fronteras entre las
antiguas tribus astures que poblaban la
zona en la época prerromana, más bien
El análisis del ADN de más de 500 voluntariosha arrojado luz sobre habrían operado a modo de barrera so-
FUENTE: «Assessing the genetic influence of ancient sociopolitical structure: Micro-differentiation patterns in the population

la composición genética del pueblo asturiano. Las líneas negras marcan los límites ad- ciopolítica.
ministrativos provinciales. Las de colores, que corresponden a «saltos» en la frecuencia Asociaciones similares entre las fron-
de los linajes maternos y paternos hallados en la zona, definen la estructura genética de teras prerromanas y la diferenciación ge-
las subpoblaciones. Se observa una gran concordancia entre los resultados obtenidos nética poblacional también se han encon-
a partir del análisis del ADN mitocondrial (a, rojo) y los del cromosoma Y (b, azul). trado en otras zonas del norte peninsular,
of Asturias (Northern Spain)», por Antonio Fernández Pardiñas et al. en PLoS ONE, vol. 7, núm. 11, e50206, 2012.

como en el País Vasco, según un reciente


estudio llevado a cabo por el Consorcio
en Asturias. Esta afecta sobre todo a los en agrupaciones de tipo familiar relativa- Internacional Genographic. Ello sugiere
municipios de los extremos oriental y oc- mente aisladas entre sí y con movilidad que las características del poblamiento
cidental de la región, cuyas poblaciones (migración) similar para ambos sexos. ibérico durante la Edad Antigua, junto con
muestran una diferenciación genética las políticas territoriales prerromanas y
con respecto a las centrales. Este tipo Barreras sociopolíticas romanas, han dejado huellas en el ADN de
de estructuración espacial es bastante En escalas espaciales reducidas, se espe- las poblaciones humanas que han llegado
común en otras especies animales, pero raría que la diferenciación genética de las hasta nuestros días.
resulta infrecuente en los humanos, en poblaciones humanas fuera proporcional Se abren nuevos interrogantes tanto
los que puede aparecer a consecuencia de a la distancia geográfica que las separa. hacia atrás como hacia delante en la his-
factores históricos, barreras geográficas Sin embargo, en ocasiones esta hipótesis toria: ¿cuál es la huella de las migracio-
naturales o ambos. no se cumple. Ello se debe a la existencia nes medievales y modernas? ¿Qué mezcla
Para confirmar esos resultados, se de barreras genéticas, es decir, obstáculos ancestral de linajes genéticos generó las
realizaron los mismos análisis sobre el que dificultan la migración y, con ello, el poblaciones autóctonas de la cornisa Can-
cromosoma Y (de herencia paterna) de la flujo génico entre poblaciones, causando tábrica? Continuamos investi­gando.
muestra asturiana. Se encontró una con- una división entre las mismas. Este es el
cordancia casi total entre ambos marca- caso de la población asturiana. —Belén López Martínez
dores genéticos (ADN mitocondrial y cro- Mediante la aplicación de métodos —Antonio Fernández Pardiñas
mosoma Y). Ello sugiere un origen antiguo más refinados, que permiten detectar obs- Área de antropología física
de las subpoblaciones asturianas, basado táculos a las migraciones, descubrimos Universidad de Oviedo

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  9


Panorama
química

La versatilidad de los fullerenos


La encapsulación de metales en el interior de estas moléculas y la funcionalización de las mismas
abren nuevas vías de aplicación en biomedicina y nanotecnología

U n balón de fútbol consta de 12 pen-


tágonos y 20 hexágonos de cuero, y
tiene un diámetro de unos 22 centíme-
hollín y en las nubes de polvo cósmico,
como productos de las altas presiones y
temperaturas.
trodos se enfría, generando residuos de
hollín que contienen fullerenos.
Para obtener fullerenos endoédricos,
tros. Si sustituimos cada uno de los vér- se introducen en los electrodos de grafi-
tices de los pentágonos y hexágonos del Endoédricos y funcionalizados to óxidos, sulfuros o nitruros de metales.
balón imaginario por un átomo de car- Si bien poseen propiedades fisicoquími- Según el material incorporado, se forman
bono, y reducimos su tamaño a unas tres cas interesantes (como una gran afinidad diferentes tipos de moléculas. Una de las
cienmillonésimas partes, hablamos enton- electrónica), los fullerenos en sí tienen más abundantes es el Sc3N@C80, donde
ces de un fullereno: en concreto, el C60. pocas aplicaciones prácticas. Ahora bien: el símbolo @ indica que el Sc3N se aloja
Fue descubierto en 1985 por Richard F. modificados, adquieren propiedades mo- en el interior de la caja del fullereno C80.
Smalley, Harold Kroto y Robert F. Curl leculares que abren nuevas vías de apli- También pueden obtenerse por cirugía
[véase «Fullerenos», por Robert F. Curl y cación en el campo de la biomedicina y molecular: mediante una serie de reaccio-
Richard F. Smalley; Investigación y Cien- la nanotecnología. nes químicas se abre un agujero en la su-
cia, diciembre de 1991], lo que les valió el Los fullerenos pueden modificarse de perficie del fullereno; se introduce luego
premio Nobel de química en 1996. dos maneras. Por un lado, mediante la una molécula en su interior y, finalmente,
Además de ser el primero en conocer- inclusión de un átomo o molécula en el se procede a la sutura de la caja fulleré-
se, el C60 es el fullereno más abundante. interior de la caja de carbono; se obtiene nica a través de reacciones que permiten
Desde su hallazgo, se han sintetizado así un fullereno endoédrico, o endofulle- recuperar su estructura inicial. De esta
otras moléculas del mismo tipo (C70, C76, reno. Por otro, a través de la reacción con forma se han introducido en fullerenos
C80, C82, C84, etcétera); contienen todas agentes externos, con lo que se obtiene moléculas de tamaño reducido como H2,
12 pentágonos de carbono y un número un fullereno funcionalizado. Cuando se CO, H2O, NH3 o CH4.
de hexágonos que varía según el tamaño combinan las dos opciones, hablamos de
del «balón». Dado que estos pentágonos y un endofullereno funcionalizado. Estabilidad y reactividad
hexágonos pueden ordenarse de múltiples Un método que suele utilizarse para La presencia de moléculas o agregados
formas, a cada fullereno le corresponde producir fullerenos consiste en enviar una (clusters) metálicos en el interior de la caja
un gran numero de isómeros (31.924 en el gran cantidad de corriente eléctrica entre de carbono modifica de forma notable las
caso del C80); sin embargo, habitualmen- dos electrodos de grafito cercanos bajo propiedades fisicoquímicas y la reactivi-
te se forman y detectan solo uno o dos. una atmósfera inerte. El arco de plasma dad del fullereno. Por ejemplo, el hecho de
Los fullerenos se hallan presentes en el de carbono que se forma entre los elec- encapsular una unidad de Sc3N dentro del

Sc3N@C80

Sc4O2 Sc3C2 Gd3N Sc3NC


ilustraciones CORTESÍA DE LOS AUTORES

Sc4O3 Sc3N Sc4C2 Lu3N

Uno de los endofullerenosmás abundantes y fáciles de formar es el Sc3N@C80: una caja de 80 átomos de carbono con
una unidad del agregado metálico Sc3N en su interior. La ilustración muestra un Sc3N@C80 con simetría icosahédrica, funcionaliza-
do mediante una reacción de cicloadición (izquierda). Asimismo, se han detectado otros agregados metálicos (derecha) encapsulados
dentro del C80.

10  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


que experimenta un fullereno cuando en-
capsula un agregado metálico se debe al
aumento de la aromaticidad. Licencias
Los fullerenos pueden reaccionar con
ciertas moléculas que atacan su superficie para
instituciones
exterior, formando enlaces con los átomos
de carbono de la caja. De hecho, la reac-
tividad exterior (exoédrica) de los endo-
fullerenos es muy rica y variada, siendo
las reacciones de cicloadición las más
utilizadas para la obtención de endofu-
llerenos funcionalizados. Según nuestros
cálculos, la reacción de cicloadición en
que se forma un anillo de ciclopropano
(3 átomos de carbono) sobre la superficie
de los endofullerenos se produce sobre
Superposiciónde los endofullere- la posición de la caja de carbono que da
nos Sc3N@C78 (fullereno en blanco y agre- lugar al producto más aromático.
gado metálico en morado) y Ti2C2@C78 La aromaticidad desempeña, por
Acceso permanente
(fullereno en amarillo y agregado me- tanto, un papel clave en la reactividad a todos nuestros contenidos
tálico en azul). La disposición de ambos de los fullerenos y en la estabilización a través de Internet
agregados es totalmente opuesta. Ello que estos sufren al encapsular agregados
modifica ligeramente el esqueleto de car- metálicos.
bono de la caja debido a las tensiones pro-
vocadas, lo que repercute en un cambio Aplicaciones
de las zonas más reactivas y propensas a Las propiedades de los fullerenos varían
ser funcionalizadas. completamente cuando estos se encuen-
tran funcionalizados o contienen átomos
o moléculas en su interior; ello permite
C80 provoca que este se estabilice y forme diseñar y obtener fullerenos con propie-
un isómero del C80 con simetría icosaédri- dades específicas para poder ser utili-
ca, que, de otra manera (fullereno vacío), zados en campos tan variados como la
no se formaría nunca. obtención de energía, el magnetismo, la
En nuestro grupo de investigación superconductividad, la óptica no lineal o
hemos aplicado las herramientas de la la medicina, entre otros.
química computacional para estudiar la Endofullerenos funcionalizados como
estructura y la reactividad de los fullere- aceptores de electrones (lo que les confie-
nos libres y endoédricos. En un trabajo re una gran capacidad de separación de
publicado en junio de 2012 en Chemistry: carga) se han usado en células fotovoltai-
A European Journal, demostramos que, cas para captar la energía procedente del
en función del tipo de agregado metálico Sol. Se ha sugerido incluso que alguno de Nuevo servicio para
y de su orientación en el interior de la caja estos compuestos podría ser utilizado en
de carbono, se puede disminuir o aumen- los futuros ordenadores cuánticos o en el bibliotecas, escuelas, institutos,
tar la reactividad de los enlaces de la caja, desarrollo de técnicas espintrónicas. Las universidades, centros de
así como dirigir esta reactividad de una propiedades optoelectrónicas de estas
zona del fullereno a otra. moléculas también las hacen útiles para el investigación o empresas que
Asimismo, en fecha más reciente he- diseño de interruptores moleculares. Asi- deseen ofrecer a sus usuarios
mos comprobado que la aromaticidad mismo, algunos de estos endofullerenos
de los fullerenos endoédricos determina son superconductores, aunque por ahora
acceso libre a todos los artículos
la estructura de la caja fullérenica y su solo a temperaturas muy bajas. de Investigación y Ciencia
reactividad frente a determinados agentes También en el campo de la medicina
y Mente y cerebro.
reactivos como dienos, 1-3-dipolos o car- estas moléculas han encontrado numero-
benos. (La aromaticidad es una propiedad sas aplicaciones: se han utilizado fullere-
que poseen determinadas moléculas cícli- nos funcionalizados como fármacos con-
cas y altamente simétricas que presentan tra el sida (interfieren con el sitio activo Más información en
una importante deslocalización electróni- de la proteasa del VIH-1, enzima esencial www.nature.com/libraries/iyc
ca, lo que las convierte en estructuras par- para la replicación del virus) y también
ticularmente estables y poco reactivas.) como antibióticos para tratar bacterias
Este estudio, publicado en agosto de 2013 resistentes a los fármacos más habituales.
en Angewandte Chemie International Edi- Otros han demostrado su actividad an-
tion (la revista de la Sociedad Alemana de tioxidante y su capacidad para degradar
Química), demuestra que la estabilización los radicales superóxido que se generan

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  11


Panorama
de forma natural en los organismos vi- átomo de Gd se encapsula dentro de una de un campo de investigación muy activo
vos y que se asocian al envejecimiento (el caja de carbono, generando un endofulle- que cosechará grandes avances técnicos
electrón libre del radical se transfiere al reno, mantiene su actividad de contraste, en los próximos años.
fullereno). Finalmente, se han utilizado pero, al quedar aislado del entorno, ya no
fullerenos endoédricos funcionalizados resulta nocivo. —Marc Garcia Borràs, Sílvia Osuna
como agentes de contraste para la obten- El estudio de la funcionalización de los y Miquel Solà
ción de imágenes por resonancia mag- endofullerenos reviste suma importancia Dpto. de química
nética nuclear. El gadolinio (Gd) actúa para la síntesis de nuevos materiales con Instituto de Química Computacional
como un excelente agente de contraste, propiedades diseñadas y optimizadas y Catálisis
pero es tóxico. Sin embargo, cuando un para una función determinada. Se trata Universidad de Gerona

innovación

Los metamateriales se acercan al mercado


Estructuras de diseño con extrañas propiedades ópticas
pronto abandonarán el laboratorio para comercializarse

T om Discroll estaría feliz si nunca vol-


viese a escuchar la frase «una capa
de invisibilidad al estilo de Harry Potter».
Otras tecnologías que se hallan más
cerca del mercado resultan más intere-
santes para Discroll, supervisor de la
La primera demostración de un meta-
material en un laboratorio se hizo pública
en 2000 por el físico David Smith y sus
Pero sabe que eso no sucederá. Los me- comercialización de metamateriales en colegas en la Universidad de California
dios de comunicación parecen no resis- Intellectual Ventures, una empresa de en San Diego. Siguiendo el trabajo teórico
tirse a usarla cuando informan sobre los compra de patentes con sede en Bellevue, realizado en los años noventa del siglo xx
últimos avances en metamateriales, con- Washington. En su opinión, aplicaciones por John Pendry, del Colegio Imperial de
juntos de minúsculos «elementos» que como el tratamiento óptico ultrarrápido Londres, estos investigadores mostraron
desvían, dispersan, transmiten o cambian de datos, las comunicaciones por satéli- que un conjunto matricial de diminutos
de forma la radiación electromagnética te y los teléfonos móviles inteligentes de hilos y anillos de cobre presentaba un ín-
en modos que no puede hacerlo un ma- menor espesor son aquellas donde los dice de refracción negativo para microon-
terial natural. metamateriales están destinados a tener das, lo que significaba que la radiación de
Es cierto que, en principio, los meta- un gran impacto. ese tipo que incidía sobre el material se
materiales podrían dirigir la luz alrededor Los investigadores aún se enfrentan a desviaba en una dirección opuesta a la
de los objetos y tornarlos invisibles, de desafíos descomunales, como el de hallar observada normalmente [véase «Super-
forma similar a lo que haría la capa de un formas baratas de fabricar y manipular lentes y supermateriales», por John B.

Adaptación de la Figura 1a de «An electromechanically reconfigurable plasmonic metamaterial operating in the near-infrared»
determinado mago de ficción. Y numero- elementos metamateriales a escala nano- Pendry y David R. Smith; Investigación y
sos investigadores de metamateriales es- métrica. No obstante, se espera que los Ciencia, septiembre de 2006]. Ello desató
tán intentando hacer realidad ese ocul- primeros productos basados en metama- un gran interés por los metamateriales, en
tamiento, entre otros motivos porque las teriales lleguen al mercado durante los parte porque la capacidad para desviar la
fuerzas armadas han subvencionado con próximos meses. Driscoll confía en que radiación de esa forma daba la posibilidad
entusiasmo el desarrollo de estas capaci- poco después los consumidores comien- de crear mantos de invisibilidad.

por J. Y. Ou, e. Plum, J. Zhang y N. I. Zheludev, en Nature Nanotechnology, vol. 8, págs. 252-255, abril de 2013
dades. Sin embargo, para que estas aplica- cen a disfrutar de sus beneficios, como Desde entonces, Smith y otros inves-
ciones lleguen a desarrollarse —si es que una conexión a Internet más rápida y ba- tigadores han estudiado multitud de va-
se consigue algún día— deberán trans- rata a bordo de aviones y desde teléfonos riaciones sobre la idea de metamaterial,
currir aún varios decenios. móviles. a menudo intentando la manipulación
de la radiación en formas que nada tie-
nen que ver con un índice de refracción
negativo. Asimismo, no se han limitado
a conjuntos estáticos; han desarrollado
técnicas para cambiar la disposición de
los elementos, su forma y su respuesta a
la radiación. Los materiales resultantes
hacen cosas como transformarse de opa-
cos en transparentes o de color rojo en
azul, todo ello por la rápida acción de un
interruptor.

Llegar a los consumidores


En enero de 2013, Smith, actualmente en
Metamaterial fotónicoeléctricamente reconfigurable (imagen obtenida la Universidad Duke en Durham (Caro-
mediante microscopía electrónica de barrido). lina del Norte), asumió una tarea simul-

12  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


tánea como director de programas para municación por satélite portátiles y ener-

ciencia
la comercialización de metamateriales en géticamente eficientes para trabajadores educación
Intellectual Ventures. en misiones de rescate o investigadores
filosofía
opinión
Puede que pronto veamos algún fruto. en trabajos de campo.
Kymeta, empresa surgida de Intellectual En enero de 2013, el grupo de Smith universidad
Ventures, con sede en Redmond (Washing- atrajo la atención cuando anunció su comunicación historia
ética cuestionar

reflexiónblog
ton), espera comercializar una antena demostración de otro dispositivo meta-
observar conocimiento
compacta que sería uno de los primeros
productos basados en metamateriales di-
material: una cámara que puede crear
imágenes de microondas comprimidas 2.0
experimento
investigación diálogo
rigidos al consumo. Este dispositivo rela- sin lentes o partes móviles.
tivamente barato establecería comunica- Una importante aplicación del dis-
ciones por satélite de banda ancha entre positivo podría ser la reducción del cos-
aviones, trenes, barcos, automóviles y te y la complejidad de los escáneres de
cualquier otra plataforma que tenga que seguridad en aeropuertos. En su forma

SciLogs
operar en lugares lejanos apartados de actual, estos tienen que hacer un barrido
las redes de dispositivos móviles. físico con un sensor de microondas so-
En el núcleo de la antena —cuyos de- bre y alrededor del sujeto. Ello genera
talles son confidenciales— hay una tar- una enorme cantidad de datos que de-
jeta plana de circuito impreso que con- ben almacenarse antes de procesarse en
tiene miles de elementos metamateriales forma de imagen. La cámara del grupo Ciencia en primera persona
electrónicos, cada uno de los cuales cam- de la Universidad Duke necesita un al-
bia sus propiedades en un instante me- macenamiento de datos muy reducido.
diante el software del dispositivo. Ello Realiza numerosas tomas instantáneas al JULIO RODRÍGUEZ LÓPEZ
permite a la antena seguir la trayectoria enviar haces de microondas de múltiples La bitácora del Beagle
de un satélite a través del espacio sin longitudes de onda sobre el objetivo con
tener que mantener una orientación es- una frecuencia de unas diez veces por se-
pecífica hacia él (el modo en que lo hace gundo. Cuando las microondas regresan
una antena parabólica estándar). Por el reflejadas por el sujeto, se recogen sobre ÁNGEL GARCIMARTÍN MONTERO
contrario, la antena permanece quieta una fina banda de elementos cuadrados Física y sociedad
mientras se ajustan constantemente las metamateriales de cobre, cada uno de
propiedades eléctricas de cada elemento los cuales se sintoniza para dejar pasar
metamaterial individual. Cuando entre o bloquear la radiación reflejada. El pa- IGNACIO MORGADO BERNAL
en funcionamiento, las ondas emitidas trón resultante de elementos opacos y
desde los elementos se amplificarán mu- transparentes se puede variar con gran Las entrañas de la mente
tuamente y se propagarán hacia el espa- rapidez, de manera que cada configura-
cio solo en la dirección del satélite; las ción transmite una imagen instantánea
ondas emitidas en cualquier otra direc- simplificada de un objeto escaneado por EDUARDO GARCÍA LLAMA
ción se cancelarán entre sí y no irán a un único sensor. El sensor mide la inten-
Ingeniería desde la NASA
ninguna parte. Al mismo tiempo —y por sidad total de radiación de cada imagen
la misma razón—, el conjunto captará y, seguidamente, produce una serie de
perfectamente las señales que procedan números que se puede procesar digital-
del satélite. mente para reconstruir una imagen alta- PEDRO CASTIÑEIRAS
Según Smith, esa tecnología es más mente comprimida del sujeto. Geología del planeta azul
compacta que otras alternativas como Hay que reconocer que esto es solo
las antenas parabólicas. Ofrece un ahorro un primer paso: las demostraciones rea-
notable en términos de coste, peso y po- lizadas hasta ahora han sido pruebas
tencia de emisión. Kymeta ya ha realizado rudimentarias restringidas a imágenes CARMEN AGUSTÍN PAVÓN
demostraciones a inversores y potenciales bidimensionales de sencillos objetos me- Neurobiología
socios para su desarrollo; pero aún tiene tálicos. La ampliación a imágenes tridi-
que fijar el precio de la antena y reducir mensionales de objetos complejos cons-
los costes de producción a la vez que se tituye aún un desafío. Pero si se supera,
LUIS CARDONA PASCUAL
mantienen los estrictos niveles de pres- asegura Driscoll, los aeropuertos podrían
taciones que exigen los organismos regu- eliminar las voluminosas, caras y lentas Ciencia marina
ladores para cualquier dispositivo que se cabinas que actualmente constituyen los
comunica con satélites. puestos de control de seguridad y usar
Si Kymeta saca el producto al mer- en su lugar un número mayor de com- JOSHUA TRISTANCHO MARTÍNEZ
cado, en primer lugar puede ofrecer su pactas y baratas cámaras con metamate-
Misiones espaciales low-cost
antena para uso en reactores privados y riales conectadas a ordenadores. Asimis-
aviones de pasajeros. Si hay una buena mo, ello permitiría extender el escaneado Y MÁS...
respuesta de los compradores, la empresa para seguridad a salas, vestíbulos y pasi-
espera incorporar la tecnología en otras llos en aeropuertos y otras instalaciones www.investigacionyciencia.es/blogs
líneas de producto, como unidades de co- pertinentes.

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  13


Panorama
Mientras tanto, un importante ob- en «metasuperficies» bidimensionales.
Ingeniería jetivo de investigación es el desarrollo En agosto de 2012, un grupo dirigido por
de dispositivos de materiales robustos Federico Capasso en la Universidad Har-
ondulatoria y comercializables que no se restrinjan vard descubrió una lente plana de meta-
Los elementos metamateriales dispersan a las longitudes de onda que van de las material que podía enfocar luz infrarroja
la radiación incidente de un modo muy ondas de radio al infrarrojo. Si se pu- hacia un punto de modo similar a una
concreto. Pueden adoptar cualquier dieran hacer funcionar con luz visible, lente de vidrio.
forma; los ejemplos más normales corres- resultarían mucho más útiles para apli- Las lentes suelen basarse en la re-
ponden a esferas, anillos, cruces y ángu- caciones como comunicaciones por fibra fracción para dirigir luz hacia un punto
los. Sus propiedades electromagnéticas óptica o cámaras y pantallas dirigidas al al hacerla pasar a través de espesores
a menudo pueden cambiarse mediante consumidor. variables de vidrio. En la de Capasso,
programas informáticos. Según advierte Stephane Larouche, la luz pasa a través de una matriz bidi-
miembro del equipo de investigación de mensional de elementos metamateriales
Smith, no será fácil. Para un determina- de oro, grabados en una oblea de silicio
La separación entre
los elementos varía, do tipo de radiación, los metamateriales de 60 nanómetros de espesor mediante
pero siempre es menor pueden explotar sus exóticas capacidades técnicas de litografía por haz de electro-
que la longitud de solo si los elementos son menores que la nes desarrolladas para la industria de
onda de la radiación.
longitud de onda de esa radiación y la se- microchips. Los elementos son fijos (no
paración entre ellos es inferior a esa lon- pueden ajustarse una vez fabricados). Sin
gitud. Cuanto más corta sea la longitud de embargo, a través de la selección del ta-
onda que deseemos utilizar, menor deberá maño y el espaciado durante el proceso de
ser cada elemento metamaterial. fabricación, puede manipularse la luz de
En las zonas del espectro correspon- una determinada longitud de onda para
dientes a ondas de radio y microondas, que llegue a un punto.
ello es relativamente fácil, ya que las lon- Capasso previene de que probablemen-
gitudes de onda se miden en centímetros te todavía falte una década para lograr
y metros. Pero los elementos de metama- aplicaciones comerciales de estas lentes
El conjunto
matricial de elementos
teriales para aplicaciones ópticas tendrían planas. Ello se debe, en parte, a que el
funciona colectivamente que medir considerablemente menos de silicio es un sustrato rígido y frágil para
de manera similar a un un micrómetro. Ello no resulta imposible: el grabado de los elementos. Se están es-
holograma, modelando
la radiación en formas que los microchips actuales de altas presta- tudiando alternativas más robustas y flexi-
no lo puede hacer un material ciones contienen elementos de solo unas bles, más fáciles de manejar en la línea de
natural. decenas de nanómetros. Pero, a diferencia producción. También se están buscando
de estos, que son esencialmente estáticos, mejores formas de controlar el tallado de
Ejemplo: los elementos metamateriales necesita- los elementos nanométricos, que debe rea-
Índice negativo de radiación rían en numerosas aplicaciones poder lizarse con gran exactitud.
Los metamateriales se
pueden diseñar para desviar cambiar sus propiedades dinámicamente Una vez se domine esa técnica, una
la radiación en una dirección en función de las necesidades. aplicación obvia sería para las cámaras
opuesta a la observada de teléfonos inteligentes. Junto con las
en materiales corrientes.
Enfocar en un plano baterías, las lentes se cuentan entre los
A pesar de esas dificultades, han comen- principales factores limitantes del espesor
Refracción Refracción zado a aparecer diseños factibles de meta- de estos teléfonos. Capasso especula que,
positiva negativa materiales ópticos. Uno de ellos lo publicó si incorporaran cámaras con lente plana,
en Nature Nanotechnology en marzo de podrían ser tan finos como una tarjeta de
2013 un grupo que trabaja a las órdenes crédito. Además, la lente plana evita las
Aplicación: de Nikolay Zheludev, físico de la Universi- aberraciones que afectan a las lentes de
Manto de invisibilidad Fuente dad de Southampton que dirige un centro vidrio (como las «franjas» coloreadas que
Un manto hecho de un metamaterial de radiación de investigación en metamateriales de la se producen porque no se pueden enfocar
con un índice negativo puede desviar
la radiación alrededor de un objeto Universidad Tecnológica de Nanyang en todas las longitudes de onda en el mismo
situado en su interior, haciendo Singapur. El dispositivo altera su capaci- punto). Podría usarse, por tanto, para me-
que el objeto parezca
invisible. dad para transmitir o reflejar longitudes jorar los microscopios.
de onda ópticas por medio de elementos Aunque finalmente pudieran fabricar-
metamateriales de escala nanométrica se con gran calidad, las lentes planas aún
controlados eléctricamente y grabados a se hallarían sujetas al límite de difracción,
partir de una película de oro; algún día que impone que ninguna lente puede re-
podría operar a modo de interruptor en solver detalles mucho menores que la
redes de comunicación de fibra óptica de longitud de onda de la luz que incide so-
alta velocidad. bre su objetivo. Para la luz visible, este
Debido a la dificultad para fabricar límite es de unos 200 nanómetros, pero
y controlar conjuntos metamateriales los metamateriales ofrecen un medio de
Manto
© nature

de metamaterial tridimensionales a escala óptica, algu- fabricación de «superlentes» que podrían


nos investigadores se están centrando superar estos límites, permitiendo que los

14  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


investigadores vean detalles inferiores a lentes» de capas curvadas y anidadas de pueden aprovecharse las superlentes e hi-
la longitud de onda en objetos como virus compuestos como plata, aluminio y cuar- perlentes para este propósito, los haces
o las estructuras en permanente cambio zo (el trabajo se publicó también en Scien- ultrafinos de luz se podrían usar para gra-
de las células vivas. ce). Las lentes no solo capturan ondas eva- bar elementos mucho más pequeños que
La clave es admitir que los detalles que nescentes, sino que también se pueden los que pueden lograrse hoy. Ello podría
se pierden aún están ahí, transportados introducir en un sistema óptico estándar. aumentar en gran medida la densidad de
en ondas «evanescentes» de luz refleja- En última instancia, ello podría permitir almacenamiento de datos en unidades
da que se extinguen muy rápidamente en la observación de detalles inferiores a la de disco óptico, así como el número de
función de la distancia al objeto ilumina- longitud de onda a través del ocular de un componentes que pueden incluirse en los
do. Normalmente, estas ondas se desvane- microscopio. Pero la estructura y el com- chips de los ordenadores.
cen antes de que puedan ser capturadas portamiento complejos de las hiperlentes Con todo, Smith se muestra prudente.
y focalizadas por una lente; pero una su- las hace difíciles de fabricar y de usar de Señala que las superlentes e hiperlentes
perlente de metamaterial diseñada para esta manera. tienden a disipar mucha más energía
colocarla a una distancia de unas decenas de la luz que pasa a través de ellas que
de nanómetros de un objeto sí puede cap- Enfoque reversible otras avanzadas técnicas litográficas en
tarlas y amplificarlas. A partir de la combinación de la óptica al desarrollo.
En 2005 se demostró en Science una uso con superlentes e hiperlentes basadas Zhang admite que las hiperlentes y su-
primera superlente como prueba de con- en metamateriales, Zhang espera hallar perlentes no están listas todavía para asu-
cepto. El trabajo lo publicó el grupo de aplicaciones más alejadas de la microsco- mir un papel estelar, pero cree que es muy
Xiang Zhang, de la Universidad de Ca- pía. De la misma forma que estos artefac- posible que las investigaciones en curso
lifornia en Berkeley. Desarrollaron un tos pueden amplificar detalles inferiores a cambien la situación en los próximos años.
metamaterial sencillo, consistente en la longitud de onda, también pueden ope-
una capa de plata de 35 nanómetros de rar al revés: dirigiendo haces de luz hacia —Lee Billings
espesor embutida entre capas nanométri- puntos focales de dimensiones inferiores Periodista científico
cas de cromo y plástico. Desde entonces, a la longitud de onda —una propiedad
el equipo ha estado trabajando para re- de importancia potencialmente revolucio- Artículo original publicado en Nature 500,
finar el concepto de superlente. En 2007, naria para la fabricación de estructuras págs. 138-140, 2013. Traducido con el permiso
progresaron con el desarrollo de «hiper- minúsculas mediante fotolitografía—. Si de Macmillan Publishers Ltd. © 2013

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Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  15


16  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014
i n n o va c i ó n

IDEAS
QUE CAMBIAN
EL MUNDO
Diez proyectos de ciencia básica y aplicada
que prometen un futuro mejor

 n hallazgo científico puede ser astuto, atractivo o estrafalario y, aun así,


U
no salir nunca del laboratorio. Para transformar el mundo, una idea tiene
que abrirse camino desde la mesa de diseño hasta el proceso de fabricación;
lo que en la jerga de Silicon Valley se conoce como «aumento de escala».
El futuro es impredecible, pero cada una de las diez innovaciones que se
presentan a continuación cuenta con una buena oportunidad de mejorar-
lo. El primer artículo, más extenso, describe un nuevo método para diseñar
materiales átomo a átomo con ayuda de superordenadores. Las breves notas
que completan las páginas siguientes incluyen, entre otros, un repaso a los
nuevos metamateriales, que prometen una Internet superveloz o teléfonos
móviles tan finos como tarjetas de crédito, terapias génicas para convertir
la flora intestinal en una aliada inmunitaria, aviones y puentes compuestos
de piezas ultraligeras desmontables, y antisépticos con el potencial de evitar
500.000 muertes infantiles al año. Búsquenlos dentro de unos años.
ilustraciones de marek haiduk
ideas que cambian el mundo

INGENIERÍA

MATERIALES
VIRTUALES Las ecuaciones de la mecánica cuántica
y las simulaciones en superordenadores están
permitiendo diseñar nuevos materiales átomo
a átomo, sin necesidad de llevar a cabo
ningún experimento previo
Gerbrand Ceder y Kristin Persson

E
n 1878, Thomas Edison se puso manos a la obra para reinventar la iluminación
eléctrica. Dado que deseaba desarrollar bombillas pequeñas que pudieran usarse
en espacios interiores, tenía que encontrar un filamento con una vida útil pro-
longada, que consumiese poco y que no se calentase demasiado. Guiado por su
intuición, probó miles de materiales carbonosos, desde la madera y la cáscara de
coco hasta los pelos de la barba de su ayudante de laboratorio. Tras catorce meses, patentó una
bombilla que usaba un filamento de algodón carbonizado. La prensa tituló el hallazgo «Triunfo
del gran inventor en la iluminación eléctrica». Sin embargo, había materiales mucho mejores.
A principios del siglo xx, otro estadounidense perfeccionó un filamento de wolframio que aún
hoy luce en nuestras bombillas incandescentes y el hilo de algodón de Edison pasó a la historia.

La ciencia de materiales, el estudio de los métodos para y ponerlas a prueba exige una tremenda cantidad de ensayo y
reconfigurar la materia y dotarla de una forma nueva y útil, error. Evaluar un nuevo material puede conllevar meses de
ha avanzado de manera considerable desde los días de Edi- trabajo; la mayoría de las veces, con resultados negativos. Como
son. La mecánica cuántica nos ha permitido profundizar en ha comprobado nuestro colega de profesión Thomas Eagar, del
las leyes que rigen el comportamiento de la materia y, como Instituto de Tecnología de Massachusetts, un material exitoso
consecuencia, nos ha brindado una herramienta única para tarda de media entre 15 y 20 años en recorrer el camino que
desarrollar una investigación basada en la teoría en lugar de va de los primeros ensayos de laboratorio a su aplicación co-
en las conjeturas. Sin embargo, desarrollar nuevos materiales mercial. Puede que cuando Sony anunciase la comercialización
implica aún un proceso muy caro, largo y laborioso. Las em- de las primeras baterías de iones de litio, en 1991, el avance se
presas invierten en ello miles de millones cada año, pero los presentase como un gran salto repentino. No obstante, atrás
éxitos son contados. Los investigadores conciben todo tipo de quedaban casi dos décadas de progreso titubeante y el trabajo
ideas basadas en su intuición y experiencia, pero sintetizarlas de cientos o miles de expertos.

18  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  19
Gerbrand Cederes catedrático de ingeniería
La ciencia de materiales se encuentra hoy al borde de una y ciencia de materiales en el Instituto de
revolución. Podemos beneficiarnos de un siglo de avances en Tecnología de Massachusetts. Junto con Kristin
física e informática para sortear el largo proceso que tuvo que Persson, es uno de los cofundadores
superar Edison. El crecimiento exponencial de la potencia de del Proyecto Materiales.
procesamiento de los ordenadores, combinado con el trabajo
realizado en los años sesenta y setenta del pasado siglo por Wal- Kristin Perssoninvestiga en el Laboratorio
ter Kohn y el difunto John Pople, quienes obtuvieron soluciones Nacional Lawrence de Berkeley. Obtuvo
simplificadas pero precisas de las ecuaciones de la mecánica su doctorado en física teórica en el Real
Instituto de Tecnología de Estocolmo.
cuántica, ha hecho posible diseñar nuevos materiales partiendo
de cero. La técnica, conocida como diseño de materiales por
computación de alto rendimiento (high throughput computing),
se basa en el uso de superordenadores para estudiar el compor-
tamiento cuántico de cientos o incluso miles de compuestos
químicos a la vez. Ello permite buscar con enorme eficiencia los
constituyentes necesarios para crear el material deseado, ya se
trate de un electrodo para una batería, una aleación metálica o
un nuevo semiconductor. el objetivo de usarla en el diseño de materiales para células
La mayoría de los materiales, como los que componen los solares, baterías y otras aplicaciones.
electrodos de las baterías, constan de una gran cantidad de com- No somos los únicos que seguimos este camino. Un consorcio
puestos. Otros, en cambio, son mucho más simples. El grafeno, de expertos dirigido por Stefano Curtarolo, de la Universidad
que ha sido publicitado a bombo y platillo como el material de Duke, ha calculado las propiedades de decenas de miles de alea-
la electrónica del futuro, no es más que una lámina de carbono ciones. Su investigación podría conducir al diseño de bastidores
de un solo átomo de espesor. Pero, con independencia de la de automóviles más ligeros y resistentes, vigas estructurales
complejidad del material, sus propiedades (densidad, dureza, para rascacielos, revestimientos aeronáuticos y otros similares.
brillo, conductividad eléctrica, etcétera) siempre quedan deter- El Proyecto Informático de Materiales Cuánticos, que integra a
minadas por las características cuánticas de los átomos que lo investigadores del Laboratorio Nacional Argonne, la Universidad
componen. Por tanto, el primer paso para diseñar materiales con Stanford y la Universidad Técnica de Dinamarca, ha estado uti-
un superordenador consiste en «hacerlos crecer» virtualmente lizando la computación de alto rendimiento para estudiar pro-
mediante la ejecución computarizada de miles de cálculos de cesos catalíticos sobre superficies metálicas, algo especialmente
mecánica cuántica. útil en el campo de las investigaciones energéticas.
Primero, el superordenador coloca sus átomos virtuales en En un futuro muy próximo, los expertos en ciencia de mate-
cientos o miles de estructuras cristalinas, también virtuales. riales usarán la computación de alto rendimiento para diseñar
A continuación se calculan las propiedades del compuesto re- casi todo. Creemos que esto generará avances de todo tipo que
sultante. ¿Qué aspecto tendrá cada estructura cristalina? ¿Cuál transformarán el mundo: revolucionarán la informática, redu-
será su resistencia mecánica? ¿Cómo absorberá la luz? ¿Qué cirán la contaminación, generarán energía abundante y limpia,
sucederá cuando se deforme? ¿Será aislante o conductor? El y mejorarán nuestra vida en formas que hoy resultan difíciles
ordenador se programa para que seleccione compuestos que de imaginar.
posean propiedades de interés y, en poco tiempo, aparece el
diseño de un material prometedor. Al final del proceso, los EL GENOMA DE UN MATERIAL
datos generados durante la investigación se introducen en una El mundo moderno tal y como lo conocemos se debe al éxito
base de datos, a fin de que otros científicos puedan consultarla de la ciencia de materiales. El desarrollo del vidrio conductor y
en el futuro. transparente dio lugar a las pantallas táctiles de nuestros telé-
Desde 2001, hemos estado dirigiendo una colaboración, el fonos inteligentes. La razón por la que estos dispositivos pueden
Proyecto Materiales, que intenta crear bases de datos gratui- transmitir información alrededor del mundo a la velocidad de
tas y de libre acceso que incluyan las propiedades termodiná- la luz obedece al hallazgo de un método para fabricar vidrio sin
micas y electrónicas fundamentales de todos los compuestos impurezas iónicas, gracias a lo cual disfrutamos de comunicacio-
inorgánicos conocidos. Hasta la fecha, hemos calculado las pro- nes por fibra óptica. Y si los mismos teléfonos gozan de 24 horas
piedades básicas (estructura cristalina, capacidad para condu- de autonomía energética es porque, durante los años setenta y
cir la electricidad o la luz, etcétera) de casi todos los 35.000 ochenta, los expertos en ciencia de materiales desarrollaron los
materiales inorgánicos conocidos existentes en la naturaleza. óxidos que constituyen la base de las baterías de iones de litio.
También hemos calculado las propiedades de algunos miles Fueron las investigaciones sobre baterías las que nos con-
que, en principio, existen solo en teoría. Hasta ahora, unos dujeron hacia el diseño de materiales por computación de alto
5000 científicos han solicitado acceso a la base de datos con rendimiento. Aunque nuestra trayectoria profesional ya se basa-

EN SÍNTESIS

El mundo modernotal y como lo conocemos se debe al Hoy, gran parte de esas conjeturaspueden eliminar- La nueva técnicarecibe el nombre de diseño de
desarrollo de nuevos materiales, como el silicio de alta se gracias a la existencia de los superordenadores. Su materiales por computación de alto rendimien-
calidad para microchips o la fibra óptica. Sin embar- capacidad para resolver las intrincadas ecuaciones de to. Gracias a ella, se espera que pronto aparez-
go, una cantidad frustrante y poco eficiente de conje- la mecánica cuántica permite calcular las propiedades can nuevas baterías, placas solares, células de
turas ha intervenido históricamente en esta ciencia. de miles de configuraciones atómicas posibles. combustible y microchips más eficientes.

