You are on page 1of 16

Metalurgia Básica -1-

Sena Virtual Distrito Capital 2005

El Aluminio

Historia
El Aluminio, de símbolo Al, es el elemento metálico más abundante en la corteza
terrestre. Su número atómico es el 13 y se encuentra en el grupo 13 de la tabla
periódica.

El químico danés Hans Christian Oersted aisló el Aluminio por primera vez en
1825, por medio de un proceso químico que utilizaba una amalgama de Potasio
y Cloruro de Aluminio. Entre 1827 y 1845, el químico alemán Friedrich Wöhler
mejoró el proceso de Oersted utilizando Potasio Metálico y Cloruro de Aluminio.
Wöhler fue el primero en medir la densidad del Aluminio y demostrar su ligereza.
En 1854, Henri Sainte-Claire Deville obtuvo el metal en Francia reduciendo
cloruro de Aluminio con Sodio. Con el apoyo financiero de Napoleón III, Deville
estableció una planta experimental a gran escala, y en la exposición de parís de
1855 exhibió el Aluminio puro.

Propiedades
El Aluminio es un metal plateado muy ligero. Su masa atómica es 26,9815; tiene
un punto de fusión de 660º C, un punto de ebullición de 2467º C y una densidad
relativa de 2,7. Es un metal muy electropositivo y muy reactivo. En un medio
oxidante, en particular en el aire, se cubre de una densa película de Óxido que lo
protege contra la corrosión. Por esta razón, los materiales hechos de Aluminio no
se oxidan. El metal reduce muchos compuestos metálicos a sus metales básicos.
Por ejemplo, al calentar termita (una mezcla de Óxido de Hierro y Aluminio en
polvo), el Aluminio extrae rápidamente el Oxígeno del Óxido; el calor de la

El Aluminio - Semana 1
Metalurgia Básica
-2-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

reacción es suficiente para fundir el Hierro. Este fenómeno se usa en el proceso


Goldschmidt o termita para soldar Hierro. El Óxido de Aluminio es anfótero, es
decir, presenta a la vez propiedades ácidas y básicas. El Cloruro de Aluminio
anhidro, es importante en la industria petrolífera. También podríamos agregar
que, el Aluminio posee una alta conductibilidad eléctrica y térmica. El Aluminio
es resistente a la acción de los ácidos Nítrico y orgánicos, como las sales. Para
aumentar su resistencia mecánica y sus cualidades de fundición es aleado con
otros metales.

Entre los compuestos más importantes del Aluminio están el Óxido, el Hidróxido,
el Sulfato y el Sulfato mixto. Entre las aleaciones del Aluminio tienen la mayor
importancia el DurAluminio y los Alpaxes. Además del Aluminio, forman parte del
DurAluminio de 3.4% a 4% de Cu, 0.5% de Mg, se admiten no más de 0.8% de Fe
y 0.8% de Si, el DurAluminio se deforma bien y por sus propiedades mecánicas
es próximo a algunos surtidos del acero, aunque es 2.7 veces más ligero que este
metal (la densidad del DurAluminio es de 2.85 g/cm3) las propiedades mecánicas
de esta aleación se mejoran después de su tratamiento térmico y deformación en
estado frío.

La resistencia a la rotura se eleva de 147-216 mpa (megapascal) (15 a 22 kgf/


mm2) a 353 a 412 mpa (36 a 42 kgf/mm2 y la dureza brinell aumenta de 490 a
588 mpa (50 a 60 kgf/mm2) a 880 a 980 mpa (90 a 100 kgf/mm2). Con ello el
alargamiento permanente de la aleación casi no varía y queda bastante alto (de
18% a 24%). Los Alpaxes son las aleaciones de fundición del Aluminio con Silicio.
Poseen buenas cualidades de fundición y propiedades mecánicas.

Puesto que el Aluminio tiene gran afinidad química con el Oxígeno, él se emplea
en la metalurgia como oxidante y para obtener los metales difícilmente reducibles
(Calcio, Litio, y otros) valiéndose del así llamado procedimiento aluminotérmico
muchas gemas, como el rubí y el zafiro por ejemplo, consisten principalmente en
Óxido de Aluminio cristalino.

