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CAPITULO I

Argyll, Esccia, 1761

Ela s podia estar louca. O estranho que tampava sua boca devia ser produto de urn a imaginao frtil demais. Mas talvez estivesse realmente acordada, em plena posse de suas faculdades menta is, e de fato sendo atacada no gabinete de seu tio, no meio da noite. Katrine Campbell arregalou os olhos verdes para o homem de feies duras e cabelos ne gros como o bano. Ela voltara Esccia depois de urna ausncia de quinze anos, cm busca do romance e aventura que seu temperamento passional tanto pedia, mas jamais im aginara que fosse encontrar algo parecido com isto! Mas a verdade era que nada at ento sara como o planejado. Ela chegara da Inglaterra naquela tarde, praticamente junto com a carta que envi ara ao tio, e o encontrara no meio de um grande tumulto. Pelo que pudera entender , uma centena de cabeas de gado fora roubada pelos inquilinos do duque de Argyll, aparentemente em retaliao pelo aumento dos aluguis. Sendo o administrador das prop riedades ocidentais do duque, Colin Campbell queria ver os ladres presos e punidos o mais rapidamente possvel. _ Esses malditos MacLean! _ berrara ele para o jovem soldado ingls que viera comu nicar o roubo. _ Vou pendur-los na forca por isto! Foi a ltima vez que roubaram o cl Campbell! Katrine percebeu que a hora era pouco adequada para conversar com o tio pedindo sua permisso para uma estada mais prolongada. E, de fato, se teve tempo para pers uadi-lo a deix-la passar a noite ali antes dele sair batendo a porta, resmungando contra parentes inoportunos e os MacLean ladres. Ela ficou quase agradecida aos tais MacLean por distrarem a ateno de seu tio logo em sua chegada. Assim teria mais tempo para preparar seus argumentos. Um vivo sem f ilhos como Colin Campbell dificilmente aceitaria de bom grado a idia de hospedar u ma sobrinha que no via h anos. Contudo, Katrine esperava convenc-lo a deix-la ficar pelo menos um ms e em troca se ofereceria para cuidar da casa que, pela aparncia d as janelas e dos mveis empoeirados, estava precisando da ateno de uma mulher caprich osa. Decidida a provar que podia ser til, comeou a arrumar alguns cmodos, ignorando os r esmungos da criada mal-educada. Terminado o jantar, escreveu cartas para suas dua s irms e a tia Gardner, avisando-as de sua chegada em segurana. Era bastante tarde quando finalmente recolheu-se para o quarto. Cerca de uma hora e meia depois, como estava alerta, esperando a chegada do tio, Katrine ouviu um som vindo do andar de baixo: um rangido leve de uma dobradia pr ecisando de leo. Ela levantou-se rapidamente, jogando um cobertor nos ombros. Sua bagagem maior a inda no chegara e precisava de algo para cobrir a camisola. Depois de calar os chin elos, olhou-se no espelho para ver se seus cabelos crespos e rebeldes continuava m obedientemente tranados e presos sob a touca d dormir. Acendendo uma vela, saiu d o quarto e dirigiu-se para a escada, de onde avistou luz sob a porta do gabinete . Bateu na porta de leve, mas no esperou a ordem de entrar. _ Tio, o senhor conseguiu capturar os... Num timo de segundo Katrine viu que o estranho usava uma casaca preta e tinha os c abelos negros presos com uma fita. No mesmo olhar captou um dos livros de registr o de seu tio aberto sobre a escrivaninha, iluminado por um lampio. _ Desculpe, mas o que... _ comeou, confusa, mas as palavras mal tinham sado quando o estranho, levantando-se de um salto, veio tampar-lhe a boca com a mo. Com os olhos arregalados de susto, ela fitou o homem sob a luz da vela que carre gava. O rosto era forte, com maxilares bem marcados e queixo agressivo. Olhos esc uros brilhavam sob sobrancelhas espessas. Dhu... a palavra em galico, o dialeto e