20  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


ideas que cambian el mundo

F U N DA M E N T O S el futuro de nuestro campo. Incorporamos perso-


nal, logramos recursos y, en 2011, lanzamos una
Fabricación física colaboración entre el Instituto de Tecnología de
Massachusetts y el Laboratorio Nacional Lawrence
y diseño virtual de Berkeley. Inicialmente la designamos Proyec-
to Genoma de Materiales. Desde entonces se han
En líneas generales, la técnica tradicional para sintetizar nuevos materia-
unido equipos en la Universidad de California en
les se ha basado siempre en el método de ensayo y error. Este consiste
Berkeley, la Universidad Duke, la de Wisconsin-
en ensayar una por una todas las ideas que parecen razonables para, des-
Madison, la de Kentucky, la Universidad Católica
pués, ir descartando las que no funcionan. Gracias al diseño de materiales
de Lovaina y otras instituciones. Con el tiempo,
mediante la computación de alto rendimiento, hoy los investigadores pue-
todas han ido aportando los datos de sus investi-
den simular las propiedades físicas y químicas de multitud de compues-
gaciones a nuestro depósito central de acceso libre
tos posibles, lo que ahorra tiempo, dinero y grandes dosis de frustración.
en el Laboratorio Nacional Lawrence.
Una vez que la computadora ha considerado cientos o miles de materiales
Poco después eliminamos el término «Ge-
virtuales, se seleccionan los más prometedores y se comienzan las pruebas
noma» del nombre del proyecto, con el objetivo de
de laboratorio.
distinguirlo de una iniciativa lanzada por la Ofici-
na de Política Científica y Tecnológica de la Casa
Ensayo y error Blanca. Además, y siendo rigurosos, las propieda-
des de los compuestos químicos no pueden descri-
birse en términos de genes, puesto que no constitu-
yen piezas de información hereditaria basadas en
una secuencia única de datos. Con todo, sí existe
una relación directa entre las propiedades de un
material y sus elementos descriptivos fundamen-
tales. Del mismo modo que los ojos azules pueden
asociarse a un gen determinado, la conductividad
electrónica de un material puede derivarse de las
características de los átomos que lo componen y
su disposición relativa.
In silico Esa clase de correlaciones constituyen la base
de la ciencia de materiales. Consideremos un ejem-
plo sencillo. Hoy sabemos que podemos modificar
el color de un material mediante la introducción
de ciertos defectos en su estructura cristalina. To-
memos el caso del rubí, una variedad del corindón
común (Al2O3) en la que en torno al uno por ciento
de los átomos de aluminio ha sido sustituido por
un ion de cromo (Cr3+). Cuando este se introduce
en la estructura del corindón, sus estados elec-
trónicos se alteran, lo que modifica la manera en
que el material absorbe y emite luz. Una vez que
conocemos el origen de una propiedad (en este
caso, el color rojo del rubí), podemos reproducir-
ba en el diseño de materiales por ordenador, no fue hasta 2005 la por medios artificiales. Al ajustar de forma controlada esos
cuando, durante una conversación con directivos de Procter & defectos químicos, resulta posible diseñar rubíes sintéticos con
Gamble (P&G), tomamos conciencia de lo que podía suponer una el color que deseemos.
buena dosis de tiempo de cálculo en uno de los superordenado- Las ecuaciones de la mecánica cuántica nos informan sobre
res más potentes del mundo. Los ejecutivos de P&G deseaban el modo de llevar a cabo esos retoques, los elementos que te-
mejorar los materiales del cátodo de las pilas alcalinas de su nemos que emplear y la manera en que deberemos colocarlos.
división Duracell. Nos formularon una pregunta sorprendente: No obstante, dichas ecuaciones resultan tan complejas que, en
¿era posible analizar con un ordenador todos los compuestos la práctica, solo pueden resolverse con ayuda de un ordena-
conocidos para seleccionar el más idóneo? Al reflexionar sobre dor. Pero, si deseamos analizar varios cientos de compuestos,
ello, nos dimos cuenta de que los únicos obstáculos reales eran necesitaremos una potencia de cálculo abrumadora. Algo así
el tiempo de cálculo y el dinero. La compañía nos proporcionó era sencillamente imposible hasta hace poco. Ello explica que
ambos. Invirtieron un millón de dólares en el proyecto y nos la ciencia de materiales se haya fundado históricamente en el
dieron carta libre para usar su centro de supercomputación. método de ensayo y error. Ahora que disponemos de la potencia
Bautizamos nuestro programa como Proyecto Alcalino. Exa- de cálculo necesaria, podemos permitirnos el lujo de explotar al
minamos 130.000 compuestos reales e hipotéticos y proporciona- máximo las predicciones de la mecánica cuántica.
mos a P&G una lista de 200 que cumplían los criterios que soli- Supongamos que estamos investigando materiales ter-
citaban, todos ellos con el potencial de mejorar sus propiedades moeléctricos, aquellos que generan una corriente eléctrica
arno ghelfi

químicas. Para entonces, ya nos habíamos convencido de que el cuando se los somete a un fuerte gradiente de temperatura.
diseño de materiales por computación de alto rendimiento era (También se da la situación inversa: un material termoeléc-

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  21


ideas que cambian el mundo

trico puede experimentar una diferencia de temperatura si se Energía de Estados Unidos, ya han comenzado a usar métodos de
hace pasar corriente a través de él; piense, por ejemplo, en un alto rendimiento en su búsqueda de materiales con tales pro-
enfriamiento instantáneo.) Nuestra sociedad desperdicia cada piedades.
día enormes cantidades de energía en forma de calor debido a Otra posibilidad radica en el desarrollo de nuevas aleaciones
los procesos de combustión, industriales y de refrigeración. Si metálicas para aviones y automóviles. Reducir el peso de un
contásemos con materiales termoeléctricos eficientes, baratos y vehículo en un diez por ciento puede revertir en un ahorro de
estables, podríamos capturar ese calor y convertirlo en electri- combustible de entre el seis y el ocho por ciento. Cada año, la
cidad. Los dispositivos termoeléctricos podrían transformar el industria estadounidense gasta miles de millones de dólares
calor disipado por la industria en electricidad para las propias en I+D para lograr nuevos metales y aleaciones. El diseño de
fábricas. El calor que desprende el tubo de escape de un auto- materiales mediante computación de alto rendimiento podría
móvil podría emplearse para poner en marcha los dispositivos multiplicar esa inversión. El desarrollo de aleaciones ligeras,
electrónicos de su interior. Y la termoelectricidad podría tam- reciclables y de gran resistencia mecánica tendría un impacto
bién aprovecharse para enfriar el estado sólido: por ejemplo, tremendo sobre la economía mundial, debido a un mejor rendi-
pequeños dispositivos incrustados en nuestra vestimenta que, miento energético en el transporte y la construcción.
sin más que accionar un interruptor, nos refrescasen sin nece- La informática es otro campo que necesita nuevos materiales.
sidad de ventiladores ni compresores. Varios estudios recientes parecen indicar que nos acercamos al
Uno de los mejores materiales termoeléctricos que se cono- final de la ley de Moore, que dicta que la potencia de cálculo de
cen es el telururo de plomo. Sin embargo, resulta demasiado los ordenadores se duplica cada dos años. Hace tiempo que sa-
tóxico y caro para su explotación comercial. Supongamos ahora bemos que el silicio no es el mejor semiconductor; sin embargo,
que intentamos encontrar uno mejor. Sin la computación de lo usamos debido a su gran abundancia y a que conocemos bien
alto rendimiento, el proceso se desarrollaría del siguiente modo. sus propiedades. ¿Qué podría superarlo? La clave consiste en
Primero buscaríamos compuestos conocidos que, al igual que encontrar materiales que puedan conmutar rápidamente entre
el telururo de plomo, tuviesen un alto coeficiente de Seebeck los estados de aislante y conductor. Un equipo en la Universidad
(una medida de la cantidad de electricidad que se genera en fun- de California en Los Ángeles ha fabricado transistores de grafeno
ción de la diferencia de temperatura), pero cuya composición muy veloces. Al mismo tiempo, un grupo de Stanford ha referido
no incluyese elementos raros, tóxicos o demasiado costosos. un método que permite cambiar el estado de la magnetita en
Consultaríamos tablas y compararíamos números. Con suerte, una billonésima de segundo, miles de veces más rápido que
daríamos con algunos compuestos candidatos que, al menos en los transistores actuales. La computación de alto rendimiento
teoría, podrían funcionar. A continuación deberíamos fabricar- permitirá elegir entre ambas posibilidades.
los. Sintetizar un compuesto constituye una tarea ardua, cara y La lista se amplía a nuevos superconductores, catalizadores
muy laboriosa. En general, resulta imposible aventurar incluso y escintiladores, tres aplicaciones que transformarían por com-
si el material obtenido será estable. Si lo es, solo podremos pleto la tecnología de la información, la captura y retención de
medir sus propiedades tras haber sintetizado el compuesto y carbono, y la detección de material nuclear.
repetido el proceso hasta obtener una muestra de suficiente El diseño de nuevos compuestos mediante computación de
pureza. El proceso puede prolongarse durante meses para cada alto rendimiento podría también espolear avances muy difíciles
compuesto. de imaginar hoy en día. Quizá nos permita inventar un nuevo
Hasta ahora, nadie ha encontrado materiales termoeléctricos combustible líquido basado en silicio en lugar de carbono, más
alternativos. Sin embargo, aún no se ha intentado diseñarlos por eficiente que la gasolina y cuyos productos de reacción fuesen
el método de computación de alto rendimiento. Eso cambiará agua y arena inocua. Hace décadas que esta idea ronda por la
dentro de poco. A partir de este año, empezaremos a colaborar cabeza de los investigadores, pero hasta ahora nadie ha encon-
con investigadores del Instituto de Tecnología de California y trado una manera de llevarla a la práctica. Los superordenadores
otras cinco instituciones con el objetivo de encontrar compues- tal vez puedan decirnos si un proyecto así tiene un mínimo de
tos químicos que hagan realidad las técnicas de ahorro energé- sentido o si, por el contrario, deberíamos dirigir nuestros pasos
tico y refrigeración mencionadas arriba. en otra dirección.
Por todo lo anterior, creemos que nos estamos adentrando
UNA NUEVA EDAD DE ORO en una edad de oro en lo que se refiere al diseño de nuevos
Por el momento, nuestra capacidad para acceder, buscar, selec- materiales. La enorme potencia de cálculo de la que dispone-
cionar y comparar datos de materiales de forma automatizada mos hoy en día nos ha brindado una capacidad sin precedentes
se encuentra en su infancia. Cuando la técnica avance, ¿qué nos para transformar la materia prima en productos útiles. En una
ofrecerá? A continuación aventuramos algunas posibilidades. época en la que habremos de lidiar con un planeta cada vez más
Buena parte de las técnicas que prometen una energía limpia caliente y superpoblado, esta nueva edad de oro nunca llegará
están esperando el desarrollo de los materiales adecuados para demasiado pronto.
hacerse realidad. Algunos compuestos fotocatalíticos, como el
dióxido de titanio, se emplean para convertir la luz solar y el agua
en oxígeno e hidrógeno, el cual puede procesarse como combus- PARA SABER MÁS
tible líquido. Otros fotocatalizadores funcionan de modo similar,
Opportunities and challenges for first-principles materials design and
pero con dióxido de carbono. El gran objetivo de esta línea de applications to Li battery materials.Gerbrand Ceder en MRS Bulletin,
investigación es crear una «hoja artificial» que convierta la luz vol. 35, n.o 1, págs. 693-710, septiembre de 2010.
y el aire en combustibles líquidos similares al metanol [véase The materials project: A materials genome approach to accelerating
«Hojas artificiales», por Antonio Regalado; Investigación y Cien- materials innovation.Anubhav Jain y otros en APL Materials, vol. 1, n.o 1, julio
cia, diciembre de 2010]. Los investigadores del Centro Conjunto de 2013.
para Fotosíntesis Artificial, una institución del Departamento de

22  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


porcionar una alternativa a las bas de laboratorio sugie- especialista en secuestro de
CLIMA estructuras sedimentarias. Los ren que tal vez no tardase ni carbono de la Universidad de
minerales que componen el una década. «No serían mil Texas en Austin, apunta que,
Captura y basalto, como el magnesio, el años; ni siquiera algunos si- en ciertos casos, las aguas pro-
petrificación calcio y el hierro, reaccionan
con el CO2 y forman cristales de
glos», apunta Pete McGrail,
ingeniero ambiental del Labo-
fundas podrían filtrarse a tra-
vés de los carbonatos crista-
del CO2 carbonatos que quedan atrapa- ratorio Nacional del Pacífico linos y disolver el CO2 , con lo
dos entre los poros y grietas de Noroccidental y supervisor del que el gas podría filtrarse hacia
la roca, lo que enterraría el gas proyecto. La mineralización la superficie. Según ella, será
¿Y si existiese un proceso en una tumba permanente. El podría concluir en unos años, o preciso comprobar la verda-
sencillo para extraer el dióxido proceso, conocido como ero- tal vez varias décadas, un pe- dera capacidad de retención
de carbono de las centrales sión inducida, permitiría cap- ríodo de tiempo que sí marca- del basalto.
térmicas y volverlo a convertir turar enormes cantidades de ría una diferencia en la lucha Con todo, el principal obs-
en una roca subterránea ina- CO2. Ahora los ingenieros contra el calentamiento global. táculo para almacenar carbono
movible? Una técnica seme- intentan llevar estas nociones Los ingenieros de Carb- es más político que técnico,
jante sortearía uno de los prin- de química a la práctica. fix, otro proyecto similar en sostiene McGrail. Sin incenti-
cipales obstáculos a los que El verano pasado, cerca de Islandia, intentarán inyec- vos económicos para llevar a
se enfrentan las propuestas Wallula, en Washington, se tar 1500 toneladas de CO2 cabo el proceso —ya sea con
actuales para secuestrar car- inyectaron unas 1000 tonela- durante dos años. Según Juerg esta u otra técnica—, resul-
bono. Estas implican inyectar das de CO2 en basalto estra- Matter, investigador de la Uni- tará difícil que se generalice.
CO2 en formaciones sedimen- tificado a más de 800 metros versidad de Columbia dedicado No obstante, si los proyec-
tarias porosas, como la are- de profundidad. Durante este al proyecto, en mayo y junio de tos en curso demostrasen que
nisca; sin embargo, en tal caso año, los ingenieros evaluarán 2014 se extraerán muestras; el basalto sí puede capturar el
existe el riesgo de que el gas se la extensión y el ritmo de for- después, las observaciones se gas y a ello se sumasen medi-
filtre, escape de nuevo hacia la mación de carbonatos cristali- prolongarán hasta diciembre. das políticas de tasas al car-
atmósfera y caliente el planeta. nos. Aunque algunos expertos Algunos científicos no bono, el basalto estaría ofre-
Las rocas basálticas, que aseguran que en condiciones creen que los minerales de ciendo una opción viable como
dan cuenta de una parte de la naturales el proceso podría carbono sean tan herméti- medio de captura. En torno a
corteza terrestre, podrían pro- durar milenios, varias prue- cos. Susan Hovorka, geóloga una cuarta parte de las nume-

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  23


rosas centrales de carbón de
la India descansan sobre una
formación basáltica, las Tram-
pas del Decán. Si la roca fuese
capaz de devolver el perverso
agente del calentamiento a su
lugar de origen, habría enor-
mes cantidades de CO2 ya lis-
tas para ser enterradas.
—Dave Levitan

N U EVOS
M AT E R I A L E S

Piezas
ultraligeras
acoplables

El año pasado, los investiga-


dores del Instituto de Tecno-
logía de Massachusetts (MIT)
quedaron muy satisfechos tras
probar en un túnel de viento
un nuevo material compuesto,
ultraligero y muy resistente:
una sustancia flexible y reticu-
lada que puede ensamblarse
como piezas de Lego. Esa pro-
piedad le permite formar
estructuras tridimensiona-
les diez veces más rígidas por
unidad de peso que los mate-
riales ultraligeros conocidos
hasta ahora. Los ingenieros
han fabricado con ella prototi- confiere al esqueleto de los solo remache, pues cada pieza turas así formadas no desarro-
pos de planos de sustentación animales una gran resistencia se ensambla a las adyacen- llarían fisuras potencialmente
y estructuras de alas, a fin de con muy poco peso. tes hasta completar toda la catastróficas; además, la capa-
evaluar su flexibilidad y capa- El nuevo material podría estructura. Las partes pueden cidad para ensamblarlas pieza
cidad de deformación ante superar las limitaciones de también desacoplarse, lo que a pieza facilitaría la fabricación
fuertes corrientes de aire. Se tamaño que las técnicas de permitiría reparar o modificar de objetos a medida.
trata de un gran paso hacia el fabricación actuales imponen un avión o un puente in situ, o Su elemento básico es un
objetivo de disponer de avio- sobre las estructuras ultralige- incluso desmontarlo para reci- polímero reforzado con fibra
nes, naves espaciales o incluso ras. Los materiales compues- clar las piezas. de carbono, con forma de una
puentes más ligeros y durade- tos suelen construirse a partir Para Hod Lipson, profe- X plana de unos cinco cen-
ros, los cuales se construirían a de varias capas de fibra mol- sor de ingeniería mecánica y tímetros de anchura, con un
partir del ensamblaje de múlti- deada untada en resina. A tra- aeroespacial de la Universidad nodo rectangular en el cen-
ples piezas básicas. vés de un proceso de curado Cornell que no participó en el tro y pequeños bucles en el
La nueva sustancia implica térmico, la resina se endurece proyecto, la nueva sustancia extremo de cada brazo. La
una manera completamente y adopta la forma deseada. extiende la propia noción de unión entre pieza y pieza se
nueva de concebir los mate- Fabricar estructuras de gran material. Los materiales habi- realiza conectando un bucle
riales que podría derivar en tamaño exige disponer de tuales repiten el ordenamiento con un nodo. Cada uno de
armazones muy resistentes e enormes hornos cilíndricos de sus componentes básicos a estos sujeta cuatro bucles,
increíblemente ligeros para en los que deben curarse las escala atómica y molecular; el amarrados con una broche
productos aeroespaciales, grandes piezas que luego se nuevo invento, sin embargo, rígido de fibra de carbono. El
industriales y bienes de con- ensamblarán. Sin embargo, el se repite a sí mismo a escalas resultado es un retículo cúbico
sumo. Su diseño se inspira en nuevo material del MIT permi- mucho mayores, lo que resulta de celdas octaédricas, geo-
las estructuras reticulares del tiría fabricar el fuselaje entero en un conjunto muy sólido, metría que recibe el nombre
hueso esponjoso, el tejido que de un avión sin emplear un flexible y resistente. Las estruc- de cuboct. El laboratorio del

24  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


ideas que cambian el mundo

Un robot de meros deformables, se habría


estrechado como un gusano y
drúpedo de un metro de largo
que recuerda a dos Y unidas

elastómeros permitiría continuado su tarea.


Los robots blandos aún no
por la base. Cuando se bom-
bea aire en las capas de cana-

realizar angioplastias han salido de los laboratorios.


Pero los avances en ciencia de
les neumáticos del robot,
el objeto se infla, se dobla y

fijándose a las paredes materiales, teoría de control,


almacenamiento de energía
mueve las patas para avan-
zar poco a poco. Dotado de

de los vasos sanguíneos y electrónica flexible podrían


cambiar la situación. Tal vez en
una batería y un compresor
de aire, el robot ya ha demos-
sin dañarlas un futuro no tan lejano dispon-
gamos de autómatas plegables
trado que puede desenvol-
verse por el suelo del labora-
que realicen dificultosas tareas torio, sobre la nieve e incluso
en minas, fábricas o el interior sobre una parrilla caliente. En
MIT ha construido y ensayado mitiría levantar rápidamente del cuerpo humano. 2011 apareció una versión con
docenas de bloques con diver- diques temporales en caso de Con ese objetivo en mente, cable y mucho más pequeña
sas longitudes de brazo, desde inundación o incluso fabricar los ingenieros toman nota que podía encogerse hasta
los quince centímetros hasta satélites en el espacio. de los movimientos de pul- pasar por un hueco de pocos
pocos milímetros. La densidad El material compuesto ten- pos, gusanos y otros inver- centímetros de altura. «El aba-
del material (dependiente del drá que cumplir los estándares tebrados. ¿Por qué gastar nico de posibilidades aumenta
grosor del brazo) y el tamaño de calidad y seguridad antes tiempo y dinero en recrear una de manera notable si el robot
de la celda (determinada por de entrar en una cadena de mano con actuadores, cables es inalámbrico, una frontera
la longitud de este) influyen montaje robótica que fabrique y motores, cuando un ten- que ya hemos traspasado»,
en la rigidez y el peso fina- aviones o automóviles. Según táculo de polímero accionado señala George M. Whitesi-
les, características que gobier- Cheung, podrán construirse por medios neumáticos podría des, experto en materiales de
nan su capacidad para resistir estructuras completamente lograr el mismo resultado con Harvard. Para conseguir que
doblamientos y abolladuras. nuevas, como aviones con alas mayor eficiencia y a un coste el robot se mueva más rápido,
Sin embargo, la manera transformables y robots con menor? En un experimento, los ingenieros están inten-
óptima de ensamblar las pie- brazos flexibles pero sin jun- un grupo de investigadores de tando mejorar la transferencia
zas continúa planteando pro- turas. Añade, sin embargo, la Universidad Cornell fabricó de aire a través de los canales
blemas. Por el momento, los que el material probablemen- una «garra universal» a par- interiores, a fin de evitar que
ingenieros deben ensam- te encuentre sus primeros usos tir de una bola llena de aire y haya partes del robot que se
blar penosamente las piezas en otras aplicaciones, como café molido. Al entrar en con- inflen sin necesidad.
con pequeñas pinzas. El Cen- satélites no tripulados o son- tacto con un objeto, la garra Animados por tales pro-
tro de Bits y Átomos del MIT das espaciales que se lancen se adaptaba a su forma. Y si se gresos, algunos inversores
está desarrollando un equipo en los próximos años. practicaba el vacío en su inte- ya están intentando paten-
de robots capaces de construir —Marissa Fessenden rior, se tornaba algo más rígida tar la idea. Hace poco funda-
objetos con el nuevo material y asía el objeto con suavidad. ron Soft Robotics, una com-
o trepar por las estructuras ya De igual modo, un robot podría pañía que se centrará en las
formadas para efectuar repa- fabricarse con polímeros blan- aplicaciones biomédicas. Un
raciones. Kenneth Chaung, dos que se dilatasen, se con- robot fabricado con elastóme-
antiguo investigador del MIT INGENIERÍA trajesen y se doblasen en res- ros, por ejemplo, ayudaría a
que colaboró en el desarrollo
del compuesto y que hoy tra-
Robots puesta a señales eléctricas.
Los robots tradicionales,
realizar biopsias o angioplas-
tias asiendo con delicadeza los
baja en el Centro de Investiga- blandos inspirados en los vertebra- tejidos o fijándose a las pare-
ción Ames, de la NASA, opina dos, tal vez sean más rápidos y des de los vasos sanguíneos sin
que un sistema de ensamblaje resistentes que sus equivalen- dañarlas.
trabajaría mejor con un tipo de Los equipos de rescate lle- tes flexibles. Pero estos últi- Según el primer número
robot dedicado a cada tarea, gan a una zona donde acaba mos podrían manipular mejor de la revista Soft Robotics, de
como la inspección, la instala- de derrumbarse una mina y cualquier artilugio y serían aquí a diez años tal vez vea-
ción o el desmontaje. cavan un agujero de cientos de más versátiles en todo tipo de mos el estreno comercial de
Otros investigadores están metros de profundidad. Para entornos. Además, su compo- los robots blandos en forma de
abordando el problema de la localizar a los supervivientes, sición gomosa los haría más dispositivos que podremos lle-
rapidez de ensamblaje. Lipson introducen en el pozo un robot resistentes frente a las caí- var encima: músculos artificia-
dirige un grupo que ha dise- cilíndrico de metal provisto de das o los pisoteos en el suelo les que sirvan de ayuda a per-
ñado robots capaces de iden- una cámara. Durante el des- del taller. sonas con deficiencias motrices
tificar dónde están y hacia censo, sin embargo, la tierra se Los miembros de Grupo de o a quienes tengan que levan-
dónde han de ir. Cree que mueve y el diámetro del con- Investigación Whitesides, de tar grandes pesos en el trabajo.
tales máquinas podrían cons- ducto se reduce a la mitad. La Harvard, han empleado polí- La Agencia de Proyectos de
truir estructuras formadas por presión aplasta el artefacto. meros para fabricar una serie Investigación Avanzada para la
miles de millones de elementos ¿Qué hacer ahora? Si el robot de robots que pueden cambiar Defensa estadounidense tam-
básicos. El uso de robots per- hubiera estado hecho de polí- de forma; entre ellos, un cua- bién se ha mostrado dispuesta

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  25


ideas que cambian el mundo

La estructura
a financiar el desarrollo de dos en los sistemas de seguri-
robots blandos para misiones dad de algunos aeropuertos.
de reconocimiento y construc-
ción de prótesis. microscópica de los La empresa Kymeta ha comen-
zado a aplicar el trabajo de
El éxito de la robótica
blanda, sin embargo, depende metamateriales Smith a una nueva antena
reconfigurable, de baja poten-
del progreso en otras discipli-
nas. Investigadores de la Uni- permite desviar, cia y gran anchura de banda,
destinada a aviones, barcos,
versidad de Carolina del Norte
han abordado el problema dispersar o transmitir trenes y coches. Podría comen-
zar a comercializarse este año
del ángulo que pueden tole-
rar los materiales mediante el
la luz de un modo y permitiría llevar Internet
de alta velocidad y bajo coste
desarrollo de un hidrogel que
puede moldearse, doblarse
imposible de lograr a los pasajeros de esos ve-
hículos. Otra aplicación de los
y utilizarse para manipular
objetos. Los hidrogeles, cuyo
con materiales metamateriales son las capas
de invisibilidad: recubrimien-
agente expansor es el agua,
son elásticos, translúcidos y
naturales tos que hacen que las ondas de
radio y las microondas circun-
potencialmente biocompa- valen los objetos, con lo que los
tibles. En un experimento en tornan invisibles al radar.
el que se inyectaron iones croondas. Sin embargo, el hacerla desaparecer. Debido a Construir metamateria-
de cobre en un segmento de retardo y el ruido dificultan la esas propiedades, los metama- les para longitudes de onda
hidrogel en forma de V, este se conversación. Desde la Uni- teriales podrían mejorar la fia- más cortas, como la luz visi-
dobló como si fuera un alicate. versidad de Southampton, el bilidad de las conexiones ina- ble, resulta más complicado.
En otro, una reacción química investigador relata las bon- lámbricas a Internet, aumentar El proceso implicaría fabricar
logró que una pieza de hidro- dades de los metamateria- la densidad de almacena- piezas mucho menores que un
gel con forma de X se convir- les: estructuras artificiales lla- miento de datos y, en general, micrómetro, de tamaño similar
tiera en un gancho con cuatro madas a mejorar y abaratar mejorar cualquier dispositivo a los componentes de los cir-
puntas. casi cualquier dispositivo ima- electrónico, por no hablar de la cuitos integrados modernos.
Pero la mayor ventaja de ginable. Nuestra conversa- posibilidad de fabricar teléfo- Además, multitud de aplicacio-
los robots blandos quizá sea ción transoceánica constituye nos inteligentes tan finos como nes requieren que la configu-
una muy fácil de pasar por alto. un buen ejemplo, asegura: una una tarjeta de crédito. ración de esos elementos cam-
El coste de un trozo de polí- red formada por fibra óptica Buena parte de esos ade- bie durante su operación.
mero, unos conductos de aire y metamateriales eliminaría lantos, sin embargo, no lle- Zheludev y sus colabora-
y una pequeña fuente de ener- las incómodas pausas y la dia- garán hasta que se consigan dores han conseguido crear
gía no es sino una fracción de fonía que se producen al final metamateriales capaces de algunas de esas disposicio-
lo que cuesta un robot metá- de las frases. «Ya no tene- manipular la luz visible. Por nes dinámicas, a las que llaman
lico móvil. Este ahorro podría mos que limitarnos a usar lo ahora, estas estructuras fun- «metadispositivos». En marzo
hacer que proliferasen por que la naturaleza o la química cionan mejor con longitudes del año pasado presentaron los
doquier... siempre y cuando ponen a nuestra disposición», de onda más largas, como fundamentos de un metadis-
estemos dispuestos a acep- asegura Zheludev. «Podemos las de radio y las microondas. positivo óptico, formado por
tar que nuestros robots ten- hacerlo mejor.» Ello se debe a que dichas fre- elementos nanométricos gra-
gan aspecto de cefalópodos, Los metamateriales son cuencias requieren que los bados en una película de oro y
y no la apariencia humanoide estructuras formadas por ele- pequeños elementos que com- conectados a cuerdas micros-
a la que tan acostumbrados mentos microscópicos (como ponen el metamaterial midan cópicas. La posición de cada
nos tiene la ciencia ficción. barritas o anillos metálicos) unas decenas de milímetros, uno de ellos podía controlarse
—Larry Greenemeier cuya disposición permite des- no menos, por lo que resultan electrónicamente por medio
viar, dispersar o transmitir la fáciles de fabricar mediante las de las cuerdas, lo que permi-
radiación electromagnética de técnicas habituales. tía reconfigurar en tiempo real
un modo imposible de lograr En enero de 2012, un la estructura del dispositivo, a
con los materiales naturales. equipo dirigido por David fin de alterar la forma en que
FÍSICA Para ello, dichos elementos Smith, de la Universidad Duke, transmitía o reflejaba la luz
Meta- deben ser más pequeños que
la longitud de onda de la radia-
presentó una cámara de mi-
croondas fabricada con meta-
visible. Según Zheludev, podría
emplearse en comunicaciones
materiales ción que se desea manipular. materiales, la cual operaba ópticas y en ordenadores ul-
Imagine una red diminuta en con un sistema de almacena- trarrápidos.
la que, al ajustar el tamaño y miento de datos y unos senso- Sin embargo, la mejor
Nikolay Zheludev habla la disposición de sus huecos, res mínimos, propiedades que manera de conseguir meta-
desde el Reino Unido, pero su no solo pudiésemos reflejar o la convierten en una buena materiales que funcionen con
voz se oye en Nueva York gra- dejar pasar la luz, sino también candidata para reemplazar los luz visible o en el infrarrojo
cias al tendido eléctrico, los desviar su trayectoria a volun- voluminosos y costosos escá- cercano quizá sea perfeccio-
cables de fibra óptica y las mi- tad, cambiar su color o incluso neres de microondas emplea- nar primero las «metasuper-

26  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


y enfermos. Con esa informa-
ción, los investigadores están
explorando la posibilidad de
alterar la composición de la
microbiota para tratar la obe-
sidad, la inflamación intestinal
y otras enfermedades más o
menos habituales.
Así, los investigadores han
caracterizado las poblaciones
de microorganismos de quie-
nes padecen colitis ulcerosa,
un trastorno relacionado con
los cambios en la microbiota
intestinal y que provoca úlce-
ras en el colon. A raíz de ello,
el gigante farmacéutico John-
son & Johnson (J&J) anunció el
verano pasado un acuerdo por
6,5 millones de dólares con
Second Genome, una nueva
empresa del sector, para inves-
tigar el desarrollo de futu-
ros tratamientos. Los métodos
actuales, basados en antiinfla-
matorios, inmunodepresores
y cirugía, a menudo no surten
efecto. Una terapia que modi-
ficase directamente la micro-
biota tal vez acarrease menos
efectos secundarios y, con el
tiempo, evitase otras infec-
ciones.
El acuerdo con J&J marca
un punto de inflexión, apunta
ficies» planas, explica Fede- línea de investigación prome- tan bien a los cultivos de labo- Rita Colwell, de las universida-
rico Capasso, investigador en tedora. [véase una ampliación ratorio. Sin embargo, la rápida des de Maryland y Johns Hop-
Harvard. Solo después cabría de esta nota en «Los metama- evolución de las técnicas de kins: «Para todo avance en bio-
considerar la fabricación de teriales se acercan al merca- secuenciación genética a bajo tecnología llega un momento
estructuras tridimensiona- do», en la sección Panorama.] coste está permitiendo lograr que resulta clave: cuando el
les más complejas, necesarias —Lee Billings ese objetivo. Al colaborar con interés que suscita pasa de
para aplicaciones como pan- esos microorganismos en lugar la academia a la industria»,
tallas holográficas en colores de combatirlos, los científicos apunta. «El siguiente paso
reales o capas de invisibilidad están descubriendo sorpren- tiene lugar cuando comienza
como la de Harry Potter. Hasta dentes tratamientos contra a llegar dinero de las grandes
ahora, el éxito más notable M I C RO B I O LO G Í A enfermedades que se resis- compañías farmacéuticas.»
del grupo tal vez sea la «lente
plana», capaz de concentrar
Uso tían, así como otras formas de
mejorar nuestra salud.
Los nuevos tratamien-
tos podrían suponer un gran
con enorme precisión un haz terapéutico Hace apenas unos años avance con respecto a los
luminoso en un punto. Algún
día el invento podría dar lugar
de los nadie concebía la posibilidad
de estudiar grandes comuni-
intentos actuales de mejorar
el microbioma, basados sobre
a cámaras digitales y teléfo- microbios dades de microorganismos. todo en trasplantes fecales y
nos inteligentes tan finos como Ahora, tales experimentos administración de probióti-
obleas, pues son las lentes y las resultan viables y asequibles, cos (cultivos de bacterias vivas
baterías lo que limita el grosor Para mantenerse sano, nues- explica David Relman, profe- en suplementos o en alimen-
de estos dispositivos. tro cuerpo depende de billo- sor de la facultad de medicina tos como el yogur). Los tras-
Aunque aún queda un largo nes de bacterias, hongos, de Stanford. La metagenó- plantes fecales han ayudado a
camino antes de que se gene- arqueas y virus que habitan mica, una disciplina incipiente, paliar las infecciones de Clos-
ralice el uso de metamateria- en nuestra boca, piel e intesti- está ofreciendo una perspec- tridium difficile, una bacteria
les en aplicaciones cotidianas, nos. Hasta hace poco se igno- tiva amplia de los rasgos que que libera toxinas y a menudo
Capasso se muestra conven- raba cómo estudiarlos, pues caracterizan la microbiota es resistente a los fármacos.
cido de que se trata de una tales organismos no se pres- («flora») de individuos sanos Sin embargo, esta práctica

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ideas que cambian el mundo

puede requerir múltiples tras-


plantes y el paciente no siem-
pre mejora. En cuanto a los
probióticos, los indicios sobre
su eficacia son más bien esca-
sos. En cualquier caso, ambos
tratamientos consisten en
incorporar nuevos microorga-
nismos al intestino y esperar
a ver qué ocurre.
La metagenómica, en cam-
bio, constituye un enfoque
mucho más específico, pues
proporciona un perfil genético
preciso de los organismos que
residen en el intestino y ofrece
la posibilidad de deducir cómo
interactúan, tanto entre sí
como con nuestro cuerpo.
Uno de los mayores retos
de la metagenómica consiste
en hacer frente a una abruma-
dora cantidad de datos. Ahora
que los investigadores pueden
secuenciar ristras de comunida-
des microbianas, deben averi-
guar qué significado aporta esa
información acerca de nuestra
salud. Por ello, los matemáti-
cos han comenzado a colaborar
con los biólogos con el objetivo
de desarrollar nuevas herra-
mientas para analizar el ADN.
Los médicos deberán después
averiguar qué cambios en el mi-
crobioma de un individuo pro-
tegen o mejoran su salud y por
qué. (Hay individuos que por-
tan Escherichia coli pero no por
ello enferman.)
Relman compara el objetivo
de mantener el microbioma en puede dejar paso a otros mi- cualquier parte del mundo. Sin
buen estado con la conserva- croorganismos perniciosos. I N FO R M Á T I C A embargo, su talón de Aqui-
ción de un ecosistema. Un cui- Los inhibidores de la bomba de les es la seguridad: los datos
dado efectivo debería de tratar protones, vendidos en farma- Chips contra que residen en la nube resul-
de mantener a raya al equiva-
lente intestinal de las malas
cias como remedio contra la
acidez de estómago, alteran el
el espionaje tan vulnerables a los ataques
informáticos.
hierbas. De hecho, la meta- pH en el órgano, lo que puede en la nube Pero tal vez exista una
genómica incita a pensar en resultar perjudicial para multi- manera de contrarrestar dos
nuestras comunidades micro- tud de microorganismos bene- de los peores ataques que pue-
bianas como en un pedazo de ficiosos. Al conectar ordenadores den sufrir los grandes servi-
tierra cultivada. Los tratamientos metage- portátiles y teléfonos inte- dores. Los investigadores del
Ello supondría un cambio nómicos podrían abarcar toda ligentes a enormes centros Instituto de Tecnología de
enorme con respecto a los tra- una serie de intervenciones de cálculo, la computación Massachusetts (MIT) afirman
tamientos basados en actuar pensadas para alterar la mi- en la nube permite disfrutar haber encontrado un método
una sola vez sobre el orga- crobiota de forma calculada, de una capacidad de proce- para evitar tanto el espionaje
nismo, que a menudo ejer- incorporando los microorga- samiento mucho mayor que la de los patrones de acceso a la
cen efectos perjudiciales. Los nismos propios de un intestino que podría ofrecer cualquiera memoria como la vigilancia del
antibióticos de amplio espec- sano y acompañando el pro- de esos dispositivos por sí solo. tiempo que requieren ciertas
tro, por ejemplo, arrasan tan- ceso de una alimentación y un Gracias a la nube podemos operaciones. La solución con-
to las bacterias benignas como estilo de vida saludables. también acceder a todos nues- sistiría en instalar un chip lla-
las malignas, lo que a su vez —Katherine Harmon Courage tros datos y documentos desde mado Ascend, el cual emitiría

28  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Un nuevo chip evita que un darios e incluso la muerte. Sin
embargo, identificarlos no

atacante pueda deducir cuánto resulta fácil. Numerosos paí-


ses carecen de regulaciones o
tiempo tarda la computadora no practican inspecciones con
frecuencia. Y los equipos de
en ejecutar determinadas análisis, que solo proporcionan
una información parcial sobre
operaciones la composición del fármaco,
pueden resultar escasos, cos-
tosos y difíciles de manejar, así
información falsa —una espe- escruta los mapas de Goo- ría deducir cuánto tiempo ha como requerir una extensa for-
cie de cortina de humo— cada gle y quienes analizan la foto- invertido el ordenador en un mación por parte del usuario.
vez que una fuente remota grafía del criminal obtienen conjunto específico de datos. Un dispositivo portátil
solicite datos. los mismos resultados tanto si Pero esa seguridad tiene ideado en la Universidad de
Aunque los datos estén un intruso ha estado espiando un precio: la velocidad a la Boston, PharmaCheck, puede
encriptados y un intruso no esas operaciones como si no. que trabajaría Ascend sería que aporte una solución eco-
pueda leerlos, la manera en «No saben que su seguridad seis veces menor que la de los nómica e informativa al pro-
que el ordenador los almacena está comprometida», señala chips que ejecutan los progra- blema. Del tamaño de una caja
y accede a ellos (sus patrones Fletcher. mas habituales más deman- de herramientas, el instru-
de acceso a memoria) puede Una posible protección dados por los usuarios. «Es la mento no solo indica la con-
acabar revelando todo tipo contra los ataques de acceso diferencia entre obtener un centración de principios acti-
de detalles. Supongamos que a la memoria consistiría en resultado en Google a la velo- vos, sino también la velocidad
alguien accede a Google Maps que, cada vez que el servidor cidad a la que lo hacemos a la que se liberan. Según
y consulta una ruta para ir de solicitase datos de una direc- actualmente o tener que espe- Muhammad Zaman, ingeniero
Boston a Toronto. «Mediante ción, también pidiese infor- rar varios segundos», señala biomédico y director de la
un análisis de los patrones mación a todas las direcciones Fletcher. investigación, la capacidad de
de acceso, un intruso puede que conozca. Después, eli- Pero el mayor inconve- determinar esta «tasa de diso-
deducir dónde se encuentra su minaría todos los datos salvo niente, al menos por ahora, lución» marca una verdadera
coche, la ruta y el lugar de des- aquellos que realmente estaba es que el chip solo existe en diferencia entre PharmaCheck
tino», explica Christopher Flet- buscando. Sin embargo, el teoría. Fletcher y sus colabo- y otras técnicas, ya que si un
cher, del MIT. problema con este método es radores detallaron su arqui- ingrediente activo se descom-
Otra manera de obtener obvio: consumiría un tiempo tectura el pasado mes de junio pone demasiado rápido, puede
información consiste en anali- excesivo. durante el Simposio Interna- provocar una sobredosis letal.
zar el tiempo que se tarda en El chip Ascend se basa en cional sobre Arquitectura de Para utilizar PharmaCheck
ejecutar ciertas operaciones. un método mucho más eco- Ordenadores, celebrado en Tel el usuario debe disolver una
Imaginemos que a un servidor nómico. Primero asigna un Aviv. Esperan tener terminado píldora en unos decilitros de
se le pide comparar la fotogra- conjunto de datos a un nodo el primer prototipo a principios agua. Allí añadirá una segunda
fía policial de un sospechoso aleatorio de una red. Cuando de 2015. solución, llamada sonda fluo-
con imágenes de Internet el procesador solicita datos —Charles Q. Choi rescente, que ha sido diseñada
tomadas al azar. «La fotogra- sobre un nodo determinado para unirse al principio activo
fía del sospechoso podría estar (una dirección en Toronto, por de un fármaco o un grupo de
encriptada y a salvo de intru- ejemplo), envía peticiones a ellos. La medicina disuelta y la
sos; sin embargo, un programa todos los otros nodos de la red sonda reaccionan a lo largo de
que espiase en la nube aún que se encuentren conecta- M I C RO F LU Í D I C A minúsculos canales grabados
podría deducir con qué imá-
genes públicas se la ha com-
dos con el primero: nodos que
contienen direcciones desde
Kit de control en un chip de silicio y polímero.
Un sensor detecta la luz fluo-
parado», observa Fletcher. El Tampa hasta Tombuctú. Así, de fármacos rescente emitida por la sonda
tiempo que se demoran esas un espía nunca podría saber y, al final, un programa tra-
comparaciones podría revelar qué nodo está buscando el duce la lectura del sensor en
algunos rasgos de la imagen ordenador. Para asegurar la Hasta un treinta por ciento una concentración estimada
del presunto criminal: «Las eficacia del método, Ascend de los medicamentos que se de la sustancia activa. Medir
fotos de rostros muy diferen- podría también cambiar la usan en los países en vías de cómo evoluciona esa señal con
tes al del sospechoso se des- posición de los nodos. desarrollo adolecen de mala el paso del tiempo permite
cartan con facilidad, pero dis- La protección contra los calidad, ya sea por una fabri- calcular la tasa de disolución
tinguir entre dos personas que ataques de temporización cación defectuosa, por el dete- del compuesto. En cuestión de
guardan cierto parecido lleva resultaría más sencilla: el chip rioro producido por el paso minutos, un médico, un regu-
más tiempo», explica el inves- accede a la memoria a interva- del tiempo, debido a un mal lador oficial o un trabajador
tigador. los regulares, aunque el proce- almacenamiento o por tra- sanitario sabrá a ciencia cierta
La peligrosidad de esos dos sador esté ocupado y no nece- tarse de falsificaciones. Un si una pastilla es segura o no.
tipos de ataques estriba en que site nuevos datos. De esta fármaco en mal estado puede Zaman ensaya ahora pro-
pasan desapercibidos. Quien manera, el atacante no logra- causar graves efectos secun- totipos en Ghana e Indone-

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ideas que cambian el mundo

sia con la ayuda del programa


internacional Promoting the Ciertas pantallas El pasado verano los inves-
tigadores fabricaron dos pan-
Quality of Medicines. Hasta
ahora, su equipo ha preparado fabricadas con LED tallas plegables de ocho píxe-
les, una de luz roja y otra de
tres sondas específicas para
fármacos contra la malaria y de polímeros resultan luz naranja. Cada píxel medía
tres por seis milímetros, un
antibióticos, que pertenecen
al grupo de medicamentos de tan ligeras y flexibles tamaño muy superior al de los
píxeles de las pantallas de alta
mala calidad más corrientes.
En el futuro planean diseñar como el papel definición actuales. Los PLED,
sin embargo, alcanzan casi la
sondas para fármacos utero-
tónicos (inductores del parto),
plástico de cocina misma calidad de brillo que
los de una pantalla corriente
antituberculosos y anti-VIH. y los expertos confían en que
Cada principio activo requiere podrán miniaturizarlos sin pro-
su propia sonda, por lo que medidas podrían contribuir a adhesiva de una pegatina, una blemas.
PharmaCheck solo puede frenar la entrada de genéricos colaboración internacional ha Aún deberán salvarse
comprobar una a la vez. No de mala calidad en los países obtenido PLED de dos micro- varios obstáculos antes de que
es posible detectar directa- en desarrollo, así como reducir metros de espesor: varias las pantallas flexibles lleguen
mente sustancias no deseadas, la venta por Internet de falsifi- veces más finos que las pelí- al mercado. El principal pro-
como adulterantes baratos. Sin caciones de fármacos muy exi- culas de plástico transparente blema radica en que los elec-
embargo, dado que las impu- tosos, como Viagra. que usamos para envolver los trodos metálicos se degradan
rezas suelen modificar el pro- —Daisy Yuhas alimentos. en contacto con el aire, por
ceso de descomposición del Para lograrlo, los investi- lo que se oscurecen al cabo
principio activo, el laborato- gadores aplican primero una de pocas horas. Así pues, los
rio portátil podría registrar la película de mylar de 1,4 micró- expertos deberán desarrollar
existencia de una anomalía. metros de grosor sobre un primero nuevos materiales. El
PharmaCheck proporciona E L EC T R Ó N I C A soporte rígido de vidrio. Las rendimiento energético de las
un buen ejemplo de los gran-
des avances que ha experi-
Pantallas láminas de mylar (un poliés-
ter) se asemejan al plástico
pantallas tampoco es óptimo,
pero White y su equipo confían
mentado la microfluídica, la flexibles extraíble que llevan de serie en que podrán mejorarlo hasta
técnica de manipulación de la mayoría de los teléfonos y niveles normales.
líquidos en canales con un diá- tabletas actuales. Matthew —Charles Q. Choi
metro inferior al milímietro. Los expertos llevan años White, experto en ciencia
«Algo así hubiera sido impen- intentando desarrollar panta- de materiales de la Universi-
sable hace solo diez años», llas electrónicas flexibles, un dad Johannes Kepler de Linz,
señala Zaman. En el futuro, avance que permitiría fabri- explica que ese método les MEDICINA
estos pequeños «laboratorios car tabletas electrónicas enro- permite despegar el disposi-
en microchips» tal vez com- llables y ropa con pantallas de tivo una vez fabricado. Antisépticos
prueben la calidad de suple-
mentos dietéticos y medi-
vídeo elásticas incorporadas
en la tela. El gran problema
Después de colocar la
lámina de mylar, los investiga-
contra la
camentos veterinarios o siempre ha sido encontrar dores depositan sobre ella el mortalidad
examinen con rapidez mues-
tras de sangre y saliva.
un sustrato ultrafino malea-
ble sobre el que construir la
PLED. Estos diodos constan de
tres capas: un electrodo metá-
neonatal
Se han desarrollado otros pantalla. Los LED de políme- lico de 100 nanómetros, uno
métodos para identificar fár- ros (PLED, una variedad de los transparente de 200 nanó- Cuando nace un niño en el
macos defectuosos. Un grupo diodos emisores de luz orgá- metros y una capa fotoemi- Nepal rural, suele atarse una
de químicos de la Universidad nicos que está comenzando a sora de entre 225 y 330 nanó- hebra de algodón en rama
de Notre Dame ha creado tar- usarse para fabricar televiso- metros situada en el medio. alrededor de su cordón umbi-
jetas de papel que, al humede- res muy delgados y extraor- Cuando todos los elementos lical seccionado. En nume-
cerlas y restregarlas con una dinariamente caros) pue- se encuentran sobre el mylar, rosas culturas, el muñón del
píldora aplastada, producen den plegarse y apenas miden el conjunto puede despegarse cordón se frota además con
una variedad de colores que unos micrómetros de gro- del vidrio igual que si fuera una ceniza, aceite, mantequi-
informan sobre su contenido. sor. Hasta ahora, sin embargo, pegatina. La pantalla resul- lla, especias, lodo o incluso
Si estas pruebas estuvie- debían fabricarse sobre un tante es tan ligera y flexible estiércol. En el mundo en de-
sen a disposición de peque- sustrato de plástico o vidrio como la película plástica que sarrollo hay comadronas que
ñas empresas farmacéuticas, no muy flexible y entre 1000 y usamos en la cocina. Deposi- no se lavan las manos y cortan
farmacias, hospitales, profe- 10.000 veces más grueso que tar los componentes del PLED el cordón con cuchillos, tije-
sionales sanitarios y regula- el propio PLED. sobre un sustrato delgado los ras, navajas de afeitar o crista-
dores, sería posible evaluar la Ahora, gracias a una nueva convierte en una pantalla elás- les rotos sin haberlos limpiado.
calidad de un medicamento en técnica de fabricación que per- tica que, en teoría, puede esti- Los cordones recién secciona-
cada etapa del proceso de pro- mite extraer la pantalla del rarse tanto como permita la dos constituyen un medio de
ducción. Además, las mismas sustrato como si fuese la capa capa base. cultivo atrayente para las bac-

30  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


por ciento. Más tarde se cal-
culó que si el uso de este fár-
maco se generalizara en los
países pobres, sobre todo en
los partos caseros y en los cen-
tros sanitarios con una elevada
tasa de mortalidad, se evitaría
uno de cada seis fallecimientos
de recién nacidos. Los antisép-
ticos podrían retrasar el des-
prendimiento del extremo del
cordón, pero los estudios sos-
tienen que ello no plantea ries-
gos apreciables.
En Nepal, donde la mayoría
de los niños nacen en casa, los
asistentes sanitarios de 41 de
los 75 distritos del país repar-
ten gratuitamente tubos de
clorhexidina a las mujeres en
los últimos meses del emba-
razo. Hasta ahora los gastos
han sido sufragados por ONG
occidentales, pero el Gobierno
nepalí tiene previsto financiar
el programa a partir de este
mismo año y distribuir clor-
hexidina por todo el país en
2015. En Nigeria, Zanzíbar y
Zambia se trabaja en progra-
mas piloto semejantes.
Durante los últimos años,
los expertos han reclamado
que la Organización Mundial
de la Salud recomendara ofi-
cialmente el uso de este anti-
séptico durante la primera
semana de vida del bebé en
entornos domésticos, donde
hay un alto riesgo de muerte.
Asimismo, han señalado que
la organización seguía pro-
moviendo el «cuidado en
seco» (dejar el cordón sin tra-
terias, por lo que tales prácti- de obtener, se podrían salvar ciaron unas pruebas de campo tamiento) en hospitales y clíni-
cas encierran un gran riesgo 500.000 vidas de recién naci- en Nepal para determinar si cas carentes de recursos. Por
de infecciones en los neonatos dos al año. el empleo de este antisép- fin, en julio de 2013, incluyó
de aquellos países. La clorhexidina, utili- tico reduciría la mortalidad la clorhexidina en su Lista
Durante mucho tiempo se zada durante años en inter- neonatal. Los resultados fue- Modelo de Medicamentos
ha mantenido la norma médica venciones quirúrgicas, es efi- ron claros: una aplicación en el Esenciales, indicada específica-
de dejar el muñón del cordón caz, segura, de fácil aplicación muñón del cordón en los pri- mente para la limpieza del cor-
sin tratar y esperar a que se y no necesita refrigeración. meros días hacía descender dón umbilical.
desprenda por sí solo, lo que Funciona mejor que el lavado el riesgo de muerte en un 24 —Dina Fine Maron
ha dado buen resultado en el con agua y jabón, y es menos
ambiente estéril de los hos- áspera que otros antisépti-
PARA SABER MÁS
pitales modernos. En los paí- cos. Tiene un precio asequible:
ses en desarrollo, sin embargo, un tubo de un solo uso cuesta Metagenomic profiling of microbial composition and antibiotic resistance
determinants in puget sound.Jesse A. Port et al. en PLOS ONE, vol. 7, n.o 10,
los médicos empiezan a cues- unos pocos céntimos. artículo nº e48000, 29 de octubre de 2012.
tionarse esa recomendación. En 2002, Luke Mullany, Reversibly assembled cellular composite materials.Kenneth C. Cheung y Neil
Si en vez de ello, el ombligo se investigador en salud pública Gershenfeld en Science, vol. 341, págs. 1219-1221, 13 de septiembre de 2013.
tratara con clorhexidina, un de la Universidad Johns Hop- Página web de la nueva revista Soft robotics: www.liebertpub.com/SoRo
antiséptico nada caro y fácil kins, y sus colaboradores ini-

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  31


a s t r o pa r t í c u l a s

LA PRÓXIMA
SUPERNOVA
EN LA VÍA LÁCTEA
La explosión de una estrella masiva en nuestra galaxia podría ser
inminente. La detección de los neutrinos emitidos durante la
deflagración permitirá entender mejor que nunca la física de las
supernovas y la naturaleza de estas partículas
Ray Jayawardhana

E
l 24 de febrero de 1987, a altas horas de la madrugada en la cima del cerro Las
Campanas, en Chile, Ian Shelton decidió revelar la última placa fotográfica de la no-
che antes de irse a dormir. Contratado como observador por la Universidad de To-
ronto, Shelton había estado enfocando un pequeño telescopio de 10 pulgadas y va-
rias décadas de antigüedad hacia la Gran Nube de Magallanes, una de las galaxias
satélite de la Vía Láctea. Extrajo la placa del tanque de revelado y la examinó para
asegurarse de que la exposición, de tres horas, había salido bien.