Estado natural

El Aluminio es el elemento metálico más abundante en la corteza terrestre; junto


con los no metales Oxígeno y Silicio. Se encuentra normalmente en forma de
Silicato de Aluminio puro o mezclado con otros metales como Sodio, Potasio,
Hierro, Calcio y Magnesio, pero nunca como metal libre. Los silicatos son menos

Semana 1 - El Aluminio
Metalurgia Básica -3-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

útiles, porque es extremamente difícil, y por tanto muy caro extraer el Aluminio de
ellas. La Bauxita, un Óxido de Aluminio hidratado impuro, es la fuente comercial
de Aluminio y de sus compuestos.

En 1886, Charles Martin Hall en Estados Unidos y Paúl l. T. Héroult en Francia


descubrieron por separado y casi simultáneamente que el Óxido de Aluminio
o Alúmina se disuelve en criolita fundida Na3AlF6, pudiendo ser descompuesta
electrolíticamente para obtener el metal fundido en bruto.

El proceso Hall-Héroult sigue siendo el método principal para la producción


comercial de Aluminio, aunque se están estudiando nuevos formas. La pureza
del producto se ha incrementado hasta un 99,5% de Aluminio puro, un lingote
comercialmente puro; puede ser refinado hasta un 99,99%.

Aplicaciones

La combinación de la ligereza con resistencia y alta conductibilidad eléctrica y


térmica es la propiedad que convirtió el Aluminio y sus aleaciones en materiales
de construcción muy importantes para la fabricación de aviones, automóviles,
máquinas de transporte, para la electrotecnia, la confección de motores de
combustión interna, entre otros. En la industria química el Aluminio y sus
aleaciones se utilizan para obtener tubos, recipientes y aparatos. Un volumen
dado de Aluminio pesa menos que 1/3 del mismo volumen de acero. Los únicos
metales más ligeros son el Litio, el Berilio y el Magnesio.

Debido a su elevada proporción resistencia - peso es muy útil para construir


aviones, vagones ferroviarios y automóviles. También para otras aplicaciones
en las que es importante la movilidad y la conservación de energía. Por su
elevada conductividad térmica, el Aluminio se emplea en utensilios de cocina y
en pistones de motores de combustión interna. Solamente presenta un 63% de la
conductividad eléctrica del Cobre para alambres de un tamaño dado, pero pesa
menos de la mitad.

Un alambre de Aluminio de conductividad comparable a un alambre de Cobre es


más grueso, pero sigue siendo más ligero que el de Cobre. El peso tiene mucha
importancia en la transmisión de electricidad de alto voltaje a larga distancia,
y actualmente se usan conductores de Aluminio para transmitir electricidad a
700.000 voltios o más.

El Aluminio - Semana 1
Metalurgia Básica
-4-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

El metal es cada vez más importante en arquitectura, tanto con propósitos


estructurales como ornamentales. Las tablas, las contraventanas y las láminas
de Aluminio constituyen excelentes aislantes.

Se utiliza también en reactores nucleares a baja temperatura porque absorbe


relativamente pocos neutrones. Con el frío, el Aluminio se hace más resistente,
por lo que se usa a temperaturas criogénicas. El papel de Aluminio de 0,018
cm de espesor, actualmente muy utilizado para usos domésticos, protege los
alimentos y otros productos perecederos. Debido a su poco peso, a que se
moldea fácilmente y a su compatibilidad con comidas y bebidas, el Aluminio
se usa mucho en contenedores, envoltorios flexibles, botellas y latas de fácil
apertura. El reciclado de dichos recipientes es una medida de conservación de
la energía cada vez más importante. La resistencia del Aluminio a la corrosión
y al agua del mar también lo hace útil para fabricar cascos de barco y otros
mecanismos acuáticos.

Se puede preparar una gama amplia de aleaciones recubridoras y aleaciones


forjadas que proporcionen al metal más fuerza y resistencia a la corrosión o a
las temperaturas elevadas. Algunas de las nuevas aleaciones pueden utilizarse
como planchas de blindaje para tanques y otros vehículos militares.