scocs, para a cor preta foi a primeira coisa que lhe acorreu ao pensamento. Negro e perigoso. Tudo indicava que havia surpreendido um intruso na casa de seu tio. Ela quis lutar, pedir socorro, mas a palma calosa continuou firme sobre sua boca enquanto o homem a puxava para dentro do gabinete e fechava a porta. _ Fique quieta e nem um pio! _ A ordem veio num tom baixo e assustou-a ainda mai s. Foi dada na voz de um cavalheiro de cultura e acostumado a comandar. Alm disso, tinha um ntido sotaque escocs. luz de sua vela, Katrine pde ver que os olhos no eram negros, como pensara de incio , mas azuis, num tom profundo, escurecidos por clios espessos. Tirando-lhe a vela da mo, ele disse no mesmo tom baixo e cultivado: _ Quando eu tirar a mo, voc no vai gritar. _ Foi uma ordem, no um pedido, embora ele parecesse estar esperando uma concordncia. Com o corao aos saltos, Katrine balanou a cabea lentamente, pedindo perdo a Deus pela mentira. No instante em que o intruso tirou a mo, ela respirou fundo e soltou um grito terrvel, esperando que fosse ouvido no castelo de Kirchun, onde ficava a mi lcia inglesa. O homem reagiu no mesmo instante, levantando novamente a mo, mas desta vez Katrin e estava preparada. Com um movimento rpido, ergueu o p e enfiou o salto do chinelo no peito do p do vilo enquanto se virava, tentando alcanar a maaneta da porta. A ao f z o homem deixar cair a vela, que se apagou ao bater no cho. Praguejando baixinho, o intruso atirou-se sobre Katrine, ao mesmo tempo jogando o ombro contra a porta que ela j conseguira abrir. Desta vez ele a pegou por trs, t ampando-lhe a boca com a mo enquanto a continha pela cintura com o brao direito. A manta que ela usava escorregou, enrolando-se em sua cintura e quadris, aumentand o seu confinamento. Presa, impotente, mal conseguindo respirar, Katrine viu-se arrastada para perto d a escrivaninha. O brao musculoso deixou sua cintura para pegar o lampio, contudo el a no foi capaz de se desvencilhar. S pde virar um pouco a cabea, conseguindo ver um rosto furioso antes de o homem apagar a luz... No escuro, o intruso a fez ajoelhar-se e agachou-se ao seu lado. Mantendo a mo so bre sua boca, encostou uma lmina fria em seu pescoo. O sussurro foi suave como seda, mas mais mortal do que ao _Tente isso de novo e voc vai conhecer o fio do meu punhal. No se atrevendo a mexer nem um dedo, Katrine ficou ali, trmula. Agora estava apavor ada. Uma lmina no pescoo, um corpo firme e masculino apertado contra o seu Sensaes ma is do que suficientes para perturbarem a natural sensibilidade de uma jovem dama finamente educada! E se ele pretendesse mesmo assassin-la?, pensou, tremendo da cabea aos ps. No silncio, podia ouvir a respirao do homem e os batimentos de seu prprio corao. Por ue ningum aparecia? Seu grito, se no tivesse trazido os milicianos, deveria no mnimo ter acordada a cr iada, a nica pessoa daquela casa que no se envolvera na caa aos ladres. Intil, pensou Katrine, com desdm. A mulher provara, de novo, ser uma intil. Com toda a certeza a covarde estava escondida embaixo da cama, com um travesseiro tampando os ouvidos . Desejando poder fazer o mesmo, ela sufocou uma risada histrica e concentrou-se em suas pernas que estavam adormecendo. Se ao menos conseguisse se mexer um pouco.. . Como que em resposta s suas preces, o intruso abaixou a arma e tirou a mo de sua b oca. Mas, em vez de libert-la, ele a prendeu pelo peito, perto do pescoo. Katrine enrijeceu-se diante do atrevimento. Ora, o brao do homem estava tocando se us seios! O contato ntimo a fez tomar conscincia do quanto seu corpo era macio em comparao com o do intruso. O pior era que a proximidade estava lhe causando um efeito estranh o e indesejado. Seus mamilos estavam se enrijecendo. Chocada com a reao involuntria, Katrine lanou um olhar para cima. Talvez o homem no e tivesse notando onde seu brao se apoiava. Mas talvez ele soubesse muito bem. Ele baixou o olhar. O luar que entrava pela janela aberta fazia seus olhos escur