Entonces algo le llamó la atención: la imagen mostraba una curiosa mancha brillante cerca de la nebulosa de la Tarántula,
conocida por su particular forma de araña. En un principio pensó que probablemente se tratase de un defecto en la placa.
Para asegurarse, salió al aire seco de la montaña para contemplar el cielo con sus propios ojos. En la Gran Nube de Magallanes
distinguió una estrella que no había visto la noche anterior. Shelton corrió hacia otra de las bóvedas de observación para dar
la noticia.
Mientras comentaba su desconcertante descubrimiento con Barry Madore y Wi-
lliam Kunkel, dos de los astrónomos de la sala de control, el operador de telescopios
chileno Oscar Duhalde intervino para explicar que él había visto la misma estrella
Traducido y adaptado de Neutrino hun- unas horas antes, al salir para hacer un descanso. Al poco, los cuatro concluyeron
ters: The thrilling chase for a ghostly particle que el «nuevo» astro tenía que ser una supernova, una estrella de gran tamaño
to unlock the secrets of the universe («Caza- que acababa de explotar. Cuando eso sucede, el astro puede llegar a brillar por un
dores de neutrinos: La emocionante persecu- momento con la intensidad de mil millones de soles. Ningún objeto astronómico
ción de una partícula fantasmal para des- podía variar su luminosidad de manera tan drástica: de ser demasiado tenue para
cifrar los secretos del universo), de Ray Ja- aparecer en las fotografías de la noche anterior, en pocas horas se había convertido
yawardhana, por acuerdo entre Scientific en un punto reconocible a simple vista. Shelton y Duhalde habían descubierto una
American/Farrar, Straus and Giroux, LLC. supernova en una de las galaxias satélites de la Vía Láctea. Horas más tarde, de
© 2013 Ray Jayawardhana. manera independiente, un astrónomo aficionado observó lo mismo desde Nueva
Zelanda.

32  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


CORTESÍA DE LA NASA/ESA/N. SMITH, UNIVERSIDAD DE CALIFORNIA EN BERKELEY Y HUBBLE HERITAGE TEAM STScI/AURA

Eta Carinae,una descomunal estrella situada a unos 7500 años luz, explotará algún día y se convertirá en una brillante supernova.
La humanidad ya tuvo ocasión de ver un anticipo: en 1843, el astro incrementó su brillo hasta superar por un momento al de todas las
estrellas del cielo nocturno, excepto Sirio.

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  33


Antes de media mañana, numerosos científicos a lo largo y Ray Jayawardhanatrabaja en la Universidad de Toronto,
ancho del globo ya se habían enterado de la noticia por llama- donde investiga el origen de los sistemas planetarios y la
das telefónicas de colegas exaltados y por un telegrama de la formación de estrellas y enanas marrones. Es autor del
libro Strange new worlds: The search for alien planets and
Unión Astronómica Internacional. Aquel regocijo se debía a que life beyond our solar system («Nuevos mundos extraños:
SN 1987A, como acabaría llamándose, era la primera supernova La búsqueda de exoplanetas y de vida más allá de nuestro
observada en nuestro vecindario galáctico desde la invención sistema solar», Princeton University Press, 2011).
del telescopio, casi cuatro siglos antes.
Los astrónomos se apresuraron a estudiar el acontecimiento
con una potente cohorte de telescopios ópticos, infrarrojos y
radiotelescopios distribuidos por el hemisferio sur, así como
con instrumentos de rayos X y radiación ultravioleta a bordo
de naves espaciales. Fue un período de actividad frenética como
pocos científicos han tenido oportunidad de experimentar. Un
astrofísico entusiasmado lo expresó diciendo que era «como
la Navidad». bía tratarse de unas pocas docenas. En menos de una semana,
Las investigaciones sobre SN 1987A brindaron un amplio res- enviaron un artículo con sus conclusiones a la revista Nature,
paldo a los modelos que, con la ayuda de complejas simulaciones a fin de que su predicción se publicase antes que el análisis de
en superordenadores, los teóricos habían estado desarrollando los datos de los detectores.
para describir la muerte de las estrellas masivas. Según dichos Mientras tanto, los responsables de dichos experimentos
modelos, el núcleo del astro colapsa hasta formar una estrella ya habían comenzado a cribar sus datos. La mejor baza para
de neutrones o un agujero negro; las capas exteriores, por su detectar los neutrinos de una supernova la proporcionaba el de-
parte, son expulsadas hacia el exterior y forman una brillante tector Kamiokande, en Japón. Compuesto por un tanque cilín-
nube de material estelar. drico de cuatro pisos de altura lleno de agua purificada, los mil
Pero los astrónomos no eran los únicos que tenían algo que tubos fotomultiplicadores que lo rodeaban habían sido diseñados
celebrar. Para los físicos de partículas, las observaciones de para registrar el destello de luz que se produciría cada vez que
SN 1987A aportaron pistas muy valiosas sobre la naturaleza un neutrino interaccionase con uno de los átomos del agua. Si
de los neutrinos, partículas elementales muy conocidas por lo los neutrinos emitidos por SN 1987A no se observaban, sería un
difíciles que resultan de detectar. Los estudios sobre SN 1987 indicador de que algo muy serio estaba fallando en los modelos
han generado enormes expectativas ante la posibilidad de que de supernovas.
una explosión semejante ocurra en nuestra propia galaxia: algo Al final, para alivio de muchos, la señal de los esperados
que podría suceder en cualquier momento y que ayudaría a es- neutrinos despuntó con claridad en los datos. En un intervalo
clarecer todo tipo de preguntas sobre la muerte de las estrellas de pocos segundos, Kamiokande había registrado once deste-
masivas y la naturaleza de los neutrinos. Cuando ese momento llos unas tres horas antes de que los astrónomos de Chile y
llegue, los cazadores de neutrinos serán probablemente los pri- Nueva Zelanda avistasen las primeras señales ópticas. Al otro
meros en enterarse. lado del mundo, en una mina de sal poco profunda bajo el
lago Erie, cerca de Cleveland, un detector similar a Kamiokande
ANTES QUE LA LUZ había observado ocho destellos justo al mismo tiempo que el
Al difunto John Bahcall, astrofísico que por aquel entonces experimento japonés. Más adelante se comprobó que un tercer
trabajaba en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton, detector, situado en el Observatorio de Neutrinos de Baksan, en
la supernova de 1987 llegó a quitarle el sueño. Tenía una bue- el Cáucaso ruso, que operaba con aceite en lugar de agua, había
na razón para ello, pues sabía que los primeros mensajeros del registrado cinco neutrinos.
cataclismo cósmico —y, posiblemente, los más importantes— Las dos docenas de partículas detectadas no constituían más
tenían que haber llegado unas horas antes de que el aconteci- que una ínfima parte de los miles y miles de millones de neutri-
miento se hiciese visible en los telescopios habituales. Según nos que, procedentes de la explosión, habían atravesado nuestro
los modelos teóricos, el colapso del núcleo de una estrella ma- planeta. Debido a que los tres experimentos mencionados se
siva debía producir un copioso estallido de neutrinos. Dada encontraban en el hemisferio norte (la Gran Nube de Magallanes
su naturaleza, estos escaparían sin demasiados impedimentos brilla en el sur), aquellos neutrinos habían tenido que atravesar
del interior del astro. El destello luminoso solo se produciría la Tierra de lado a lado y penetrar en los detectores desde abajo.
más tarde, cuando explotase el manto exterior de la estrella. Puede que dos docenas de partículas no parezcan un botín
Minutos después de conocer la existencia de SN 1987A, muy cuantioso. Sin embargo, su importancia queda patente en
Bahcall y dos de sus colaboradores se pusieron manos a la los cientos de artículos científicos que, desde entonces, han ana-
obra para calcular cuántos neutrinos tendrían que haber sido lizado sus propiedades. La supernova 1987A brindó la primera
registrados por los detectores terrestres. Determinaron que de- oportunidad de detectar neutrinos procedentes de una fuente

E N S Í NT E S I S

Durante la explosiónde una supernova no solo La última supernovaque estalló en las inmedia- La próxima supernovacercana podría estallar
se emiten enormes cantidades de luz, sino tam- ciones de la Vía Láctea lo hizo en 1987. Entonces se en cualquier momento. Cuando ocurra, los físi-
bién multitud de neutrinos. Aunque muy difíciles detectaron dos docenas de neutrinos. A pesar de cos esperan detectar miles o incluso millones de
de detectar, estas partículas aportan información su reducido número, su estudio resultó clave para neutrinos, lo que permitirá estudiar a fondo las
de gran valor sobre el proceso. entender la explosión. supernovas y la naturaleza de estas partículas.

34  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Super-Kamiokande,un observatorio de neutrinos emplazado en las profundidades de una mina japonesa, emplea como sus-
tancia de detección 50.000 toneladas de agua. De la vorágine de neutrinos que atraviesa la Tierra en cada instante, de vez en cuando
alguno de ellos choca con una de las moléculas de agua del detector. En el proceso se generan nuevas partículas y un destello de luz.

astronómica distinta del Sol. Según John Beacom, físico teórico locidad muy próxima a la de la luz. En general, las partículas
CORTESÍA DEL Observatorio de Kamioka, Instituto para la Investigación de Rayos Cósmicos y Universidad de Tokio

de la Universidad de Ohio: «Los neutrinos nos permiten con- se desplazan tanto más rápido cuanto más ligeras son; así pues,
templar el interior de una estrella masiva en los instantes fina- la hora de llegada de los neutrinos estaba confirmando que la
les de su vida; gracias a ellos, podemos efectuar observaciones masa de tales partículas debía ser ínfima. A su vez, ello condujo
astrofísicas que serían imposibles de realizar con otros medios». a los científicos a concluir que, a pesar de que abundan en el
A pesar del reducido número de neutrinos detectados, estos universo en cantidades prodigiosas, los neutrinos difícilmente
bastaron para validar algunas de las hipótesis clave que se ve- podían ser los constituyentes de la materia oscura (la misteriosa
nían empleando para describir las explosiones de supernova. sustancia que conforma el 85 por ciento de la masa del cosmos,
Para los astrofísicos, supuso una satisfacción comprobar que pero cuya naturaleza los físicos desconocen por completo). Años
el número y la energía de los neutrinos corroboraban sus ex- más tarde, cuando en 2011 un experimento desató un frenesí
pectativas teóricas. Gracias a la excelente coincidencia entre mediático sobre la posibilidad de que los neutrinos viajasen más
modelos y observaciones, los investigadores pudieron concluir rápido que la luz, uno de los argumentos más sólidos en contra
que la supernova no había perdido energía a través de procesos provenía de las observaciones de SN 1987A. Si los neutrinos de
exóticos (como la emisión por parte de los neutrinos de ciertas aquella explosión hubiesen viajado a la velocidad que se sugería,
partículas hipotéticas llamadas axiones, o como consecuencia no habrían llegado a la Tierra tres horas antes que los fotones,
de una posible fuga de neutrinos hacia dimensiones ocultas del sino con varios años de antelación.
espaciotiempo). Por otro lado, el hecho de que los neutrinos hu-
biesen llegado distribuidos en un intervalo de varios segundos, PREPARADOS PARA LA EXPLOSIÓN
y no en una ráfaga muy concentrada, confirmaba que habían La supernova de 1987 abrió el apetito de los astrofísicos por pro-
tardado algún tiempo en escapar del núcleo ultradenso de la fundizar en los mecanismos internos de las estrellas moribun-
estrella, tal y como predecían los modelos. das. «Imagine lo que aprenderíamos si detectásemos mil neu-
Pero, además, las mediciones aportaron varias pistas sobre trinos procedentes de una supernova cercana», reflexiona Alex
la naturaleza de los propios neutrinos. Dado que habían llega- Friedland, del Laboratorio Nacional de Los Álamos. Un suceso
do a la Tierra solo tres horas antes que las primeras señales tan extraordinario permitiría determinar no solo la secuencia
luminosas de la explosión, tenían que haber viajado a una ve- de acontecimientos durante la explosión, sino también el des-

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  35


La supernova 1987A emitió una asombrosa cantidad de neutrinos, 24 de los cuales fueron detectados por los distintos
experimentos. A mediados de los años noventa, el material eyectado durante la explosión chocó (blanco) con un anillo gigante de
gas (rojo) que se había desprendido de la estrella 20.000 años antes.

tino del desafortunado astro. También los físicos de partículas gas y el polvo que llenan el disco galáctico ahogan su luz y no
muestran su interés por los neutrinos de supernovas, pues brin- permiten que esta llegue a la Tierra. Pero el material interes-
dan una oportunidad única para entender el comportamiento telar no puede bloquear los neutrinos, por lo que la detección
de estas esquivas partículas en condiciones extremas, imposi- de una ráfaga súbita de estas partículas estaría delatando la
bles de reproducir en un laboratorio. explosión de una supernova en algún lugar de la Vía Láctea.
Lo que ambos grupos de científicos necesitan para lograr Los grandes detectores de neutrinos existen desde hace un
sus objetivos es una supernova producida por el colapso del cuarto de siglo; de modo que, si las estimaciones son correctas,
núcleo de una estrella masiva en la Vía Láctea. Por extraño las señales de una supernova galáctica podrían aparecer en
que parezca, nadie ha visto estallar una supernova en nuestra cualquier momento. «Sería una oportunidad única en la vida,
galaxia desde 1604, año en que varios astrónomos, Johannes por lo que es mejor estar preparados», sentencia Georg Raffelt,
Kepler entre ellos, se percataron de la existencia de una «nue- del Instituto Max Planck de Física de Múnich.
va estrella» en la constelación de Ofiuco. En el momento de Kate Scholberg, de la Universidad Duke, coincide con él.
máxima luminosidad, el astro incluso llegó a verse a plena Junto con otros colaboradores, Scholberg ha puesto en marcha
luz del día. Apenas tres décadas antes, en 1572, Tycho Brahe y el Sistema de Alerta Temprana de Supernovas (SNEWS, por sus
CORTESÍA DEL CENTRO DE ASTROFÍSICA DE HARVARD

otros astrónomos europeos habían observado otra supernova. siglas en inglés), una red coordinada para proporcionar notifi-
Los datos disponibles hoy en día sugieren que ninguna de esas caciones rápidas de las explosiones de supernova por colapso
dos explosiones se produjo por el colapso del núcleo de una de núcleo que pudieran tener lugar en nuestra galaxia. Con ello,
estrella masiva. En su lugar, el objeto que estalló habría sido se busca que todos los experimentos del mundo dotados de la
una enana blanca: un remanente estelar que, o bien engulló sensibilidad necesaria (como IceCube, en la Antártida; LVD y Bo-
demasiado material de una estrella compañera, o bien se fu- rexino, en Italia; o Super-Kamiokande, el sucesor de Kamiokan-
sionó con otra enana blanca. de) informen de las posibles explosiones a un ordenador central
A partir de las observaciones de otras galaxias, los astróno- situado en el Laboratorio Nacional de Brookhaven. «Si varios
mos estiman que en la Vía Láctea tal vez exploten varias estre- detectores se activasen a la vez, habría grandes probabilidades de
llas masivas cada siglo. La mayoría de las veces, sin embargo, el que se tratase de una supernova cercana», explica Scholberg.

36  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Si el ordenador de SNEWS encontrase una coincidencia entre trónicos (existen tres especies, o «sabores», de neutrinos: electró-
las señales de dos detectores en un intervalo de unos diez segun- nicos, muónicos y tauónicos, cada uno de los cuales posee un
dos, enviaría una alerta a los observatorios de todo el mundo. homólogo de antimateria). «Observar un único sabor es como
Los investigadores esperan que los telescopios terrestres y los hacer una fotografía con un filtro que solo deja pasar un color»,
espaciales también registren huellas electromagnéticas de la apunta Scholberg. Como primer paso para obtener imágenes
explosión, como luz visible, ondas de radio y rayos X. «La idea «policromáticas», la investigadora y sus colaboradores cana-
es que haya el máximo número de personas observando en todos dienses están desarrollando el Observatorio de Helio y Plomo
lo sitios, a fin de aumentar las posibilidades de detectar la luz (HALO, por sus siglas en inglés), en el SNOLAB de Ontario. Con
temprana», explica Scholberg. 80 toneladas de plomo como material detector, el instrumento
«Observar neutrinos procedentes de una supernova en nues- será sensible a la llegada de neutrinos electrónicos, por lo que
tra galaxia supondría una mina de información increíble», en- servirá de complemento a las instalaciones que registran la lle-
fatiza la investigadora. Los detectores registrarán la evolución gada de sus gemelos de antimateria. Como detector de neutrinos,
temporal de la cantidad de neutrinos que les lleguen, así como HALO es bastante pequeño, de modo que solo podrá observar
su energía, gracias a lo cual podrán reconstruir el desarrollo de aquellas supernovas que estallen en la mitad de la galaxia más
la explosión. Entre otras cuestiones, podrán también determi- próxima a nosotros.
nar si el núcleo de la estrella colapsa hasta formar un agujero
negro (un objeto del que nada, ni siquiera los neutrinos, puede A LA ESPERA
escapar) o si el proceso se detiene algo antes, dejando tras de Por emocionantes que se antojen todas las perspectivas, para
sí una estrella de neutrones. Si se formase un agujero negro, llevarlas a cabo habrá que aguardar a que una supernova por
el flujo de neutrinos se interrumpiría de manera drástica. En colapso del núcleo explote en nuestro vecindario galáctico. Pero
cambio, si el producto final fuese una estrella de neutrones, el la espera resulta frustrante. Según Beacom, se trata de «con-
remanente estelar seguiría emitiendo neutrinos durante unos tener la respiración». El problema radica en que los observa-
10 segundos a medida que se enfría, por lo que la corriente de torios actuales no poseen la sensibilidad necesaria para detec-
partículas decaería con suavidad. tar la mayoría de los neutrinos procedentes de supernovas de
Una supernova galáctica también ayudaría a esclarecer al- otras galaxias. Si estallase una en Andrómeda, por ejemplo (la
gunas cuestiones relativas a la naturaleza de los neutrinos. galaxia similar a la Vía Láctea más cercana a nosotros, situa-
Hasta ahora, los físicos han tenido problemas para determinar da a 2,5 millones de años luz de distancia), Super-Kamiokande
lo que llaman su «jerarquía de masas». Desean saber si, de los solo registraría un suceso.
tres estados de masa que caracterizan a los neutrinos, existen Aunque todos los indicios disponibles sugieren que viejas
dos pesados y uno ligero, o bien uno pesado y dos ligeros (todos estrellas gigantes, como Betelgeuse y Eta Carinae, sufrirán un
ellos, en cualquier caso, tienen asociada una masa diminuta final explosivo en algún momento del futuro próximo, ignora-
en comparación con la del resto de las partículas elementales). mos cuándo sucederá. En términos cósmicos, «futuro próximo»
Los investigadores creen que los neutrinos procedentes de una bien puede significar cientos de miles de años. No obstante,
supernova podrían ayudarles a dar con la respuesta. Más aún: la probabilidad de que en unos decenios explote una estrella
en condiciones ordinarias, los neutrinos apenas interaccionan masiva en algún lugar de nuestra galaxia sí puede considerar-
entre sí; sin embargo, en el núcleo de una supernova, la densi- se elevada. Friedland me comentó en cierta ocasión que, si se
dad de estas partículas es tan elevada que tal vez sus interac- viera obligado a apostar sobre qué ocurrirá antes, la próxima
ciones mutuas alteren su comportamiento. Según Scholberg: supernova galáctica o la construcción un gran colisionador de
«Tal vez viésemos exóticas oscilaciones colectivas de neutrinos. partículas en EE.UU., se decantaría por la supernova. Aunque
Cualquier anomalía podría constituir signos de física más allá esta explotase tan lejos que el polvoriento velo de la Vía Láctea
del modelo estándar», la exitosa teoría que los investigadores nos tapase su luz, el cataclismo aún podría apreciarse con cla-
emplean desde hace años para describir las partículas elemen- ridad en los grandes detectores de neutrinos del mundo. Será
tales y sus interacciones. un acontecimiento sensacional; un punto de inflexión que nadie
Por fortuna, varios de los detectores operativos hoy en día celebrará tanto como los cazadores de neutrinos.
poseen la sensibilidad necesaria para registrar los neutrinos
de una supernova que estallase en cualquier rincón de la Vía
Láctea. Si la explosión se produjese cerca del centro galáctico,
a más de 25.000 años luz de distancia, Super-Kamiokande de-
PARA SABER MÁS
tectaría varios miles de impactos. Podría incluso determinar
su dirección de procedencia con una precisión correspondiente Neutrinos from the recent LMC supernova.J. N. Bahcall, A. Dar y T. Piran
en Nature, vol. 326, págs. 135-136, 12 de marzo de 1987.
a una porción de cielo pocas veces mayor que el disco lunar.
Observation of a neutrino burst from the supernova SN1987A.K. Hirata et al.
IceCube, por su parte, registraría un millón de eventos, algo en Physical Review Letters, vol. 58, n.o 14, págs. 1490-1493, 6 de abril de 1987.
idóneo para estudiar la evolución temporal del flujo de neu-
en nuestro archivo
trinos: «Seremos capaces de observar los diez segundos que
viene a durar la explosión con instantáneas tomadas cada pocos Supernovas.Wolfgang Hillebrandt, Hans-Thomas Janka y Ewald Müller en IyC,
milisegundos», explica Francis Halzen, de la Universidad de diciembre de 2006.
Neutrinos para observar el cosmos.Graciela B. Gelmini, Alexander Kusenko
Wisconsin-Madison e investigador principal de IceCube. «Tam- y Thomas J. Weiler en IyC, julio de 2010.
bién podremos determinar el momento exacto en que se forma IceCube: Astrofísica desde el hielo.Carlos Pérez de los Heros en IyC, marzo
la estrella de neutrones», asegura. de 2013.
Sin embargo, en lo que respecta al estudio de las explosiones Mensajeros fantasmales de nueva física.Martin S. Hirsch, Heinrich Päs
y Werner Porod en IyC, junio de 2013.
de supernova, los experimentos actuales están especializados
en la detección de neutrinos de un solo tipo: antineutrinos elec-

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  37


BIOfísic A

La batalla
evolutiva
acústica
Los murciélagos y otros animales
utilizan las ondas sonoras como
herramienta de caza, pero sus
presas han elaborado estratagemas
para eludir la detección
William E. Conner

L
os animales emplean el sonido para cazar de emite impulsos de ondas de radio que rebotan en los objetos
dos formas. Algunos escuchan los ruidos pro- sólidos y son captados por una antena receptora. Si el objeto está
ducidos por sus presas. Cualquiera que haya en movimiento, las ondas reflejadas experimentan un cambio
visto cómo un búho atrapa un campañol de frecuencia que permite calcular la velocidad del objeto. Las
corriendo bajo la hojarasca o la nieve sabe lo ondas de radio recorren grandes distancias en el aire sin que
eficaz que puede resultar la escucha pasiva. las precipitaciones ni la niebla interfieran con ellas, de ahí su
En cambio, la mayoría de los murciélagos y gran utilidad. Bajo el agua, las ondas acústicas se propagan mu-
algunos cetáceos odontocetos, grupo al que pertenecen los del- chísimo mejor, lo que explica el desarrollo del sónar, acrónimo
fines, practican la escucha activa. Emiten sonidos en derredor de sound navigation and ranging (navegación y medición de
y escuchan los reveladores ecos en un proceso denominado la distancia por sonido) para el medio acuático. Aparte de las
ecolocación o sónar biológico. De este modo pueden orientarse, diferencias en el tipo de señal, los principios de funcionamiento
detectar a sus presas y seguirlas. En definitiva, «ven» a través del sónar y el radar son similares.
de los sonidos. La ecolocación surgió hace más de 65 millones de En su libro publicado en 2007, Blip, ping and buzz: Making
años en los murciélagos y, tiempo después, en los odontoce- sense of radar and sonar, el físico Mark Denny quiso comparar
tos. El sónar biológico, de una complejidad extraordinaria, las técnicas de teledetección del hombre y los animales. Según el
sigue inspirando a los ingenieros que desarrollan dispositi- autor, la historia del radar está tachonada de nombres célebres,
vos con una función semejante, los sistemas de radar y sónar como los del inventor Nikola Tesla y el ingeniero Guillermo
emplazados en tierra o a bordo de aeronaves y submarinos. Marconi, que realizó la primera transmisión de radio transat-
La ecolocación animal y los sistemas de radar y sónar guar- lántica. El relato incluye otros personajes no tan conocidos,
dan extraordinarios paralelismos en cuanto a la producción, los numerosos padres del radar. La creación de los primeros
transmisión, recepción y procesamiento de las señales. Tal vez sistemas operativos de radar experimentó un impulso decisivo
lo más interesante de todo es que ambos han propiciado la ante la inminencia de la Segunda Guerra Mundial. El prime-
aparición de contramedidas, como las técnicas de ocultación ro de tales sistemas fue la red de estaciones de radar de la
y la interferencia de señales. Chain Home (cadena metropolitana), desplegada a lo largo de
El radar, en su origen acrónimo del inglés radio detection la costa meridional y oriental de Inglaterra. Erigida como un
and ranging (detección y medición de la distancia por radio), sistema de alerta previa para la fuerza aérea británica, alertaba

38  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Los murciélagosson diestros caza-
dores que emplean el sónar para conseguir
alimento. Este murciélago orejudo de Town-
send (Corynorhinus townsendii) persigue a
una polilla (Bertholdia trigona) que emite sus
propios sonidos para perturbar las señales
acústicas de su perseguidor. Ambos son con-
tendientes en una carrera armamentística
evolutiva.

EN SÍNTESIS

Algunos animalesse sirven de la ecolocación para orientarse y cazar a


sus presas. Emiten sonidos en derredor y escuchan los reveladores ecos
que les informan sobre variaciones del entorno y la ubicación de objetos.
Los sistemas de radar y sónarguardan un extraordinario parecido con la
ecolocación animal. A menudo, el desarrollo de los sistemas artificiales se
ha basado en la observación de los biológicos.
Ambos han propiciadola aparición de contramedidas en la parte opuesta,
aaron corcoran

como las técnicas de ocultación y la interferencia de señales, que a su


vez han favorecido la creación de nuevas estrategias más complejas de
detección.

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  39


de la concentración de bombarderos alemanes sobre los cie- William E. Conneres profesor de biología y ostenta
los de Francia, lo que permitía a los aviones de caza Spitfire la cátedra David y Lelia Farr de innovación, creatividad
y Hurricane despegar con antelación y aguardar a las oleadas e iniciativa empresarial en la Universidad Wake Forest
de Carolina del Norte, donde imparte clases de
enemigas desde una ventajosa posición a gran altitud. fisiología comparada, etología y bioinspiración
La invención del sónar precede en treinta años a la del radar. y biomimética.
Como en el caso anterior, constituyó la respuesta tecnológica
a otra arma de guerra: los submarinos de la Primera Guerra
Mundial. Los primeros modelos eran aparatos de escucha pasi-
va compuestos por micrófonos subacuáticos (hidrófonos) y se
habían desarrollado para los navíos alemanes, como el cruce-
ro pesado Prinz Eugen. No solo detectaban el zumbido de los
torpedos cercanos, sino también el de buques alejados, blancos
potenciales. El hundimiento del Titanic aceleró, asimismo, su permiten detectar con precisión objetos voluminosos, como
desarrollo, puesto que el sónar podía localizar los icebergs ocul- buques en el mar, pero son menos precisas con blancos más
tos en la oscuridad o la niebla. Los años de entreguerras presen- pequeños. Por esta razón, los radares primitivos reconocían
ciaron la aparición de la escucha activa, el verdadero sónar, de con dificultad el número de aeroplanos; solo podían alertar de
tal modo que al estallar la Segunda Guerra Mundial el grueso su aproximación. Con su sónar de onda corta, los murciélagos
de las armadas de Estados Unidos y Gran Bretaña contaba con identifican objetos tan diminutos como los mosquitos, abejas,
sónar antisubmarino. escarabajos y polillas que devoran. Jim Simmons, de la Univer-
Con frecuencia, los investigadores dedicados al estudio del sidad Brown, ha obtenido pruebas de que pueden distinguir
sónar biológico intercambiaron ideas con los diseñadores de las detalles de dimensiones micrométricas, lo que les permitiría
versiones artificiales. Sir Hiram Maxim, prolífico inventor de ini- incluso percibir la textura de la superficie de sus presas.
cios del siglo xx, propuso un sistema inspirado en los murciélagos El radar está compuesto por un conjunto de transmisores que
para prevenir las colisiones marítimas en alta mar. Por desgracia, emiten señales en forma de haz, muy similar al rayo de una lin-
los rudimentarios conocimientos acerca de la ecolocación de la terna. Los haces estrechos son los más adecuados, ya que concen-
época le impidieron fabricar un modelo operativo. Maxim creía tran la potencia en una dirección y detectan así objetos lejanos.
que los murciélagos se orientaban mediante señales de baja fre- También permiten deducir la dirección del blanco con mayor
cuencia generadas por el batido de las alas. George Washington precisión. Los ingenieros de radar pueden regular la forma del
Pierce, quien trabajó en el Laboratorio de guerra antisubmarina haz manipulando la distancia entre los transmisores de la antena
de la Armada de EE.UU. en Nueva Londres, Connecticut, tras y la longitud total de la misma, algo que los animales también
solicitar una excedencia en el departamento de física de la Uni- logran por medios distintos. Una reciente colaboración entre
versidad Harvard, ayudó después al zoólogo de Harvard Donald Rolf Müller, de la Universidad Politécnica de Virginia, Zhiwei
Griffin a descubrir la verdadera naturaleza de la ecolocación Zhang, de la Universidad de Shandong en China, y Son Nguyen
en los quirópteros. Pierce inventó un micrófono con materiales Truong, de la Academia Vietnamita de Ciencias, ha descubierto
piezoeléctricos (que desprenden electricidad cuando son some- que los insólitos pliegues nasales del murciélago de herradura de
tidos a una tensión mecánica), el cual le permitió escuchar por Bourret le ayudan a generar un haz ultrasónico muy concentrado
primera vez las vocalizaciones ultrasónicas de los murciélagos, que mejora su capacidad para rastrear insectos.
la base de su sistema de ecolocación. Cabe imaginar situaciones en las que resulta útil regular de
forma dinámica la anchura del haz, igual que es posible hacerlo
Producción de señales en algunas linternas. Los haces finos son idóneos para localizar
Tanto en el radar como en el sónar, ya sea en su versión natural o blancos remotos y determinar su rumbo, pero con los anchos se
artificial, todo comienza con la emisión de una señal dividida en barre un área más amplia, aunque más cercana. Algunos odon-
impulsos. La ley fundamental de la transmisión de señales dicta tocetos, en especial las belugas, y desde hace poco sabemos que
que la longitud de onda de la señal es proporcional al tamaño también las orcas bastardas, ensanchan y reducen el haz de eco-
de la estructura emisora. Los primeros radares se construyeron locación deformando una lente acústica rellena de grasa situada
con el fin de detectar objetos muy alejados, por lo que operaban en la frente, el melón. Un reciente estudio llevado a cabo por
en una longitud de onda de 12 metros,
de ahí el enorme tamaño del transmi-
sor. Cada una de las estaciones de la
Chain Home consistía en cuatro torres
de 110 metros de altura distanciadas
55 metros entre sí y unidas por un
entramado de cables de acero imanta-
dos que generaba la señal de emisión.
Las cuerdas vocales de un murciélago,
en cambio, son diminutas y generan
ondas sonoras de longitudes de onda
muy cortas. Comparación del haz de sónarde un murciélago (izquierda) con el de un radar
También resulta importante una (derecha). La forma del haz es uno de los factores más influyentes en la eficacia de los apara-
segunda relación: cuanto menor es la tos de radar y sónar porque determina el alcance y la resolución del sistema. El murciélago
longitud de onda, mayor es la resolu- controla de forma selectiva y dinámica esta forma; el radar muestra pequeños reflejos inde-
sigma xi

ción. Las longitudes de onda largas seados (lóbulos laterales).