Producción

Globalmente la producción mundial de Aluminio ha experimentado un rápido


crecimiento, aunque se estabilizó a partir de 1980. En 1900 esta producción era
de 7.300 toneladas, en 1938 de 598.000 toneladas y en 1994 la producción de
Aluminio primario fue de unos 19 millones de toneladas. Los principales países
productores son: Estados Unidos, Rusia, Canadá, China y Australia.

Semana 1 - El Aluminio
Metalurgia Básica -5-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

Principales métodos de obtención


del Aluminio

Proceso de la alúmina

Antes de adentrarnos en los diferentes procesos de obtención del Aluminio seria


importante mencionar la forma mediante la cual se obtiene la alúmina, ya que
esta será materia prima esencial para la elaboración del Aluminio.

La alúmina se obtiene por diversos procedimientos según sean la composición y


las propiedades de la materia prima. Estos procedimientos se pueden dividir en:
químico - térmicos, ácidos y alcalinos.

Pertenecen a los procedimientos químico - térmicos los de obtención de la alúmina


con ayuda de la sinterización. Por ejemplo, las Bauxitas con elevado contenido
de SiO2, se sintetizan con sosa y caliza. Se forman el aluminato de Sodio Na2O
-Al2O3, y el Monosilicato de Calcio (Ca0)2.Si02. Después de triturar el sintetizado,
se procede a la lixiviación del Aluminato de Sodio por el agua caliente. Si se
emplean las Nefelinas, ellas se someten a la sintonización con la caliza. Las
Nefelinas se descomponen por la caliza formando los aluminatos de Sodio y de
Potasio y el Monosilicato de Calcio. El sintetizado, una vez triturado, se lixivia por
la solución de sosa de retorno. Las alunitas se someten a la tostación reductora
y la lixiviación, ulterior.

A veces las Bauxitas o las menas de Hierro con alto contenido de Al2O3 (Alúmina),
se refunden, empleando la función reductora, en los altos hornos, hornos
eléctricos o cubilotes con el fin de obtener las escorias ricas en alúmina.

Valiéndose del procedimiento Bayer, se elaboran generalmente las Bauxitas de


alta calidad con bajo contenido de Sílice (de 2% a 3%).

A continuación se examinan los principales pasos hechos por este método:

1. Preparación de la Bauxita. Una Bauxita bruta o calcinada se machaca y


luego se desintegra en los molinos. Se suministran a los molinos Bauxita,
álcali cáustico y solución de retorno. A veces se agrega un poco de cal que
ejerce una acción activante sobre la separación de Al2O3. La pulpa húmeda
obtenida se envía para la lixiviación.

El Aluminio - Semana 1
Metalurgia Básica
-6-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

2. La lixiviación se lleva a cabo en autoclaves especiales a una temperatura


de entre 105º C a 240º C y una presión hasta 3.4 mpa (34 atm) respecto a
la normal, según sea la característica de la Bauxita. Para el calentamiento
se utiliza el vapor de agua que va suministrado, con más frecuencia,
directamente a la pulpa.

En el proceso de lixiviación la Gibbsita Al(OH)3, la Bohemita AlOOH


que forman parte de la Bauxita y los hidratos de Óxido de Aluminio,
interaccionando con el hidrato sódico forman el Aluminato de Sodio. Estos
procesos se desarrollan por las siguientes reacciones:

2Al(OH)3+2NaOH=Na2O.Al2O3+4H2O

2AlOOH+2NaOH=Na2O.Al2O3+2H2O

Al2O3. 3H2O +2NAOH = Na2Al203 +4H2O

Durante la lixiviación se logra hacer que la Sílice pase a las colas, ya que se
forma el Silicato de Sodio por la reacción:

SiO2 + 2NaOU = Na2SiO3 + H2O

El cual, interaccionando con el Aluminato de Sodio, forma el Aluminio Silicato


Sódico Na2O.Al2O3. –2SiO2.2H2O poco soluble en una solución alcalina de
aluminato:

2(Na2O. SiO2) + Na2O. Al2O3 + 4H2O = Na2O.Al2O3.2SiO2.2H2O + 4NaOH

Como vemos, este proceso da lugar a las pérdidas de Al2, O3 y NaOH, por
esta razón no se recomienda transformar por el procedimiento Bayer, las
Bauxitas con elevado contenido de Sílice.