os cintilarem e delineava os planos severos de seu rosto, dando-lhe um aspecto a meaador. S que evocava um tipo diferente de perigo. Katrine sentiu a pulsao acelerar. Sua garganta secou de repente e seus lbios se ent reabriram de medo. Percebeu o olhar do homem descendo para sua boca. Apesar da s ala estar fria, sentia-se esquentar mais a cada minuto que passava. O corpo do ho mem a aquecia. Podia sentir seu calor e as batidas de seu corao por trs da casaca p reta. Ou aquilo seria apenas produto de sua imaginao desenfreada? Katrine tentou engolir apesar da garganta seca. Nenhum cavalheiro que conhecia a afetara dessa maneira. Tambm nenhum cavalheiro a olhara desse jeito... Era s razo avelmente bonita, tendo pouco da encantadora beleza de suas duas irms mais novas. O queixo era pronunciado demais e seus cabelos formavam uma massa indisciplinada de cachos naturais, espessos e vermelhos como fogo. Alm disso, tinha um gnio terrve l e uma lngua afiada que afastara mais do que um possvel pretendente. Apesar disso , s continuava solteira aos vinte e trs anos por vontade prpria. Impusera-se o comp romisso de ver suas irms bem casadas antes de pensar em arranjar um mando. Mas nes se momento, desejou ter um mnimo de experincia com os homens para saber lidar com esse vilo que agora, alm de ameaar sua vida, ameaava sua virtude. Ainda olhando para seu captor, Katrine sentiu um arrepio. Sua imaginao estava lhe p regando peas, pensou, pois o calor que emanava dele era quase confortador e o che iro msculo de sua pele, agradvel. Katrine prendeu a respirao quando viu o olhar do intruso descer e se fixar em seus seios. Vestia uma camisola de flanela espessa, mas podia sentir o olhar atravess ando o tecido, tocando-a com intimidade. Mal se atrevendo a respirar, ficou obser vando em tenso silncio enquanto o olhar descia ainda mais. Ela quase desmaiou quando o homem falou: _ O que isto, um cobertor? _ Ele levantou um canto da manta com a ponta do punhal . Katrine no conseguiu encontrar a voz, mas sabendo que tinha de responder, s balanou a cabea, assentindo. O homem esperou um instante e depois afastou-se dela vagarosamente. Ao ver a lmina cintilar sob o luar, Katrine no conseguiu evitar um choramingo de pavor. _ No vou machuc-la _ disse ele baixinho _, a no ser que voc me d motivos para isso. Com um gesto rpido, ele puxou o cobertor e cortou uma tira com o punhal. Katrine ficou observando a cena com olhos arregalados e estremeceu quando o homem estend eu a mo para ela. _ Vou ter de amorda-la, moa. No quero que grite de novo. Katrine no conseguiu dizer nada. Pela primeira vez em sua vida, a lngua lhe faltou . Ficou s olhando para ele, trmula e indefesa. O intruso, sem dvida percebendo o quanto ela estava assustada, foi delicado enqua nto a amordaava com a tira do cobertor e amarrava as pontas do tecido por cima da touca de dormir. E, quando voltou a falar, usou um tom agradvel. _ Parece que os soldados dos Campbell no vo aparecer _ disse, cortando mais tiras d o cobertor _ Na certa confundiram seu grito com o de um gato selvagem. O tom foi tranqilizador, mas Katrine ainda tremia. _ Voc trabalha aqui? _ perguntou ele, pegando-lhe as mos e cruzando-as no pulso pa ra poder amarr-las. Ele a confundira com uma criada, pensou Katrine, desviando o olhar. Claro, patro as e serviais eram bem parecidas em trajes de dormir. _ Voc poderia encontrar coisa melhor para fazer do que servir o lacaio de Argyll. Lacaio de Argyll? Obviamente ele estava falando de seu tio. Katrine, apesar do me do, sentiu o sangue comear a ferver. Teria respondido altura se no fosse pela tira de l enfiada