40  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Lasse Jakobsen, John Ratcliffe y Anne-
marie Surlykke, de la empresa Sound
Communication Group, adscrita a la
Universidad del Sur de Dinamarca,
ha demostrado que los murciélagos
modifican su imagen de sónar de ma-
nera adaptativa. Al abrir la boca de
par en par y aumentar la frecuencia
de las vocalizaciones consiguen emitir
un haz fino para rastrear a distancia,
mientras que a la inversa proyectan un
haz más ancho que abarca una franja
más extensa.
Tanto los ingenieros como los ani-
males han descubierto otras mañas del
oficio. Han visto, así, que la emisión de
una señal compuesta por varias fre-
cuencias reporta notables ventajas. El
denominado chillido de banda ancha
puede multiplicar por dos órdenes de Los murciélagos de herradura, o rinolofos,emiten señales acústicas a
magnitud la resolución de distancia través del hocico. El murciélago de herradura de Bourret (derecha) posee excrecencias car-
de un sistema. El distintivo barrido de- nosas muy pronunciadas en el rostro denominadas hojas nasales. Estas le permiten generar
creciente de frecuencias en un murcié- un haz de sónar muy concentrado en comparación con el de un murciélago de herradura
lago de frecuencia modulada logra a la corriente (izquierda), lo que mejora notablemente su capacidad para detectar insectos.
perfección esa resolución de distancia.
Tales murciélagos cazan en entornos
complejos, ya que capturan sus presas entre las ramas de los a larga distancia se ve facilitada por la presencia de canales
árboles, sobre los arbustos o incluso a flor de agua. Otros mur- naturales de transmisión del sonido situados a varias profun-
ciélagos emiten una señal de frecuencia constante, más larga. didades: a medida que nos sumergimos, la velocidad del sonido
Este tipo de señal permite utilizar el efecto Doppler para medir varía debido a cambios de temperatura, salinidad y presión.
la velocidad relativa de la presa. Igual que un observador oye Tales gradientes desvían las ondas sonoras y las concentran en
cómo el silbido de un tren que se acerca se vuelve más agudo, profundidades específicas que conforman canales. En el océa-
el murciélago percibe la mayor frecuencia del eco reflejado por no existe una zona de convergencia a escasa profundidad que
una polilla que vuela hacia él. dirige los sonidos hacia la superficie, donde las ondas sono-
Antaño los murciélagos se clasificaban en función de la fre- ras se concentran y rebotan, lo que posibilita la comunicación
cuencia de sus vocalizaciones (modulada o constante), pero des- remota. En aguas más profundas existe un segundo canal, el
pués se ha visto que la cuestión resulta más compleja. Algunas SOFAR (de sound fixing and ranging) que atrapa los sonidos y
especies combinan ambas estrategias con maestría: transmiten los proyecta lateralmente, en lugar de radialmente. Ambos cana-
señales de banda estrecha para detectar las presas en la dis- les facilitan la transmisión del sonido porque la propagación en
tancia y emiten señales de frecuencia modulada (banda ancha) tres dimensiones queda limitada a dos planos. Las tripulaciones
cuando se acercan a ellas, momento en que la resolución de la de los submarinos y los mamíferos marinos utilizan estos canales
distancia se torna crucial para la captura. para aprovechar todo el potencial del sonido.
La radiación electromagnética se propaga bien a través del
Distancias de propagación aire, pero el agua absorbe la mayoría de las longitudes de onda
Las propiedades de transmisión del medio determinan si la (el 99,99 por ciento por cada metro de agua), por lo que en el
radiación electromagnética (del radar) o las ondas sonoras dan medio acuático casi no puede aprovecharse. La única excepción
lugar a una señal adecuada. La primera se propaga por el aire es la estrecha banda de longitudes de onda de 400 a 700 nanó-
sin sufrir apenas atenuación o pérdida de potencia. El sonido se metros, correspondiente a la luz visible, de la que se sirven los
cortesía de Rolf Müller, de la Universidad Politécnica de Virginia

transmite peor en el aire y es más sensible a las variaciones del organismos acuáticos para la comunicación visual.
entorno, a causa del viento o la lluvia; además, depende de la
longitud de onda (y de la frecuencia). Los infrasonidos (de fre- Señales incidentes
cuencias inferiores a 25 ciclos por segundo) llegan más lejos en Los sensores del radar consisten en antenas dipolares (como
el medio aéreo; los elefantes y otros grandes animales terrestres la antena de cuernos de los viejos televisores) y los del sónar
se sirven de ellas para la comunicación a larga distancia, con un en hidrófonos piezoeléctricos. Los murciélagos poseen el ór-
alcance de unos dos kilómetros. En cambio, los ultrasonidos de gano auditivo típico de los mamíferos, con un tímpano que el
los murciélagos (con frecuencias superiores a los 20.000 ciclos sonido transmitido por el aire hace vibrar y una cóclea llena
por segundo) son absorbidos con rapidez por las moléculas de de líquido que convierte las vibraciones mecánicas en el len-
aire, lo que limita su alcance efectivo a escasos metros. guaje eléctrico del sistema nervioso. Los huesecillos del oído
Bajo el agua, el sonido es el rey: puede recorrer grandes dis- medio, la cadena osicular, se ajustan a la impedancia de la
tancias y solo se disipa a razón de un 1 por ciento por kilómetro. señal incidente, una medida de la resistencia que una señal
Gracias a esta virtud, las ballenas podrían comunicarse a través experimenta cuando intenta penetrar en un sistema. El ajuste
de la inmensidad de los mares. La comunicación subacuática mejora la transmisión de las vibraciones sonoras entre el aire

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  41


y el líquido de la cóclea. Las grandes orejas orientables son los o las pisadas de un ciempiés próximo. Las orejas desempeñan
rasgos más conspicuos del oído y actúan como reflectores pa- un cometido importante en la localización del sonido, puesto
rabólicos que encauzan el sonido hacia el canal auditivo. Aquí que actúan como antenas direccionales en las que la potencia
de nuevo impera la regla del tamaño: las dimensiones de las de la señal captada depende del azimut (el ángulo horizontal
orejas de muchos quirópteros revelan la franja de frecuencias respecto a la dirección de desplazamiento del murciélago) y de
en la que operan. Las de tamaño reducido funcionan mejor con la elevación del sonido. Y como los animales disponen de dos,
las altas frecuencias; las de gran tamaño, con bajas frecuencias. pueden comparar el tiempo de llegada, la fase y la intensidad
Los orejudos abundan entre los murciélagos planeadores, los de la señal en ambas para localizar el sonido.
cuales recurren a la escucha pasiva para descubrir a sus pre- El oído interno del murciélago presenta la anatomía básica
sas en el suelo o el agua, a las que capturan abatiéndose sobre de los mamíferos, con una membrana basilar (estructura rígida
ellas como los halcones (en contraste con los murciélagos de situada entre los dos canales rellenos de líquido de la cóclea) que
vuelo acrobático, que capturan insectos al vuelo). Con su agu- acoge las células ciliadas internas, sensibles a las vibraciones.
zado oído pueden escuchar el batido de las alas de una polilla La membrana adopta la forma de un teclado de piano invertido,
cuya base rígida y estrecha vibra en respuesta
a las frecuencias altas, mientras que la punta
más flexible y ancha lo hace con las bajas;
a lo largo de la membrana se produce una
transición gradual entre ambos extremos. La
membrana basilar lleva a cabo así un análisis
de frecuencias de todas las señales recibidas.
Las células ciliadas distribuidas a lo largo
de la membrana basilar transmiten esta in-
formación a través del nervio auditivo hasta
el cerebro, donde es procesada. La especia-
lización más interesante de la membrana
basilar se halla en los murciélagos de fre-
cuencia constante: una parte importante de
esta estructura está destinada a captar una
estrecha banda de frecuencias que abarca el
valor constante del chillido del murciélago.
Esta porción de la membrana ha sido descrita
como una «fóvea auditiva», por analogía con
la región de la retina que alberga cuantio-
La orca envía una señal
a través del melón ensanchado sos fotorreceptores. Su presencia indica que
estos murciélagos disponen de una mayor
resolución de frecuencias para detectar los
Melón ecos modificados por el efecto Doppler.
Saber el momento exacto en que llega el
eco resulta primordial para calcular la dis-
tancia a la presa. Pero distinguir un eco entre
el ruido de fondo se convierte en un prodi-
gio cuando este llega a ser mil veces más
Aquí recibe la señal de retorno
potente. La ardua tarea es posible gracias
a una función matemática conocida como
correlación cruzada. El transmisor conserva
La orca comprime el melón
para concentrar la señal
una copia de la señal emitida y la compara
continuamente con lo que escucha hasta que
encuentra una buena concordancia. La con-
melon cordancia se obtiene multiplicando la copia
por la señal de entrada; cuando todo encaja,
el producto de las dos curvas alcanza un pico
que advierte al receptor de que el eco ha
llegado. Este método resulta aún más eficaz
si el impulso saliente es de frecuencia mo-
dulada, en forma de chillido.
La orca bastarda(Pseudorca crassidens, arriba) es un cetáceo odontoceto El procesamiento de las señales Doppler
provisto de melón, un órgano relleno de grasa alojado en la frente que actúa como brinda muchísima información al receptor
doug perrine/seapics.com

una lente acústica. En fecha reciente se ha descubierto que esta especie puede mo- porque, además del azimut, la elevación y
dular el haz de ecolocación modificando la forma del melón y de las estructuras la distancia, indica la velocidad relativa.
anejas (centro y abajo). Los haces estrechos son idóneos para buscar blancos remotos Imaginemos un murciélago sobrevolando la
y determinar su dirección, en tanto que los anchos permiten barrer un área más campiña: todos los objetos en segundo pla-
extensa pero más cercana. no, como el suelo, los árboles y los arbustos,

42  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


tendrán una velocidad relativa igual a la del
vuelo del animal. Supongamos ahora que una Velocidad
polilla vuela hacia él. La frecuencia Doppler
de su eco será distinta y destacará como un
blanco potencial. Los murciélagos de frecuen-

Profundidad
cia constante dedican una parte desmesura- Rayo limitante
da del cerebro y de su capacidad de proce-
samiento a analizar los diminutos cambios de Zona de sombra
frecuencia originados por el efecto Doppler.
El equipo de Hans-Ulrich Schnitzler, de la
Universidad de Tubinga, ha demostrado que
el murciélago bigotudo emplea el efecto Dop-
pler para percibir el batido de las alas de una
polilla, una información potencialmente útil
para reconocer diferentes presas. Velocidad
La peor pesadilla de la recepción del só-
nar y el radar son los ecos parásitos, aquellos
procedentes de los objetos indeseados. Corres-
ponden a los retornos generados por la lluvia
(parásitos de volumen) o por las superficies
Profundidad

de fondo (cualquiera que reduzca la relación


entre señal y ruido). Supongamos que intenta-
mos detectar desde arriba un avión que sobre-
vuela una ciudad, cuyos edificios le retornan
un sinfín de ecos complejos. Para un mur-
ciélago, la identificación de una polilla que
sobrevuela un arbusto representa una situa-
ción similar, puesto que cada una de las hojas
devuelve un eco confuso. Además del efecto La velocidad del sonido en el marvaría en función de la profundidad
Doppler, otro mecanismo demuestra utilidad de la señal. Las propiedades del agua marina concentran el sonido en canales. Las
en este tipo de situaciones. Algunos murcié- señales de un submarino son desviadas hacia la superficie y rebotan en ella durante
lagos emiten sonidos en parejas (o grupos largas distancias, pero existe un límite a la refracción que crea una zona de sombra
estroboscópicos). Al modificar la frecuencia impenetrable para las señales (arriba). Un mamífero marino que nade a mayor pro-
entre la primera y la segunda señal, el animal fundidad puede utilizar otro canal que proyecta el sonido de forma lateral, en lugar
puede distinguir mejor los ecos recibidos, con de radial, lo cual facilita su transmisión (abajo).
lo que reduce el ruido parásito.
Aun así, algunos insectos aprovechan los
ecos parásitos para ocultarse en ellos. Las polillas fantasma furtivos para disimular su firma acústica y engañar a los mur-
(Hepialus humulis) se congregan en grupos de apareamiento ciélagos. Jinyao Zeng, Shuyi Zhang y sus colaboradores, de la
a escasa distancia de la vegetación (a menos de medio metro) Universidad Normal de China Oriental en Shangái, creen que
para confundirse en la nube de ecos parásitos que el murciélago las escamas de las alas de las polillas reducen la amplitud de los
Imagen adaptada de Blip, Ping and Buzz por Mark Denny, con permiso de Johns Hopkins University Press

recibe de la espesura. Tal vez numerosos insectos recurran a esta ecos porque absorben los chillidos ultrasónicos del murciélago.
estratagema, análoga al camuflaje, y a otros métodos destinados Esta característica concede al insecto una pequeña pero impor-
a engañar la mirada de los depredadores. tante ventaja a la hora de eludir la detección. Las escamas de las
polillas nocturnas duplican con creces el factor de absorción de
Combate evolutivo las alas en la banda de frecuencia que va de los 40 a los 60 ki-
Los ingenieros de radar y sónar compiten en una escalada in- lohercios, lo que reduce la intensidad del eco unos 2 decibelios
cesante: cada mejora en la detección del blanco es contestada respecto a las alas sin escamas y dificulta la identificación de la
con una contramedida que pretende dificultar aún más la lo- polilla a distancia. Las alas de las mariposas empleadas como
calización. En los últimos años, los proyectistas han intentado referencia no comparten esa peculiaridad pese a estar cubiertas
reducir al mínimo la sección equivalente de radar (RCS, por de escamas. El mecanismo de absorción del sonido no se conoce
sus siglas en inglés), una medida de la detectabilidad de un todavía, pero las escamas de las polillas suelen estar separa-
blanco. El avión furtivo constituye el fruto de sus esfuerzos. das por espacios cubiertos por microporos y lagunas (espacios
Su RCS ha sido reducido mediante la ubicación en el ala de los rectangulares) que recuerdan a los materiales sonorreductores
voluminosos motores y superficies de mando, la acentuación artificiales. Apenas se ha comenzado a ahondar en este campo,
de los ángulos que desvían los ecos lejos de los receptores de pero sin duda se describirán nuevos ejemplos de técnicas de
radar y el empleo de materiales compuestos y pinturas que ocultación ideadas para engañar a los depredadores provistos
absorben o amortiguan los ecos radáricos. Se rumorea que de sistemas de ecolocación.
este tipo de bombarderos poseen un RCS tan diminuto como
el de un sello de correos. Interferencia de señales
Los insectos, que no han querido ser menos, practican tam- Tan pronto como unos ingenieros lograron diseñar aparatos de
bién este juego del escondite. Algunos recurren a mecanismos sónar y radar operativos, otros se aprestaron a neutralizarlos

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  43


Aproximación frontal Aproximación lateral Alejamiento posterior Según la orientaciónde un insecto en
(0o) (90o) (180o)
vuelo con respecto a un micrófono (frontal, la-
teral o posterior) su eco varía lo suficiente para
que un murciélago de frecuencia constante de-
tecte el batido de las alas, lo que le ayudaría a
reconocer el tipo de presa de que se trata.
20
Tiempo (milisegundos)

consisten en señales electrónicas diseñadas


para cegar o engañar al radar. El perturba-
dor de ruido satura el receptor del radar con
un potente ruido electrónico que dificulta la
10 detección del eco más débil procedente del
blanco. Otro tipo, el perturbador repetidor,
emite una copia del eco real en un momen-
to inadecuado para convencer al receptor de
que ha detectado un objeto «fantasma» que se
dirige en la dirección equivocada. La pertur-
0 bación activa es un asunto delicado, porque el
Amplitud relativa
perturbador puede emitir involuntariamente
una nueva señal que podría revelar al receptor
al interferir la recepción o el procesamiento de los ecos. En del radar su ubicación real.
esta guerra electrónica, dos organizaciones destacan por sus Tal vez parezca impensable que los insectos desplieguen
contribuciones: los legendarios Skunk Works (Programas de semejantes artimañas contra los murciélagos, pero la carrera
desarrollo avanzado), de la firma aeronáutica Lockheed Martin, armamentística entablada entre ambos desde hace 65 millo-
y la organización internacional sin ánimo de lucro Association nes de años supone casi una infinidad de tiempo para crear
of Old Crows (Asociación de cuervos viejos, nombre que se re- medidas y contramedidas sumamente refinadas. Miembros de
monta a la Segunda Guerra Mundial, cuando los operadores y los mi laboratorio descubrieron que las polillas tigre ecuatorianas
equipos de radar aliados recibían el nombre en clave de «cuer- del género Bertholdia (subfamilia Arctiinae, familia Erebidae)
vos»). Ambas han diseñado contramedidas y anti-contramedidas prorrumpen en una cacofonía de chirridos cuando son perse-
electrónicas para el campo de batalla. Esta escalada de fintas y guidas por un murciélago. Los insectos captan los ultrasonidos
contrafintas recuerda a la carrera armamentística evolutiva que del agresor a través de una especie de oídos sintonizados a altas
tanto fascina a los biólogos. frecuencias y responden a ellos. Los sonidos «antimurciélago»
Los métodos de interferencia de señales se dividen en dos emanan de unas vesículas quitinosas llamadas timbales, situadas
tipos: pasivos y activos. Entre los pasivos se hallan los reflectores en los costados del tórax. Cada timbal alberga una hilera de unas
antirradar, unas finas tiras de aluminio o fibra de vidrio metali- treinta estrías elásticas: cuando la musculatura las deforma en
zada que los aviones lanzan para confundir a los radares hostiles rápida sucesión, emiten un tren de chasquidos, al que le sigue
acerca de su localización y rumbo exacto. Los métodos activos otro cuando las estrías regresan a la posición inicial. El timbal
emite así hasta 4500 chasquidos por segundo.

cortesía de Hans-Ulrich Schnitzler, con permiso de Springer Verlag (arriba); Cortesía de Aaron Corcoran (abajo)
Zumbido De este modo, la mitad del tiempo en que el
Fase de búsqueda Fase de acercamiento final murciélago está procesando los ecos, recibe
125 chasquidos falsos de la polilla. Tal es el sello
Frecuencia (kilohercios)

100

75 Las grabaciones de campo de un


50
murciélago del género Myotis registradas
durante el ataque a una polilla de la familia
25 Noctuidae muestran la diferencia entre las
presas que emiten sus propios chasquidos
0 250 500 750 1000 1250 1500 para perturbar el sónar (abajo) y las que no lo
Tiempo (milisegundos) hacen (arriba). En el sonograma superior, los
Chasquidos de la polilla chasquidos emitidos durante las fases de bús-
125 queda, acercamiento y captura (el «zumbido
Frecuencia (kilohercios)

final») demuestran que el murciélago consigue


100 localizar y atrapar sin problemas a la polilla.
75 A medida que se acerca a la presa, acorta el
intervalo entre las vocalizaciones y hace que
50
la «pantalla del sónar» se renueve con más ra-
25 pidez. En el sonograma inferior, la secuencia
queda perturbada cuando una polilla Berthol-
0 250 500 750 1000 1250 1500 dia trigona replica con una serie de chasquidos
Tiempo (milisegundos) que desorientan a su perseguidor.

44  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Murciélago
5 Polilla

Metros
0

Kilohercios
5

Metros
0

Kilohercios
tura
Ca p
5

Metros
o 0
ient

Kilohercios
e g uim resa
S la p
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aliz 5
Loc

Metros
1m

a 0
etr

ued
B úsq
o

Kilohercios
Esta simulación tridimensionalmuestra el haz ultrasónico de un murciélago del género Myotis que persigue una
polilla (izquierda), junto con los sonogramas de la secuencia de ecolocación correspondiente y gráficas en dos dimensiones de la
forma del haz y la distancia respecto al blanco (derecha). Primero, el murciélago busca posibles presas con haces direccionales que
no apuntan directamente a la polilla (violeta). Una vez detectada, la localiza y fija su haz en ella (verde). A continuación, disminuye
la intensidad de las emisiones para mantener los ecos de retorno a un nivel constante desde la fase de seguimiento hasta la fase de
captura (amarillo).

distintivo de un perturbador de sónar. Los timbales se hallan un nutrido grupo de quirópteros libra una batalla evolutiva
presentes en Bertholdia y otras especies afines; su distribución contra multitud de especies de polillas. Apenas hemos comen-
taxonómica hace pensar que se trata de una antigua arma contra zado a conocer los pormenores de esta carrera y sin duda nos
los murciélagos provistos de sónar. deparará nuevas sorpresas. Las polillas tigre se cuentan por
Uno de mis estudiantes, Aaron Corcoran, ha averiguado que miles, con cerca de 11.000 especies en el mundo. Y se calcula
los chasquidos de banda ancha de Bertholdia desorientan a los que otros 200.000 tipos de polillas surcan el cielo nocturno,
murciélagos tanto en el laboratorio como en el campo. ¿Cómo por no hablar de los escarabajos, grillos y saltamontes, moscas
actúan estos sonidos perturbadores? El mecanismo es idénti- y mosquitos, crisopas, langostas o mantis que pululan al am-
co al de los sistemas de radar. Los experimentos indican que paro de la noche. Cualquier insecto que alce el vuelo al caer
los «falsos» chasquidos emitidos por la polilla se superponen el sol debe contar con una estrategia para hacer frente a los
o preceden por muy poco a los auténticos ecos que informan depredadores nocturnos más consumados, los murciélagos. La
sobre la ubicación de la presa, lo que interfiere en el cálculo de carrera prosigue.
la distancia al objetivo realizado por el quiróptero.
Corcoran también ha comprobado que las polillas solo emi- © American Scientist Magazine
ten las señales interferidoras cuando el murciélago fija el haz
ultrasónico en ellas y corren un peligro inminente. La polilla se
sabe amenazada porque percibe una ráfaga de sonidos cada vez PARA SABER MÁS
más seguidos e intensos. El umbral para la emisión de los soni- Moth hearing and the feeding strategies of bats.M. B. Fenton y J. H. Fullard
dos perturbadores en Bertholdia guarda una estrecha relación en American Scientist, vol. 69, págs. 266-275, 1981.
con esa percepción, lo que le permite saber inequívocamente si Echolation in bats and dolphins.J. A. Thomas, C. F. Moss y M. Vater. University
se halla en el punto de mira del murciélago. of Chicago Press, Chicago, 2004.
Tiger moths and woolly bears: behavior, ecology and evolution of the
La última escalada de esta carrera armamentística entre los Arctiidae.W. E. Conner. Oxford University Press, 2008.
quirópteros y las polillas es protagonizada por un murciélago Tiger moth jams bat sonar.A. J. Corcoran, J. R. Barber y W. E. Conner
furtivo, descubierto por Holger Goerlitz, Marc Holderied y en Science, vol. 325, págs. 325-327, 2009.
sus colaboradores, de la Universidad de Bristol. El murciélago Moth wing scales slightly increase absorbance of bat echolocation calls.
J. Zeng et al. en PLoS One, vol. 6, n.o 11, pág. e27190, 2011.
de bosque (Barbastella barbastellus) disminuye la intensidad
Sound strategies: The 65-million-year-old battle between bats and insects.
Cortesía de Aaron Corcoran

de sus chillidos de ecolocación entre 10 y 100 veces cuando W. E. Conner y A. J. Corcoran en Annual Review of Entomology, vol. 57,
se dispone a capturar un insecto en pleno vuelo. Así impide págs. 21-39, 2012.
que las polillas puedan percatarse de su presencia hasta que en nuestro archivo
es demasiado tarde.
Sistema acústico de orientación.M. Kössl y M. Vater en MyC n.o 4, 2003.
El juego de finta y contrafinta entre murciélagos y polillas
puede describirse como una carrera armamentística en la que

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  45


De cerca
por Mireia Collado Pastor, Susana Agustí y Dolors Vaqué

Ciliados árticos,
una explosión de vida
Durante el deshielo estival prolifera este grupo de microorganismos
del zooplancton, de una diversidad extraordinaria

E n el océano Ártico, el agua presen-


ta un rango de temperatura que
oscila entre los –1,8 oC y los 8 oC a lo
a microorganismos unicelulares de
diversas formas y se hallan dotados
de cilios, unas estructuras que los envuel-
Hemos constatado que en el océano
Ártico los ciliados proliferan con rapi-
dez en verano, durante el deshielo, y se
largo del año. A pesar de resultar un ven total o parcialmente y que utilizan convierten en presa de copépodos, unos
lugar inhóspito para los humanos, en para desplazarse y atraer a las presas. crustáceos diminutos que alimentan a
primavera, cuando aparecen los prime- Llama la atención que a estas altas los peces; los últimos serán consumidos
ros rayos solares, empieza a despertar la latitudes, sometidas a temperaturas ex- por aves marinas y focas, y estas, a su
vida microscópica. Al acercarse el vera- tremas, la abundancia de ciliados resulte vez, por osos polares. Se genera así un
no se produce un deshielo masivo y los similar o superior a la de lugares más engranaje perfecto. Desgraciadamente,
nutrientes que se hallaban atrapados en templados; en ambas zonas se asemejan esta red trófica está amenazada por una
el hielo se incorporan a la columna de también los grupos representados con dramática disminución de la cobertura
agua en grandes cantidades. Estos son mayor frecuencia. Desde la superficie de hielo desde finales de los años ochen-
aprovechados por algas microscópicas hasta los cien metros de profundidad ta del siglo pasado. Ello se debe al incre-
(fitoplancton) que dan lugar a grandes podemos observar abundancias de entre mento de temperatura terrestre provo-
proliferaciones algales. Las hay de diver- 1000 y 6000 células por litro, además cado por el efecto invernadero, el cual
sos tamaños, como Phaeocystis spp. de una gran diversidad de formas y no está controlado y sigue en aumento.
(de 3 a 5 micrómetros), dinoflagela- tamaños (entre 20 y 100 micrómetros).
dos (de 10 a 50 micrómetros) y dia- Los géneros y grupos más comunes son: —Mireia Collado Pastor y Dolors Vaqué
tomeas (de 20 a 50 micrómetros); cons- Lohmanniella spp., Strombidium spp., Instituto de Ciencias del Mar (CSIC)
tituyen el alimento principal de diferen- Strobilidium spp., Laboea spp., Tonto- —Susana Agustí
tes organismos del zooplancton, entre nia, spp., Didinium spp., Mesodinium spp. Instituto Mediterráneo de Estudios
ellos los ciliados. Estos corresponden y numerosos tipos de tintínidos. Avanzados (UIB-CSIC)

campa ña atos I (paisaje ártico); dolors vaqué (todas las fotografías de microorganismos)

10 mm

Las comunidades de fito- b


plancton, entre las que figuran
cadenas de diatomeas(a),
dinoflagelados (b) y el nano-
flagelado Phaeocystis spp. (c),
constituyen el alimento
c
principal de los ciliados.
46  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014
10 mm

Paisaje ártico, en el
norte de las Islas Sval-
bard, en el que aparece
un oso polar.

Strobilidium spp.,un ciliado


cosmopolita, consume
principalmente microalgas.

10 mm

Tontonia spp.es un ciliado


mixótrofo: se comporta como
heterótrofo o fotótrofo según
las condiciones del medio.

10 mm

Los tintínidos,como el
de la imagen, son cilia-
dos que poseen lórica,
una estructura tubular Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  47
protectora.
Historia de la ciencia
por Jaume Sastre Juan Jaume Sastre Juanes filósofo y doctor
en historia de la ciencia por la Universidad
Autónoma de Barcelona.

Diagramas en la arena
Nuevas miradas a la historia de las matemáticas en la antigüedad

E n abril de 1998, un comprador anó-


nimo adquirió un libro viejo, moho-
so y casi ilegible en una subasta realizada
vivieron tenuemente marcadas sobre este
pedazo de piel de oveja, camufladas en el
olvido bajo un libro de plegarias, obras
Acelerador Lineal de Stanford escanearon
el manuscrito.
Pero la pieza fundamental para resol-
en Christie’s, Nueva York, por el módico como Método o Stomachion, cuyas únicas ver el rompecabezas planteado por los
precio de dos millones de dólares. Se tra- copias se encuentran en el palimpsesto, se nuevos fragmentos desvelados fue sin
taba ni más ni menos que del palimpsesto hubiesen perdido para siempre. duda el equipo de historiadores de las
de Arquímedes, un códice medieval que Los comprensibles temores de que matemáticas liderado por Reviel Netz,
contiene las copias más antiguas con- el manuscrito volviese a desaparecer a de la Universidad Stanford. Su nueva
servadas de las obras del famoso mate- causa de la gestión privada del patrimo- lectura del Método defiende que Arquí-
mático siracusano del siglo iii a.C., y que nio científico se disiparon parcialmente medes estuvo más cerca del concepto de
volvía a salir a la luz tras permanecer en cuando el anónimo propietario lo depo- infinito de lo que se pensaba, y su reinter-
paradero desconocido durante casi todo sitó temporalmente en el Museo Walters pretación del Stomachion lo transforma
el siglo xx. de Baltimore, en Maryland (EE.UU.), y en el primer tratado de combinatoria de
Un palimpsesto es un manuscrito al un equipo multidisciplinar de expertos la historia. Netz forma parte de una jo-
que se le ha raspado el texto original para se puso manos a la obra. Los conserva- ven generación de historiadores que se
poder escribir otro encima, en este caso dores restauraron el maltrecho libro, los ha propuesto reescribir la historia de las
un libro de plegarias cuyas piadosas lí- ingenieros desarrollaron nuevas técnicas matemáticas en la antigüedad, y que está
neas no logran ocultar del todo el texto de visualización para hacer aflorar las demostrando que hay un método mucho
de Arquímedes. De no ser porque sobre- partes más ilegibles y los científicos del más fructífero que la aplicación de nue-
vas tecnologías para arrojar luz sobre una
cuestión tan aparentemente trillada: po-
nerse unas gafas teóricas distintas y plan-
tear nuevas preguntas a los manuscritos.
¿Es que todavía queda algo por decir
sobre personajes tan estudiados como
Euclides o Arquímedes? A la luz de las
últimas investigaciones, la respuesta es
un rotundo sí. A pesar de sus innegables
aportaciones y erudición, los grandes pio-
neros de la historia de las matemáticas
en la antigüedad, como Thomas Heath u
Otto Neugebauer, han sido criticados por
caer en el error metodológico de proyectar
hacia el pasado sus propias concepciones
sobre las matemáticas. El objetivo de estos
historiadores fue reconstruir el contenido
matemático de los textos antiguos, que se
wikimedia commons/The Walters art Museum/cc by sa 3.0

consideraba independiente de la forma en


la que se presentaban, por lo que era prác-
tica común «traducirlos» al lenguaje del
álgebra moderna para facilitar su estudio,
sin advertir que de este modo se proyecta-
ban conceptos y formas de proceder ajenos
a los de la geometría griega.
Diagrama de la proposición 21del tratado Sobre las espirales tal como apa- Es de sobra conocida la influencia
rece en el palimpsesto de Arquímedes. El texto de un libro de plegarias del siglo xiii que han tenido los Elementos de Euclides
(negro) se superpone al texto de la copia del siglo x de las obras del matemático griego (s. iii a.C.) como modelo de rigor cientí-
del siglo iii a.C. (rojo). fico. Obras tan aparentemente dispares

48  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


como los Principios matemáticos de la eran meramente ilustrativos, sino que contexto de uso, como en el caso de tabli-
filosofía natural de I. Newton (1687) o cumplían una función clave en la lógica llas didácticas que han sido interpretadas
la Ética de B. Spinoza (1677) adoptaron la del argumento. como los restos de ejercicios escolares.
estructura deductiva euclidiana. A dife- El diagrama no era autónomo, sino Es necesario tener en cuenta el con-
rencia de la mayoría de los problemas que su correcta interpretación y uso de- texto histórico y social para entender que
matemáticos egipcios y mesopotámicos pendía del texto, y viceversa; ello significa la forma que adoptó el conocimiento ma-
conservados, en los que básicamente en- que la geometría griega correspondía a un temático en Mesopotamia (instrucciones
contramos instrucciones para resolver tipo de matemáticas donde lo visual tenía para resolver problemas) estaba estrecha-
problemas, los teoremas de los Elemen- un peso mayor que en la nuestra, cosa que mente relacionada con la gestión de los
tos tienen por objetivo demostrar aquello queda desafortunadamente oscurecida en nuevos estados urbanos por parte de la
que en ellos se afirma. Por ejemplo, en la la inmensa mayoría de las ediciones mo- elitista casta burocrática y sacerdotal de
proposición 41 del libro I, lo importante dernas de textos matemáticos antiguos, los escribas, encargada de volver a delimi-
para Euclides no es informar al lector de que «corrigen» los diagramas para «ade- tar las parcelas de tierra tras las crecidas
cuál es la relación que existe entre los cuarlos» al texto. Además, el propio texto del Éufrates, de gestionar logísticamente
cuadrados construidos sobre los catetos también presentaba características que lo las grandes obras públicas, de llevar la
de un triángulo rectángulo y el cuadrado convertían en una herramienta cognitiva contabilidad en los almacenes de grano,
construido sobre la hipotenusa de dicho para la demostración: el uso de un lengua- de establecer el calendario o de predecir
triángulo (relación ampliamente conoci- je extremadamente codificado y unívoco, el horóscopo del monarca. Así pues, al
da por lo menos desde el año 1800 a.C.), estructurado en partes repetitivas remi- igual que la geometría griega y sus herra-
sino demostrar y establecer firmemente niscentes de las fórmulas mnemotécnicas mientas cognitivas no se pueden entender
que esto es así haciendo uso solamente de los rapsodas, permitía hacer aflorar a históricamente sin hacer referencia a sus
de unos pocos postulados y los resultados la superficie las relaciones lógicas de la orígenes de juego intelectual aristocrático
previamente comprobados. prueba y la necesidad de las conclusiones. en un contexto social marcado por las ciu-
Inspirado por académicos como Geof- Lo crucial es que estas herramientas dades-estado independientes, el origen de
frey Lloyd, David Fowler o Wilbur Knorr, cognitivas nacieron en un contexto par- las matemáticas mesopotámicas no pue-
Netz se propuso estudiar la deducción ticular que fomentó estos desarrollos y no de separarse del ámbito del trabajo o de
euclidiana como una práctica cognitiva otros: una cultura agonística que veía las la religión astral en las primeras civiliza-
arraigada en su particular contexto histó- matemáticas como un juego intelectual. La ciones urbanas.
rico y cultural. Más que preguntarse por comunidad de matemáticos griegos era un Para Netz, Robson y el resto de los his-
el contenido de lo que decía Euclides, se conjunto muy reducido y geográficamente toriadores sociales y culturales, las ma-
preguntó por la forma de lo que hacía disperso de varones de clase alta que dedi- temáticas no son algo abstracto e inde-
y por qué funcionaba tan bien. Y la res- caban su tiempo de ocio de forma amateur pendiente de la cultura humana que las
puesta que dio es sorprendente. Los ma- y autodidacta a explorar demostraciones crea, sino algo concreto y particular, un
temáticos griegos desarrollaron y usaron matemáticas, que sin duda fueron produc- producto social cambiante hecho por in-
básicamente dos herramientas cognitivas to de un entorno cultural en el que las dividuos y sociedades con motivaciones y
para deducir: los diagramas y un lenguaje técnicas de persuadir al otro en un debate maneras de ver el mundo específicas. Sus
muy sintético y estandarizado. En última público eran políticamente cruciales. investigaciones nos invitan a adentrarnos
instancia, deducir era dibujar una figura y Nada que ver con el contexto laboral en el mundo complejo pero rico de la his-
contar una historia sobre ella usando una en el que nacieron las matemáticas me- toria, para ver emerger las matemáticas
terminología y una sintaxis codificada y sopotámicas, ni con las formas que estas antiguas no como conceptos desencarna-
repetitiva, con el objetivo de convencer tomaron. De hecho, esta nueva mirada dos flotando en un platónico mundo de
irrevocablemente a todos quienes acep- aportada por la historia social y cultu- las ideas a la espera de refinarse y des-
tasen las reglas de este particular juego ral no se circunscribe a la Grecia clási- plegarse históricamente, sino como los
intelectual. ca. La historiadora Eleanor Robson, de esfuerzos y las experiencias de personas
Empecemos por la parte visual. Si las la Escuela Universitaria de Londres, está de carne y hueso haciendo incisiones en
matemáticas modernas giran alrededor reescribiendo la historia de las matemá- una tablilla de arcilla o pensando con
de ecuaciones, las griegas giraban alre- ticas mesopotámicas antiguas partiendo diagramas en la arena.
dedor de diagramas. Pero los diagramas de un hecho muy sencillo: nos han llegado
que los geómetras trazaban en la arena en en forma de tablillas de arcilla escritas en
su práctica cotidiana, y luego dibujaban cuneiforme. En el pasado, estas tablillas
PARA SABER MÁS
en los pergaminos, eran muy distintos de se habían recolectado —en realidad, sa-
The shaping of deduction in Greek
los diagramas modernos. Para empezar, queado— principalmente como objetos de
mathematics: A study in cognitive history.
no reproducían fielmente de forma pic- coleccionismo, sin documentar con pre- Reviel Netz. Cambridge University Press,
tórica aquello que representaban, sino cisión su procedencia arqueológica. Sin Cambridge, 1999.
que se limitaban a sugerir sus caracte- embargo, la propia materialidad de las Los inicios de la ciencia occidental.David
rísticas topológicas generales. Algunas tablillas nos dice muchas cosas: su forma, Lindberg. Paidós, Barcelona, 2002.
El código de Arquímedes.Reviel Netz y William
de las líneas rectas del diagrama de la su ubicación en la excavación o su orde- Noel. Temas de Hoy, Madrid, 2007.
ilustración representan en realidad lo que namiento espacial de la información son Mathematics in ancient Iraq: A social history.
en el texto se describe como arcos curvos. parámetros que permiten llegar a con- Eleanor Robson. Princeton University Press,
Esto podía ser así porque, a diferencia de clusiones sobre la fecha de confección, Princeton, 2008.
los diagramas modernos, los antiguos no la procedencia geográfica del escriba o el

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  49


Foro científico
por Philippe Kahn
Philippe Kahnes cofundador y director general de
Fullpower Technologies, firma creadora de la tecnología
MotionX, integrada en productos de Nike y Jawbone. Khan
creó en 1997 la cámara-teléfono, integrando en su sistema
operativo un sensor de imágenes y un teléfono móvil.

La tecnología que se lleva


Nos hallamos en la cima de una explosión de artilugios para llevar puestos,
verdaderamente útiles y nada molestos de usar

S i ha de ponerse un monitor de sueño


que resulta fastidioso es posible que
opte por no utilizarlo o, si lo hace, que el
llevar puesto un artefacto extraño que
perturba nuestro descanso.
Los teléfonos inteligentes actuales
ciones y otros componentes de la pulsera
Jawbone UP. En nuestro diseño original,
de 2005, el dispositivo se sincronizaba
hecho mismo de usarlo altere su forma disponen de sensores que captan imáge- con el teléfono por vía inalámbrica y uti-
de dormir. Hace pensar en el principio de nes, movimientos, campos magnéticos, lizaba la pantalla de este para presentar
incertidumbre de Heisenberg: el observa- la ubicación geográfica y la proximidad; los datos en tiempo real. Pero la tecnolo-
dor modifica el resultado del experimento. sin embargo, tienden a usar estos sen- gía Bluetooth de baja energía, necesaria
Si su monitor de sueño es un montaje de sores por separado. Mediante la fusión para alargar la vida de la batería en el
electrodos y cables, talmente tomado del de sensores, mi teléfono podría detectar dispositivo, está ahora empezando a
laboratorio de Frankenstein, seguramen- que me encuentro en el coche y mejorar madurar. Al igual que han hecho falta
te no lo utilice de forma sistemática; ade- mis sensaciones mediante la activación quince años para que la integración de
más, los datos que recoja y comunique el de las funciones más acordes con esta la cámara fotográfica en el teléfono fue-
instrumento no serán de fiar. situación. Cuando salgo del coche para se universal, nos encontramos ahora en
En los últimos años, la tecnología hacer ejercicio, o cuando voy a dormir, o la cima de dispositivos ubicuos, que se
«llevable» ha mejorado drásticamente. hago cualquier otra cosa, mi teléfono se llevan puestos y que cumplen un amplio
El perfeccionamiento de los sensores está convertiría en un «camaleón contextual» abanico de funciones.
posibilitando el diseño de dispositivos mimetizándose de forma automática. Un Algunas de las aplicaciones más pro-
que pueden llevarse puestos y resultar dispositivo como un iPhone, un Smart- metedoras de la tecnología «llevable»
imperceptibles. Los inventores —entre Watch o un Google Glass podría conver- pueden hallarse en la supervisión, pre-
quienes me cuento— nos esforzamos tirse en mi portavoz personal, integrado vención, tratamiento e incluso curación
para lograr sensores de mayor precisión, con mis otros artilugios llevables. de enfermedades. Para personas con ma-
menor tamaño y batería más longeva. El La tecnología que subyace a tales les crónicos (obesidad, apnea del sueño,
objetivo es proporcionar una mejor expe- avances no es nueva. Hace diez años em- diabetes, cardiopatías, alzhéimer), los
riencia de usuario. pezamos a desarrollar los componentes dispositivos de medición clínica mencio-
Los sensores están evolucionando de de cabo a rabo, los sistemas de gestión de nados pueden suponer una enorme dife-
forma rápida y notable. Estamos acoplan- energía, los generadores de recomenda- rencia en su calidad de vida, ampliable al
do acelerómetros con giroscopios, control de epidemias. Ofrecen una
miniaturizándolos y reduciendo su oportunidad única para casar con
consumo energético. Nos valemos terapias de nueva generación, con
también de nuevos algoritmos de formas mucho más eficaces y per-
fusión de sensores para hacer inte- sonalizadas de prescripción y admi-
ligibles los datos que estos generan nistración de tratamientos. Un par-
y se transmiten entre sí. La pulsera che para la diabetes, por ejemplo,
Jawbone UP (un monitor para el que liberase su medicamento de la
que mi equipo ha diseñado piezas mano de una pulsera de control de
que sirven a otros de referencia, actividad proporcionaría una do-
firmware y otros componentes) sificación personalizada y óptima,
analiza las pautas de actividad mejorando a la par las terapias y los
del usuario veinticuatro horas al resultados —el paso siguiente a la
día. Está concebido para avanzar bomba de insulina—. Tenemos aho-
hacia el «yo cuantificado», cosa ra la oportunidad de revolucionar
que contribuirá a la salud de todo la salud de muchas personas con
el mundo. Su diseño es elegante y nuestra tecnología y nuestra pro-
robusto, y no hace falta quitárselo piedad intelectual, y ofrecer una
para la ducha. Al consultarle nues- solución que podría ampliarse, sin
viktor koen

tro patrón de sueño, vemos cómo pérdida de calidad, a un problema


hemos dormido, y no los efectos de de alcance planetario.

50  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


LOS ELECTROCARDIOGRAMAS
que se realizan mientras se practica ejer-
cicio físico permiten detectar posibles
alteraciones estructurales en el corazón.

52  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Marta Sitgeses cardióloga, especialista en diagnóstico por imagen
cardíaca. Josep Brugadaes cardiólogo, especialista en enfermedades
del ritmo cardíaco y pionero en el estudio de la muerte súbita.
Ambos son miembros del grupo de Cardiología Deportiva
del Hospital Clínico de Barcelona, que colabora en la
prevención de la muerte súbita de deportistas profesionales
y de alto rendimiento y evalúa de forma rutinaria su sistema
cardiovascular.

MEDICINA

Adaptación cardíaca
al ejercicio físico
El sistema cardiovascular experimenta cambios adaptativos
en respuesta al entrenamiento. Identificarlos y distinguirlos
de las enfermedades cardíacas resulta de vital importancia
a la hora de practicar deporte
Marta Sitges y Josep Brugada

N
umerosas investigaciones demuestran que el ejercicio mo-
derado previene el desarrollo de enfermedades cardiovascu-
lares. De hecho, los beneficios del deporte sobre la calidad
de vida y la longevidad son conocidos ya desde la época de
Hipócrates. Sin embargo, el primer estudio científico que in-
trodujo el concepto de beneficio cardiovascular inducido por
la práctica de ejercicio físico no apareció hasta 1953. Publi-
cado por el epidemiólogo Jerry Morris, por entonces en el Consejo de Investiga-
ción Médica del Reino Unido, y sus colaboradores en la prestigiosa revista mé-
dica The Lancet, el trabajo describía cómo los revisores que subían y bajaban las
escaleras de los dos pisos de los autobuses de Londres sufrían la mitad de falle-
cimientos a causa de una enfermedad coronaria que los conductores del mismo
autobús que pasaban el día sentados frente al volante.

EN SÍNTESIS
Stockbyte/Thinkstock

Cuando practicamos deportede forma regular, el cora- Tales cambios,fisiológicos y normales, resultan a menudo El desarrollo continuode las distintas
zón sufre una serie de modificaciones en su estructura y difíciles de distinguir de ciertas cardiopatías incipientes, técnicas médicas permite diferenciar
función para adaptarse a la mayor demanda de oxígeno las cuales pueden provocar problemas a la hora de hacer cada vez mejor la situación normal de
que existe en los músculos del cuerpo. deporte. la patológica.