Los Óxidos de Titanio y de Hierro pasan al residuo insoluble confiriéndolo el


color de ladrillo rojo y por eso este residuo ha recibido el nombre de fango
rojo.

Semana 1 - El Aluminio
Metalurgia Básica -7-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

3. La separación de la solución de Aluminato y el fango o lodo rojo, se lleva


a cabo de ordinario valiéndose del espesado, el lavado se realiza con ayuda
de unos dispositivos especiales llamados espesadores.

4. La descomposición de la solución de aluminato ocurre espontáneamente


con la separación del, Hidróxido de Aluminio

Na2O.Al2O3+4H2O=Al(OH)3+2NaOH

Ahora bien, en el proceso de descomposición la Alúmina, pasada durante la


lixiviación a la solución a partir de la Bauxita, se precipita, y el álcali gastado
para la formación del aluminato de Sodio se libera.

El proceso se acelera agregando el hidróxido cristalino de Aluminio obtenido


en el ciclo precedente para crear los centros de cristalización.

5. La separación del Hidróxido de Aluminio y su clasificación se efectúan


en hidrociclones y los filtros de vacío, con ello el hidróxido de Aluminio se
divide en clases con la separación de la así llamada parte productiva del
precipitado la cual está compuesta de 50% a 60% por partículas mayores
que 50 μm (Micras).

La solución madre se somete a la concentración por evaporación con el fin


de excluir del proceso una parte del agua y elevar el contenido de álcali en
esta solución. Como resultado de la concentración por evaporación de la
solución madre se obtiene la pulpa constituida por la solución de retorno
y los cristales de la sosa calcinada Na2CO3. Esta sosa se somete a la
caustificación, o sea, a la transformación en NaOH, desarrollándose, por
ejemplo, la reacción siguiente:

Na2CO3+Ca(OH)2=2NaOH+CaCO3

6. La deshidratación del Hidróxido de Aluminio o la así llamada calcinación


se lleva a cabo por el calentamiento del Hidróxido indicado a una temperatura
del orden de 1.200º C en los hornos tubulares o bien en las instalaciones de
lecho fluidizado.

El Aluminio - Semana 1
Metalurgia Básica
-8-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

Al emplear el procedimiento Bayer descrito, la extracción de la alúmina


constituye cerca de 87% para producir 1 ton de alúmina se gastan de 2.0 a
2.5 toneladas de Bauxita, 70 a 90 Kg. de NaOH cerca de 120 Kg. de cal, 7
a 9 toneladas de vapor, 160 a 180 Kg. de mazut (convertido en combustible
convencional) y cerca de 280 Kwh. de energía eléctrica.

Diferentes esquemas modernos de


la producción del Aluminio

En este apartado comenzaremos profundizar en los diferentes tipos de procesos


para la obtención del Aluminio. Es importante mencionar que el proceso al que
haremos mención es el de electrólisis (proceso Hall-Héroult) la razón, es por que
este será más eficiente y por ende el método predominante y casi único a escala
comercial.

Para continuar seria importante explicar en lo que consiste una electrólisis, ya que
la acción de una corriente sobre un electrolito puede entenderse con un ejemplo
sencillo. Supongamos que tenemos Sulfato de Cobre y este lo disolvemos en
agua, este se disociara en iones Cobre positivos así como iones sulfato negativos.
Al aplicar una diferencia de potencial a los electrodos, los iones Cobre se mueven
hacia el electrodo negativo, se descargan, y se depositan en el electrodo como
elemento Cobre. Los iones Sulfato, al descargarse en el electrodo positivo, son
inestables y combinan con el agua de la disolución formando ácido Sulfúrico y
Oxígeno. Esta descomposición producida por una corriente eléctrica se llama
electrólisis

Otros tipos de procesos para la elaboración del Aluminio

La gran cantidad de energía eléctrica que requiere el proceso Hall-Héroult ha


llevado a un continuo esfuerzo tanto para reducir esta necesidad de energía, para
mejorar la eficiencia de la cámara de reducción como para hallar otros medios
de reducción que contaran con las condiciones ya enunciadas. Las mejoras
graduales en la eficiencia de las celdas han introducido reducciones de energía
de un 20% a un 25%; muchas otras mezclas de sales fundidas se han probado,
como el Aluminato de Sodio. Otro enfoque ha sido electrolizar mezclas de sales
de metales alcalinotérreos que proporcionen aleaciones de las cuales sea posible
obtener el Aluminio.