em sua boca. Mas o desejo de dizer alguma coisa sumiu quando ele a fez sentar no cho e ergueu a barra da camisola para amarrar-lhe os ps. Katrine simplesmente gelou ao sentir o s dedos quentes tocando sua pele nua, deslizando pela parte de trs de suas pernas enquanto o homem passava a tira de l para amarrar os tornozelos. Ela soltou um soluo de indignao. O estranho parou por um segundo e ergueu o olhar, e ncarando-a. Apreensiva, Katrine censurou-se pela emoo que o olhar e o toque de seu captor lhe causavam. Tinha a impresso de que aquelas mos speras soltavam fogo ao t

ocar sua pele, o calor se espalhando e indo se acomodar em lugares cuja existncia uma dama refinada jamais deveria reconhecer. O homem abaixou a cabea para continuar sua tarefa. Uma mecha de cabelos negros e o ndulados tombou sobre a testa aristocrtica. Katrine sentiu uma onda de alivio por escapar do olhar penetrante do intruso.., e algo mais: raiva por esse vilo de negro exercer um efeito to perturbador sobre el a. Deu boas vindas raiva. Afinal, era uma emoo mais satisfatria do que o medo e a fazi a se sentir bem menos impotente e indefesa. Enquanto o homem continuava a amarr-l a, tentou distrair sua mente pensando nas palavras exatas que diria se no estives se amordaada. Quando ele terminou, pegou o cobertor e arranjou-o sobre seus ombros... _ Pronto, assim voc ficar mais confortvel. A preocupao fingida atiou a ira de Katrine. Ora, como poderia ficar confortvel quando estava sentada no cho frio e amarrada como um peru de Natal? Na escurido, ouviu o homem bater uma pederneira e em seguida acender o lampio. Ven do-o virar-se, encarou-o cheia de fria, mas nos olhos escuros detectou uma leve z ombaria que considerou um insulto. _ Agradeo voc no ter gritado de novo _ observou ele. _ Repercutiria muito mal para um cavalheiro das Terras Altas ser obrigado a machucar uma mulher. Cavalheiro! Ela gostaria de poder dizer claramente o que pensava sobre suas pret enses fidalguia. O homem voltou a sentar-se escrivaninha e debruou-se sobre o livro de registros. De onde estava Katrine no podia ver o que ele fazia, mas percebeu que molhava vria s vezes a pena no tinteiro. Por algum tempo, os nicos sons na sala foram o raspar da pena e da areia sobre o pergaminho, usada para secar a tinta. Apesar das ama rras, Katrine comeou a relaxar um pouco. Tudo indicava que no seria assassinada to cedo, o que j era algum conforto. E, na verdade, salvo pela garganta seca e a fal ta de circulao em alguns pontos dos pulsos e tornozelos, o homem no lhe fizera nenh um mal. Ela tentou ocupar o tempo pensando em quem seria o estranho e por que estava mex endo nos livros. Ele falava bem demais para ser um ladro comum. A casaca e as cala s eram extremamente bem cortadas, valorizando sua figura alta e magra. As botas de montaria que lhe chegavam acima dos joelhos no deixavam dvidas sobre a alta qua lidade. Mas, bem vestido ou no, ele era um criminoso rude, cruel e perigoso. J provara isso ao amea-la com o punhal, cujo cabo agora aparecia por cima do cano da bota direit a. Sentindo o sangue ferver diante da lembrana, estudou atentamente o perfil do i nvasor para, posteriormente, poder descrev-lo para as autoridades. No entanto, nunca conseguiria esquecer esse rosto, a testa alta, o queixo quadra do e os olhos azul-escuros como a noite. O homem devia ter uns trinta e poucos a nos. Se no fosse pela barba de dois ou trs dias, ele poderia ser considerado bem b onito, pensou Katrine com magnanimidade. Os lbios cheios e os cabelos ondulados dev iam ser atraentes para algumas mulheres. De fato, ela mesma poderia ach-lo bastan te atraente se o tivesse conhecido em outras circunstncias. Mas um homem to selvag em definitivamente no fazia parte de seus sonhos. Nesse momento, como se tivesse