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  53


No obstante, en los últimos años varias investigaciones han to beneficioso sobre la salud cardiovascular. Además, el ejercicio
descrito una asociación entre el ejercicio físico intenso y cró- refuerza el resultado de las dietas bajas en grasas o de los fár-
nico y el aumento de los trastornos del ritmo cardíaco, entre macos que tienen como objeto reducir los niveles del colesterol
ellos la fibrilación auricular y otras anomalías con posibles transportado por las lipoproteínas de baja densidad (coleste-
consecuencias devastadoras, como la muerte súbita. Los cam- rol de las LDL, llamado también colesterol «malo»).
bios estructurales y funcionales que se producen en el sistema Por último, y aunque los datos disponibles resultan aún con-
cardiovascular en respuesta al entrenamiento se asemejan a trovertidos, la mayor actividad física contrarresta los efectos
menudo a situaciones de enfermedad, con dilatación, hiper- negativos de la obesidad o el sobrepeso. De hecho, Mikael Fogel-
trofia o incluso fibrosis del corazón. Por este motivo, resulta holm, de la Unidad de Investigación sobre Salud de la Academia
de vital importancia distinguir las características adaptativas de de Finlandia, y sus colaboradores han descrito reducciones en
las patológicas, aspecto que algunas técnicas avanzadas están el riesgo cardiovascular y la mortalidad en sujetos que realizan
ayudando a determinar. ejercicio, con independencia de la cantidad de peso perdida a
causa de este.
Deporte y salud cardiovascular En conclusión, no hay duda de que la actividad física y el
La influencia positiva de la actividad física sobre la salud cardio- deporte resultan muy favorables para la salud y su promoción
vascular se debe en parte a su capacidad de mitigar los factores de constituye un medio eficaz, en términos de salud pública, para
riesgo, principalmente la hipertensión arterial, la diabetes me- prevenir y tratar las enfermedades cardiovasculares.
llitus, la dislipemia (alteración del metabolismo de los lípidos)
y la obesidad. Fisiología del ejercicio
Numerosos equipos, como el de Peter Kokkinos, del Centro Todos los tipos de actividad física requieren un aumento en el
Médico de Veteranos en Washington, han descrito reducciones trabajo de la musculatura esquelética (la que se halla unida al
notables de la presión arterial en personas que siguen programas esqueleto y se utiliza en el movimiento). Existe una relación
de entrenamiento físico aeróbico, así como directa entre la intensidad del ejercicio y
un menor riesgo de muerte cardiovascular la demanda corporal de oxígeno.
en los sujetos hipertensos, sobre todo cuan- Para satisfacer el aumento de la deman-
do realizan ejercicio de resistencia (como Durante el da de oxígeno por el músculo esqueléti-
la carrera a pie o el ciclismo).
En relación con la diabetes mellitus, se
ejercicio, el gasto co, durante el ejercicio se incrementa el
riego sanguíneo a través de los músculos
sabe que la actividad física representa un cardíaco se eleva mediante un mecanismo doble: local y car-
estímulo, independiente de la secreción para asegurar diocirculatorio.
de insulina endógena, que hace incremen- El primero consiste en ampliar el diá-
tar el consumo de glucosa en las células una mayor metro de los capilares sanguíneos que irri-
musculares al aumentar la capacidad de provisión de gan los músculos. Se calcula que en reposo
la insulina para metabolizar la glucosa. solo están abiertos el 25 por ciento de ellos;
Amplios estudios epidemiológicos y de sangre oxigenada a medida que se ejercita van abriéndose
intervención han demostrado que el ejer- al corazón. Ello con el fin de favorecer el transporte de
cicio constituye, en general, una medida sangre oxigenada hacia la musculatura.
muy eficaz para retrasar o incluso evitar el
se consigue Ello se consigue, en gran parte, mediante
desarrollo de diabetes mellitus, así como intensificando la liberación de sustancias vasodilatadoras,
para disminuir la mortalidad de los suje-
tos que la padecen. De este modo, William
la frecuencia como la adenosina o la acetilcolina, duran-
te la contracción muscular. De este modo,
C. Knowler, de los Institutos Nacionales de y la fuerza de la irrigación puede aumentar hasta 20 ve-
Salud de EE.UU., y sus colaboradores des-
cribieron que el riesgo de padecer diabetes
contracción. ces. Si se tiene en cuenta la gran cantidad
de musculatura esquelética que hay en el
mellitus de tipo 2 disminuía hasta más de cuerpo, tal incremento supone un estrés
la mitad si se seguían ciertos programas importante para el sistema circulatorio, el
de ejercicio físico. De hecho, estos resultaron incluso más eficaces responsable de bombear la sangre y proporcionar esa demanda
que los tratamientos farmacológicos, ya que para prevenir un rápida e intensa que conlleva el ejercicio físico.
caso de diabetes, se calculó que 6,9 personas deberían realizar El mecanismo cardiocirculatorio que permite adaptarse a
cambios de su modo de vida (actividad física, dieta), en compara- esa exigencia conlleva un aumento del gasto cardíaco. Este
ción con 13,9 que deberían recibir metformina, un medicamento corresponde a la cantidad de sangre bombeada por unidad
utilizado en el tratamiento de esta enfermedad. de tiempo y suele expresarse en litros por minuto. Durante el
Por otro lado, la mayoría de los estudios epidemiológicos y ejercicio, el gasto cardíaco se eleva para asegurar una mayor
aleatorizados han demostrado que el ejercicio practicado con provisión de sangre oxigenada al músculo esquelético. Este
una intensidad, duración y cantidad adecuados ejerce un efecto aumento se consigue intensificando, en primera instancia, la
favorable sobre los niveles de lípidos en sangre en sujetos con y frecuencia cardíaca (efecto cronotropo) y, por otro lado, su fuer-
sin dislipemia. Los cambios más significativos se han observado za contráctil (efecto inotropo), todo ello como consecuencia de
en los niveles del colesterol transportado por las lipoproteínas una gran activación del sistema nervioso simpático (el que se
de alta densidad (colesterol de las HDL, por sus siglas en inglés; encarga de prepararnos para la acción y regular las actividades
también conocido como colesterol «bueno», por su acción car- que necesitan un consumo de energía). Además, la gran vasodi-
dioprotectora), que aumentan de forma notable con programas latación capilar que se produce en el músculo esquelético hace
de actividad física. Ello determina en parte el consiguiente efec- aumentar el flujo de sangre que retorna al corazón, lo que a su

54  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


vez provoca en él una mayor fuerza de contracción, de acuerdo naturaleza del corazón de atleta, es decir, si los cambios son
con la denominada ley de Frank-Starling. La combinación de el resultado de una adaptación fisiológica de carácter benigno
estos dos fenómenos (estimulación del sistema simpático y ley o, por el contrario, son potencialmente patológicos y pueden
de Frank-Starling) permite multiplicar hasta cinco o más veces considerarse un factor precursor de la enfermedad.
el gasto cardíaco durante el ejercicio, en comparación con la En el corazón de los deportistas, las modificaciones estructu-
situación de reposo. rales que se producen en el ventrículo izquierdo y el derecho son
Finalmente, la descarga (o estimulación) simpática es res- semejantes, con un aumento de la masa, el volumen y el diámetro
ponsable de una elevación de la presión arterial, conocida como interno de ambas cámaras. Asimismo, se observa con frecuencia
respuesta hipertensiva sistémica, que también promueve el riego el crecimiento de la aurícula izquierda, que es proporcional al
sanguíneo de los músculos. El incremento es variable según el del ventrículo del mismo lado, cambio que se ha asociado a un
tipo de ejercicio que se practique, ya que la vasoconstricción mayor riesgo de arritmias, como la fibrilación auricular (véase
de las arterias sistémicas se compensa con la vasodilatación de el recuadro «Corazón entrenado»).
los capilares musculares, debido a la liberación de sustancias Aunque los sujetos entrenados suelen practicar distintos ti-
vasodilatadoras mencionada arriba. Por consiguiente, en aque- pos de ejercicio, en general se acepta que en el deporte dinámico
llos tipos de entrenamiento que usen mucha fuerza pero poca o de resistencia la sobrecarga de volumen (la cantidad de sangre
masa muscular, como los isométricos, en los que el músculo que circula en el corazón) y el aumento del gasto cardíaco son
no se desplaza, la presión arterial se elevará más que cuando más marcados que la elevación de la presión arterial, a diferencia
se realicen ejercicios de tipo isotónico, como correr, en los que de lo que sucede en los deportes estáticos o de potencia. En los
el músculo sí se desplaza y se utiliza una mayor cantidad de deportes de resistencia (de mayor duración y ritmo más lento,
masa muscular. como una maratón), se produciría un remodelado más de tipo
Los cambios hemodinámicos que ocurren durante el ejercicio hipertrofia excéntrica, con una mayor dilatación de las cavida-
constituyen el principal estímulo para la adaptación crónica del des, sobre todo las ventriculares, mientras que en los deportes
sistema cardiovascular al entrenamiento (el denominado cora- de potencia o estáticos (de menor duración pero mayor potencia
zón de atleta), cuyo objetivo no es otro que mejorar la capacidad o intensidad, como correr los cien metros lisos o la halterofilia)
y rendimiento del sistema para satisfacer las demandas de los tenderían a producirse adaptaciones del tipo hipertrofia concén-
músculos esqueléticos durante el ejercicio. trica, con un mayor engrosamiento de las paredes ventriculares
y una menor dilatación de su cavidad.
Corazón de atleta El comportamiento de la función del músculo cardíaco en
Se sabe desde hace más de un siglo que el sistema cardiovascu- respuesta al ejercicio ha sido también estudiado con técnicas de
lar de las personas entrenadas difiere estructural y funcional- imagen médica como la ecocardiografía. En el ventrículo izquier-
mente del de la población general. La primera descripción de la do las funciones sistólica (expulsión de la sangre del corazón) y
entidad clínica del corazón de atleta fue realizada por el sueco diastólica (llenado con sangre) están aumentadas. En cambio,
Salomon E. Henschen en 1899, quien identificó una dilatación en el ventrículo derecho los resultados de diferentes estudios,
de las cámaras del corazón en esquiadores de fondo, a la cual escasos por otro lado, son contradictorios. Aparentemente, la
atribuyó una mayor capacidad de trabajo cardíaco. Desde en- función global del ventrículo derecho está conservada, pero al-
tonces, se ha debatido en diversas ocasiones sobre la verdadera gunos datos recientes apuntan que durante la actividad de alta

Persona no deportista Ciclista Paciente con cardiopatía


salvo indicación contraria, todas las ilustraciones son cortesía de los autores

estas imágenes ecocardiográficasmuestran las diferencias en la dimensión y forma del corazón de un sujeto no
deportista (izquierda), un ciclista (centro) y un paciente afecto de una miocardiopatía dilatada (derecha). Tanto el ciclista como el
paciente con miocardiopatía dilatada presentan un ventrículo izquierdo más dilatado y esférico que el sujeto de control no deportis-
ta. El ciclista no sufre miocardiopatía, a pesar de que el aspecto morfológico de su corazón es similar al del enfermo. (AD: aurícula
derecha; AI: aurícula izquierda; VD: ventrículo derecho; VI: ventrículo izquierdo.)

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  55


intensidad la sobrecarga en él es superior, 60 milímetros, el valor máximo considerado
debido a un aumento desproporcionado de normal en la población general. Igualmente,
la presión en la circulación pulmonar en La muerte súbita han observado que hasta un 20 por ciento
comparación con el de la presión arterial
sistémica. Se ha observado asimismo que
supone un reto poseen una aurícula izquierda con un tama-
ño superior al máximo normal, en especial
los deportistas profesionales presentan para la cuando se trata de varones. En cuanto al
una aurícula derecha más dilatada que la concepción grosor de la pared ventricular, este sobre-
izquierda. pasa el límite superior normal en un 2 por
Todos estos cambios adaptativos al en- del deporte ciento de los deportistas de raza blanca y
trenamiento permiten aumentar el llenado como un hasta en el 13 por ciento de los de raza negra.
de sangre en el corazón durante la diástole, La aorta también puede estar ligeramente
lo que a su vez genera de forma mantenida elemento agrandada en los sujetos entrenados, sin
un mayor volumen de expulsión de sangre beneficioso que ello suponga la existencia de patología
en la fase de sístole, incluso a las elevadas aórtica. Como se ha comentado, estas mo-
frecuencias cardíacas que se producen du- para la salud dificaciones se producen para adaptarse a
rante el ejercicio. cardiovascular los mayores requerimientos de sangre ex-
pulsada en cada latido cardíaco durante la
Distinguir la patología práctica deportiva.
La problemática puede plantearse en el Por tanto, en ocasiones se plantea el reto
momento de evaluar a un sujeto deportista que presenta cam- diagnóstico de diferenciar entre lo que son cambios estructura-
bios estructurales importantes en el corazón. Estos pueden ser les cardíacos adaptativos, sin ninguna repercusión terapéutica
el resultado de la simple adaptación fisiológica —y, por tanto, ni pronóstica, de aquellos que pueden deberse a la presentación
normal— al entrenamiento crónico, pero también se observan incipiente de una enfermedad, con implicaciones terapéuticas
en fases incipientes de algunas enfermedades del músculo car- y pronósticas muy distintas. En el ámbito del deporte compe-
díaco. Entre ellas cabe destacar la miocardiopatía hipertrófica y titivo supone la potencial interrupción o incluso el cese defini-
la miocardiopatía dilatada, en las que las paredes miocárdicas tivo de la carrera deportiva; por ello, un diagnóstico adecuado
se engruesan y la cavidad ventricular se dilata, respectivamente. resulta decisivo. Afortunadamente, el desarrollo continuo de
Los límites de las dimensiones cardíacas que se establecen las distintas técnicas de imagen aplicadas al corazón, como la
como normales son algo distintos entre los deportistas y la po- ecocardiografía y la resonancia magnética, así como la respues-
blación general. Mediante el estudio de un amplio grupo de ta al desentreno, permite diferenciar cada vez mejor estas dos
deportistas, Antonio Pelliccia, del Instituto de Medicina del situaciones. Esta última prueba consiste en establecer períodos
Deporte del Comité Olímpico Nacional Italiano, y sus colabo- de reposo y cese del entrenamiento ante casos de duda; si al
radores han demostrado que un 14 por ciento de ellos presen- cabo de un tiempo se observa que los cambios se corrigen, ello
tan una dimensión interna del ventrículo izquierdo superior a significa que estos correspondían a un mecanismo adaptativo,

10 mm
25 mm

Al examinar un corazón normalmediante una ecocardiografía, se observa que su pared miocárdica (septo interven-
tricular) tiene un grosor máximo de 10 milímetros (izquierda). En un corazón afecto de miocardiopatía hipertrófica ese valor alcanza
los 25 milímetros (derecha). El grosor supera con creces el rango de la adaptación al entrenamiento crónico (el valor máximo «normal»
correspondería a 12 milímetros), lo que constituye un rasgo claramente patológico. (Ao: aorta; AI: aurícula izquierda; VD: ventrículo
derecho; VI: ventrículo izquierdo.)

56  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Normal Síndrome de Brugada

V1

El electroCARDIOgrama (ECG) V2
constituye una herramienta útil para de-
tectar posibles alteraciones cardíacas que
podrían ocasionar muerte súbita. En la V3
imagen se muestran dos ECG de superficie
de 12 derivaciones (solo se ilustran seis de
ellas). Uno corresponde al patrón clásico
de un corazón normal; en el otro se observa
V4
la anomalía en «aleta de tiburón» (flechas),
que permite realizar el diagnóstico de
síndrome de Brugada, un trastorno en los
canales del sodio del miocardiocito que V5
altera su conducción eléctrica y que oca-
siona la aparición de arritmias malignas
responsables de muerte súbita. V6

mientras que si persisten, probablemente nos hallemos ante embargo, las características de esta arritmia son distintas entre
una enfermedad cardíaca. ambos grupos; en general, afecta a los deportistas de mediana
Por otro lado, el efecto de la adaptación al entrenamiento edad en forma de crisis paroxísticas que suelen aparecer cuan-
sobre la progresión de determinadas cardiopatías leves, como do se hallan en reposo, ya que están mediadas por el sistema
la presencia de una válvula aórtica bicúspide, una enfermedad parasimpático o vagal.
valvular leve o un pequeño cortocircuito intracardíaco, es aún Además de la fibrilación auricular (arritmia benigna), son
muy desconocido. también conocidos los casos de muerte súbita en el mundo
Los cambios estructurales en el corazón de sujetos entrenados del deporte. Esta se define como la que se produce de forma
se identifican en el electrocardiograma (ECG) como alteraciones abrupta e inesperada en menos de una hora desde el inicio de
que afectan sobre todo al segmento de la repolarización eléctrica los síntomas. La causa última de la muerte súbita es un tras-
(fase en la que, tras terminar el estímulo cardíaco, se recupera el torno grave del ritmo cardíaco (arritmia maligna) que produce
umbral eléctrico de la situación basal). Una vez más, estos signos un paro cardíaco y la muerte inmediata del sujeto. Cuando
en una persona no entrenada podrían representar una patología esta afecta a pacientes jóvenes, y en especial a los deportistas,
cardíaca, pero en sujetos deportistas pueden considerarse total- tiene un efecto devastador. Además, supone un reto para el
mente normales. También resultan más frecuentes en varones y concepto del deporte como una herramienta beneficiosa en la
en la raza negra. Una vez más, suponen un reto en el diagnóstico salud cardiovascular.
diferencial del límite entre la adaptación al entrenamiento y la La incidencia de muerte súbita asociada al deporte descrita
enfermedad incipiente. Dada la elevada prevalencia de altera- en las diferentes series se sitúa entre 0,5 y 3 casos cada 100.000
ciones en el ECG del sujeto entrenado, algunas sociedades cien- personas al año. A pesar de las limitaciones existentes en los
tíficas, como la Sociedad Europea de Cardiología, han elaborado registros realizados hasta la fecha, en parte debido a una falta
documentos de consenso en el que definen los signos normales de centralización de los datos y a que estos se basan a menudo
y anómalos en el ECG de los deportistas. en reportajes aparecidos en los medios de comunicación, tales
cifras se repiten de forma más o menos constante en la biblio-
Trastornos del ritmo cardíaco grafía. De este modo, un estudio de seguimiento reciente sobre
En los últimos años han ido apareciendo estudios que asocian la la maratón de Boston durante diez años ha demostrado una
práctica deportiva intensiva y crónica con una mayor incidencia incidencia de muerte súbita entre las cifras indicadas; también
de trastornos del ritmo cardíaco, principalmente la fibrilación se ha observado una incidencia similar entre los deportistas
auricular (latidos de la aurícula descoordinados e irregulares). especializados en diferentes disciplinas.
El origen de esa alteración se ha atribuido a diversos factores, En la gran mayoría de los casos, la muerte súbita se produce
como una mayor activación del sistema nervioso parasimpático por una enfermedad cardíaca subyacente, ya sea hereditaria o
o vagal durante el reposo o la propia adaptación estructural adquirida. En las personas de edad inferior a los 35 años, las
cardíaca al entrenamiento. En este sentido, un análisis conjun- causas más frecuentes son la miocardiopatía hipertrófica (el
to publicado en 2009 en Europace por Jawdat Abdulla y Jens engrosamiento del músculo cardíaco que provoca una disfunción
R. Nielsen, del Hospital Glostrup de Copenhague, en el que se del órgano), que afecta a 1 de cada 500 personas; la miocardio-
incluyeron datos obtenidos por nuestro grupo, ha demostrado patía arritmogénica (latidos arrítmicos debidos a una alteración
que los deportistas presentan un riesgo cinco veces mayor de de una parte del tejido miocárdico); y otras patologías, como
padecer fibrilación auricular que los sujetos no entrenados. Sin las anomalías del origen y trayectoria de las arterias corona-

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  57


A DAPTACIÓN Y PATOLOGÍA

Corazón entrenado
Durante la actividad física se activan distintos mecanismos con un único objetivo: que el corazón expulse en cada latido un mayor
volumen de sangre. Este cambio en la dinámica circulatoria, cuando es sostenido (como en el entrenamiento crónico), genera
modificaciones adaptativas en la estructura y geometría cardíaca. Se está estudiando si estas modificaciones son las causantes
de ciertas alteraciones funcionales, como los trastornos del ritmo cardíaco, hecho que parece claro cuando existe una patología
cardíaca de base.

Corazón modificado CAMBIOS CAMBIOS


ESTRUCTURALES FUNCIONALES

Las cavidades (aurículas


y ventrículos) se dilatan para
acomodar un mayor volumen
de sangre circulante
Corazón normal

Aurícula Trastornos del ritmo


izquierda cardíaco: fibrilación
auricular (latidos de
Aurícula Las paredes se engrosan la aurícula irregulares)
derecha
(hipertrofia) para movilizar y otras alteraciones
y bombear un mayor volumen que pueden dar lugar
Ventrículo sanguíneo a muerte súbita
Ventrículo izquierdo
derecho

El tejido muscular se altera,


con un aumento del contenido
de colágeno (fibrosis)

Tejido fibrótico

rias o las canalopatías (disfunción de los canales iónicos en las El hecho de que existan cambios estructurales cardíacos
membranas de los miocitos; entre ellas el síndrome de Brugada, causados por el entrenamiento y que estos sean reversibles con
descrito por uno de los autores del presente artículo). En sujetos el desentreno plantea la duda de si el ejercicio crónico podría
de más edad, la patología coronaria arteriosclerótica, debida al favorecer un sustrato favorable para generar trastornos del
endurecimiento y estrechamiento de las arterias coronarias, ritmo eléctrico del corazón (arritmias). Un corazón dilatado e
constituye la causa principal de muerte súbita. hipertrófico es, por definición, un órgano arritmogénico. Gra-
La relación causal entre el deporte y la muerte súbita es aún cias al uso de técnicas de resonancia magnética cardíaca con
controvertida. Según un estudio realizado en Italia, país con contraste, se ha observado que algunos deportistas presentan
© Rabbitteam/Thinkstock (corazones); investigación y ciencia (composición)

una amplia experiencia en el campo de la cardiología deportiva, pequeñas zonas con fibrosis (sustitución patológica de tejido
cuando la población se divide en deportistas y no deportistas, la muscular por colágeno) en el miocardio. Estas son respon-
incidencia de muerte súbita es casi el triple en los primeros que sables de las arritmias en algunas enfermedades cardíacas,
en los segundos. También se debate sobre el papel que pueden como el infarto.
desempeñar en estas arritmias malignas las drogas e incluso Con el fin de demostrar la relación causal entre fibrosis y
ciertos fármacos, como los utilizados para el tratamiento del génesis de arritmias en sujetos deportistas, nuestro grupo ha
trastorno de déficit de atención, una situación no infrecuente en realizado diversos estudios en un modelo experimental con
la población de niños y adolescentes deportistas. Por otra parte, ratas sometidas a un programa de entrenamiento intensivo
es bien conocido que existen patologías cardíacas en las que el (cinta sin fin). En estos experimentos se ha observado que las
esfuerzo puede conducir al colapso cardíaco por la aparición de ratas entrenadas muestran, además de una mayor hipertrofia y
arritmias malignas, al suponer un aumento de la demanda hemo- dilatación cardíaca, una zona fibrótica en el tejido miocárdico
dinámica y una descarga adrenérgica. Por tanto, hay que pensar de ambas aurículas y del ventrículo derecho, junto con una
que el ejercicio actúa al menos como un generador de fenómenos mayor tendencia a sufrir arritmias ventriculares. Además, se
arrítmicos en sujetos con una patología cardíaca de base. ha comprobado que, si se establece un período de descanso tras

58  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


el entrenamiento, se reduce la extensión tidad de deporte practicado y el beneficio
de la fibrosis. para la salud. El remodelado o adapta-
ción estructural que presenta el sistema
Medidas preventivas cardiovascular al entrenamiento crónico
La no despreciable incidencia descrita de se asemeja a situaciones de enfermedad
muerte súbita entre los deportistas, su cardíaca, como la dilatación, la hipertrofia
impacto sociosanitario y la posibilidad de o incluso la fibrosis. Este hecho tiene dos
diagnosticar, si se adoptan las medidas ade- implicaciones.
cuadas, la patología que la favorece plan- Por un lado, el facultativo que evalúa a
tean la necesidad de una prevención de la los deportistas debería saber diferenciar
muerte súbita en el ámbito del deporte. La bien lo que es adaptativo (normal) de lo
primera medida propuesta consistiría en que es patológico. Esta tarea no resulta fá-
disponer de desfibriladores automáticos cil; requiere un alto nivel de experiencia
externos en los estadios y centros deporti- en valoración de pacientes con cardiopa-
vos, además de crear espacios cardioprote- tías y de deportistas sanos. En ocasiones,
gidos que incluyan la presencia de personal supone un auténtico reto diagnóstico aún
formado en reanimación cardiopulmonar por resolver.
básica. Tal medida se ha visto facilitada en Por otro lado, este solapamiento es-
los últimos tiempos gracias a la simplifica- tructural entre fisiología adaptativa y
ción de los aparatos, que casi no requieren enfermedad plantea la hipótesis de si el
ninguna intervención de personal y cuen- entrenamiento crónico puede originar al-
tan con algoritmos automatizados para teraciones en el corazón que constituirían
hacerlos funcionar. La utilidad de los des- per se un sustrato para provocar arritmias
fibriladores externos para el tratamiento y un posible riesgo para la salud. Evidente-
de arritmias malignas y la resucitación mente, la predisposición genética y perso-
cardiopulmonar ha sido ampliamente de- nal de cada individuo siempre cumple una
mostrada, pero desgraciadamente en Espa- función y aún deben realizarse muchos
ña su disponibilidad en espacios públicos más estudios para profundizar en esta hi-
es aún limitada y, sin duda, menor que en La instalaciónen lugares públicos pótesis. Sin embargo, tal idea hace pensar
otros países. de desfibriladores automáticos de fácil en la necesidad de que los deportistas, en
Otra medida preventiva recomendada manejo, como este aparato ubicado en especial los que practican deportes profe-
sería la evaluación cardiológica sistemá- un centro deportivo, resultaría de enor- sionales y sobre todo los de alta exigencia
tica de los deportistas para el diagnóstico me utilidad a la hora de tratar arritmias física, revisen periódicamente no solo el
precoz de cardiopatías subyacentes; estas malignas y evitar la muerte súbita. estado de sus músculos y articulaciones,
podrían representar la causa directa de la sino el de su músculo más imprescindible:
muerte súbita, como ocurre con determi- el corazón.
nados trastornos eléctricos (canalopatías, como el síndrome En conclusión, a pesar de los grandes beneficios del deporte
de Brugada, o la taquicardia adrenérgica), o bien favorecer sobre la salud en general, no hay que olvidar que a la vez de
las arritmias, como sucede en la hipertrofia ventricular grave. promover su práctica regular y en intensidades razonables,
La mayoría de estas patologías no se pueden detectar antes debe difundirse la necesidad de practicarlo con seguridad. No
del suceso de la muerte súbita si no se realizan exámenes solo deben tenerse en cuenta las condiciones externas y los
específicos, pues casi todas ellas cursan sin otros síntomas lugares adecuados para realizarlo, sino también tener presente
hasta la presentación de una arritmia cardíaca que provoca la importancia de hacerlo con un corazón sano.
el fallecimiento.
En Italia, desde la aplicación de un programa de cribado
antes de la participación deportiva, la tasa anual de muerte
súbita en atletas ha disminuido de 3,6 a 0,4 casos cada 100.000 PARA SABER MÁS

personas al año; esta reducción se ha obtenido gracias al reco- Physiologic left ventricular cavity dilatation in elite athletes.A. Pelliccia
nocimiento de sujetos con enfermedades cardíacas que podrían et al. en Annals of Internal Medicine, vol. 130, págs. 23-31, 1999.
Is the risk of atrial fibrillation higher in athletes than in the general
desembocar en una muerte súbita. Aunque estos datos no han
population? A systematic review and meta-analysis.J. Abdulla
sido confirmados por otros estudios y hay una gran controversia y J. R. Nielsen en Europace, vol. 11, págs. 1156-1159, 2009.
por la financiación y los recursos económicos disponibles de es- Cardiac arrhythmogenic remodeling in a rat model of long-term intensive
tos programas de evaluación sistemática, en la actualidad existe exercise training.B. Benito et al. en Circulation, vol. 123, n.o 1, págs. 13-22,
el consenso más o menos generalizado de que debe hacerse una 4 de enero de 2011.
Sports-related sudden death in the general population.E. Marijon et al.
evaluación cardiológica a los sujetos que entrenan de forma en Circulation, vol. 124, págs. 672-681, 2011.
intensiva. Así, entidades como el Comité Olímpico Internacional Exercise-induced right ventricular dysfunction and structural remodelling
o la FIFA aconsejan evaluar el estado de salud del corazón de in endurance athletes.A. La Gerche et al. en European Heart Journal, vol. 33,
sus deportistas mediante chequeos sistemáticos. n.o 8, págs. 998-1006, abril de 2012.

en nuestro archivo
Cuestiones pendientes
El corazón.Temas de IyC n.o 42, 2005.
A pesar de las diversas ventajas del deporte sobre la salud,
queda por aclarar si existe una relación directa entre la can-

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  59


LOS
salud

BE
DEL
EJ
La actividad física resulta beneficiosa para el organismo
Shari S. Bassuk, Timothy S. Church y JoAnn E. Manson

PRIMEROS PASOS:En la
primera década del siglo xix,
Eadweard Muybridge perfec-
cionó la fotografía de captura
fotograma a fotograma para
estudiar la locomoción
humana.

60  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


NEFICIOS

ERCICIO
por muchas razones más allá de las viejas conocidas

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  61


Shari S. Bassukes epidemióloga en el Hospital Brigham y de
Mujeres e investigadora de la Escuela de Medicina de Harvard.

Timothy S. Churches titular de la cátedra John S. McIlhenny,


director del Laboratorio de Investigación sobre Medicina Preventiva
y profesor del Centro de Investigación Biomédica de Pennington en
la Universidad estatal de Luisiana.

JoAnn E. Mansones jefa de la división de medicina preventiva en el


Hospital Brigham y de Mujeres, profesora de medicina y de salud femenina
en la Escuela de Medicina de Harvard, y profesora en el departamento de
epidemiología de la Escuela de Salud Pública de Harvard.

T
odos sabemos que nos conviene realizar
ejercicio. Pero pocos somos conscientes de
que su práctica es lo más importante que
la mayoría podemos hacer para mejorar
o mantener nuestra salud. El movimiento
regular no solo disminuye el riesgo de padecer o morir a cambio, destacan el valor de los episodios
regulares de actividad moderada. El gran
causa de una cardiopatía, un accidente cerebrovascular Estudio sobre la Salud de las Enfermeras y
o diabetes, sino que también evita ciertos tipos de cáncer, la Iniciativa de Salud Femenina, en los que
ha participado uno de nosotros (Manson),
mejora el estado de ánimo, fortalece los huesos y los múscu- han demostrado que el ejercicio moderado
los, aumenta la capacidad pulmonar, reduce el riesgo de y el enérgico aportan ventajas equiparables,
caídas y fracturas, y ayuda a mantener el peso corporal. según se desprende de diversas variables
de salud. A partir de los datos de estos y
Y estos son solo algunos de los efectos más conocidos. otros proyectos, las últimas directrices sobre
ejercicio de los EE.UU. (publicadas en 2008)
En los últimos años numerosas investigaciones han ampliado recomiendan el equivalente de al menos 30 minutos de activi-
aún más la lista de beneficios. Entre otros aspectos, el ejercicio dad moderada, como caminar a paso ligero, cinco o más días
parece incrementar la capacidad intelectual (en concreto, para a la semana (o 75 minutos a la semana de actividad enérgica,
llevar a cabo tareas que requieren atención, organización y pla- como correr), más 30 minutos de actividad de fortalecimiento
nificación), reduce los síntomas de la depresión y la ansiedad muscular al menos dos días a la semana.
en algunas personas y potencia la capacidad del sistema inmu- Una mirada atenta a algunos de los descubrimientos más
nitario para detectar y defenderse de ciertos tipos de cáncer. fascinantes ofrece una idea sobre las formas menos evidentes en
Además, se está dando un paso más allá al describirse los efectos las que el entrenamiento protege nuestro cuerpo y lo mantiene
positivos que se producen a escala celular y molecular en ciertas en buen funcionamiento.
enfermedades, como la ateroesclerosis y la diabetes.
Los estudios que intentan desentrañar las numerosas formas Efectos inmediatos
en las que el ejercicio modifica diversos sistemas de nuestro Para comprender bien los últimos hallazgos, resulta útil conocer
organismo (cardiovascular, digestivo, endocrino y nervioso, por cómo responde el organismo ante el aumento de las demandas PÁGINAS ANTERIORES: EADWEARD MUYBRIDGE, archivos de la Universidad de Pensilvania

nombrar algunos) revelan que los beneficios se deben sobre todo físicas. El ejercicio puede tomar diversas formas, como cami-
a los cambios, entre leves y moderados, en muchos aspectos de nar por la nieve, nadar o caminar a un ritmo rápido por la
la fisiología, y no a un gran efecto sobre unos pocos procesos playa, y realizarse con diferente intensidad. La actividad aeró-
celulares y tisulares. bica aumenta de forma notable la demanda de oxígeno en los
También se ha puesto de manifiesto que no se necesita ser músculos, lo que exige un mayor trabajo de los pulmones. Su
triatleta para mejorar la salud. Hace veinte años, los expertos en beneficio para la salud es el mejor conocido. Pero las formas
medicina preventiva centraron su atención casi exclusivamente más estacionarias de ejercicio, como el levantamiento de peso
en los beneficios derivados de la actividad enérgica. Hoy, en o practicar el propio equilibrio, también tienen su valor.

EN SÍNTESIS

La actividad física regularde intensidad moderada o Recientes investigaciones han revelado nuevas formas No obstante, permanecer sentado
enérgica reduce de forma notable el riesgo de fallecer mediante las que el ejercicio habitual reduce el riesgo de mucho tiempo puede anular algunas
a causa de una cardiopatía, accidente cerebrovascular, cardiopatía y cáncer, ayuda a controlar la diabetes e incluso de las ventajas del ejercicio regular
diabetes, cáncer y otras enfermedades. facilita el aprendizaje. para la salud.

62  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


m á s a ll á d e l c o r a z ó n y l o s p u l m o n e s de sangre hacia los órganos que no son ne-
cesarios para el movimiento, como el tubo
El ejercicio favorece también digestivo y los riñones. Al mismo tiempo,
los vasos sanguíneos de los músculos ac-
otras partes del cuerpo tivos se abren, lo que asegura el aporte
hacia ellos de sangre rica en oxígeno.
La mayoría de las personas desconocen que la actividad física entre moderada y enér- Una vez en las células musculares,
gica cambia por completo nuestro organismo. Aquí se presenta una visión de algu- o miocitos, el oxígeno se difunde hasta
nos de los efectos menos conocidos, que empiezan con las conexiones neuronales las mitocondrias, unas estructuras que
del cerebro y se extienden por los principales músculos y huesos de las extremidades. utilizan el gas para generar energía para
la célula. El combustible básico de este
proceso es la molécula de glucosa, que el
Sistema nervioso cuerpo obtiene al descomponer partículas
El ejercicio mejora la función cogni- grandes de alimentos y que absorbe du-
tiva. El de tipo aeróbico ayuda a los rante la digestión. La reacción del oxígeno
adultos de edad avanzada, sobre todo con la glucosa en la mitocondria constitu-
en la organización, la planificación ye un tipo muy eficiente de combustión.
y la atención. Cuando hay oxígeno, la mitocondria crea
unas veinte veces más energía por molé-
Sistema cula de glucosa que cuando no lo hay.
inmunitario El organismo quema primero las mo-
La actividad física regular léculas de glucosa almacenadas en forma
protege al cuerpo de la de glucógeno, un compuesto que se halla
inflamación; pero su prác- sobre todo en el hígado y en los músculos.
tica excesiva puede debi-
Sistema endocrino Pero a medida que el ejercicio continúa,
litar la capacidad de este
sistema para combatir a El ejercicio mejora la respuesta las existencias de glucógeno se agotan y
los patógenos. del cuerpo a la insulina y es- las moléculas de triglicéridos (un tipo de
timula otra hormona, la adipo- grasa) se convierten en la principal fuente
nectina. Tales cambios dismi-
de combustible. Toda esta combustión in-
nuyen el riesgo de diabetes
de tipo 2 y de síndrome terna genera varios subproductos, como el
metabólico. ácido láctico y el dióxido de carbono, que
se difunden de los músculos al torrente
Cáncer circulatorio, donde son detectados por el
La actividad física resto del organismo. La concentración
reduce el riesgo cada vez mayor de estos productos de
de cáncer de
Sistema desecho desencadena reacciones bioquí-
mama y co-
musculoesquelético lorrectal, así micas en el cerebro, pulmones y corazón,
El ejercicio con pesas y las como de otras que en última instancia eliminan tales
rutinas de equilibrio ayudan Genética neoplasias. compuestos con mayor eficacia.
a evitar fracturas y caídas. La Se están identificando los genes Los beneficios del ejercicio físico em-
actividad aeróbica disminuye que se activan o desactivan a
la fatiga cotidiana al aumentar
piezan a notarse cuando este se convierte
causa de cambios en la activi-
la eficiencia muscular. dad física. Los efectos suelen ser en un hábito rutinario. El cuerpo se adap-
modestos, pero se producen en ta a las mayores demandas que el esfuer-
una gran variedad de células. zo conlleva, lo que aumenta la resistencia
de las personas a medida que el entrena-
miento avanza. Así, los pulmones proce-
Se han desarrollado métodos rigurosos para medir la inten- san más oxígeno al volverse más profunda la respiración y el
sidad del ejercicio aeróbico en los laboratorios de investiga- corazón bombea más sangre con cada latido [véase «Adaptación
ción. Fuera de ellos, una forma más eficaz y menos costosa de cardíaca al ejercicio físico», por Marta Sitges y Josep Brugada,
determinar el esfuerzo que estamos realizando es la prueba del en este mismo número]. Tales adaptaciones, que suelen aparecer
habla. La actividad moderada empieza cuando nuestro corazón a las pocas semanas de cumplir o sobrepasar las directrices de
comienza a latir más rápido y respiramos con mayor dificultad, EE.UU. sobre la actividad física, también originan modificaciones
aunque todavía podemos hablar o recitar un poema mientras biológicas que mejoran la salud a largo plazo.
nos movemos. Pero si solo podemos mascullar una palabra o dos
a la vez, entonces nos estamos entrenando de forma enérgica. Cambios moleculares
En el otro extremo de la escala, si podemos cantar mientras nos Un sinfín de datos demuestran los efectos del ejercicio sobre casi
movemos, nuestro trabajo tiene un bajo nivel de intensidad. cualquier parte de nuestro cuerpo, desde los principales sistemas
Cuando una persona se pone en movimiento, el sistema de órganos hasta la activación o desactivación de ciertos genes.
brown bird design

nervioso prepara todos los órganos del cuerpo para la acción. En la infografía que acompaña a este artículo se indican algunos
Al principio el individuo percibe una mayor consciencia de sí de los hallazgos más importantes. Pero aquí nos centraremos en
mismo, un aumento de la frecuencia cardíaca, una respiración varios mecanismos recién descubiertos que ayudan a explicar
acelerada y una sudoración leve. Internamente, se reduce el flujo por qué el entrenamiento potencia nuestras funciones cogniti-

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  63


vas, mejora nuestro control sobre la concentración de azúcar en se disuelve en el entorno acuoso de la sangre, por lo que debe
sangre y fortalece nuestro sistema cardiovascular. Estos cambios empaquetarse en una sustancia que sí lo haga.) Además, las
tienen un efecto mayor sobre la calidad de vida cotidiana que partículas de LDL se presentan en diversos tamaños, del mis-
casi cualquier otro beneficio del ejercicio. mo modo que los alimentos pueden distribuirse en furgonetas
Desde hace mucho tiempo, los atletas saben que el deporte o bien en camiones enormes.
mejora su estado de ánimo y su salud mental. Sin embargo, hasta Durante los últimos años, numerosos científicos han descu-
2008 no se logró medir la denominada euforia del corredor, una bierto que las moléculas más pequeñas de LDL conllevan un
sensación que aparece después del ejercicio prolongado. No solo especial riesgo para la salud. Tienden a perder electrones que
se demostró que durante una carrera de larga distancia el cerebro luego rebotan por los vasos sanguíneos, lo que daña a otras
liberaba más endorfinas (hormonas similares a los opiáceos que moléculas y células (piénsese en un conductor loco al volan-
evocan sensaciones de placer), sino que además estas se hallaban te de una furgoneta destartalada). En cambio, las moléculas
activas en regiones del cerebro responsables de emociones fuer- voluminosas de LDL son mucho más estables y flotan por el
tes. (Los trabajos anteriores habían descrito un aumento de las torrente circulatorio sin chocar con nada (de forma parecida
endorfinas solo en el torrente circulatorio, sin relación alguna a los grandes camiones que presentan un buen mantenimiento
con los cambios en el cerebro.) y son dirigidos por conductores profesionales).
En tiempo reciente, las investigaciones se han centrado en Los estudios han demostrado ahora que el ejercicio aumenta
las modificaciones químicas que experimenta el cerebro, en con- el número de las moléculas de LDL grandes y seguras, al tiempo
creto las que potencian nuestra capacidad para concentrarnos, que disminuye el de las pequeñas y peligrosas; altera la pro-
pensar y tomar decisiones. En 2011, un estudio comparativo porción entre ambas al promover la actividad de una enzima
aleatorizado en el que participaron 120 personas sexagenarias llamada lipoproteinlipasa en los tejidos adiposo y muscular. De
y septuagenarias reveló que el ejercicio aumentaba el tamaño este modo, dos personas con la misma cantidad de colesterol en
de una zona del cerebro llamada hipocampo. Los autores del la sangre pero diferente nivel de actividad física podrían poseer
trabajo se percataron de que la parte del hipocampo modificada un perfil de riesgo cardiovascular muy distinto. Probablemen-
era la que permite recordar a las personas el entorno familiar; te, el adicto a la televisión contará con muchas LDL pequeñas

En nuestros hábitos diarios y en nuestro entorno físico corriente


necesitamos integrar el movimiento regular y prolongado,
practicado en cualquier grado de intensidad de forma segura
también representa una de las pocas regiones del cerebro que y muy pocas o ninguna de las grandes, mientras que en la san-
produce neuronas nuevas, al menos en las ratas. Se cree que las gre de una persona activa predominarán las LDL voluminosas.
células recién formadas ayudan a distinguir acontecimientos o A pesar de presentar niveles idénticos de colesterol, el primer
informaciones que se asemejan entre sí. Además, los estudios individuo tendrá un riesgo varias veces superior de sufrir un
con animales han demostrado que el ejercicio aumenta los ni- ataque cardíaco que el segundo.
veles del factor neurotrófico derivado del cerebro (BDNF, por La actividad física regular ejerce un efecto positivo sobre
sus siglas en inglés), una molécula que estimula el crecimiento otro componente clave de la sangre: la glucosa. Normalmente, el
de las neuronas nuevas. hígado, el páncreas y los músculos esqueléticos (los encargados
Las investigaciones actuales están poniendo en entredicho de mover la cabeza, brazos, piernas y torso) trabajan coordina-
la idea que se tenía sobre el modo en que el ejercicio regular dos para asegurar el aporte de azúcar al cuerpo, se halle este
previene las cardiopatías. En un principio se pensaba que este en reposo o activo. Por definición, el ejercicio aumenta las de-
reducía el riesgo cardiovascular principalmente porque hacía mandas de los músculos esqueléticos, que necesitan cantidades
disminuir la presión arterial y la cantidad en sangre de colesterol crecientes de glucosa para sostener el esfuerzo. A largo plazo,
de las lipoproteínas de baja densidad (LDL, por sus siglas en también mejora la eficiencia de las fibras musculares en el uso
inglés), conocido como también colesterol «malo», al tiempo que de la glucosa, con lo que estas se fortalecen.
hacía aumentar el colesterol de las lipoproteínas de alta densi- El hígado responde de inmediato a la mayor necesidad de
dad (HDL), el colesterol «bueno». Esta conclusión era correcta, combustible con un aporte de glucosa al torrente circulatorio;
pero solo en parte. De hecho, la actividad física disminuye de y el páncreas libera una hormona llamada insulina, que indica
forma notable la presión arterial en algunas personas, pero en a las células que extraigan mayores cantidades de glucosa de
la mayoría tal beneficio resulta pequeño. Además, si bien el ejer- la sangre. Se podría pensar que el proceso conjunto provocará
cicio (sobre todo el de resistencia, como el entrenamiento con cambios bruscos en los niveles de azúcar, especialmente después
peso) puede aumentar el colesterol de las HDL —un cambio que de una comida o de una carrera; pero el cuerpo se esfuerza
suele tardar varios meses en aparecer—, el efecto es modesto, por mantener unos valores en sangre dentro de un intervalo
del orden de unos pocos puntos porcentuales. bastante estrecho, entre los 70 y 140 miligramos por decilitro
Una investigación posterior ha revelado que el efecto más (y muy por debajo de los 126 en ayunas), al menos en las per-
importante relacionado con el colesterol de las LDL se debe a un sonas que no padecen diabetes. Una de las razones por las que
cambio en sus propiedades moleculares, y no a una reducción el valor debe mantenerse por encima de los 70 miligramos por
de su cantidad en la sangre. Las LDL transportan el colesterol decilitro es que el cerebro depende en gran medida de la glucosa
a través del torrente circulatorio igual que un camión de re- como fuente principal de combustible y, por tanto, se muestra
parto lleva alimentos. (Al tratarse de un lípido, el colesterol no muy sensible a cualquier cambio de su cantidad en la sangre.

64  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Aunque los niveles sumamente bajos pueden llevar al coma y El peligro de estar sentado
a la muerte en cuestión de minutos, desde un punto de vista Dados los múltiples beneficios del ejercicio moderado, cabría
fisiológico resulta igualmente importante no alcanzar durante esperar que la mayoría de la población estuviera dispuesta a
largos períodos los valores del extremo superior. En términos practicarlo. Pero muchos estadounidenses no alcanzan ni si-
generales, el exceso de azúcar tiende a alterar el funcionamiento quiera la media hora recomendada de actividad moderada cinco
de las células y provoca en ellas un envejecimiento prematuro. o más días a la semana. Solo un 52 por ciento de los adultos
A medida que el ejercicio se convierte en un hábito diario, los cumplen la directriz del ejercicio aeróbico; y un 29 por ciento
músculos se vuelven más sensibles a los efectos de la insulina. fortalecen sus músculos 30 minutos dos veces a la semana según
Ello significa que el páncreas no debe trabajar tanto para ayudar lo recomendado. Uno de cada cinco individuos sigue los consejos
a mantener los niveles de glucosa bajo control. De este modo, una relativos al ejercicio aeróbico y de resistencia.
baja concentración de insulina originará el mismo efecto que el La dificultad de cambiar los hábitos sedentarios de la po-
obtenido antes con una concentración superior. Realizar más blación ha llevado a investigar si los episodios más ligeros o
trabajo con menos insulina resulta de especial utilidad para las más cortos de ejercicio resultan igualmente provechosos para la
personas con diabetes de tipo 2, a quienes les cuesta mantener salud. Se espera que la obtención de resultados positivos motive
los valores de glucosa dentro del intervalo normal, en gran me- incluso a los teleadictos a moverse más. Hasta ahora, los datos
dida porque se han vuelto resistentes a los efectos de la hormo- indican que las rutinas diarias de ejercicio, incluso mínimas,
na. Sin embargo, la insulina también promueve la proliferación pueden prolongar en cierta medida la vida de las personas. Un
celular, por lo que su elevada concentración se ha asociado a un análisis de 2012 de los datos de seis estudios, con un total de
mayor riesgo de cáncer de mama y de colon. 655.000 adultos estadounidenses a los que se siguió durante
En tiempo reciente se ha demostrado que la actividad física diez años, reveló que los que dedicaban tan solo 11 minutos al
favorece la captación de glucosa a través de otra vía que no día a actividades tranquilas (jardinería, lavar el coche, dar un
requiere la presencia de insulina. Disponer de una segunda vía paseo por la noche) poseían una esperanza de vida de 1,8 años
para extraer la glucosa del torrente circulatorio e introducirla en superior después de los 40 años que sus compañeros inactivos.
los miocitos podría dar lugar a nuevas estrategias terapéuticas Sin duda, los participantes que cumplían las recomendaciones
contra la diabetes. relativas a la actividad moderada presentaban aún mejores re-
Curiosamente, los diabéticos parecen obtener un mayor be- sultados, con una esperanza 3,4 años mayor. Y a estos todavía
neficio cuando practican diferentes tipos de entrenamiento. Dos les superaban los que estuvieron activos entre 60 y 90 minutos
grandes ensayos clínicos aleatorizados han informado que la al día (4,2 años más de esperanza de vida).
combinación de ejercicio aeróbico y de resistencia permite con- A pesar de las ventajas que aporta un esfuerzo mínimo, un
trolar mejor los niveles de glucosa en sangre que cualquiera de examen conjunto de los estudios realizados hasta la fecha sobre
ambos por separado. Sin embargo, el primer estudio se realizó los efectos del ejercicio revela que la mayoría de las personas
de tal manera que no resultaba claro si la mejoría se debía al se beneficiarían de un aumento gradual en su actividad (como
efecto de los ejercicios combinados o al hecho de que los par- añadir una actividad moderada si se ejercitan de forma leve o
ticipantes acababan ejercitándose durante más tiempo que sus episodios cortos de actividad enérgica si se ejercitan de forma
homólogos que seguían un único programa. Uno de nosotros moderada). Quizá la peor noticia para las profesiones que re-
(Church) decidió abordar esta pregunta en un segundo ensayo quieren trabajar en una oficina o despacho, es que permanecer
en el que distribuyó a 262 hombres y mujeres diabéticos pre- sentado más de seis horas al día durante el tiempo de ocio puede
viamente sedentarios en cuatro grupos: uno de ellos practicó resultar perjudicial incluso si se practican algunos ejercicios de
ejercicio aeróbico (caminar sobre una cinta sin fin); otro, ejercicio alta intensidad. Todavía no se sabe si el problema guarda rela-
de resistencia (remo bajo techo, prensas de piernas y similares); ción con el hecho de estar sentado en sí mismo o con la falta de
otro, ambos combinados; y, por último, el grupo de control realizó movimiento asociado a esta actitud.
estiramientos semanales y clases de relajación. De la evidencia creciente de los beneficios de la actividad
Los grupos que emprendieron una actividad física dedicaron física sobre la salud se desprende un mensaje claro. En nuestros
el mismo tiempo y esfuerzo (unos 140 minutos por semana) a hábitos diarios y en nuestro entorno físico corriente necesita-
lo largo de nueve meses. Todos ellos redujeron el diámetro de mos integrar el movimiento regular y prolongado, practicado en
la cintura. Los dos grupos que realizaron ejercicio aeróbico se cualquier grado de intensidad de forma segura. Debería resultar
pusieron más en forma. Sin embargo, solo el que siguió ejercicios tan fácil como lo es ahora subirse a un coche.
de resistencia y aeróbicos combinados experimentó un descenso Recomendamos encarecidamente que los médicos y otros
notable en la concentración sanguínea de HbA1c, una proteína profesionales de la salud prescriban el ejercicio físico en las vi-
indicadora del valor promedio de glucosa en sangre durante los sitas de rutina al consultorio. Además, abogamos por una mayor
últimos meses. Tal beneficio hace pensar que uno y otro tipo investigación sobre distintos programas de comportamiento,
de entrenamiento operan a través de mecanismos fisiológicos campañas de salud pública y cambios en el diseño urbano que
diferentes, una idea en la que trabajan los expertos del Centro de faciliten la actividad física sostenida en nuestra sociedad ma-
Investigación Biomédica Pennington en Baton Rouge, Luisiana, yoritariamente sedentaria.
y de otros lugares.
El ejercicio continuado fortalece también los músculos al PARA SABER MÁS
promover la formación de mitocondrias, generadoras de energía. Recomendaciones mundiales sobre actividad física para la salud.
En respuesta al ejercicio regular, los miocitos empiezan a pro- Organización Mundial de la Salud, 2010. whqlibdoc.who.int/
ducir PGC-1a, una proteína que empuja a las células a producir publications/2010/9789243599977_spa.pdf
mitocondrias nuevas. Como consecuencia, cada célula convierte Directrices sobre actividad física para los estadounidenses: www.health.gov/
paguidelines
más glucosa en energía, lo que aumenta la fuerza y la resistencia
a la fatiga de todo el músculo.