Semana 1 - El Aluminio
Metalurgia Básica -9-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

Una de las otras opciones más interesantes fue el proceso de extracción


basado en la formación de subhaluros de Aluminio, en particular el Cloruro,
reduciéndose a continuación para obtener el metal. A pesar de la gran inversión
en la investigación y el perfeccionamiento en esta área, el proceso Hall-Héroult
es todavía, después de más de 100 años el método predominante y casi único
que se usa a escala comercial.

Aunque es así, a continuación se presentaran los diferentes procesos de


obtención del Aluminio.

El proceso Gross

En 1939, Willmore basó una patente en unas observaciones, en presencia de


haluros, el Aluminio se vaporiza a una temperatura considerablemente mas baja
a la que se evapora con normalidad.

Como resultado de los trabajos de Gross en el Fulmer Research Institute, quedo


establecido que el proceso Willmore comprendía el subhaluro, el monocloruro
de Aluminio (ACl). Al aumentar la temperatura de la reacción a más de 900ª C y
disminuir la presión del AlCl3 a menos de 10mm, era posible aislar al metal y las
condiciones teóricas de los niveles de energía del electrón trivalente del átomo
de Aluminio.

El proceso Toth

En este proceso no se usaba necesariamente la Bauxita, sino menas que


contenían arcilla. Se calcinaban primero y luego se sometían a cloración. El
Cloruro de Aluminio resultante, después de purificado, lo reducía el Manganeso y
el Aluminio se obtenía en forma de polvo. El cloro y el Manganeso se recuperaban
para reutilizarse. El subproducto principal era arena Sílice fina, además de los
cloruros de los otros metales. Este procedimiento no llegó a ser importante en el
comercio.

El proceso de reducción del aluminato

Bonnier ha descrito la electrólisis del aluminato de Sodio y en, particular, los baños
de aluminato que contienen Calcio, Bario o Magnesio para obtener aleaciones de

El Aluminio - Semana 1
Metalurgia Básica
-10-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

diversas composiciones de Aluminio-Calcio, Aluminio-Bario y Aluminio-Magnesio.


Los baños podían operarse a temperaturas significativamente más bajas,
llegando algunas hasta 700º C a 800º C, aunque este proceso lamentablemente
no es muy práctico.

A continuación se describirá el proceso de electrólisis del Aluminio así como su


purificación.

a) Obtención electrolítica del Aluminio.

b) Purificación del Aluminio con cloro gaseoso.

Obtención electrolítica del Aluminio


El Aluminio se obtiene por la electrólisis de la alúmina disuelta en una criolita
fundida. La criolita y la alúmina son sólo componentes principales del electrólito.
Al electrólito se le agregan MgF2, Caf2 y NaCl que sirven, en lo fundamental, para
disminuir la temperatura de fusión. La cantidad de estos aditivos contenidos en el
electrólito no excede de 8% a 10%.

Por criolita se entiende prácticamente no el compuesto químico Na3.AlF6 sino


sus aleaciones con AlF3 y NaF. Para caracterizar la composición del electrólito
se usa la relación de criolita que no es más que la relación molar de NaF: AlF3,
para el compuesto químico Na3.AlF6 (NaF. AlF3) esta relación es igual a tres (3).
Si el electrólito está enriquecido en el Fluoruro de Sodio, esta relación es más de
tres (3) y si está enriquecido en el Fluoruro de Aluminio, la relación es menos de
tres (3). En el primer caso el electrólito se llama alcalino y en el segundo, ácido.
Esta relación se mantiene generalmente a un nivel de 2,6 a 2,9, empleando para
la corrección de la composición el fluoruro de Aluminio y el sodio.