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  65


E VOLUCIÓN

Orígenes
de la
c o m p l e j i da d
biológica
¿De qué modo pueden los seres vivos
crear estructuras refinadas
sin selección darwinista?
Carl Zimmer
cherie sinnen

66  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Las moscas deL vinagrecriadas en
el laboratorio son más complejas que sus con-
géneres silvestres porque el acogedor entorno
donde viven permite que prosperen las mu-
taciones desventajosas. Esta representación
artística contrasta la anatomía característica
de la mosca silvestre (izquierda) con algunas
mutaciones representativas que surgen en las
moscas de laboratorio (derecha).

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  67


Carl Zimmeres columnista del New York Times y autor de
numerosos libros, entre ellos Evolution: Making sense of life,
escrito en colaboración con Douglas J. Emlen.

C
harles Darwin no había cumplido la treinte-
na cuando concibió la idea básica de la teo-
ría de la evolución, pero no presentó sus ar-
gumentos al mundo hasta recién entrado en
los cincuenta. Dedicó dos décadas de su vida de luz similar al que poseen algunos
animales simples, como los gusanos
a recopilar con meticulosidad pruebas para planos. La selección natural habría
su teoría y a proponer respuestas para todos convertido esta zona en una cavidad
los argumentos en contra que pudo imaginar. Y la principal ob- capaz de percibir la dirección de la luz.
Entonces, algún elemento añadido me-
jeción que previó fue que el proceso evolutivo gradual que ha- joró la visión brindada por la cavidad,
bía imaginado no podría generar ciertas estructuras complejas. lo que facilitó la adaptación del ani-
mal a su entorno e hizo perpetuar en
las generaciones futuras ese precursor
Piénsese en el ojo humano. Las numerosas partes que lo intermedio del ojo. De este modo, paso a paso, la selección
componen (retina, cristalino, músculos, humor vítreo, etcétera) natural llevó tal transformación hacia una mayor complejidad,
tienen que interactuar para hacer posible la visión. Si una de puesto que cada forma intermedia debió conferir una ventaja
ellas sufre daños (por ejemplo, la retina se desprende) pue- respecto a las anteriores.
de sobrevenir la ceguera. Y es que el ojo solo ve si el tamaño y Las reflexiones de Darwin sobre el origen de la complejidad
la forma de sus componentes encajan a la perfección. Si Darwin han recibido el apoyo de la biología moderna. Los biólogos de
estaba en lo cierto, el ojo complejo tuvo que evolucionar a partir hoy examinan el ojo y otros órganos hasta la escala molecular,
de antecesores sencillos. En El origen de las especies, él mismo lo que les ha permitido descubrir proteínas sumamente comple-
admitió que esa idea le parecía absurda en todo punto. jas que se ensamblan en estructuras de asombrosa semejanza
Pero, a pesar de todo, Darwin supo ver un camino para la con portales, cintas transportadoras y motores. Estos intrin-
evolución de la complejidad. En cada generación, los rasgos de cados sistemas de proteínas habrían procedido de otros más
los individuos experimentaban cambios. Algunos de ellos ha- sencillos; a lo largo del camino, la selección natural habría
brían mejorado las posibilidades de supervivencia y permitido favorecido otros sistemas intermedios.
engendrar más descendencia. Con el paso de las generaciones, Pero en fecha reciente, algunos científicos y filósofos han
las variaciones ventajosas se harían más frecuentes, en una pala- sugerido que la complejidad podría surgir por otros cauces.
bra, serían «seleccionadas». A medida que surgieron y se difun- Hay quien afirma que la vida tiene la tendencia intrínseca a
dieron las nuevas variaciones, fueron retocando gradualmente ganar complejidad con el tiempo. Otros mantienen que esta
la anatomía y se formaron estructuras complejas. puede emerger como un efecto secundario de las mutaciones
Darwin sostenía que el ojo humano podría haber evolucio- al azar, sin que la selección natural intervenga en absoluto. La
nado a partir de un sencillo agregado de células captadoras complejidad, afirman, no es el mero fruto de millones de años de

EN S Í N T ESIS

El conocimiento tradicionalsostiene que las estruc- Pero en tiempo recientealgunos expertos Algunos estudios indican que las mutaciones alea-
turas complejas evolucionan a partir de otras más sen- han propuesto que la complejidad puede sur- torias que de forma individual no afectan a un ser
cillas, paso a paso, a través de un proceso evolutivo gir por otros medios (tal vez como un efecto vivo pueden propiciar la aparición de complejidad,
gradual en el que la selección darwinista favorece las secundario), sin que la selección natural la en un proceso denominado evolución constructiva
formas intermedias. promueva. neutra.

68  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


refinamiento logrado a través de la selección natural, el proceso
que Richard Dawkins bautizó con fortuna como «el relojero Algunos insectos poseían
ciego». Hasta cierto punto, simplemente ocurre.

La suma de varias partes


patas deformes, otros
Biólogos y filósofos llevan décadas meditando sobre la evolución
de la complejidad, pero en opinión de Daniel W. McShea, pa- habían adquirido
leobiólogo de la Universidad Duke, han andado renqueando con
definiciones vagas. «No solo no saben cómo cifrarla. Tampoco
saben lo que quieren decir con esa palabra», asegura.
complejos patrones de
McShea ha estado analizando la cuestión durante años, en
estrecha colaboración con Robert N. Brandon, de su misma uni- colores en las alas. Los
versidad. Ambos sugieren que nos fijemos no solo en el enorme
número de partes que componen los seres vivos, sino también
en los tipos de partes. El cuerpo humano está formado por
segmentos de las antenas
10 billones de células. Si todas resultaran iguales, seríamos una
masa informe de protoplasma. En cambio, poseemos células habían adoptado formas
musculares, glóbulos rojos, células cutáneas y un largo etcétera.
Un solo órgano puede albergar muy diversos tipos de ellas. Sin
ir más lejos, la retina contiene unos 60 tipos de neuronas, cada
diversas. Liberadas de
uno con una tarea distinta. Con ese razonamiento, podemos
afirmar que el ser humano es más complejo que una esponja, la selección natural, las
la cual apenas contiene unos seis tipos celulares.
Una ventaja de esta definición es que permite medir la com-
plejidad de morfologías muy diversas. El esqueleto está compues-
moscas se recrearon en
to por distintos tipos de huesos, cada uno con su forma peculiar.
Incluso la columna vertebral presenta diferentes elementos óseos, la complejidad
desde las vértebras del cuello que sostienen el cráneo hasta las
que cierran la caja torácica.
En su libro de 2010, Biology’s first law («La primera ley de selección natural. Según ellos, esta afirmación corresponde a una
la biología»), McShea y Brandon explican a grandes rasgos un ley fundamental de la biología, la única tal vez. La han bautizado
modo en que pudo surgir la complejidad acorde con esa defi- con el nombre de ley evolutiva de fuerza cero.
nición. Cada vez que un ser vivo se reproduce, alguno de sus
genes puede mutar. Y en ocasiones estas mutaciones generan La prueba de la mosca DEL vinagre
nuevos tipos de partes. Una vez adquiridas por el organismo, Hace poco, McShea y Leonore Fleming, estudiante de la Univer-
estas unidades tienen la oportunidad de volverse diferentes. sidad Duke, pusieron a prueba la ley evolutiva de fuerza cero en
Si un gen se duplica por accidente, la copia puede sufrir otras moscas Drosophila, un insecto que se cría desde hace más de
mutaciones distintas de las del gen original. De este modo, si un siglo para hacer experimentos. En el laboratorio, las moscas
se empieza con un conjunto de partes idénticas, estas tenderán disfrutan de una vida acomodada y reciben alimento a todas
a diversificarse cada vez más. En otras palabras, la complejidad horas en un entorno estable y cálido. Sus homólogas silvestres,
del organismo aumentará. en cambio, han de soportar hambre, frío y calor y vérselas con
La adquisición progresiva de complejidad podría ayudar al los depredadores. La selección natural es rigurosa con ellas y
organismo a sobrevivir más tiempo o a engendrar más descen- elimina las mutaciones que les impiden afrontar las numerosas
dencia. Si es así, se verá favorecida por la selección natural y adversidades. Pero en el acogedor ambiente del laboratorio la
se extenderá por la población. Un ejemplo lo hallamos en los selección natural actúa con blandura.
receptores olfativos situados en las terminaciones nerviosas La ley evolutiva de fuerza cero hace una predicción clara:
de la nariz de los mamíferos, que captan las moléculas olo- durante el último siglo las moscas de laboratorio apenas se han
rosas. Los genes de los receptores se han duplicado repetida- visto obligadas a eliminar las mutaciones desfavorables y debe-
mente a lo largo de millones de años y las nuevas copias han rían ser más complejas que las silvestres.
mutado, lo que ha permitido a los mamíferos percibir multi- Fleming y McShea han examinado la bibliografía relativa a
tud de olores. Los animales dotados de un olfato agudo, como 916 linajes de moscas de laboratorio y han obtenido numerosas
los ratones o los perros, poseen más de un millar de tales ge- medidas de la complejidad en cada población. Sus conclusiones,
nes. Pero la complejidad a veces se convierte en un lastre. Las publicadas en la revista Evolution & Development, confirman
mutaciones pueden cambiar la forma de una vértebra cervi- que las moscas de laboratorio son más complejas que las silves-
cal y dificultar el giro de la cabeza. La selección natural impe- tres. Algunos insectos poseían patas deformes, otros habían ad-
dirá que tales mutaciones se difundan al resto de la especie. quirido complejos patrones de colores en las alas. Los segmentos
Es decir, los organismos nacidos con esos rasgos tenderán a de las antenas habían adoptado formas diversas. Liberadas de
morir antes de procrear y los rasgos deletéreos quedarán fue- la selección natural, las moscas se recrearon en la complejidad,
ra de circulación. En casos así, la selección natural actúa con- tal y como predice la ley.
tra la complejidad. Pese a que algunos biólogos han apoyado esta ley, Douglas
A diferencia de la teoría evolutiva ortodoxa, McShea y Bran- Erwin, prestigioso paleontólogo del Museo Smithsoniano de His-
don creen que la complejidad aumenta incluso en ausencia de toria Natural, cree que adolece de graves defectos. «Una de sus

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  69


e vo l u c i ó n m o r f o l ó g i c a

¿Cuán perfecta es la forma de los animales?


Un modelo de simulación predice la evolución de estructuras complejas
según distintas hipótesis de selección natural
Isaac Salazar Ciudad y Miquel Marín-Riera

Ante la pregunta de por qué los animales tienen la forma ción basados en los recientes avances en biología del desarro-
que tienen, a menudo se recurre a explicaciones basadas en llo y evolución.
una perspectiva adaptacionista, que considera que la mayoría
de rasgos son adaptaciones óptimas alcanzadas por selección Del genotipo al fenotipo
natural; o incluso, fuera de la biología y la ciencia, se defiende Para abordar la cuestión planteada arriba, antes es necesario
que existe un diseño preestablecido, según el cual cada detalle responder a otras dos preguntas: ¿qué rango de variaciones fe-
del cuerpo está hecho para cumplir algún tipo de función con notípicas pueden aparecer por mutación en cada generación?, y
una eficiencia que a veces se supone inmejorable. ¿qué aspectos del fenotipo se seleccionan en la naturaleza? Pro-
En la teoría evolutiva, se acepta de forma generalizada que ponemos que ambas preguntas guardan una relación estrecha.
los organismos evolucionan a lo largo del tiempo debido a que la La selección natural no actúa directamente sobre la genética
selección natural actúa sobre la variación heredable que aparece de los organismos, sino sobre el fenotipo, ya sea a nivel morfo-
en cada generación. Ello no implica que todos los aspectos de lógico, fisiológico, comportamental u otros. Debido a que dife-
la morfología o, en general, del fenotipo de un organismo sean rentes variantes genéticas conllevan variaciones en el fenotipo,
adaptativos (es decir, debidos a la se-
lección natural). Se sabe que nume- 100
rosos rasgos del fenotipo se deben a
otros procesos, entre ellos los efec-
tos colaterales neutros del desarro- 80
llo embrionario de caracteres que sí
Fenotipo final
Adaptación (porcentaje)

son adaptativos (como es el caso del y óptimo


apéndice en el intestino grueso hu- 60
mano, un vestigio del ciego que ayu-
da a la digestión de la celulosa en Fenotipo inicial
40
numerosos herbívoros).
Sin embargo, resulta difícil deter-
minar qué proporción de los carac-
20
teres de los organismos se originan
por una selección natural detallista
(que actuaría en todos los detalles 0
de un rasgo), por una selección más 0 100 200 300 400 500 600 700 800
grosera (que solo tendría en cuenta Tiempo (generaciones)
algunos detalles) y cuáles no se ex-
plican por selección directa, sino ho- Progresión temporal de una simulación de la evolución de la forma de los dientes de
lística (en la que el valor adaptativo mamíferos. En este ejemplo se considera que la selección natural actúa de forma holísti-
depende de una medida global e in- ca, esto es, sobre el conjunto de los rasgos morfológicos del diente. El eje vertical indica
tegradora de todos los rasgos). En el porcentaje promedio de adaptación de la población respecto a un óptimo funcional; el
otras palabras, ¿cuán perfectos son horizontal, el tiempo transcurrido. La selección holística tiende a aumentar el grado de
los organismos a causa de la selec- rugosidad del diente, lo que da lugar a la aparición de nuevas cúspides. Si se compara el
cortesía de los autores

ción natural? fenotipo inicial (izquierda) con el final (derecha), se aprecia la aparición de una pequeña
Desde hace algún tiempo hemos cúspide en la parte derecha del diente (flecha). Este aumento de la rugosidad facilita el
intentado responder a esta pregunta procesamiento y la posterior digestión de los alimentos y, por consiguiente, confiere una
de forma cuantitativa mediante nue- ventaja adaptativa al individuo. La selección holística introducida en el modelo es la que
vos modelos informáticos de evolu- mejor explica la formación de los órganos complejos.

premisas básicas resulta errónea», aduce. Según la ley, la comple- para convertir una célula en muchas otras, las cuales darán lugar
jidad puede aumentar en ausencia de selección. Pero tal situación a tejidos, órganos y así sucesivamente. Las mutaciones pueden
solo podría darse si los seres vivos pudieran existir al margen de trastocar esa interacción e impedir que la mosca alcance la edad
la selección. Erwin sostiene que, por muy mimadas que estén a adulta.
manos de los científicos, las moscas siguen sometidas al influjo de Un organismo puede existir sin selección externa, sin un
ella. Para que un animal como una mosca se desarrolle correcta- entorno que determine quién gana y quién pierde en la carrera
mente, cientos de genes deben interactuar de forma complicada evolutiva. Pero aun así estará sometido a la selección interna,

70  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


los genes son seleccionados de forma indirecta y se transmiten Por caracteres entendemos todos aquellos aspectos de una mor-
de generación en generación (solo el genotipo se hereda). Sin fología que se pueden medir; en el caso de nuestro modelo,
embargo, la relación entre el genotipo y el fenotipo es compleja. la posición de cada célula en una determinada estructura del
Sabemos que determinados genes tienen que ver con ciertas organismo. Ello significa que en el fenotipo óptimo cada célula
variantes fenotípicas, pero, en general, los conocimientos ac- debe ocupar una posición concreta respecto a las otras partes.
tuales no permiten predecir cómo variará el fenotipo cuando Cualquier desviación de esta posición conllevaría un descenso
cambien estos genes. Entender la relación entre el genotipo y el proporcional del valor adaptativo o eficacia biológica (fitness)
fenotipo, es decir, establecer el mapa genotipo-fenotipo, es uno del individuo; por tanto, solo existiría una forma óptima. La
de los retos más importantes de la biología actual, con implica- segunda hipótesis plantea la existencia de una selección grose-
ciones en diversos conceptos y disciplinas científicas, entre ellos ra, en la que solo algunos caracteres de referencia (entre dos y
la evolución, la fisiología, la medicina y la neurociencia. En el trece) contribuirían a la eficacia biológica. La tercera hipótesis
caso de la morfología, este mapa se explica por los mecanismos propone que la selección natural es holística, es decir, que actúa
de desarrollo embrionario. sobre características globales del fenotipo sin tener en cuenta
La morfología se genera durante el desarrollo embrionario sus partes por separado ni la posición de ninguna célula en
mediante interacciones entre distintos genes, entre genes y cé- particular. En el ejemplo de los dientes, diferentes morfologías
lulas, y entre células. Estas redes de interacción resultan com- podrían originar el mismo grado de rugosidad y, por tanto,
plejas, pero en algunos casos se conocen suficientemente como tendrían el mismo valor adaptativo.
para poder predecir cómo se produce la forma y cómo cambia Nuestro estudio demuestra que, dado un modelo realista del
esta cuando los genes varían. Tales predicciones se realizan con mapa genotipo-fenotipo como el nuestro, solo algunas de estas
modelos biomatemáticos que implementan las interacciones en hipótesis son posibles. El mapa resulta demasiado complejo
el contexto espacial y temporalmente dinámico del embrión para que la selección natural pueda producir evolución si se
en desarrollo. fija en todos los caracteres (hipótesis detallista), o incluso en
En un estudio publicado en 2010 en la revista Nature, uno numerosos caracteres (más de ocho, en la hipótesis de la se-
de los autores (Salazar) y Jukka Jernvall, de la Universidad de lección grosera). Ello se debe a que, en el modelo considerado,
Helsinki, concibieron uno de estos modelos, el cual permitió muchos individuos solo dan lugar a descendencia con fenotipos
simular la formación de los dientes en los mamíferos. Al integrar menos adaptativos que el suyo. Como consecuencia, la evolución
los conocimientos de los últimos treinta años sobre el desarrollo suele estancarse.
de los dientes, el modelo predijo cómo cambiaba su forma en En cambio, en las simulaciones donde aplicamos la selección
3D durante el crecimiento y cuál era la morfología final alcan- holística todos los linajes llegan al valor adaptativo óptimo.
zada. No solo describió la formación de un diente normal, sino En este caso, el efecto de la complejidad del mapa genotipo-
también su variación en poblaciones naturales. fenotipo observado se ve atenuado, ya que muchas variantes
morfológicamente distintas tendrán el mismo grado de rugo-
Un modelo de evolución sidad y, por consiguiente, el mismo valor adaptativo. De este
Basándonos en el modelo de formación de los dientes descrito modo, los linajes pueden seguir múltiples trayectorias adaptati-
arriba (modelo de desarrollo) como un ejemplo paradigmá- vamente neutras o ligeramente adaptativas que les conducirán,
tico de lo que se entiende por mapa genotipo-fenotipo, los tarde o temprano, al óptimo adaptativo sin caer en un callejón
autores de esta nota hemos concebido un nuevo modelo para sin salida.
simular la evolución de órganos complejos. En él aplicamos Así pues, nuestros resultados indican que los órganos com-
la selección natural a la variación generada por el modelo de plejos pueden evolucionar de forma eficaz mediante selección
desarrollo en cada individuo de una población (una vez por natural, pero solo en el caso de que esta actúe de forma holística
generación). Publicamos los resultados en la revista Nature o sobre pocos aspectos de la morfología de un órgano a la vez.
en mayo de 2013. De este modo, la función adaptativa del órgano no dependerá
El modelo incluye individuos con un genotipo que puede de la contribución de los distintos caracteres por separado, de
mutar; un proceso de desarrollo embrionario, por el que el geno- forma perfeccionista, sino de una medida compleja e integra-
tipo da lugar a una morfología; y la selección natural, que actúa dora de todos ellos.
sobre esta morfología. La selección determina qué individuos
contribuyen con descendencia a la siguiente generación. Isaac Salazar Ciudad es investigador del Instituto de Biotecnología de
Además, el modelo contempla tres hipótesis de selección la Universidad de Helsinki y del departamento de genética y microbiolo-
natural. La primera, la selección detallista o precisa, implica gía de la Universidad Autónoma de Barcelona. Miquel Marín-Riera es
que todos los caracteres contribuyen por igual a la adaptación. estudiante de doctorado de este departamento.

que tiene lugar en el seno de los seres vivos. En opinión de Otra objeción esgrimida por Erwin y otros críticos es que la
Erwin, el nuevo estudio de McShea y Fleming no aporta ninguna versión de la complejidad de McShea y Brandon no concuerda
prueba convincente de la ley evolutiva de fuerza cero porque con la definición aceptada por la mayoría. Al fin y al cabo, el
los autores solo contemplan las variantes que llegaron a la edad ojo no solo se limita a tener múltiples partes. Estas también
adulta. No tienen en cuenta los mutantes que murieron antes de desempeñan una tarea conjunta y cada una de ellas cumple un
alcanzar la madurez a causa de trastornos del desarrollo, pese cometido concreto. Pero McShea y Brandon alegan que el tipo de
a haber sido criados por científicos. complejidad que están examinando podría conducir a comple-

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  71


El ojo humanoadquirió complejidad de una manera clásica, en un largo proceso gradual durante el cual la selección natural
favoreció formas intermedias. Sin embargo, los estudios con moscas del vinagre y otros organismos indican que la complejidad tam-
bién puede surgir por otros cauces.

jidades de otra naturaleza. La que observan en la población de A Gray le han alentado algunos estudios novedosos que ofre-
Drosophila, según ellos, es el fundamento de aspectos realmente cen pruebas convincentes sobre la evolución constructiva neutra,
interesantes de los que la selección se podría apropiar para entre ellos los de Joe Thornton, de la Universidad de Oregón.
construir estructuras avanzadas que favorecen la supervivencia. Su equipo parece haber hallado un ejemplo en los hongos. Las
células de estos tienen que trajinar átomos de un lado a otro
Complejidad molecular para permanecer vivas. Una de las formas para hacerlo consiste
Como paleobiólogo, McShea está acostumbrado a pensar so- en bombas moleculares llamadas complejos ATPasa vacuolares.
bre el tipo de complejidad que observa en los fósiles, como los Un anillo giratorio de proteínas traslada átomos de un lado
huesos ensamblados de un esqueleto. Pero en los últimos años a otro de la membrana del hongo. Este anillo constituye sin
algunos biólogos moleculares han comenzado a pensar por su lugar a dudas una estructura compleja. Está formado por seis
cuenta en términos muy similares a los suyos acerca de cómo moléculas proteicas: cuatro corresponden a Vma3, una a Vma11
surge la complejidad. y otra a Vma16. Los tres tipos de proteínas son imprescindibles
En los años noventa del siglo xx, un grupo de biólogos cana- para que el anillo gire.
dienses comenzó a reflexionar en torno al hecho de que las mu- Con el fin de saber cómo evolucionó esta estructura compleja,
taciones a menudo no ejercen efecto alguno sobre el organismo Thornton y sus colaboradores compararon estas moléculas con
en cuestión. En la jerga de la biología evolutiva se denominan versiones afines de otros seres vivos, como los animales. (Los
mutaciones neutras. Los científicos, entre ellos Michael Gray, hongos y los animales comparten un ancestro común que vivió
de la Universidad Dalhousie en Halifax, propusieron que las hace unos mil millones de años.)
SUREN MANVELYAN

mutaciones podían generar estructuras complejas sin necesidad Los complejos ATPasa vacuolares de los animales también
de pasar por una serie de formas intermedias. Bautizaron este poseen anillos giratorios formados por seis proteínas. Pero es-
proceso como evolución constructiva neutra. tos muestran una diferencia crucial: en lugar de tres tipos de

72  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


proteínas contienen solo dos. Cada anillo está compuesto por del gen en ARN (la monohebra complementaria del ADN) y,
cinco copias de Vma13 y una de Vma16; carecen de Vma11. De mediante unas enzimas especiales, sustituyen ciertos elementos
acuerdo con la definición de complejidad de McShea y Brandon, constructivos del ARN (nucleótidos) por otros. La edición del
los hongos son más complejos que los animales, al menos en lo ARN es esencial para muchas especies, incluida la nuestra (las
que concierne a los complejos ATPasa. moléculas de ARN que no son editadas dan lugar a proteínas
Los genes que codifican las proteínas del anillo han sido inoperantes). Pero en todo ello hay algo extraño: ¿por qué des-
objeto de estudios meticulosos. La Vma11, exclusiva de los hon- de un principio no disponemos de los genes con la secuencia
gos, ha resultado ser una pariente cercana de la Vma3, presente correcta y obviamos la edición del ARN?
tanto en los animales como en los hongos. Por tanto, los genes Gray propone una hipótesis para explicar la evolución de
de ambas proteínas han de compartir un antepasado común. la edición del ARN: una enzima muta de tal modo que puede
Thornton y sus colaboradores llegaron a la conclusión de que unirse al ARN y cambiar algunos nucleótidos. La enzima no
en los inicios de la evolución de los hongos, un gen ancestral de daña la célula, pero tampoco sirve de gran cosa, al menos de
las proteínas anulares se duplicó por accidente y las dos copias momento. Como resulta inocua, perdura. En algún momento
evolucionaron hasta convertirse en Vma3 y Vma11. posterior un gen sufre una mutación perjudicial. Por suerte,
Mediante la comparación de los genes de la Vma3 y la Vma11, la célula dispone de la enzima que se une al ARN y repara la
el equipo de Thornton reconstruyó el gen ancestral del que pro- mutación durante la edición. Así protege a la célula de los daños
ceden. A continuación crearon la proteína a partir de esa secuen- originados por la mutación, pero permite que esta se transmita
cia de ADN; reprodujeron así una molécula de 800 millones de a la siguiente generación y se difunda a toda la población. La
años de antigüedad a la que denominaron Anc.3-11, abreviatura evolución de esta enzima editora del ARN y de la mutación que
de ancestro de Vma3 y Vma11. Se preguntaron cómo funcionaría repara no ha sido impulsada por la selección natural, sostiene
el anillo con esta proteína antigua. Para averiguarlo, introdujeron Gray. Ese nivel superior de complejidad surgió por sí solo, de
el gen de la Anc.3.11 en el ADN de una levadura e inactivaron los modo «neutral». Por tanto, una vez extendido no hay forma
genes derivados correspondientes a Vma3 y Vma11. En condicio- de deshacerse de él.
nes normales, la inactivación de tales genes causaría la muerte David Speijer, bioquímico de la Universidad de Ámsterdam,
de la levadura porque esta sería incapaz de construir los anillos. cree que Gray y sus colaboradores han prestado un buen servicio
Pero Thornton y sus colaboradores comprobaron que sobrevivía a la biología con su idea de la evolución constructiva neutra,
gracias a la Anc.3-11; al combinar esta con la Vma16 lograba sobre todo porque ponen en tela de juicio la noción de que
construir anillos completamente funcionales. toda complejidad debe ser adaptativa. Pero Speijer teme que
Experimentos como este han permitido formular una hi- en ciertos casos estén llevando su argumento demasiado lejos.
pótesis para explicar el incremento de complejidad del anillo Por un lado, opina que las bombas de los hongos constituyen un
de los hongos. En un principio estaba constituido por dos pro- buen ejemplo de evolución constructiva neutra. Pero en otras
teínas, las mismas de los animales. Estas resultaban versátiles situaciones, como en la edición del ARN, cree que no deberían
y podían unirse entre sí o con sus compañeras, tanto por el descartar la posible implicación de la selección natural, por más
lado derecho como el izquierdo. Después, el gen de la Anc.3-11 que la complejidad parezca inútil.
se duplicó hasta convertirse en los de Vma3 y Vma11. Las nue- Gray, McShea y Brandon reconocen el gran protagonismo
vas proteínas siguieron desempeñando la función de sus an- de la selección natural en la aparición de la complejidad que
tecesoras: formar los anillos de las bombas. Pero a lo largo de nos rodea, desde la bioquímica que modela una pluma hasta
millones de generaciones, los hongos sufrieron mutaciones. las fábricas fotosintéticas que albergan las hojas de los árboles.
Algunas les arrebataron su versatilidad: la Vma11 perdió la Pero esperan que sus investigaciones inciten a otros biólogos
capacidad para unirse a la Vma3 por su lado izquierdo, y a pensar más allá de la selección natural y a vislumbrar la po-
la Vma3 no pudo volver a unirse a la Vma16 por ese mismo sibilidad de que las mutaciones aleatorias pueden impulsar la
lado. Estas mutaciones no afectaron a la levadura, ya que las evolución de la complejidad por sí solas. En palabras de Gray:
proteínas pudieron seguir uniéndose para formar el anillo. «No descartamos la adaptación como parte de todo ello. Solo
Es decir, eran mutaciones neutras. Pero desde ese momento creemos que no lo explica todo».
el anillo se volvió más complejo, porque solo podía montarse
correctamente si las tres proteínas concurrían y se organizaban Este artículo ha sido redactado en colaboración con Quanta Magazine,
de un modo determinado. una división independiente de SimonsFoundation.org.
El equipo de Thornton ha descubierto precisamente el tipo
de episodio evolutivo que la ley de fuerza cero predice. Con el
paso del tiempo, la vida produjo más partes, más proteínas
PARA SABER MÁS
anulares. Y esos componentes adicionales comenzaron a dife-
Biology’s first law: The tendency for diversity and complexity to increase in
renciarse los unos de los otros. Los hongos acabaron poseyendo
evolutionary systems.Daniel W. McShea y Robert N. Brandon. University of
una estructura más compleja que la de sus ancestros. Pero el Chicago Press, 2010.
proceso no sucedió según la idea pensada por Darwin, en la How a neutral evolutionary ratchet can build cellular complexity.Julius
que la selección natural habría favorecido una serie de formas Lukeš et al. en IUBMB Life, vol. 63, n.o 7, págs. 528-537, julio de 2011.
intermedias. En lugar de ello, el anillo de los hongos degeneró Este artículo y otras informaciones sobre Quanta Magazine están disponibles en
www.simonsfoundation.org/quanta/20130716-the-surprising-origins-
hasta adquirir complejidad. of-lifes-complexity/

Reparación de errores en nuestro archivo

Gray ha hallado otro ejemplo de evolución constructiva neutra La evolución del ojo.Trevor D. Lamb en IyC, septiembre de 2011.
en la forma en que muchas especies editan sus genes. Cuando Peces cavernícolas.A. Romero en IyC, septiembre de 2011.
las células necesitan fabricar una proteína transcriben el ADN

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  73


Paul Kunitzschfue hasta 1995 profesor de estudios árabes
en el Instituto de Estudios Semíticos de la Universidad Ludwig
Maximilian de Múnich. Tras su jubilación ha continuado
investigando la astronomía árabe e islámica, así como sus
repercusiones en la ciencia europea.

HIS TORIA DE L A CIENCIA

El árabe
en la astronomía
Más de doscientos nombres de estrellas, varios cráteres lunares
y tres términos astronómicos empleados aún hoy
dan testimonio de los mil años de relación entre Occidente
y la ciencia en el mundo musulmán
Paul Kunitzsch

H
oy en día no solemos asociar la cultura árabe o islámica con la ciencia de van-
guardia. Hace alrededor de mil años, sin embargo, la situación era muy distin-
ta. Las investigaciones que los eruditos musulmanes llevaron a cabo durante
varios siglos contribuyeron de manera decisiva a la reactivación y expansión
de la ciencia en Europa. Entre otras disciplinas, la tradición árabe desempeñó
un importante papel en el desarrollo de la astronomía. ¿A qué estudiosos musulmanes debe-
mos esa influencia? ¿Cuándo se produjo el encuentro entre Oriente y Occidente? ¿Cómo acabó
el mundo occidental haciendo suyo el conocimiento árabe?

EN SÍNTESIS

Durante la Edad Media,los sabios musulmanes Numerosos términos astronómicosde origen ára- El significado inicial de múltiples nombres de es-
continuaron los estudios astronómicos de la An- be forman hoy parte de nuestro acervo cultural. Su trellas de origen árabe fue adulterado debido a
tigüedad. Sus obras fueron traducidas del árabe camino a través del laberinto lingüístico de la tradi- errores básicos de transcripción, falta de conoci-
al latín por monjes cristianos, gracias a lo cual la ción solo puede reconstruirse a través del estudio mientos por parte de los copistas e interpretaciones
ciencia árabe penetró en Europa. cuidadoso de las fuentes originales. aventuradas e inexactas.

74  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Cortesía de Paul Kunitzsch/Tullio Tomba, Milán

Astrolabio del siglo xivcon inscripciones latinas. En la «araña», la malla rotatoria situada sobre el disco fijo que contiene
las coordenadas del horizonte, las estrellas están indicadas mediante trazos puntiagudos y acompañadas de las transcripciones latinas
de sus nombres árabes. El detalle superior muestra las correspondientes a Vega (derecha) y Altair (centro), transcrita como ‘Altayr’.

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  75


y 632 de nuestra era, proclamó la religión islámica, a la que en
pocas décadas se convirtieron la mayoría de las tribus árabes.
Sobre esta edición Tras la muerte del profeta, las conquistas militares expandie-
Las transcripciones de las voces árabes originales se indican ron el islam hacia Oriente Próximo, Oriente Medio y el norte
en cursiva (samt); los intentos históricos por adaptar su grafía de África, que hasta ese momento habían permanecido bajo
al alfabeto latino se escriben entre comillas simples (‘zamt’, influencia persa y bizantina.
‘zenit’). Fue el contacto con las culturas de esas regiones lo que
Se ha intentado que, en la medida de lo posible, las trans- daría comienzo a lo que hoy denominamos ciencia árabe. Los
cripciones de los vocablos y nombres árabes reproduz- musulmanes se introdujeron en la ciencia a través de la tra-
can con una fidelidad razonable la pronunciación original si ducción de numerosas obras persas, griegas y algunas indias, y
se leen de acuerdo con las reglas habituales del castellano, pronto comenzaron a realizar sus propias investigaciones. Más
con las siguientes salvedades: el símbolo ’ corresponde a la adelante, los artífices de esta ciencia «árabe» no serían única-
consonante gutural ’ayn (sin equivalente en español, si bien mente los procedentes de la península arábiga, sino miembros
puede aproximarse al sonido producido al articular con bre- de todos los grupos étnicos del mundo islámico. Con todo,
vedad una interjección como «¡oh!»); la h indica una pro- durante varios siglos escribieron sus obras exclusivamente en
nunciación aspirada; el dígrafo sh representa un sonido simi- árabe, razón por la que, aún hoy, en Occidente hablamos de
lar al que a veces toman la ll o la y en el español rioplatense «ciencia árabe».
(«pollo, yate»); la z denota una s sonora, sonido que no En el año 711, los conquistadores musulmanes cruzaron el
existe en castellano, pero sí, por ejemplo, en catalán («casa»). estrecho de Gibraltar y llegaron a la península ibérica, donde
en pocos años controlaron casi todo el territorio. Después, los
reinos cristianos responderían con un avance gradual de norte
Con anterioridad a la llegada del islam, los habitantes de la a sur hasta que, en 1492, los últimos reyes musulmanes fueron
península arábiga eran en su mayoría beduinos que vivían en expulsados de Granada. Así pues, durante más de siete siglos, la
el desierto y que, en gran medida, habían permanecido al mar- península ibérica fue el principal punto de encuentro entre los
gen de la evolución que habían experimentado las culturas ve- europeos y la astronomía árabe. Lo que se investigaba y escribía
cinas, como la sumeria, la babilonia o la griega. Su existencia, en la región oriental de los territorios musulmanes, en Bagdad
muy condicionada por la necesidad de hacer frente a las inhós- y El Cairo, llegó también a al-Ándalus. Los europeos adopta-
pitas condiciones del entorno, les llevó a desarrollar un saber ron buena parte de esos conocimientos, así como las propias
propio basado en la observación y en la experiencia. creaciones de los musulmanes de al-Ándalus. Desde finales del
El conocimiento del cielo nocturno y sus cambios formaba siglo x hasta el xiii, en las partes cristianas del país se tradujeron
parte de aquel saber. El movimiento periódico de los astros les
sirvió para determinar las estaciones, tanto las temporadas seca
y de lluvias como los períodos de frío y calor. Más de trescientos
astros recibieron un nombre a partir de esa manera de concebir

ALBERTO DURERO, EL HEMISFERIO NORTE CELESTE; Imagines Coeli Septentrionales Cum Duodecim Imaginibus Zodiaci (1515)/STERNE UND WELTRAUM
el calendario. Entre ellos no solo se encontraban las estrellas
más brillantes del cielo, sino también otras más tenues, fáciles
de pasar por alto en latitudes más altas.
La imagen del cielo que manejaban los antiguos árabes di-
fería de la que tenían griegos y babilonios, a partir de la cual
surgirían las constelaciones modernas. Por regla general, los ára-
bes no agruparon las estrellas en figuras, sino que se ocuparon
más bien de dar nombre a cada una de ellas por separado. Para
ello emplearon, al igual que otras culturas, términos de la vida
cotidiana, con lo que determinados astros pasaron a convertirse
en pastores, pájaros o lobos.
A comienzos del siglo vii, los pueblos de la península arábiga
se expandieron. El profeta Mahoma, que vivió entre los años 570

As-Sufi influyóen la astro-


nomía musulmana a través de la
nomenclatura de las estrellas y la
representación pictórica de las cons-
telaciones. Aunque su Libro de las
estrellas fijas no fue traducido al latín
durante la Edad Media, sus
ilustraciones sí se conocían
en Occidente, donde fueron
reproducidas en repetidas ocasiones.
Alberto Durero lo retrató en un mapa
celeste de 1515 en una figura que
rotuló como «Azophi Arabus».

76  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Deneb

numerosos textos astronómicos y astrológi-


Vega
cos del árabe al latín. Ello supuso el origen
de la contribución árabe a la astronomía oc-
cidental, la cual perdura hasta hoy.

LAS DIRECCIONES DEL CIELO


Entre los términos astronómicos usados en
la actualidad encontramos varias voces pro-
cedentes del árabe. Una de ellas es cenit, la
palabra que designa el punto del cielo situa-
do justo encima del observador. En árabe
recibía el nombre samt ar-ras, «dirección de
la cabeza». En las traducciones al latín del
siglo xii, el vocablo se transcribió de múlti-
ples formas; entre ellas, ‘zemt’, término que,
debido a la ambigüedad que en la escritu-
ra medieval presentaban las letras m, n e i
(entre otras), y debido a la ignorancia de la
palabra árabe subyacente, acabaría convir-
tiéndose en ‘zenit’.
El nadir, el punto de la esfera celeste
opuesto al cenit, recibe en árabe el nombre
nacir, «opuesto, correspondiente». Ya en el
Altair
siglo x, la palabra figura transcrita como ‘na-
dir’ en algunas obras sobre el uso del astrola-
bio, el instrumento de mano tan popular en
la Edad Media (primero en Oriente, y luego
también en Europa) que permitía establecer Deneb, Vega y Altair:Los nombres de las tres brillantes estrellas del conocido
la posición de ciertas estrellas de referencia, Triángulo de Verano son de origen árabe. Deneb, en la cola de la constelación del Cisne
determinar la hora durante el día o la noche, según el Almagesto de Ptolomeo, debe su nombre a la voz árabe danab («cola»). El de
y efectuar mediciones geodésicas. Vega proviene del nombre tradicional árabe an-Nasr al-Waqui, «el águila en picado»,
A fin de dividir el horizonte en unidades mientras que Altair deriva de an-Nasr at-Tair, «el águila en vuelo».
angulares de medida, los árabes utilizaron
círculos máximos que recorrían la esfera
celeste entre el cenit y el nadir e intersecaban el horizonte en año 150 de nuestra era y que, entre los siglos viii y ix, fue tradu-
ángulo recto. Esos círculos se denominaron as-sumut, plural de cido al árabe en tres ocasiones. Debido a una antigua tradición,
samt («dirección», la misma palabra mencionada más arriba). los árabes tradujeron el título de la obra a partir del superlativo
La unidad correspondiente fue designada en árabe mediante el griego Megiste syntaxis («el más grande de los tratados», como
singular, samt; sin embargo, debido a una redacción confusa en también se la conocía). A partir de este formaron el híbrido al-
los documentos latinos del siglo xii, se generalizó el uso de la Mayisti, que posteriormente devino en Almagesto en Occidente.
forma plural as-sumut para el singular, motivo por el que aún Los traductores al latín transcribieron los nombres árabes
hoy hablamos de «el» azimut. con toda la corrección que el alfabeto latino y las pronuncia-
Con todo, el mayor legado de términos árabes en nuestro ciones regionales de la España de la época permitían. Por aquel
cielo nocturno lo hallamos en el nombre de más de doscien- entonces las obras debían reproducirse a mano, y los copistas,
tas estrellas, así como en las numerosas variantes ortográficas que ya experimentaban problemas con su amado latín, a me-
aparecidas durante los últimos mil años. En la creación de esta nudo no sabían muy bien qué hacer con aquellas palabras tan
plétora de nombres participaron, principalmente, tres grupos extrañas. Eso provocó que, con el tiempo, surgieran las variantes
de autores. Por un lado, los eruditos medievales que tradujeron ortográficas más insólitas. Así, la estrella Alfa Canis Majoris,
las obras árabes al latín entre finales del siglo x y el siglo xiii, que en árabe recibía el nombre de al-Abur, «la que cruzó (la Vía
junto con los astrónomos occidentales que les siguieron y que Láctea)», se convirtió primero en ‘Alabor’ y ‘Alhabor’, las cuales
continuaron usando esos nombres en sus propios trabajos. Por evolucionarían hacia ‘Alahabor’, ‘Alhahabor’ y ‘Halahabor’, en-
otro, los estudiosos de todo tipo que, desde el siglo xvi, trataron tre otras. Al final, los eruditos del Renacimiento acabarían por
de explicar con mayor o menor fortuna el significado de los imponer su nombre clásico de origen griego, Sirio.
nombres árabes —a menudo corruptos— para devolverlos a su La invención de la imprenta introduciría cierta estabilidad
forma original. Por último, los astrónomos que, desde el siglo xvi en la nomenclatura. Pero, al mismo tiempo, aumentó también
hasta el xx, se basaron en estudios lingüísticos para continuar la dispersión de los nombres árabes de estrellas, debido en parte
seleccionando nombres (de nuevo, más o menos apropiados) a los estudiosos que intentaron interpretar sus nombres. Dado
a. fujii/nasa/esa/hubble

con el objetivo de añadirlos al corpus astronómico. que su conocimiento del árabe era limitado y que, por lo general,
Algunos nombres de estrellas provienen del árabe antiguo. disponían de muy pocos textos árabes originales, en algunos
Otros fueron acuñados por los eruditos musulmanes a partir de casos comenzaron a circular variantes ortográficas que nunca
la terminología griega, que conocían principalmente a través del existieron en árabe. A continuación examinaremos la tortuosa
Almagesto, el tratado que Claudio Ptolomeo escribiría hacia el historia que experimentaron algunos de estos nombres.

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  77


TRADICIÓN ERRÁTICA En la astronomía popular de los antiguos árabes, las estrellas
Hacia finales del siglo x, los monjes cristianos de las inmedia- Alfa, Beta y Gamma Aquilae, que casi conforman una línea
ciones de Barcelona trabaron conocimiento con la astronomía recta, eran llamadas al-Misan, «la balanza». Nasir ad-Din at-
árabe. Parece que el astrolabio había llamado particularmente su Tusi, astrónomo persa del siglo xiii, adoptó esa denominación
atención, por cuanto se escribieron varias obras en latín sobre la y la tradujo a su lengua como Shahin-i Tarazu, «el brazo de la
forma, construcción y uso de este instrumento. A partir de ellas balanza». Cuando, en 1665, el orientalista de Oxford Thomas
recibirían su nombre 27 estrellas, las cuales fueron incorporadas Hyde publicó el catálogo de estrellas de Ulugh Beg (astrónomo
al astrolabio como luceros de referencia. Cinco de esos nombres y gobernante de Samarcanda en el siglo xv) en una edición que
continúan empleándose aún hoy: Altair (Alfa Aquilae), Deneb incluía la versión en persa, su traducción al latín y un extenso
(Alfa Cygni), Aldebarán (Alfa Tauri), Rigel (Beta Orionis) y Algol comentario, citó el nombre persa de la obra de at-Tusi. Y, ya
(Beta Persei). Las denominaciones Deneb y Rigel proceden de fuese porque la referencia que utilizó Hyde estuviera mal escrita
la astronomía científica árabe; las tres restantes se retrotraen o porque él se equivocase al leerla, transcribió el nombre persa
al árabe antiguo. como ‘Shahin Tarazed’, que tradujo al latín como falco praedans,
Sin embargo, otros nombres de origen árabe no han salido «el halcón predador».
tan indemnes del proceso de transmisión. Un buen ejemplo lo Con ello, Hyde puso sobre una pista falsa a todos los intér-
hallamos Betelgeuse, la estrella más brillante de la constelación pretes posteriores. Es cierto que la palabra persa shahin puede
de Orión (Alfa Orionis). En árabe antiguo significar también «halcón», además de
el astro contaba con dos nombres: uno «brazo de balanza». Quizá Hyde se guiase
de ellos, Mankib al-Yauza, «el hombro de por el hecho de que el nombre en árabe
Yauza» (un personaje femenino de la cul- Los nombres antiguo para la estrella Alfa Aquilae, o
tura árabe antigua), desapareció durante para el conjunto de Alfa, Beta y Gamma
la Edad Media; el otro era Iad al-Yauza, árabes de Aquilae, era an-Nasr at-Tair, «el águila en
«la mano de Yauza». En una tabla de es- vuelo» (de ahí procede, de hecho, el nom-
trellas confeccionada en 1246, Juan de estrellas fueron bre actual de Altair para Alfa Aquilae). La
Londres transcribió Iad al-Yauza como
‘Bedalgeuze’, debido probablemente a un
a menudo palabra tarazed, sin embargo, no existe en
persa; solo refleja una lectura equivocada
pequeño desliz. En árabe, la letra inicial de construidos de tarazu, «balanza».
la palabra iad consta de cierto trazo con En el siglo xix, el astrónomo siciliano
dos puntos debajo. Sin embargo, Juan de e interpretados Giuseppe Piazzi incorporó casi un cente-
Londres debío apreciar solo un punto en
el documento que usó como fuente, lo que
de manera nar de nombres árabes del libro de Hyde
a su catálogo astronómico de 1814. Al ha-
convertía el carácter en el equivalente a la incorrecta incluso cerlo, introdujo los nombres ‘Alshain’ (ex-
letra latina b. De esta manera, iad habría tendido de manera artificial con el artículo
mutado en bed, una palabra inexistente hasta árabe al-) para Beta Aquilae y ‘Tarazed’
en árabe. para el astro vecino. Más tarde, numero-
En el siglo xvi, Joseph Justus Scaliger bien entrado sos intérpretes concebirían portentosas
interpretaría el nuevo nombre a partir
de un inexistente Bat al-Yauza, «la axila de
el siglo xx interpretaciones para estos dos nombres,
árabes solo en apariencia.
Yauza», que transcribió como ‘Betelgeuze’, Otro ejemplo de estrella con un nom-
muy próxima a la variante ortográfica ac- bre de apariencia árabe que nunca fue em-
tual. También Johann Bayer incluyó este término en su atlas ce- pleado en dicha cultura lo encontramos en Lesath. La historia
leste Uranometria, publicado en 1603. Cuando en 1720 apareció comienza con Ptolomeo, que en su Almagesto describió cinco
una edición en lengua alemana, la l se imprimió erróneamente astros como «nebulosas». En su última obra, Tetrabiblos, vuelve
como una i. Como consecuencia de esa errata, el nombre alemán a incidir en ellas. Entre estas se encontraba cierto objeto de
del astro es hoy Beteigeuze. la cola de Escorpio que hoy conocemos como cúmulo abierto
Los aventurados intentos interpretativos realizados tanto por Messier 7, o cúmulo de Ptolomeo. En una traducción al árabe
parte de los estudiosos europeos como de los eruditos árabes del Tetrabiblos, el término para dichos objetos nebulosos era
son innumerables. En todo caso, la mayoría de los nombres han al-latja, «la mancha (borrosa)».
sufrido tantas alteraciones que, en la actualidad, los árabes ya no Cuando, en 1138, Platón de Tívoli tradujo en Barcelona el
son capaces de reconocer su origen. Para esclarecer su verdadera Tetrabiblos del árabe al latín, transcribió el término como ‘ala-
identidad resulta imprescindible seguirles la pista en detalle, de tha’. Siglos después, con ayuda de dicho libro, Luca Gaurico
una fuente a otra, a través de todas sus etapas de transmisión. compiló en Venecia una lista con las propiedades astrológicas
En lo que respecta a Betelgeuse, aparte de inspirar el bautizo de de las estrellas y la añadió a su edición de 1524 de las Tablas
algún carguero militar, su nombre experimentó una divertida alfonsíes. En ella, ‘alatha’ se convierte en ‘alascha’. Ello no ha-
revitalización gracias a la comedia de Tim Burton Beetlejuice, bría tenido mayor importancia si Scaliger, en su obra de 1600,
de 1988. La pronunciación inglesa de esta variante ortográfica no hubiese tratado de explicar también este vocablo. El autor
(cuyo significado es «zumo de escarabajo») se corresponde de conjeturó que ‘alascha’ podía provenir del término árabe las’a,
manera bastante aproximada con la del nombre de la estrella «aguijón (de un escorpión)», que transcribió como ‘lesath’. Jo-
más brillante de Orión. hann Bayer, en su Uranometria, asignó ese nombre a Upsilon
Las estrellas Beta y Gamma Aquilae, de la constelación del Scorpii, en la cola de la constelación de Escorpio. Piazzi, en su
Águila, reciben hoy los respectivos nombres Alshain y Tarazed. catálogo de 1814, lo utilizó para la estrella contigua —y más
Su historia también se muestra extremadamente enrevesada. brillante— Lambda Scorpii.

78  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Varios cráteres lunaresdeben su nombre a astrónomos árabes (resaltados), si bien en ocasiones las transcripciones
medievales dificultan trazar su origen.

ARABIZACIONES MODERNAS Suhail se originó a partir del nombre que en árabe antiguo re-
Los ejemplos anteriores muestran cuán compleja y enmarañada cibió Canopo (Alfa Carinae); sin embargo, los autores estadouni-
ha sido la evolución de algunas voces árabes en la tradición denses asociaron este nombre a la estrella Lambda Velorum. Al
astronómica. Cada uno de los más de doscientos nombres de Nair, por su parte, es atribuible a una transcripción errónea de
estrellas con origen en ese idioma podría contar su propia his- Allen, quien en realidad se refería al término árabe an-nair, «la
toria. Algunos de los que usamos hoy no se emplearon en un brillante». En última instancia, el origen de esta denominación
principio para designar astros, pero acabaron haciéndolo porque se encuentra en una ilustración árabe de 1534, en la que la es-
sus intérpretes no conocían o no tuvieron en cuenta el trasfondo trella es identificada como «la (estrella) brillante de la cola del
lingüístico o factual. pez (del sur)», tal como consta en el libro de Thomas Hyde de
Lo mismo ocurrió hasta bien entrado el siglo xx. De este pe- 1665. Por último, Muhlifain no designaba estrella alguna. En la
ríodo más reciente mencionaremos tres ejemplos: Suhail (Lamb- tradición árabe aparecían los nombres de dos astros cuya iden-
da Velorum), Al Nair (Alfa Gruis) y Muhlifain (Gamma Centauri). tificación planteaba dudas, por lo que recibieron el apelativo de
Estos nombres fueron introducidos por astrónomos o autores muhlifan, «las que toman juramento», pues algunos jurarían
de manuales náuticos de los Estados Unidos, que los escribieron que eran dos estrellas determinadas, y otros, que se trataba de
con las grafías que aparecían en el libro Star-names and their dos astros diferentes. A partir del nominativo muhlifan, acabó
meanings («Los nombres de las estrellas y su significado»), publi- introduciéndose el acusativo-genitivo muhlifain y, después, el
cado en Nueva York en 1899 por Richard H. Allen. La información término acabaría interpretado como el nombre de una estrella.
sobre nombres árabes incluida en esta obra se basa a menudo en Para complicar aún más las cosas, Piazzi ya había asignado la
interpretaciones previas incorrectas, y muestra además numero- misma palabra, transcrita como ‘Muliphein’, a la estrella Gamma
sos errores lingüísticos. No obstante, el libro, que fue reeditado Canis Majoris en 1814.
sin modificaciones en 1963 bajo el título Star names, their lore Tales rompecabezas quedan también patentes en el Atlas
and meaning («Nombres de estrellas, su tradición y significado»), coeli, publicado en Praga en 1951. En él, el astrónomo checo
nasa

goza de gran popularidad en el mundo de habla inglesa. Antonin Bečvář empleó catorce nombres de apariencia árabe

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  79


desconocidos hasta el momento. A dos de ellos sí puede seguír- ciones del griego al árabe, incluida la del Almagesto de Ptolomeo,
seles la pista: Haris (Gamma Bootis) probablemente proviniese y ordenó nuevas observaciones que sirvieron para mejorar de
de haris as-sama, «el guardián del cielo», una interpretación manera considerable varios de los parámetros clásicos de la obra
árabe del griego Arctophylax («el guardián de la osa»), por el griega. Así, fue capaz de mejorar el valor para la variación de
que también se conocía la constelación de Bootes (Boyero). Otro las posiciones celestes debida a la precesión del eje de rotación
nombre, Segin, tal vez constituyese una variante ortográfica de de la Tierra, que Ptolomeo había cifrado en un grado cada cien
‘Ceginus’, que, después de una sucesión de alteraciones a través años, hasta fijarlo en un grado cada 66 años (el valor con el que
de las numerosas transcripciones latinas y árabes, puede tam- se trabaja hoy es de un grado cada 71 años).
bién retrotraerse al nombre griego de Bootes. Los otros doce La lista de homenajeados aumentó en 1837 con la publi-
nombres, como Achird (Eta Cassiopeiae), Hassaleh (Iota Auri- cación del Mappa selenographica, de Wilhelm Beer y Johann
gae) y Hatysa (Iota Orionis), siguen siendo un misterio, pues no Heinrich Mädler, quienes incluyeron tres nombres más; entre
parecen derivar del árabe, del latín ni del griego. ¿Tal vez fueran ellos, Nasireddin (en honor a Nasir ad-Din at-Tusi) y Ulugh Beigh
una invención de Bečvář? (forma usada por Thomas Hyde para Ulugh Beg). Ya a finales del
siglo xx, en plena era espacial, se añadieron otros 11 nombres
DE LAS ESTRELLAS A LA LUNA árabes a los cráteres lunares, en esta ocasión en la cara oculta del
Traducidas al latín, las obras de los astrónomos y astrólogos satélite. Los astrónomos elegidos en este caso no se encuentran
árabes continuaron siendo leídas y citadas en Europa hasta ya —con excepción de al-Juarizmi— entre los que se dieron a
bien entrado el siglo xvii. Después, con el advenimiento de la conocer gracias a las traducciones latinas de la Edad Media.
astronomía copernicana, perdieron su vigencia y quedaron re- Sus nombres aparecen escritos con grafías completamente mo-
ducidas a documentos para la investigación histórica. Pero la dernas y, tal y como sucede hoy con todos los nombres celestes,
fama de la astronomía árabe no se extinguió entre los astróno- fueron seleccionados y establecidos oficialmente por la Unión
mos europeos. Aparte de los constantes intentos de introducir Astronómica Internacional.
nombres árabes para las estrellas, otras áreas de la astronomía Durante siglos, la reputación de la astronomía árabe en
continuaron rindiendo tributo a la herencia semita. Europa se basó en las aportaciones de las traducciones medie-
Cuatro fabricantes europeos de esferas celestes consideraron vales al latín. Por lo demás, todos los logros astronómicos del
incluir en sus modelos los nombres de las constelaciones no solo mundo musulmán (tanto en la Edad Media como en épocas
en la forma árabe latinizada de la Edad Media, sino también en posteriores) permanecieron ignorados. Solo a partir del siglo xix
su grafía original (la cual, desde luego, casi ningún occidental po- comenzaría una investigación más exhaustiva. Sin embargo,
día leer). El holandés Willem Janszoon Blaeu adoptó los nombres dada la ingente cantidad de manuscritos relevantes que albergan
árabes —a menudo de origen falaz— del libro publicado en 1600 las bibliotecas de todo el mundo, aún nos encontramos lejos
por Joseph Scaliger y Hugo Grotius. En el siglo xvii, el también de forjar una imagen global y definitiva de la astronomía en el
holandés Jacob Colom empleó los nombres árabes auténticos del mundo islámico.
Libro de las estrellas fijas, del astrónomo persa Abd ar-Rahman A partir del siglo xx, los pueblos de tradición musulmana
as-Sufi. Vincenzo Coronelli, veneciano, construyó una esfera han ido adquiriendo una mayor conciencia sobre la importancia
gigante de casi cuatro metros de diámetro en la que también de los logros científicos de sus antepasados. Su asimilación al
usó los nombres auténticos de as-Sufi. Para otra serie de globos patrimonio cultural ha contribuido a fortalecer la percepción
de 110 centímetros de diámetro, solicitó que varios ayudantes que las naciones musulmanas tienen de su propia valía. Hoy los
desconocidos tradujeran de nuevo los nombres árabes, proba- países árabes vuelven a hacer astronomía moderna. Aparte de
blemente a partir del francés. Por último, ya en el siglo xviii, el las asociaciones de ámbito nacional, en 1998 se fundó la Unión
fabricante londinense de instrumentos George Adams incluyó Árabe para la Astronomía y las Ciencias Espaciales (AUASS, por
en uno de sus modelos las «28 mansiones de la luna» árabes sus siglas en inglés). Con sede en Amán, en Jordania, la asocia-
junto con sus nombres, también en alfabeto árabe, que tomó del ción agrupa a astrónomos de diversos países árabes y promueve
libro de Thomas Hyde. Su hijo, Dudley Adams, confeccionaría en ellos el avance de esta ciencia milenaria.
una segunda tirada de aquel globo en 1789. © Sterne und Weltraum
Hoy, un total de 24 cráteres lunares llevan el nombre de im-
portantes astrónomos musulmanes. El punto de partida de este PARA SABER MÁS
proceso de nomenclatura se remonta al siglo xvii, cuando el
Names of thirteen Muslim astronomers given to some natural features of
matemático y astrónomo italiano Giambattista Riccioli incluyó the moon.M. A. R. Khan en Islamic Culture, vol. 27, págs. 78-85, 1953.
en su gran obra Almagestum novum un mapa de la Luna que Arabische Sternnamen in Europa.P. Kunitzsch. Harrassowitz, Wiesbaden, 1959.
había diseñado su discípulo Francesco Maria Grimaldi. Die Aussprache der arabischen Sternnamen und der arabischpersischen
En él, Grimaldi usó para los principales cráteres los nombres Namen von Mondobjekten.P. Kunitzsch en Die Sterne, vol. 56, págs.
358-363, 1980.
de conocidos astrónomos y matemáticos del pasado. Más de 200 Die sterne des Abd ar-Rahman as-Sufi.G. Strohmaier. Kiepenheuer, Leipzig
de ellos han sido incluidos en la nomenclatura oficial usada hoy y Weimar, 1984.
en día para denotar los accidentes de nuestro satélite natural. A dictionary of modern star names: A short guide to 254 star names and
Entre ellos se encuentran los de diez astrónomos árabes que ad- their derivations.P. Kunitzsch y T. Smart, Sky Publishing Corporation, 2006.
quirieron fama en Europa a través de las traducciones medievales en nuestro archivo
al latín, todos ellos con su nombre en la forma latina medieval.
Astronomía islámica.O. Gingerich, en IyC, abril de 1986.
As-Sufi, por ejemplo, aparece como Azophi. Detrás del Almaeon La astronomía griega y la tradición árabe medieval.George Saliba en IyC,
propuesto por Grimaldi (hoy escrito Almanon) no se esconde, sin junio de 2003.
embargo, ningún astrónomo, sino el califa al-Mamun, soberano Ulugh Beg.Bernhard du Mont en IyC, febrero de 2004.
en Bagdad desde el año 813 hasta el 833. El monarca fue un gran Las tablas de Ulugh Beg.Heiner Schwan en IyC, febrero de 2004.
mecenas de las ciencias; encargó una gran cantidad de traduc-

80  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


82  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014
cognición

Por qué
el cerebro
prefiere
el papel
La popularidad de las tabletas
y los reproductores de libros electrónicos
crece a la par que mejora su tecnología.
Pero la lectura en papel
sigue teniendo sus ventajas
Ferris Jabr

EN SÍNTESIS

Durante los últimos veinte años,varios estudios En general,las pantallas fatigan cognitiva y física- Varias investigaciones preliminaressugieren que,
han indicado que los textos impresos se compren- mente más que el papel. Moverse por la pantalla debido a la distracción que provocan muchos dispo-
den y recuerdan mejor que los presentados en reclama una atención constante por parte del usua- sitivos electrónicos, incluso los «nativos digitales»
una pantalla. Los formatos digitales impiden que rio; además, la luz directa que proyectan los ordena- recuerdan mejor una historia cuando la leen en
el lector explore el texto de manera intuitiva y se dores y las tabletas puede cansar la vista y provocar papel. La mayor ventaja de este soporte tal vez
forme una imagen mental de su estructura. dolor de cabeza. resida en su simplicidad.

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  83


Uno de los vídeos de YouTube
más provocadores y más
difundidos de los últimos dos
Tomados en conjunto, los ensayos en laboratorio,
años comienza con una escena las encuestas a usuarios y los informes de los con-
bastante prosaica: una niña de sumidores indican que los dispositivos digitales
impiden explorar textos largos de manera eficien-
un año juega con un iPad, pasa te, una circunstancia que puede afectar de modo
sutil a la comprensión lectora. Leer en pantalla
sus dedos por la pantalla táctil puede también consumir más recursos mentales
que hacerlo en papel y, en ocasiones, los textos se
y arrastra los iconos. Después, recuerdan ligeramente peor. Aunque no sean cons-
cientes de ello, muchas personas abordan el con-
sin embargo, la vemos pellizcar, tacto con un ordenador o una tableta en un estado

acariciar y golpear las páginas mental menos proclive al aprendizaje que cuando
se ponen delante de un papel. Y los reproductores
de revistas de papel, como si de libros electrónicos tampoco consiguen recrear
la experiencia táctil de los libros tradicionales, lo
también estas fueran pantallas. que incomoda a algunas personas.
«La lectura comporta un aspecto físico», opi-
na Maryanne Wolf, psicóloga cognitiva de la Uni-
versidad Tufts. «Tal vez más de lo que estamos dis-
puestos a considerar.»
Para el padre de la niña, el vídeo (titulado A magazine is
an iPad that does not work, «Una revista es un iPad que no PAISAJES TEXTUALES
funciona») da testimonio de una transición generacional. En Para entender las diferencias entre la lectura en papel y en pan-
la descripción adjunta al vídeo, escribió: «Las revistas son hoy talla, conviene comenzar recordando algunos detalles sobre cómo
inútiles e imposibles de entender para los nativos digitales», asimila el cerebro el lenguaje escrito. Aunque las letras y las pa-
es decir, para aquellos que han comenzado a usar la tecnología labras son símbolos que representan sonidos e ideas, el cerebro
digital desde su más tierna infancia, rodeados no solo por li- las interpreta también como objetos materiales. Como explica
bros y revistas de papel, sino también por teléfonos inteligentes, Wolf en su libro Cómo aprendemos a leer (2008), no nacemos con
Kindles y iPads. circuitos cerebrales especializados en la lectura, pues la escritura
Tanto si la niña esperaba que las revistas se comportasen no se inventó hasta el cuarto milenio a.C., una fecha relativamen-
como un iPad como si no, el vídeo lleva a plantearse una cues- te reciente en nuestra historia evolutiva. Durante la infancia, el
tión de calado que no solo afecta a los más jóvenes: ¿depende cerebro improvisa un nuevo circuito para la lectura entretejiendo
nuestra manera de leer del soporte que utilicemos? fibras nerviosas dedicadas en principio a otras facultades, como
Desde los años ochenta, más de cien estudios de psicología, el habla, la coordinación motora o la visión.
ingeniería informática, ciencias de la información y bibliote- Algunas de esas regiones cerebrales se especializan en identi-
conomía han indagado las diferencias entre leer en papel y en ficar objetos: nos permiten diferenciar al instante una manzana
pantalla. Hasta 1992, la mayoría de los experimentos concluían de una naranja a partir de sus rasgos, al tiempo que las cate-
que, sobre una pantalla, las crónicas y los artículos se leían gorizan como frutas. De manera similar, cuando aprendemos
más despacio y se recordaban peor. No obstante, conforme la a leer y escribir, empezamos por identificar las letras según su
resolución de las pantallas ha ido mejorando, han comenzado disposición particular de líneas rectas, curvas y espacios vacíos:
a aparecer resultados más variopintos. Algunas encuestas re- un proceso de aprendizaje táctil que exige la intervención de
cientes hacen pensar que, aunque la mayoría sigue prefiriendo los ojos, pero también de las manos. En un trabajo reciente,
el papel (sobre todo si la lectura exige una concentración pro- Karin James, de la Universidad de Indiana en Bloomington,
longada), la actitud hacia la pantalla estaría cambiando poco observó que cuando los niños de cinco años escribían a mano,
a poco, a medida que la tecnología se perfecciona y el hábito los circuitos neurales asociados a la lectura bullían de activi-
de leer en dispositivos electrónicos se populariza, ya sea para dad; sin embargo, eso no sucedía cuando pulsaban las letras
consultar información o con fines lúdicos. En EE.UU., el formato en un teclado. Y cuando una persona lee caracteres en cursiva
electrónico supone más del 20 por ciento de las ventas totales o intrincados, como los kanji japoneses, la actividad cerebral
Páginas anteriorES: Kyle Bean

de libros entre el público general. reproduce los movimientos de la escritura, incluso si no se tiene
Sin embargo, a pesar de la creciente popularidad de una nada en las manos.
tecnología que cada vez resulta más fácil de usar, la mayoría Aparte de tratar cada letra como un objeto material, el cere-
de los estudios publicados desde principios de los noventa pa- bro también puede percibir un texto en su totalidad como una
rece confirmar las conclusiones previas: como soporte para la especie de paisaje físico. Al leer, construimos una representación
lectura, el papel sigue ofreciendo más ventajas que la pantalla. mental del texto. La naturaleza exacta de tales representaciones

84  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


no está clara todavía, pero algunos investigadores consideran manos. No creo que los fabricantes se hayan parado a pensar lo
que se asemejan a los mapas mentales que nos formamos del suficiente cómo visualizar qué parte del libro estamos leyendo.»
terreno —de montes o senderos, por ejemplo— o de espacios
interiores, como apartamentos u oficinas. Los lectores admiten LECTURA FATIGOSA
que, cuando tratan de localizar un pasaje determinado en un Algunos estudios sugieren que la lectura en pantalla podría
libro, a menudo recuerdan su ubicación en el texto. Al igual que dificultar la comprensión lectora precisamente por difuminar
podríamos recordar haber pasado junto a una granja pintada esa sensación de estar ubicado en el texto. En un estudio rea-
de rojo antes de comenzar a subir por un sendero en mitad lizado en enero de 2013 por Anne Mangen, de la Universidad
del bosque, tal vez recordemos que la escena del desaire del de Stavanger, y otros colaboradores, 72 alumnos de secundaria
Sr. Darcy a Elizabeth Bennet durante un baile aparecía en la estudiaron un texto expositivo y uno narrativo; la mitad los
esquina inferior izquierda de una página par en uno de los leyó en papel; la otra, en formato PDF. Seguidamente, los niños
primeros capítulos de Orgullo y prejuicio. fueron sometidos a pruebas de comprensión lectora en las que,
En la mayoría de los casos, los libros en papel poseen una si querían, podían consultar los textos. Quienes los leyeron en
topografía más evidente que los textos en pantalla. Un libro el ordenador rindieron algo peor, muy probablemente porque
abierto presenta al lector dos dominios muy bien definidos, tenían que subir y bajar a lo largo del documento o clicar para
la página izquierda y la derecha, así como ocho esquinas para saltar de sección a sección, mientras que quienes leían en papel
orientarse. Incluso podemos sentir en la mano izquierda el tenían en sus manos el texto completo y podían cambiar de
grosor de la parte que ya hemos leído y, en la derecha, el de la página con rapidez. «La facilidad para encontrar el principio, el
que nos queda por leer. Pasar las páginas de un libro es como final y todo el texto intermedio, así como la conexión constante
ir dejando huellas en un sendero: el acto posee un ritmo pro- con el camino seguido, con esa progresión del texto, tal vez
pio y deja un registro visible de nuestro avance. Todas estas requieran un menor esfuerzo cognitivo», explica Mangen. «Así
propiedades no solo hacen que nos resulte más fácil explorar quedarían libres más recursos para la comprensión.»
el texto en un libro de papel, sino que nos ayudan a formar un Otros investigadores creen que la lectura en pantalla podría
mapa mental coherente del escrito. embotar la comprensión debido al mayor esfuerzo mental e inclu-
La mayoría de los dispositivos electrónicos, en cambio, in- so físico que supone. La tinta electrónica refleja la luz ambiente
terfieren con esa manera intuitiva de explorar un texto, lo que casi igual que la tinta de un libro de papel, pero las pantallas de
ordenadores, teléfonos y tabletas arrojan luz directamente
sobre el rostro. Es cierto que las actuales pantallas LCD
Puede que el cerebro perciba un texto en resultan menos agresivas para la vista que sus antecesoras
su totalidad como una especie de paisaje. de rayos catódicos, pero una lectura prolongada en ellas
puede provocar fatiga visual, dolor de cabeza y visión bo-
Al leer, construimos una representación rrosa. En un experimento dirigido por Erik Wästlund, por
mental del texto no muy distinta de entonces en la Universidad de Karlstad, los voluntarios que
realizaron un test de comprensión lectora en un ordenador
los mapas mentales que nos formamos puntuaron menos y refirieron mayor estrés y cansancio que
del terreno o de los espacios interiores quienes lo hicieron en papel.
En una serie de ensayos efectuados por Wästlund,
82 voluntarios realizaron un mismo test de comprensión
dificulta que el lector se forme un mapa mental de su viaje. lectora en ordenadores, pero unos lo hicieron con un texto pa-
Al leer un texto digital, podemos subir y bajar por una riada ginado, mientras que otros trabajaron con uno continuo. Los
continua de palabras, avanzar una página con una sola pulsa- investigadores evaluaron también la atención de los estudian-
ción o emplear la herramienta de búsqueda para localizar una tes y su memoria operativa (un repertorio de destrezas menta-
frase, pero no es fácil hacerse una idea de la localización de un les que permiten almacenar información de manera temporal
pasaje en el conjunto del texto. A modo de símil, imaginemos y trabajar con ella). Entre otras tareas, los sujetos tenían que
que Google Maps nos permitiera recorrer las calles una por cerrar rápidamente una serie de ventanas que iban apareciendo
una y teletransportarnos al lugar que le indicásemos, pero sin en la pantalla o recordar dígitos que destellaban. La memoria
ofrecernos una vista del barrio, la ciudad o el país en el que es- operativa, como muchas otras facultades cognitivas, es un re-
tamos. En este sentido, las barras de progreso de un dispositivo curso finito que se aminora con la fatiga.
electrónico nos proporcionan una noción más vaga del lugar del Aunque los miembros de ambos grupos rindieron por igual
texto en que nos encontramos que la sensación de peso de las en el test, quienes tenían que subir y bajar por un texto continuo
páginas leídas y por leer. Y aunque los reproductores de libros puntuaron peor en las pruebas de atención y memoria. Wästlund
electrónicos imitan la paginación, las páginas que nos presentan cree que desplazarse por un texto ininterrumpido, que obliga
son efímeras: una vez leídas, se esfuman. En lugar de recorrer a los lectores a fijar su atención tanto en el texto como en la
a pie el sendero, vemos desfilar imágenes de árboles, musgo y manera en que se mueven por él, drena más recursos mentales
rocas, sin dejar un rastro tangible de lo que ocurrió antes y sin que pasar una página o hacer clic en ella, gestos más sencillos
una forma sencilla de ver lo que nos espera más adelante. y automáticos. Cuanta más atención se desvía hacia el movi-
«Parece que ese sentimiento implícito de saber en qué punto miento del texto, menos queda disponible para entenderlo. Un
del libro estamos importa más de lo que pensábamos», señala estudio realizado en 2004 en la Universidad de Florida obtuvo
Abigail J. Sellen, investigadora de Microsoft Research Cambridge conclusiones similares.
y autora del libro The myth of the paperless office («El mito de la Por otro lado, algunos estudios recientes subrayan que no
oficina sin papeles»; MIT Press, 2001). «No empezamos a echar- solo las pantallas desvían la atención más que el papel, sino que
lo en falta hasta que nos vemos con un libro electrónico en las ya desde el principio los lectores tampoco les dedican demasiado

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  85


el tacto e n la lectura

Razones de peso
Numerosos estudios sugieren que comprendemos y recordamos mejor los textos que leemos en papel.
Los investigadores creen que puede deberse al carácter físico de este soporte.

Un libro en papel puede


hojearse con rapidez. Ello
permite comparar secciones
Al rememorar un párrafo,
o explorar lo que nos queda
es frecuente visualizarlo en
por leer.
el lugar que ocupaba en la
página. Los ángulos en las
hojas de un libro abierto
actuarían como puntos de
referencia que ayudarían a
fortalecer esos recuerdos.

El papel y la tinta reflejan la luz


ambiente. Las pantallas de ordena- El grosor de las páginas ya leídas y el de las
dores y tabletas emiten luz, lo que que quedan por leer contribuye a formar una
puede fatigar la vista y mermar la imagen mental del texto, ya que proporciona
concentración. un sentido de la ubicación mucho más firme
que una barra de progreso.

esfuerzo. A partir de los datos de un estudio detallado realizado Si bien es cierto que otros estudios han registrado pocas
en 2005 con 113 sujetos del norte de California, Ziming Liu, de la diferencias en la comprensión lectora, puede que, a largo plazo,
Universidad de San José, observó que quienes leían en pantalla quienes leen en pantalla no recuerden los textos tan concienzu-
tomaban demasiados atajos: invertían más tiempo subiendo y damente. En una investigación realizada en 2003 por el equipo
bajando por el texto y buscando palabras clave. También era más de Kate Garland, por entonces en la Universidad de Leicester,
frecuente que leyesen un documento una sola vez. se pidió a 50 universitarios que leyeran textos de un curso de
Al leer en pantalla, las personas parecen menos inclinadas a introducción a la economía, bien en un monitor, bien en un tomo
implicarse en lo que los psicólogos llaman «regulación metacog- encuadernado en espiral. Pasados 20 minutos, los investigadores
nitiva del aprendizaje»; es decir, en fijarse objetivos concretos, re- hicieron una prueba a los participantes. Todos ellos puntuaron
leer los pasajes difíciles y comprobar sobre la marcha cuánto han igual de bien, pero se observaron diferencias en la manera en
entendido. En un experimento efectuado en el Instituto Technion que unos y otros recordaban la información.
de Haifa, en Israel, varios estudiantes universitarios realizaron Los psicólogos distinguen entre recordar algo (una forma de
una prueba de tipo test sobre el contenido de un texto de carácter memoria relativamente débil, en la que el sujeto evoca cierta
expositivo, en unos casos en papel, y en otros, en un ordenador. información acompañada de detalles del contexto, como dónde
La mitad de los participantes solo dispuso de siete minutos para y cuándo la aprendió) y saber algo, que se asocia a una memoria
estudiar el texto, mientras que a la otra mitad se le permitió re- más robusta, definida como la certidumbre de que algo es ver-
visar el escrito tantas veces como quisieran. Todos aquellos que dadero. En el test de Garland, los voluntarios debían marcar la
se vieron obligados a leerlo deprisa lo hicieron igualmente bien, casilla que creían correcta y, además, otra en la que habían de
tanto si habían trabajado en el ordenador como si lo habían hecho explicitar si «sabían» la respuesta o si la «recordaban». Quienes
en papel. Sin embargo, entre quienes podían administrarse el habían leído su material en pantalla se apoyaron mucho más
tiempo a su voluntad, quienes usaron papel puntuaron en torno en el recuerdo que en el conocimiento, mientras que quienes
a un 10 por ciento más. Presumiblemente, porque se tomaron el utilizaron papel emplearon por igual ambas formas de memo-
Istockphoto

examen más en serio que sus compañeros y emplearon su aten- ria. Garland y sus colaboradores creen que los sujetos que es-
ción y su memoria operativa con mayor eficacia. tudiaron en papel aprendieron más a fondo y más rápido los

86  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


contenidos. No tuvieron que dedicar largo tiempo a rebuscar en bién condicionan si acabaremos comprando un libro en edición
su memoria la información del texto; a menudo, simplemente de tapa dura en nuestra librería o si lo descargaremos desde la
sabían la respuesta. página de Amazon. Tanto las encuestas como los informes de
Puede que las diferencias en comprensión lectora mengüen a los consumidores sugieren que los aspectos sensoriales de la
medida que evolucione la actitud del público hacia la pantalla. lectura en papel importan más de lo que cabría pensar: el tacto
Tal vez la pequeña protagonista de A magazine is an iPad that del papel, el olor de la tinta, la posibilidad de alisar o doblar
does not work crezca sin el sutil prejuicio contra las pantallas que una página con los dedos, el peculiar sonido de las hojas al irlas
parecen mostrar las generaciones anteriores. Las investigaciones pasando... Hasta la fecha, los formatos digitales no han sabido
más recientes, sin embargo, sugieren que sustituir el papel por reproducir bien tales sensaciones. Los libros de papel tienen
pantallas a edades muy tempranas conlleva desventajas que no también un tamaño, forma y peso muy discernibles. Podemos
deberían obviarse. En un estudio realizado en el Centro Joan referirnos a un ejemplar en tapa dura de Guerra y paz como un
Ganz Cooney de Nueva York, en el que participaron 32 parejas «tomo pesado» o a una edición de bolsillo de El corazón de las
de padres y niños de entre tres y seis años, se observó que los tinieblas de Conrad como un «volumen delgado». Sin embar-
pequeños recordaban más detalles de los cuentos leídos en papel go, aunque la longitud de un texto digital pueda representarse
que de los libros electrónicos con animaciones interactivas, ví- en pantalla, los libros electrónicos no tienen grosor ni forma
deos y juegos. Al parecer, esos aderezos apartaban la atención del diferenciada. Un dispositivo siempre pesa lo mismo, tanto si
cuento y la desviaban hacia el aparato. En un trabajo posterior leemos la obra maestra de Proust como si se trata de un cuento
realizado con 1226 padres, la mayoría afirmó que tanto ellos corto de Hemingway. Ciertos investigadores han señalado que
como sus hijos preferían los libros impresos a los electrónicos estas diferencias generan una disonancia táctil que disuade a
cuando leían juntos. algunas personas de leer libros electrónicos.
Resultados casi idénticos obtuvieron dos estudios publicados Para enmendar esta incongruencia sensorial, numerosos
el pasado mes de septiembre en Mind, Brain and Education por diseñadores se han afanado para que leer en tableta o en repro-
Julia Parrish-Morris, ahora en la Universidad de Pensilvania, y ductores de libros electrónicos se asemeje lo máximo posible a
otros colaboradores. Cuando los padres leían libros impresos a la lectura en papel. La tinta electrónica guarda un gran parecido
sus hijos de entre tres y cinco años, solían relacionar los cuentos con la tradicional, y la sencilla disposición de la pantalla de un
con aspectos de la vida del niño. Pero, al leer en una consola Kindle recuerda mucho a la página de un libro de papel. En la
electrónica con efectos sonoros muy popular por entonces, los misma línea, la aplicación iBooks, de Apple, intenta remedar
padres tenían a menudo que interrumpir su «lectura dialógica» la vuelta de página. Pero, hasta el momento, esos gestos han
para evitar que el niño juguetease con los botones y perdiera el tenido más de estético que de práctico. En los libros electró-
hilo de la narración. Tales distracciones acabaron impidiendo nicos sigue siendo difícil pasar muchas páginas de una vez o
que los niños de tres años captaran incluso el argumento prin- volver rápidamente a un capítulo anterior cuando nos viene a
cipal del cuento, mientras que todos los niños que leyeron en la memoria una frase o concepto ya leído.
libros de papel siguieron bien la historia. Algunas innovaciones digitales recientes buscan algo más que
Todas esas investigaciones preliminares sobre los lectores imitar el papel. Intentan que la lectura en soportes electrónicos
más jóvenes ponen de manifiesto la que puede que sea la prin- evolucione hacia algo completamente nuevo. Desplazarse arriba
cipal ventaja del papel: su modestia. Es cierto que los textos y abajo por la pantalla puede que no sea la manera ideal de leer
digitales ofrecen claras ventajas en situaciones muy diversas. Moby Dick, pero algunos diarios, como The New York Times y
Si hemos de documentarnos sobre un tema y se acerca la fecha otros medios digitales, han creado artículos hermosos, visual-
límite, la facilidad que comporta acceder a cientos de textos di- mente muy atractivos e imposibles de presentar en papel porque
gitales y buscar en ellos las palabras clave compensa con creces conjugan texto, vídeos y sonido en un formato que depende por
los beneficios de comprensión y retención que nos reportaría completo de la facultad para moverse de un lado a otro de la
ir a una biblioteca, buscar todos los libros necesarios y exa- pantalla. Robin Sloan ha sido pionero del «ensayo al toque» (tap
minarlos laboriosamente uno por uno. Para las personas con essay), que se basa en la interacción física con la pantalla para
deficiencias visuales, poder ajustar el tamaño del texto en una determinar el ritmo y el tono, así como para hacer aparecer nue-
pantalla de alto contraste supone, sin duda, un regalo del cielo. vas palabras, frases o imágenes a medida que se pasa el dedo por
Pero, a diferencia de las pantallas, el papel rara vez reclama la pantalla táctil de una tableta o de un teléfono móvil. Algunos
la atención para sí o nos distrae del texto. Por su sencillez, el autores se han asociado con programadores informáticos para
papel es «un punto fijo, un anclaje para la consciencia», como producir textos interactivos cada vez más refinados, en los que
escribe William Powers en su ensayo Hamlet’s Blackberry: Why sean las preferencias del lector las que determinen qué se leerá,
paper is eternal («La Blackberry de Hamlet: Por qué el papel es oirá o verá a continuación.
eterno»). La gente asegura una y otra vez que, cuando realmente Si se trata leer con atención un texto largo y sin adornos,
desea concentrarse en un texto, lo lee en papel. En una encuesta puede que el papel y la tinta aún lleven la ventaja. Sin embargo,
realizada en 2011 a estudiantes de posgrado de la Universidad el texto llano no agota las posibilidades de la lectura.
Nacional de Taiwan, la mayoría aseguraba que solía echar un
vistazo a unos cuantos párrafos de los documentos en línea para,
después, imprimir el texto y leerlo con detalle. En 2003, en una
encuesta realizada en la Universidad Nacional Autónoma de PARA SABER MÁS
México, casi el 80 por ciento de los estudiantes prefería leer en The myth of the paperless office.Abigail J. Sellen y Richard H. R. Harper. MIT
papel para «comprender los textos con claridad». Press, 2001.
Consideraciones pragmáticas aparte, nuestros propios sen- Cómo aprendemos a leer: Historia y ciencia del cerebro y la lectura.
Maryanne Wolf. Ediciones BSA, 2008.
timientos sobre el papel y sobre los reproductores electrónicos
—así como el efecto que produce sostenerlos en la mano— tam-

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  87


Taller y laboratorio
por Marc Boada Ferrer Marc Boada Ferreres divulgador científico
y experto en ciencia experimental.