El proceso de electrólisis se efectúa en una cuba electrolítica llamada también


baño de Aluminio. El tamaño de la celda depende en gran manera de la corriente
de electrólisis que se haya de emplear. La celda electrolítica es una caja de acero
revestida interiormente de Carbono. El revestimiento de Carbono, que se forma
con una mezcla de coque, brea y alquitrán, se apisonan en la caja de acero y
luego se cuece a alta temperatura.

La tensión que manejan las celdas es de 5v de los cuales 1.7v son útiles y el resto
se consume por resistencia. Las celdas se colocan en serie, para que constituyan

Semana 1 - El Aluminio
Metalurgia Básica -11-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

conjuntos de 200v, 500v y hasta 1.000v. La caída de voltaje a través de una celda
es de 5v a 6v. Actualmente la intensidad llega a alcanzar valores del orden de 100
a 125,000 Amp. (Amperios).

El dispositivo de cátodo está dotado de una envoltura revestida interiormente


de la capa de material refractario y de Carbono. El cátodo sirve de superficie del
Aluminio líquido que se halla en contacto con el electrolito.

El revestimiento lateral de Carbono junto con la solera forma un baño cuya


profundidad es de 400mm a 600mm. En el baño se hallan el Aluminio fundido y
la criolita. La corriente eléctrica se suministra por las barras de acero a las barras
conductoras dispuestas en un lado y cerca del nivel de la celda.

El dispositivo de ánodo consta del ánodo de Carbón sumergido parcialmente en


el electrolito. Los ánodos de carbono se hacen con una mezcla similar a la de
la celda electrolítica y se cuecen para darles densidad, dureza y solidez. Por lo
común, son de sección cuadrada o rectangular y de 30cm a 50cm de largo. Estos
ánodos se suspenden de una barra colectora que se puede alzar o bajar según
sea necesario. También se puede variar la altura de un solo ánodo. El Carbono
del ánodo se oxida en el curso de la electrólisis y se convierte en dióxido de
Carbono.

La alúmina se suministra al baño por arriba. Con ello, debido al enfriamiento


por el aire del ambiente aparece la costra del electrolito. En la superficie lateral
se forma una capa del electrolito solidificado, llamada guarnición, que protege
el revestimiento contra la destrucción, protege el baño contra el frío y evita que
la corriente se pierda a través del revestimiento de Carbón lateral. El electrolito
puede ser criolita, pero se acostumbra agregarle algo de fluoruro de Calcio
para reducir el punto de fusión y aumentar la fluidez del baño. Actualmente se
emplean los baños de Aluminio monoanódicos con un ánodo de auto cocción y el
suministro de corriente por la parte superior de éste.

El Aluminio fundido es más pesado que el electrolito de criolita y se acumula en la


solera del baño debajo de la capa del electrolito, donde sirve de cátodo. El tiempo
de extracción del Aluminio es de tres o cuatro días con ayuda del caldero de vacío
o el sifón. A veces el Aluminio se evacua una vez por día.

A causa de la oxidación electrolítica de los ánodos se consumen aproximadamente


2/3 de kilogramos de Carbono por cada kilogramo de Aluminio metálico que se
produce. Las impurezas de los ánodos (Hierro o Silicio) se disuelven en el baño,

El Aluminio - Semana 1
Metalurgia Básica
-12-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

se reducen a la vez que la alúmina y contaminan el Aluminio metálico; por tanto,


es indispensable que sean muy puros los materiales con que se hacen los
electrodos de Carbono.

Es algo limitada la solubilidad de la alúmina en el electrolito. El baño tiene


normalmente 5% de alúmina en solución, y cuando se reduce bastante esta
proporción, por ejemplo, a 3%, se produce el llamado efecto de ánodo, que
se manifiesta en aumento súbito de la caída de voltaje a través de la celda,
acrecentamiento del calor generado en la celda y formación de arco entre
los ánodos de carbono y el electrolito. Añadiendo más alúmina al electrolito
y agitándolo se suprime rápidamente dicho efecto del ánodo. Entonces el
electrolito moja los ánodos como en la operación normal, y continúa rápidamente
la electrólisis hasta que se vuelve a reducir considerablemente el contenido de
alúmina y se produce otro efecto de ánodo.

Cinética de la reacción

La masa fundida de criolita y alúmina puede considerarse como una solución


iónica constituida por Al3+, Na+, Ca2+, Mg2+ y otros cationes y por los aniones
Alf6-, F-, Cl-, AlO33-. Bajo la influencia del campo electrolítico aplicado, al cátodo se
desplazan los cationes, pero se descargan en éste, en primer lugar, los iones de
Aluminio, puesto que el Aluminio es un metal más electropositivo en comparación
con el sodio, magnesio y calcio.

Hacia el ánodo se trasladan todos los aniones, pero se descargan aquí solamente
los iones AlO33- que son más negativos.

El proceso se puede representar en tal forma:

(1)

El Oxígeno desprendido interacciona con el Carbono del ánodo, formándose la


mezcla de gases CO y CO2 que se van a la atmósfera.

Semana 1 - El Aluminio
Metalurgia Básica -13-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

Por consiguiente, el proceso de electrólisis se reduce de hecho a las siguientes


reacciones sumarias:

(2)

(3)

Como resultado se consumen la alúmina y el Carbono de los electrodos y se


obtienen el Aluminio y los óxidos de Carbono.

Los gases anódicos succionados del baño contienen el Flúor, alquitranes


y partículas pulverizadas de Al3, al2O3 y criolita. Los gases se someten a
la depuración eliminando el polvo con el fin de utilizarlo y no contaminar la
atmósfera.

Para fabricar 1 ton de Aluminio se necesitan cerca de 2 ton de alúmina, 0.7 t de


pasta anódica, 0.1 ton de criolita y otros fluoruros y cerca de 18 Mwh de energía
eléctrica. La energía eléctrica constituye más de 30% de costo de Aluminio y
cerca de 50% de costo está constituido por las materias primas y otros materiales
que toman parte en el proceso.

Eliminación de impurezas del Aluminio


y su purificación mediante Cloro gaseoso
El Aluminio que se extrae de los baños electrolizadores se llama Aluminio bruto.
Contiene impurezas metálicas (Fe, Si, Cu, Zn y otras) y no metálicas (Al2O3, c y
otras), así los gases (Hidrogeno, Oxígeno, Nitrógeno, Óxido de Carbono, Dióxido
de Carbono, Gas Sulfuros). Para eliminar las impurezas no metálicas y gaseosas,
así como el Sodio, Magnesio, y Calcio, el Aluminio fundido se sopla con Cloro y
se sedimenta en los altos hornos eléctricos o calderos. Al hacer pasar el Cloro
gaseoso a través del Aluminio líquido se forma el Cloruro de Aluminio:

2 Al+3Cl = 2AlCl3

El Aluminio - Semana 1
Metalurgia Básica
-14-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

A una temperatura del proceso que es superior a 700° C el Cloruro de Aluminio


se halla en el estado de vapor. Al pasar por el metal fundido el se absorbe en las
partículas de alúmina, fluoruros, Carburo y Carbón. Estas partículas se cubren de
una envoltura gaseosa de cloruro de Aluminio, suben a la superficie, en forma de
un polvo gris friable y se evacua.

El Cloro forma unos compuestos con Na, Ca, y Mg, descomponiendo los
compuestos de estos elementos con el Aluminio. Los compuestos de estos
metales con Cloro también suben a la superficie. El paso del Cloro contribuye,
además, al desprendimiento de los gases disueltos en el Aluminio.

Al sedimentarse en el horno, el Aluminio fundido se depura de modo que se


eliminen los gases e inclusiones no metálicas; Con ello mezclando el Aluminio
procedente de diversos baños, se puede obtener los lotes de marca deseable.
Con ayuda de los procedimientos corrientes de purificación la pureza del Aluminio
primario llega de 99.5% a 99.85%. Para la mayoría de los consumidores el
Aluminio de tal pureza reúne las cualidades necesarias. Sin embargo, en algunas
ramas de la técnica moderna, por ejemplo, para fabricar los rectificadores y
condensadores eléctricos, hojas de alta calidad y aparatos químicos, equipos de
radiolocalización e instalaciones de energía atómica, se requiere un Aluminio de
pureza más alta, de 99.996% y más.