Las artes del carbonero


La obtención de carbón vegetal a partir de madera permite recuperar una técnica
ancestral y realizar interesantes observaciones etnográficas

P oco más que leña, tierra y voluntad


son necesarias para producir por
nuestros medios un valioso material para
na pirólisis. Para conseguirlo, deberemos
construir un reactor donde se llevarán a
cabo múltiples transformaciones quími-
carbonero se esconde una épica cargada
de leyendas, relatos populares y localis-
mos dignos de ser conservados.
la experimentación. Nos referimos al car- cas: la pila carbonera. En su interior, el Empezaremos por lo esencial: la ob-
bón vegetal, antaño de extendido uso y oxígeno será escaso y la energía térmica tención de la leña, procedente de la en-
hoy solo reservado a la barbacoa domi- necesaria correrá a expensas del propio tresaca o la poda de bosques gestionados
nical. Derrotado por la competencia de combustible. racionalmente. Escogeremos para ello
otros combustibles más «prácticos», su Sus variantes son tantas como valles, maderas duras, de encina, roble o haya (a
obtención tradicional pronto se habrá ex- comarcas o regiones hay en nuestra geo- falta de estas especies podemos utilizar
tinguido. Y con ella desaparecerá una rica grafía. Por suerte, pese a la increíble di- cualquier madera, como comprobaremos
cultura ancestral anclada en nuestros bos- versidad de métodos, hay comunes deno- si analizamos una muestra de carbón
ques, preservada solo por los más ancia- minadores que nos pueden guiar a falta comercial). El peso total deberá ser pro-
nos del lugar. de algún carbonero jubilado que pueda porcional a nuestra pericia y capacidad
Para el científico, la obtención de car- asesorarnos —en caso de conocer uno, no de trabajo. Los carboneros expertos no
bón vegetal se basa en un proceso termo- dudaremos en seguir fielmente sus indi- dudan en construir pilas de 50 toneladas
químico que tiene por objeto fragmentar caciones—. Aún más, este es quizás uno de leña y más 4 metros de altura, autén-
las larguísimas moléculas poliméricas que de los experimentos más románticos y de ticos «monstruos» que echan humo du-
conforman la materia vegetal para que- mayor valor estético que el experimenta- rante seis o siete semanas. En mi caso, he
darse al final con un esqueleto de carbono dor con intereses antropológicos puede ensayado con carboneras de entre cinco
prácticamente puro. Es lo que se denomi- plantearse; tras el durísimo trabajo del y siete toneladas, con tiempos de cocción

Chimenea
(caño)

Hurgonero
dibujos y fotografías cortesía del autor

Madera Agujero

Tierra
Ramas, musgo, hojas

88  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


que rondan las tres semanas. Quizá lo me- capa de hojas secas de haya; en otros lu-
jor sería iniciarnos con una pila de cente- gares se prefiere recurrir al musgo; en la
nares de kilos, de poco más de un metro zona mediterránea, donde ambos recur-
de altura, manejo fácil y con un tiempo de sos escasean, es tradición disponer sobre
cochura de días. la leña ramas bien cargadas de hojas. An-
La madera seccionada en troncos tes, sin embargo, deberemos prensar es-
largos la acercaremos al lugar donde tas ramas: formaremos grandes montones
construiremos la pila, la plaza carbone- sobre los que colocaremos, durante varios
ra o simplemente el «sitio». Allí, con la días, unos gruesos troncos que las presio-
motosierra, la cortaremos en trozos di- narán mientras secan un poco. Cuando
mensionados en función de varios pará- se extraen de la prensa, semejan enormes
metros. Por ahora, lo único que debemos abanicos con los que cubriremos la pila
saber es que en una pila pequeña solo se empezando por la base y con los pedúncu-
puede carbonizar leña menuda, de algu- los apuntando al cielo. Luego, sobre esta
nos centímetros de diámetro. Las de gran capa vegetal se dispone un nuevo estrato,
tamaño, en cambio, son capaces de piro- el último, de tierra.
lizar en su núcleo troncos de casi treinta Mucho se ha hablado sobre cómo debe
centímetros de espesor. La plaza la si- ser esta tierra —según las tradiciones más
tuaremos en un lugar ventilado, alejado ortodoxas, no sirve cualquiera—. Líneas
de cualquier vivienda y deseablemente atrás hemos dicho que reservaríamos la
próximo a un cobijo donde dormir. Nive- capa superficial de nuestra flamante pla-
laremos el espacio y amontonaremos la za carbonera. La primera vez raramente
tierra superficial sobrante, reservándola es óptima. Deberemos eliminar las pie-
para su posterior uso. dras y cualquier otra impureza que pueda
Para armar la pila, empezaremos por comprometer su estanqueidad. Dado que
delimitar un cajón cuadrado de más de su función será impedir que el oxígeno at-
un palmo de luz (lo que será su centro), mosférico penetre en la pila, debe mostrar
con cuatro troncos de los más gruesos. cierta cohesión, fruto de una granulome-
Sobre estos apilaremos otros inclinados, tría reducida y la humedad. Si el terreno es
también robustos; primero muy cortos y arenoso, podemos añadir unos capazos de
luego progresivamente más largos. Obsér- material arcilloso; si es muy pesado, agre-
vese que la forma final es la de un cono garemos tierra ligera. Y no estará de más
con la ladera ligeramente convexa; dado arrimar una buena cantidad de ceniza, el
que los leños deben formar segmentos, no componente mayoritario de la tierra más
pueden ser excesivamente largos. Tres o valorada, la de una carbonera antigua, ri-
cuatro palmos son el máximo posible en quísima en carbón muy menudo proce-
una pila voluminosa; para las pequeñas, dente de incontables campañas anterio-
un palmo es más que suficiente. res, quizá de hace siglos. El control de ca-
Al elevar la pila debe dejarse un hueco lidad es sencillo: comprimida en el puño, la
central sobre la caja que habíamos cons- tierra debe mantener su forma y presentar
truido en su centro, la chimenea o caño. cierta resistencia a la rotura.
Ello puede resolverse de mil formas, se- Cerneremos la tierra, la humedecere-
gún las usanzas locales. La más simple mos ligeramente, la trabajaremos a fondo
consiste en dejar un hueco perfectamente con la azada hasta que sea homogénea y
vertical de unos treinta o cuarenta centí- la colocaremos, volcándola a espuertas,
metros de diámetro (esta es la opción que sobre la pila, ya perfectamente recubier-
se muestra en la ilustración). En otros ta con ramas, musgo u hojarasca. Forma-
lugares se entiba mediante largos tron- remos una capa generosa y regular que
cos verticales entre los que se interponen empezaremos por la base hasta culminar
otros que garantizan la estabilidad del en el pináculo. Para una pila de pocas to-
conjunto. Sea como fuere, poco a poco neladas y un diámetro de dos o tres me-
y de forma ordenada se sitúan los leños, tros, el volumen requerido de este último
procurando que queden muy bien enca- recubrimiento alcanza como mínimo los
jados, disminuyendo progresivamente su dos metros cúbicos.
tamaño hacia el exterior. Llegados a este punto, nuestro reactor
Terminado el apilamiento, deben pro- pirolítico se halla listo para su encendido.
tegerse los troncos de una combustión Para el neófito en el carboneo es un mo-
rica en oxígeno. De nuevo, las opciones mento emocionante: tras días de esfuerzo
son múltiples. En la zona atlántica pode- físico tiene ante sí el reto de quemar con- cocción de una pilacarbonera
mos recubrir toda la pila (exceptuando troladamente miles de kilos de madera sin durante cuatro semanas. Obsérvese la
el ojo de la chimenea) con una generosa convertirlo todo en ceniza. Encendamos reducción de tamaño.

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  89


Taller y laboratorio

desarrolla correctamente, atentos sin tre-


un fuego anexo, bien vivo, y preparemos la condensación de los vapores —que nos
gua al humo, a sus colores y texturas. En
un montón de tizones encendidos. Con cuidaremos mucho de respirar— en un
algunos lugares el relleno se hace de una
una escalera accederemos a la cúspide serpentín refrigerado.
sola vez, eso sí, se enciende con genero-
de la carbonera y con una pala arrojare- Mientras avanza la pirólisis de una
sidad, incluso con gasolina. No es menos
mos por el ojo de la chimenea las brasas zona de la pila, el humo que sale por la
frecuente que la chimenea se tape con una
y tizones; cuatro o cinco dosis serán su- boquera más próxima mantiene ese carác-
cubierta vegetal (césped arrancado con la
ficientes. Mejor si apartamos la cara; lo ter. Sin embargo, cuando ha terminado la
azada), formando un tapiz que se coloca
más probable es que una fuerte ráfaga de fragmentación e incineración parcial de
sobre la boca con la parte herbácea hacia
aire caliente cargado de chispas ascienda las moléculas largas, la combustión se
el interior, dejando tan solo un agujero del
para quemarnos las cejas sin piedad. De- realiza ya solo a expensas del carbono. El
tamaño de un puño por el que escaparán
beremos acostumbrarnos a este tipo de humo de nuevo muda radicalmente: olor
vapores densísimos.
incidentes, puesto que en los próximos agradable, color azulado y mayor transpa-
días el humo y el fuego serán nuestrosTras estos primeros jornales cebando rencia. El carbonero, atento a estos indi-
compañeros inseparables. la pila, procederemos a su cerrado defini- cios, deberá reaccionar rápidamente: será
tivo: obturaremos herméticamente la chi-
Saltemos ahora de la escalera para el momento de tapar el agujero por donde
menea y abriremos varios agujeros en su
abrir en la base de la pila un agujero. Un escape, para abrir otro a cierta distancia,
lateral. En otras comarcas estas boqueras
palo corto y aguzado, el humero, nos per- del que nuevamente brotará una columna
se inician cerca de la corona y se abren
mitirá atravesar la capa de tierra, las hojas de vapores asfixiantes. Así, al son de los
progresivamente otras nuevas a cotas más
y abrirnos paso entre los maderos, permi- vahos exhalados por la pila, pirolizaremos
bajas. Otros carboneros prefieren hacerlo
tiendo así el paso del aire. Protegeremos la por zonas todo el conjunto.
casi desde la base. Y en algunos modelos
boca de este agujero conformando con tres Como decíamos, no es nada fácil. Mil
de pilas, no cónicas sino prismáticas, exis-
piedras un pequeño portal. Observaremos peligros se interponen entre la madera y
te solo una boquera en el extremo opuesto
que el humo que sale por la chimenea gana el carbón. El más temido: el fuego con lla-
al punto de encendido.
fuerza. Tras unos minutos, subiremos de ma. El carbonero no solo mira el humo;
En cualquier caso, para deducir cómo
nuevo a la escalera y, con la máxima pre- también trabaja activamente con la pala
avanza el proceso de pirólisis deberemos
caución, atisbaremos entre la humareda el (o un buen palo), golpeando regularmente
atender a los signos que nos muestre el
fondo de la chimenea. Si apreciamos bra- toda la carbonera. Pala o palo nos dan pis-
humo. Se trata de una sustancia densa,
sas o, mejor aún, llamas, habrá llegado el tas sobre el estado del material. La leña en
momento de alimentar la pila. blanca y húmeda (notamos la humedad si crudo suena a cosa dura; la carbonizada
calamos la mano en su interior). Corres-
Para ello tiraremos por el ojo de la chi- cruje, se fragmenta y se comprime, redu-
ponde a los fluidos de combustión gene-
menea un capacho de leña aserrada muy ciendo notablemente el tamaño de la pila.
rados en el núcleo de la pila, pero también
en corto, pieza a pieza, que comprimire- Detectaremos así los puntos donde el
mos primorosamente ayudándonos cona la evaporación del agua que impregna fuego ha trabajado en demasía, en cuyo
la leña, que, poco a poco, incrementa su
un largo palo, normalmente de castaño, el caso deberemos actuar con presteza, so
temperatura hasta unos doscientos gra-
hurgonero. Esperemos de nuevo a que la pena de encontrarnos ante un fuego que
dos. Estamos pues en una fase de secado.
llama suba; quizás una hora o dos al prin- lo reduzca todo a cenizas. Retiraremos las
Tras unos días, el humo muda su co-
cipio, luego tres o cuatro. Repitamos el coberturas y el carbón que pueda haber
lor para ganar en tintes ocres; aumenta
proceso sin prisas, vigilando y calibrando y accederemos resueltamente a golpe de
su poder sofocante, densidad (transporta
el humo denso y abundante que sale a bor- azadón hasta los tizones encendidos, que
partículas) y desprende un olor acre y pe-
botones, sin precipitarnos en alimentar. mojaremos muy cautelosamente con un
netrante, debido a la presencia de gases
Poco a poco, el agujero central quedará poco de agua. Reconstruiremos luego la
tóxicos. Hemos entrado en la fase real de
relleno, algo que puede tardar un par de pila con leña en verde, perfectamente dis-
pirólisis a una temperatura mucho más
días para una pila pequeña. Durante esta puesta para no dejar espacio al aire, y colo-
elevada. Si pudiéramos analizar su com-
fase, deberemos cebar también de noche, caremos de nuevo una generosa cobertura.
posición descubriríamos un vasto catá-
despertándonos regularmente a horas El carbonero trabaja de pie sobre la
logo de compuestos orgánicos. Al vapor
intempestivas para controlar que todo se propia pila, sintiendo el carbón bajo sus
de agua, óxidos de carbono pies, percibiendo sus funestos crujidos
e hidrógeno se suman los y arriesgándose a hundirse en ella. Y el
productos de la descompo- peligro amenaza no solo al carbonero;
sición de la hemicelulosa, la también lo hace con el carbón, ya que
celulosa y la lignina, y tam- cuando la cocción ha avanzado, cualquier
bién de la savia, las resinas, derrumbe en el recubrimiento se convier-
taninos, etcétera. Así pues, te en un potente fuego a cielo abierto. La
tras la rotura térmica de los única opción es no bajar nunca la guardia.
enlaces de estos compues- Seguiremos vigilando la pila cada pocas
tos orgánicos, lo que escapa horas, incluidas las nocturnas.
por los humeros son breas, Pasadas unas semanas, la pila ya no
alquitranes, ácido piroleño- emite vapores densos. La tierra exterior
so, acetonas y alcoholes, y está caliente, a veces reseca. Percibimos
la madera carbonizadaes frágil. Al golpear- otras muchas sustancias que con la mano el fuego a pocos centímetros
la, emite un sonido metálico. podemos estudiar mediante de profundidad; oímos claros crujidos

90  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


Chimenea

Tapa
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Tierra
y la tecnología?
Caja de hierro

Ajuste
de la admisión
de aire

Brasas

Rejilla

Caja metálicapara la carbonización rápida de pequeñas partidas de madera.

en su interior. Ha llegado el momento de de hierro, de medio metro de arista, en-


cerrar todos los poros y esperar algunos terrado en un pequeño cúmulo de tierra.
días a que se enfríe. Por fin, abriremos En su interior, los maderos que queremos
la pila por sectores, lentamente y espar- carbonizar se disponen en hiladas hori-
ciendo el carbón por los alrededores para zontales, orientadas a 90 o entre capas.
que se temple. Apagaremos las brasas con El fuego se inicia en el centro, también
presteza, para evitar que el fuego se reini- con ascuas encendidas. Con prontitud y
cie con virulencia. decisión se coloca la madera; se cierra
Si todo ha ido bien, hallaremos los luego con una tapa de hierro de 4 o 5 mi-
troncos muy completos y totalmente car- límetros de espesor y con un agujero en
bonizados. Son frágiles. Si los sonamos, el centro, y un tubo metálico que hará de
emitirán una alegre «música», casi metá- chimenea. El aire llega por abajo, a través
lica, síntoma inequívoco de un carbón de de una rejilla y de un tubo de estufa de
primera calidad. Incluso una pila pequeña cien milímetros de diámetro, en la boca
rinde centenares de kilos de tan apreciada del cual hay una pequeña válvula para la
materia. Descubriremos también que no regulación del tiraje y, por tanto, del oxíge-
toda la leña se ha carbonizado: al menos no disponible. El control es casi total y la
los troncos en contacto directo con el sue- monitorización de los parámetros como
lo han resistido ante la acción del fuego; la temperatura de los gases muy fácil.
están muy secos y endurecidos, pero no Con esta disposición y partiendo de
carbonizados. (Los antiguos carboneros madera seca realizaremos la pirólisis en
los agrupaban en una nueva pila, mucho unas 6 o 7 horas. El carbón obtenido se
más pequeña, que cocían en pocos días.) hallará totalmente exento de tierra o pie-
Puede ser también —lo que es mucho dras. Si sumamos a esto unas horas de
peor—, que no hayamos dado el tiempo enfriamiento (mientras la caja permanece
o temperatura suficientes para carboni- herméticamente cerrada), resulta que po- La mayor bolsa de empleo
zar el conjunto. Hay que reconocerlo: el demos cocer una carbonera diaria. Ade-
científico del mundo
comportamiento de una carbonera es más, para detener el proceso en cualquier
errático y depende de múltiples factores. momento podemos inyectar pequeñas ahora también en
Temperatura, humedad ambiental y del cantidades de dióxido de carbono.
combustible, tipo de tierra y viento hacen Sea cual fuere el método de produc- investigacionyciencia.es
que la producción sea irregular. ción, ante los sacos llenos de carbón el
Para resolver ese problema, podemos experimentador puede proyectar sus
realizar la cocción en una caldera metáli- próximas acciones. Forjar y fundir meta-
ca, donde el control preciso del oxígeno les, cocer cerámicas y vidrios, neutralizar
y la total estanqueidad del conjunto fa- y adsorber productos químicos y muchas
cilitan el proceso. He ensayado con éxi- más —incluida la barbacoa dominical—,
to el carboneo en un recipiente cúbico serán ahora posibles.

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  91


Juegos matemáticos
por Agustín Rayo
Agustín Rayoes profesor de filosofía en el Instituto de
Tecnología de Massachusetts y autor del libro The
construction of logical space (Oxford University Press, 2013).

Gödel y la verdad axiomática


Por qué el conocimiento matemático es menos certero de lo que quisiéramos

A veces nuestras mejores teorías cien-


tíficas resultan estar equivocadas.
Así ocurrió con la teoría geocéntrica del
condicional: nos muestra que una con-
clusión es verdadera siempre y cuando los
principios básicos en los que se basa (los
de su sistema matemático. Sin embargo,
y por extraño que parezca, existe una de-
mostración de que el axioma conjuntista
universo o con la física newtoniana. Aun- axiomas) también lo sean. Por tanto, para no puede ser verdadero.
que hoy contamos con teorías mejores que demostrar la veracidad de una proposi- El hallazgo se debe al filósofo británico
aquellas, parece difícil excluir de antema- ción matemática no basta con encontrar Bertrand Russell, quien lo demostró con
no la posibilidad de encontrar algún fallo una prueba. Necesitamos demostrar que un argumento sorprendentemente senci-
más adelante. los axiomas que hemos empleado también llo. Consideremos todos los objetos que
Sin embargo, parece natural pensar son verdaderos. no son elementos de sí mismos. No cabe
que las teorías matemáticas son diferen- Pero ¿cómo saber si un axioma ma- duda de que tales objetos existen. El con-
tes; que las matemáticas sí nos permiten temático es verdadero? Una posible res- junto vacío constituye un buen ejemplo:
alcanzar la certeza absoluta. Pero, como puesta consistiría en decir que los axiomas dado que carece de elementos, no puede
veremos a continuación, la situación re- constituyen principios tan básicos que re- tenerse a sí mismo como elemento. La
sulta mucho más compleja de lo que pare- sultan absolutamente obvios: su verdad Luna, sin ir más lejos, nos proporciona
ce. En contra de lo que cabría pensar, hay nos es del todo aparente, sin el menor res- otro. Dado que nuestro satélite natural no
razones de principio para concluir que quicio para la duda. Por poner un ejem- es un conjunto, tampoco posee elementos,
las teorías matemáticas tampoco pueden plo, uno de los axiomas de la aritmética por lo que no puede tenerse a sí mismo
ofrecernos conclusiones infalibles. establece que dos números diferentes no como elemento.
pueden tener el mismo sucesor. ¿Qué po- Una consecuencia inmediata del axio-
Axiomas y demostraciones dría ser más obvio que eso? ma conjuntista nos dice que ha de exis-
Cuando Copérnico propuso la teoría helio- Por desgracia, en el pasado se han tir un conjunto cuyos elementos vengan
céntrica, justificó su hipótesis argumen- formulado axiomas que parecían igual dados por todos los objetos que no son
tando que proporcionaba una explicación de obvios y que, sin embargo, resultaron elementos de sí mismos, y solo por ellos.
más simple del movimiento de los astros ser falsos. En honor a su descubridor, llamaremos R
que otras teorías rivales. Por desgracia, a dicho conjunto.
el hecho de que una hipótesis sea simple Teoría de conjuntos A la vista de su definición, sabemos
no garantiza su veracidad. El argumento Consideremos la teoría de conjuntos. En que los únicos elementos de R son todos
de Copérnico confería plausibilidad a su matemáticas, es usual aseverar que existe aquellos objetos que tienen la propie-
hipótesis, pero no la establecía de manera el conjunto formado por todos los núme- dad de no ser elementos de sí mismos.
concluyente. (De hecho, hoy sabemos que ros primos y solo por ellos. O que existe el Se sigue, por tanto, que para que R sea
la suposición de Copérnico era falsa tal y conjunto de todas las funciones que van elemento de sí mismo, tiene que poseer
como él la planteó, ya que los planetas de los números reales a los números rea- dicha propiedad. En otras palabras, para
no describen círculos alrededor del Sol, les, el cual no contiene ningún elemento que R sea un elemento de sí mismo, tiene
sino elipses.) que no sea una función real. El principio que no ser elemento de sí mismo.
En cambio, cuando Euclides propuso básico que subyace a estas aseveraciones Pero ¿es R un elemento de sí mismo?
la existencia de infinitos números primos, parece ser el siguiente axioma: La conclusión del párrafo anterior nos
justificó su hipótesis con una demostra- dice que cualquier respuesta a esta pre-
Axioma conjuntista: Para cuales-
ción, la cual derivó a partir de principios gunta resultará paradójica. Para que R
quiera objetos (como los números
muy básicos. Dado que la demostración de fuese un elemento de sí mismo, tendría
primos o las funciones reales) exis-
Euclides es válida, ello nos garantiza que, que no serlo; pero si no lo fuese, ¡formaría
te un conjunto que tiene como ele-
si dichos principios son correctos, la con- parte de sí mismo!
mentos a todos esos objetos, y solo
clusión también tiene que serlo. Así pues, La lección que podemos extraer del
a ellos.
resulta natural pensar, que —a diferencia resultado anterior es que el axioma con-
de Copérnico— Euclides sí estableció su ¿Qué podría ser más obvio que el axio- juntista es inconsistente y que, por tanto,
hipótesis de manera concluyente. ma conjuntista? De hecho, a principios no puede ser verdadero. En consecuencia,
Tristemente, las cosas no son tan del siglo xx, el gran matemático alemán ninguna demostración que construyamos
sencillas. El problema reside en que una Gottlob Frege propuso una versión de este a partir del axioma conjuntista nos garan-
demostración constituye un resultado principio como una de las «leyes básicas» tizará jamás la veracidad de la conclusión,

92  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


pues, como hemos visto, una demostra-
ción solo garantiza que su conclusión es
verdadera si los axiomas en los que se
basa también lo son.

¿Una solución?
Comencé diciendo que es natural confiar
en que las teorías matemáticas nos ofre-
ciesen certezas absolutas. Sin embargo,
hemos visto que la situación dista mucho
de ser tan sencilla. Las demostraciones
matemáticas se basan en axiomas. Pero
incluso los axiomas de apariencia más ob-
via pueden resultar inconsistentes y, por
tanto, falsos.
A principios del siglo xx, el matemá-
tico alemán David Hilbert propuso un
programa para enfrentar el problema.
Simplificando mucho, podemos pensar
en el programa de Hilbert como basado
en dos hipótesis, una matemática y otra
filosófica. De acuerdo con la hipótesis DAVID HIlBERT(izquierda) propuso a principios del siglo xx un programa para
matemática, existiría un algoritmo capaz justificar la coherencia de los axiomas de la matemática. En 1930, Kurt Gödel (dere-
de establecer de una vez por todas si un cha) demostraría que dicho programa no es viable.
sistema axiomático dado es consistente
o no. Según la hipótesis filosófica, basta-
ría con que un sistema axiomático fuese lo menos, en la versión simplificada que Es cierto que nadie alberga dudas
consistente para que pudiese ser aceptado estamos considerando aquí. serias acerca de la consistencia de los
como verdadero. La razón es la siguiente. Una hipóte- sistemas axiomáticos que utilizamos en
Si ambas hipótesis resultasen correc- sis bien establecida sostiene que, siem- la práctica. Pero ello no se debe a que
tas, sería posible determinar de manera pre que alguna pregunta matemática tengamos un método categórico para
concluyente si nuestros sistemas axiomá- pueda decidirse de manera algorítmica, excluir la posibilidad de que sean incon-
ticos son verdaderos o no, al menos en existe una demostración a partir los sistentes. Más bien, lo que sucede es que,
principio. Y, una vez que supiésemos que axiomas de la aritmética que determina en multitud de casos, los matemáticos se
un conjunto de axiomas es verdadero, po- la respuesta. Por tanto, si la hipótesis encuentran lo bastante familiarizados con
dríamos garantizar que cualquier demos- matemática de Hilbert fuese correcta, y sus sistemas axiomáticos como para con-
tración basada en dichos axiomas arroja- si existiera un método algorítmico para fiar en que no surgirán problemas. Pero,
ría siempre conclusiones verdaderas. decidir si un sistema axiomático dado es como descubrió Frege, tales predicciones
consistente o no, deberíamos ser capaces no siempre resultan acertadas.
Gödel de demostrar, a partir los axiomas de la La moraleja de nuestra reflexión es
Muy a nuestro pesar, existen buenas ra- aritmética, qué sistemas son consistentes que no queda claro que nos encontremos
zones para concluir que la hipótesis ma- y cuáles no. en posición de decretar la certeza absolu-
temática que acabamos de enunciar no Sin embargo, el segundo teorema de ta de nuestras teorías matemáticas. Como
es correcta. En 1930, el eminente lógico Gödel establece que, si los axiomas de en el caso de las mejores teorías empíri-
alemán Kurt Gödel anunció un resultado la aritmética son consistentes, entonces cas, contamos con excelentes razones para
que cambiaría para siempre el rumbo de nunca podremos demostrar a partir de pensar que nuestras teorías matemáticas
la filosofía de las matemáticas: el teorema ellos la consistencia de la aritmética. Así son verdaderas. Sin embargo, en ningu-
de incompletitud [véase «Ordenadores y pues, si los axiomas de la aritmética son no de los dos casos esas razones son tan
números naturales», por Agustín Rayo; consistentes, la hipótesis matemática de buenas como para garantizar la certeza
Investigación y Ciencia, abril de 2012]. Hilbert no puede ser correcta. Es, por absoluta.
A partir de dicho teorema, Gödel de- tanto, imposible que exista un método
dujo un corolario, hoy conocido como algorítmico que nos permita decidir qué
«segundo teorema de Gödel», y que, sistemas axiomáticos son consistentes y
bajo ciertos supuestos mínimos, afirma cuáles no. PARA SABER MÁS
lo siguiente:
La columna presenta una versión terriblemente
Matemáticas sin cimientos simplificada del programa de Hilbert. Para
Un sistema axiomático solo es ca-
Acabamos de ver que, en virtud del teo- profundizar en los detalles, puede consultarse
investigación y ciencia

paz de demostrar su propia consis-


rema de Gödel, no parece nada claro que la entrada correspondiente de la Stanford
tencia si es inconsistente. Encyclopedia of Phylosophy: plato.stanford.
exista ningún método concluyente para
edu/entries/hilbert-program
El segundo teorema de Gödel destruye verificar la consistencia de un sistema
por completo el programa de Hilbert; por axiomático dado.

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  93


Libros

Beyond the God particle Libre de Bruselas. Meses más tarde, de


Por Leon Lederman y Christopher Hill. forma independiente, convergió Peter
Prometheus Books, Nueva York, 2013. Higgs, de la Universidad de Edimburgo.
Avanzaron el modelo de un universo que
se hallaría lleno de un campo invisible,
una suerte de líquido transparente y li-
geramente viscoso; la interacción de las
partículas con este campo produciría una
resistencia a su movimiento, el efecto de
una masa. ¿Por qué porta el nombre de
Higgs? Unas citas equivocadas pueden
tener parte de la culpa. Aunque Benjamín
Lee utilizó la expresión «bosón de Higgs»
en 1966, lo que parece que le dio respaldo
y autoridad fue un artículo publicado por
Steven Weinberg de 1967, donde erró en
la prioridad. En 2012 Weinberg reconoció
que se había equivocado. Siguiendo las
Bosón de Higgs ideas en un comienzo un tanto generales
del mecanismo de Englert-Brout-Higgs-
Su importancia en la consolidación Guralnik-Hagen-Kibble, Steven Weinberg
del modelo estándar las ensambló y mostró con precisión de
qué modo una partícula encajaba en el
esquema general de la naturaleza, que

E l 4 de julio de 2012 se descubrió el


bosón de Higgs en el mayor acelera-
dor del mundo, el Gran Colisionador de
naturaleza, 17 con el bosón, y todas las
fuerzas de la naturaleza, a excepción de
la gravedad.
conjuga las interacciones débiles con las
interacciones electromagnéticas para
configurar lo que denominamos modelo
Hadrones (LHC) de Ginebra. El LHC, del El modelo estándar de la física de par- estándar.
Consejo Europeo para la Investigación tículas es una teoría cuántica de campos. Los físicos teóricos cayeron en la
Nuclear (CERN), está consagrado a la Se centra, pues, en ondas o campos cuán- cuenta de que podían conjugar la fuerza
investigación básica de la estructura in- ticos que describen la probabilidad de ha- electromagnética y la fuerza débil y dar
terna de la materia y el comportamiento llar partículas aquí o allí. Las partículas cuenta de la diferencia de sus rangos.
de la misma. En semejante laboratorio se interaccionan a través de tres fuerzas: la Partieron del supuesto siguiente: así como
producen las colisiones más energéticas electromagnética, que mantiene unido la fuerza electromagnética viene mediada
entre partículas subatómicas. Este acele- el átomo; la nuclear fuerte, que enlaza por fotones, partículas cuánticas, la fuerza
rador lanza protones contra protones, a quarks para formar protones y neutro- débil viene mediada por el bosón W y el
las mayores energías que puede obtener nes, y la nuclear débil, que produce un bosón Z. Pero mientras el fotón carece de
el hombre. Entre el astronómico número tipo de radiactividad. Las fuerzas vienen masa, los bosones W y Z portarían masa,
de choques que allí se producen emerge mediadas por bosones de aforo. Existe una la cual estrecharía el rango de actuación
una misteriosa y novedosa forma de ma- notable diferencia entre campos de mate- de los mismos. Ahora bien, si los teóricos
teria, cuya vida dura una billonésima de ria (electrones, muones, quarks, etcétera) asignaban masa solo a los bosones W y Z,
segundo, lo que no empece que pueda ser y mediadores de las fuerzas (bosones). Las la teoría resultaba un fiasco matemático.
reconocida en dos poderosos detectores partículas de materia se denominan fer- Las masas de W y Z deberían proceder de
de partículas, el ATLAS y el CMS. miones, en homenaje a Enrico Fermi. No las interacciones entre las propias partícu-
El descubrimiento de la partícula de puede haber dos fermiones en un mismo las carentes de masa. Y ahí es donde entra-
Dios, según acuñara el nóbel de física estado cuántico. Los bosones, cuyo nom- ba el bosón de Higgs. Los bosones W y Z
Leon Lederman, ha supuesto un hito para bre honra la figura de Satyendra Nath fueron descubiertos, con las propiedades
los físicos de partículas. Desde 1995 no Bose, pueden apilarse en un mismo estado predichas, en experimentos acometidos
se había identificado una nueva partícula cuántico. El bosón de Higgs nació en res- en el CERN en 1983.
fundamental. Los resultados midieron la puesta a una cuestión que parecía harto El LHC, de trazado circular, provoca
masa del bosón de Higgs en unos 125 abstrusa: ¿por qué el rango de la fuerza con sus 27 kilómetros de longitud el cho-
gigaelectronvolts (GeV), unas 133 veces electromagnética se extiende indefinida- que de protones a una energía que cuadru-
la masa del protón. Predicho hace unos mente, mientras que el de la fuerza nu- plica la obtenida hasta ahora por cualquier
50 años, el bosón de Higgs y su campo clear débil abarca solo el núcleo atómico? otra máquina. Los choques se producen en
correspondiente constituyen las últimas Aunque la expresión «bosón de Higgs» dos detectores, el ATLAS y el CMS, que
piezas de una de las teorías de mayor éxi- cuajó, con mayor fidelidad histórica de- se habían aprestado a la caza del Higgs
to de la historia de la ciencia, el modelo bería hablarse de mecanismo de Englert- desde que el LHC comenzó a tomar da-
estándar de partículas y fuerzas. Si no Brout-Higgs-Guralnik-Hagen-Kibble. La tos. Todos los bosones creados en los cho-
existiera, toda la teoría debería replan- física subyacente al bosón de Higgs fue ques deben desintegrarse en partículas co-
tearse. El modelo estándar comprende avanzada en agosto de 1964 por François nocidas; el bosón de Higgs lo hace, entre
todas las partículas fundamentales de la Englert y Robert Brout, de la Universidad otras, en dos fotones. A partir de la energía

94  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


de los fotones, los físicos experimentales frontales protón-protón. Por aquel enton- el CERN anunció el descubrimiento de los
pueden inferir la masa de la partícula pro- ces, en California se avanzaba en el primer bosones W +, W – y Z 0. Carlo Rubia y Simon
genitora. Los físicos de CMS y ATLAS han colisionador electrón-positrón en el labo- van der Meer, dos científicos clave de ese
analizado todos los choques protón-pro- ratorio del colisionador lineal de Stanford. descubrimiento y decisivos también en
tón en los que se han producido dos foto- A comienzos de los años setenta se la conversión del SPS en un colisionador,
nes energéticos. El siguiente paso consiste habían conjuntado todos los datos dispo- recibieron el Nobel de física ese año.
en medir la energía y direccionalidad de nibles que se habían venido recogiendo El Tevatrón del Fermilab comenzó
cada par de fotones. Con esos datos puede a lo largo de un siglo, principalmente los a funcionar más tarde. Debe advertirse
obtenerse su «masa invariante»; es decir, producidos en los aceleradores de altas que, en el transcurso de ese período, el
la energía de los fotones según la medi- energías. Los físicos habían desarro- presupuesto del Fermilab (en dólares de
ría un observador imaginario que viajara llado una teoría descriptiva y predictiva hoy) era de 300 millones, mientras que el
montado en el centro de masas del siste- potente, que terminó por denominarse presupuesto del CERN superaba de largo
ma formado por los dos fotones. modelo estándar y unió dos de las fuer- los mil millones de dólares. El dinero qui-
El libro de Lederman y Hill es, además, zas conocidas en una entidad unificada. zá no compre la felicidad, pero sí compra
una vindicación de la ciencia básica y un Esas dos fuerzas son electromagnetismo ciencia punta y lo hace con rapidez y
alegato contra la política cicatera que mira (fuerza asociada con el magnetismo, la luz eficacia. Aunque adelantado el Tevatrón
solo los costes inmediatos sin atender el y la electricidad) y una fuerza débil, tan por el CERN en el descubrimiento de los
rendimiento a medio plazo. Y recuerda débil que ni siquiera se identificó hasta bosones W +, W – y Z 0, la colaboración de
que, en 1989, un joven informático, Tim los noventa del siglo xix, la denominada dos experimentos, el D-Zero y el CDF,
Berners-Lee, escribió una propuesta sobre interacción débil. Aunque débil, sin esta descubrieron el esquivo quark cima (top),
un sistema de información distribuida. última fuerza ni el Sol podría brillar, ni la más pesada de todas las partículas co-
Pensada para los físicos de partículas, la nosotros existir. nocidas del modelo estándar, a mediados
red ideada trascendió esos límites, fijados El modelo estándar predecía que la de los noventa.
en 1991. En 1993 comenzaba extenderse a fuerza débil debía ir asociada a tres par- ¿Qué vendrá después del LHC? Los
otros ámbitos. La Telaraña Mundial (World tículas, todavía por observar: los bosones aceleradores circulares de haces de
Wide Web) fue en efecto una consecuencia W +, W – y Z 0. Con la peculiaridad de que electrones a ultraaltas energías deben
directa de investigación básica en física las partículas W + y W – multiplicarían por solventar el problema de la importante
de partículas. Ese mismo año de 1993, el 80 el peso del protón; por 90 lo haría el pérdida de energía debida a la radiación
Congreso de los Estados Unidos cancelaba bosón Z 0. Su vida media sería brevísima, de sincrotrón. Estos días se habla de al-
el proyecto del nonato Supercolisionador casi instantánea. Ante los sólidos indicios canzar una colaboración mundial para
Superconductor. Esa cancelación privó a indirectos de su existencia, se impulsó la la creación en Japón de un Colisionador
los Estados Unidos de la posibilidad de construcción de una máquina capaz de Lineal Internacional (ILC). El sistema ILC
descubrir la partícula de Dios. producir directamente y observar los presenta un límite energético superior de
Afortunadamente para los científicos bosones W +, W – y Z 0. 1 TeV. Para crear el bosón de Higgs necesi-
estadounidenses al menos, EE.UU. parti- A comienzos de los setenta entró en tamos el choque frontal entre un electrón
cipó en la construcción del LHC. La física funcionamiento el principal gran acelera- y un antielectrón (positrón) a una ener-
de partículas se ha desarrollado hasta el dor del Fermilab (el Anillo Principal). Por gía total de unos 245 gigaelectronvoltios
extremo de convertirse en una actividad su parte, el CERN había construido, sobre (GeV). Ese proceso de producción crea
internacional. Ningún acelerador de par- el preexistente PS, el Super Sincrotrón de un bosón con una masa de 125 GeV más un
tículas podría construirse sin una plena Protones (SPS). Ambos, el Anillo Principal bosón Z0 con una masa de 90 GeV. Nece-
colaboración internacional. Incluso la (del Fermilab) y el SPS (del CERN) alcan- sitaríamos otros 30 GeV para maximizar
utilización del Tevatrón del Fermilab, el zaban varios kilómetros de perímetro. La el proceso. Otra posibilidad podría ser
principal acelerador de partículas durante física de partículas se había convertido construir una gran factoría Higgs circu-
los dos decenios anteriores a la puesta en gran ciencia. A finales del decenio de lar de electrones-positrones. O construir
en marcha del LHC, fue una empresa los setenta, el Fermilab se embarcó en un un LHC de muy alta energía, un VLHC.
internacional. proyecto a largo plazo de construcción del Cabe también la opción de construir un
A finales de la Segunda Guerra Mun- Tevatrón, una máquina que provocaría el colisionador de muones. El proyecto X
dial, la ciencia europea había perdido su choque entre protones y antiprotones y constituirá la pieza central del futuro del
papel rector y cedió el testigo a los Estados que con el tiempo habría de convertirse Fermilab y el programa estadounidense
Unidos. Pero Niels Bohr y Louis de Broglie, en el primer colisionador superconductor. de Físicas de Altas Energías. El proyecto X
entre otros, siguieron apostando por la fí- Por su parte, el CERN tomó la decisión es un acelerador de protones de alta in-
sica europea. En 1957, el CERN construyó de convertir el SPS en un colisionador tensidad. (Se llama X porque de momen-
su primer acelerador de partículas, una protón-antiprotón para cazar los bosones to no ha encontrado un nombre mejor.) El
máquina de potencia discreta que sumi- débiles W +, W – y Z 0. proyecto X constituye un objetivo tecno-
nistraba haces de partículas para los pri- En el CERN, las primeras colisiones lógico ambicioso: la construcción de un
meros experimentos. En 1959, el sincrotrón en el SPS se consiguieron a los dos años acelerador de protones de unos 5 mega-
inicial se sustituyó por una máquina más de la aprobación del proyecto. Dos gran- vatios con una energía de 3-8 GeV por
potente, el sincrotrón de protones (PS). des experimentos del SPS, el UA1 y el protón; permitirá escudriñar las profun-
El primer colisionador protón-protón del UA2, comenzaron a rebuscar, entre los didades de la materia como jamás se ha
mundo, el ISR, se construyó allí en 1971. La escombros de las colisiones, signos de hecho en física de altas energías.
máquina produjo las primeras colisiones partículas de interacción débil; en 1993 —Luis Alonso

Febrero 2014, InvestigacionyCiencia.es  95


Hace 50, 100 y 150 años
Recopilación de Daniel C. Schlenoff

muy rígido y denso; otra


Febrero 1964 lo considera compuesto de
partículas mucho más pe-
Los riesgos queñas que el electrón; y la
del tabaco tercera niega por comple-
«El consumo de ci- to su existencia y pretende
garrillos guarda una erradicarlo de la lista de
relación causal con teorías físicas. Esta última
el cáncer de pulmón de los hombres; la gana más adeptos cada
magnitud de su efecto supera con creces día. Y, una vez más, vemos
al de los demás factores. Tal es la tajante reaparecer la idea misterio-
afirmación del informe publicado el 11 de sa y un tanto aterradora de
enero por el Servicio de Salud Pública de la nada absoluta que reina
EE.UU. Los primeros estudios estadísti- en el espacio ultraterrestre,
cos a gran escala sobre el efecto nocivo la cual habíamos creído
de los cigarrillos se publicaron en 1954. felizmente anulada con la
En los nueve años transcurridos desde introducción del éter.»
entonces, más de 300.000 estadouniden-
ses han fallecido a causa de cáncer de Acero
pulmón. Durante ese tiempo la industria «Quien escribe tuvo oca-
tabaquera ha seguido confiando en un sión de visitar hace poco las
único argumento: una asociación estadís- instalaciones de la Com-
tica entre el consumo de cigarrillos y la pañía de Acero de Illinois
enfermedad no demuestra una relación en el Sur de Chicago y que-
causal.» dó impresionado por el
ambiente de “ante todo la
Los peligros del cine seguridad” que impregna
«Se podría afirmar que la contemplación toda la fábrica. Hay avisos
de la agresión contribuye más a las con- de seguridad en cinco idio-
ductas hostiles que a mitigarlas; de he- mas en todos los puntos
cho, la violencia en el cine o en la televi- donde cabe la posibilidad ACERO EN LA ERA DE LAS MÁQUINAS:Cucharón
sión puede estimular acciones agresivas de un accidente. Y no solo de colada con 50 toneladas de arrabio, 1914.
tanto entre las personas normales como eso, sino que los mismos
entre quienes sufren trastornos emocio- trabajadores parecen im-
nales. Añadiría una salvedad importante: buidos por el espíritu de la seguridad y la Cámara de los Comunes por el señor
esos actos entre personas normales solo apoyan con entusiasmo los procedimien- William Eward. El semanario londinen-
se dan bajo ciertas circunstancias. Los tos. Nuestra ilustración muestra un gran se John Bull, órgano periodístico tory,
resultados de los experimentos revelan cucharón de colada cargado con 50 tone- la denuncia como “absurda e insolente”
algunas de las situaciones que podrían ladas de metal fundido.» y como “una idea que solo puede entrar
provocar conductas agresivas entre per- en la cabeza de zopencos, liberales (los
sonas de un público que haya presencia- whigs) y tiranos revolucionarios».
do violencia filmada
—Leonard Berkowitz».
Febrero 1864 EE.UU. y las unidades
Berkowitz es profesor emérito de psicología Sistema de medida
en la Universidad de Wisconsin-Madison. métrico «Sres. de la redacción: Al leer una des-
y política cripción del sistema métrico francés se
«El conservaduris- me ocurren las siguientes reflexiones. El
mo político británico tiempo y el dinero empleados en difundir
Febrero 1914 (los tories) se ha alza- y mantener nuestro caótico sistema basta-
SCIENTIFIC AMERICAN, VOL. cx, N.o 6, 7 de febrero de 1914

do en armas ante la rían para dar una educación universitaria


La existencia propuesta de introducir en Inglaterra el a toda la población. —J. Edi»
del éter sistema decimal de pesos y medidas. La
«La idea de la existen- idea, encarecidamente recomendada a Susurros desde las viñas
cia de un medio uni- la consideración general de la Cristian- «La máxima novedad son las pasas de Ca-
versal, que llene todo dad en el reciente Congreso Nacional lifornia. Igualan a las mejores de las im-
el espacio, ha sufrido de Berlín, en el cual el honorable S. B. portadas y cuestan menos. Pocas de ellas
muchas vicisitudes. En el momento actual Ruggles [de la Cámara de Comercio de han aparecido en los estados atlánticos,
hay al menos tres teorías: una conside- la Ciudad de Nueva York] representaba pero al cabo del tiempo expulsarán del
ra al éter como un fluido incompresible, a Estados Unidos, ha sido expuesta en mercado a los frutos extranjeros.»

96  INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, febrero 2014


En el próximo número . . . Marzo 2014

FÍS IC A D E PA RTÍCUL A S

PSICO LO GÍ A El mayor generador de rayos X


Nora Berrah y Philip H. Bucksbaum
La mente inconsciente
John A. Bargh En el Acelerador Lineal para Fuente
de Luz Coherente de Stanford se han
Impulsos y deseos inconscientes
creado extraños estados de la materia
impelen nuestro pensamiento
que no se encuentran en ningún otro
en formas que Freud no imaginaba.
lugar del universo.

BIO ING ENIER ÍA


Simulación de una
célula viva
Markus W. Covert
Al crear el primer modelo
informático de un organismo
unicelular, los biólogos están
desarrollando una nueva y ENERGÍA
potente herramienta para
El prolongado y lento ascenso
descifrar el funcionamiento
de la vida.
de la energía eólica y solar
Vaclav Smil
La gran esperanza de una transición rápida
y radical a las energías renovables es una ilusión.

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