El Aluminio de tal pureza se obtiene por el afino electrolítico, la fusión por zonas
o la destilación a través de subcompuestos. Durante la purificación electrolítica
se produce un electrolito fusible con una temperatura próxima a la de la fusión
del Aluminio y valiéndose de las altas propiedades electropositivas de este metal
en comparación con Mg, Ca, y Na se le deposita en el cátodo. Las impurezas
más electropositivas que el Aluminio (tales como Cobre, Hierro o Silicio) no se
disuelven anodicamente y se acumulan en la aleación de ánodo. La purificación
electrolítica permite obtener el Aluminio con una pureza que llega al 99.996%.

Otro tipo de purificación es la llamada fusión por zonas, esta se fundamenta en


que la solubilidad de las impurezas en un metal sólido es mas baja que en el
fundido, esto incluye al Aluminio.

Para una fusión por zonas a partir del Aluminio procedente de la purificación
electrolítica se obtienen barras de 15 a 20 mm de diámetro y 250 a 300 mm de
largo. Una de tales barras se coloca en la caja hecha de grafito muy puro. La
caja se coloca en el tubo de cuarzo en el cual hay creado un vacío con la presión

Semana 1 - El Aluminio
Metalurgia Básica -15-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

residual cerca de 13μpa (micro Pascal) [10-4mmHg (milímetros de mercurio)].


El vacío protege el Aluminio contra la oxidación. En torno al tubo de cuarzo se
coloca el inductor anular conectado a una fuente de corriente eléctrica de alta
frecuencia. Debajo del inductor la barra de Aluminio se funde y surge la zona
de Aluminio líquido de 10 a 15 mm de largo, mientras que la parte restante de
la barra queda sólida. El inductor se desplaza a lo largo de la barra con una
velocidad determinada, por ejemplo, 1mm/min, y la zona de Aluminio líquido
también se traslada. Con ello las impurezas se acumulan en la masa fundida y
junto con ella va el extremo del lingote.

Después de 10 a 15 pasadas el lingote se extrae y su extremo de 80 a 100mm de


largo se corta. La parte que queda esta compuesta de un Aluminio de alta pureza.
Por tal vía se puede obtener el Aluminio cuya pureza es de 99.99%.

La fusión por zonas es un procedimiento caro y de bajo rendimiento. Por eso


se emplea solo para depurar pequeñas cantidades de metal necesario para la
fabricación de los semiconductores y otros artículos importantes.

Últimamente se ha ideado y ahora se emplea un procedimiento especial de


destilación del Aluminio. En este caso la purificación o destilación del Aluminio se
lleva acabo a través de los subcompuestos haciendo pasar el Cloruro o Floruro de
Aluminio, en estado de vapor por encima del Aluminio fundido a una temperatura
de 1.000º C y más.

Se forma un compuesto gaseoso inestable, o sea, el Aluminio de valencia


inferior:

2Al+AlCl3=3AlCl o bien 2Al + AlF3=3Al

Estos subcompuestos, una vez enfriados de 700º C a 800º C, se descomponen


formando el Aluminio y el Cloruro o Floruro de Aluminio. Las impurezas contenidas
en el Aluminio bruto no se someten a la destilación. Por tal vía se obtiene un
Aluminio de pureza muy alta de 99.99997% a 99.99999%.

El Aluminio - Semana 1
Metalurgia Básica
-16-
Sena Virtual Distrito Capital 2005

El esquema general de la producción de Aluminio primario se resume en el


siguiente diagrama de proceso:

Bibliografía
http://www.lablaa.org/ayudadetareas/matcon/matcon20.htm. Fecha de consulta: 30 de Septiembre de 2005.
http://pdf.rincondelvago.com/aluminio_2.html. Capítulos 3 y 4. Fecha de consulta: 30 de Septiembre de 2005.

Semana 1 - El Aluminio