percebido que estava sendo observado, o estranho virou-se para olh-la. Examinou-a de alto a baixo, captando todos os detalhes de su a desarrumao. Vrios cachos tinham se soltado da trana e escapado da touca de dormir, que cara um pouco para trs por causa da mordaa. A camisola estava erguida acima dos tornozelos amarrados, mostrando seus ps e uma boa parte das pernas. Vendo onde o olhar do homem estava se demorando, Katrine ergueu o queixo e encaro u-o com expresso indignada. Ele lhe deu um sorriso. _Voc tem belos tornozelos. Katrine descobriu que mesmo tomada de fria era capaz de corar de embarao. Conceden do uma vitria temporria ao vilo, apressou-se a abaixar a barra da camisola, cobrind o os ps. Em troca de sua modstia ela s recebeu uma risadinha cnica. O homem voltou a se preo cupar com sua escrita. Um bom tempo depois, ele fechou o livro e comeou a procurar alguma coisa nas gavetas. Katrine viu-o tirar uma bolsinha e espalhar seu contedo

sobre a mesa. Avistando de relance um basto vermelho, deduziu que o pequeno obje to de metal que ele examinava luz do lampio era um selo. Seria o do seu tio? Ou d o duque? O estranho enrolou o selo num leno e enfiou-o no cinto. Voltou a guardar a bolsin ha na gaveta e levantou-se com um movimento gil e gracioso. Virou-se e encarou Ka trine. Desta vez ela recusou-se a demonstrar medo. Mesmo quando o homem abaixouse diante dela para verificar se a mordaa e as amarras nos pulsos estavam firmes, ela continuou rgida. Mas, quando ele estendeu a mo para seus tornozelos, Katrine p uxou os ps com um olhar desafiador. Ele no a tocou e exibiu um outro de seus sorrisos devassos. _Lamento ter de deix-la assim, gata selvagem, mas j vi do que voc capaz. _ Fez uma pausa e depois colocou um dedo sob o queixo de Katrine, erguendo-o para melhor v er seu rosto. _ uma grande pena eu ter to pouco tempo nesta noite. Em outras circ unstncias, talvez me empenharia em aprofundar nosso conhecimento. Katrine arregalou os olhos. O descarado estava flertando com ela! _Quer que eu deixe o lampio aceso? _ indagou ele, enquanto se levantava. Que arrogncia inacreditvel! O vilo estava to certo que no seria apanhado que aceitava deixar uma luz enquanto fugia. No parecia nem minimamente preocupado com a possibi lidade dela identific-lo. O homem fez uma mesura exagerada e zombeteira. _D minhas lembranas a Colin Campbell. _ Uma nota caosta tingiu suas palavras, fazend o-a ranger os dentes por cima da tira de l enquanto ele se dirigia para a janela. Observando-o cheia de fria, Katrine jurou que acertaria contas com o sujeito. Qua ndo seu tio voltasse, se empenharia ao mximo para ver esse valento mal-educado caad o por todos os soldados e magistrados do condado de Argyll. De fato, o prprio duq ue seria informado sobre o acontecido com todos os detalhes! Ela ainda fazia seus juramentos quando o homem saltou pela janela e fechou a vidr aa atrs dele. Katrine esperou vrios minutos antes de levar as mos atrs da cabea para soltar a mord aa. O vilo poderia voltar. Foi difcil soltar a tira com as mos amarradas, mas finalm ente sentiu-a se afrouxar. Com um suspiro de alvio, ela arrancou a l sufocante da boca e massageou os lbios inchados. Estava estendendo as mos para os tornozelos quando ouviu um outro som de passos n o lado de fora da casa. Ficou imvel, com o corao batendo forte. A janela rangeu de novo quando foi aberta. _Raith, onde est voc, rapaz? _ O sussurro veio acompanhando um brao grosso que abria a vidraa. Katrine sufocou um soluo de susto ao ver um outro homem na janela. Esse era mais baixo e robusto, e exibia cabelos to vermelhos como os dela sob a boina. E mais, usava o xale xadrez proibido preso ao ombro, o que, para ela, era a confirmao de s uas intenes perversas. O recm-chegado encarou-a com igual surpresa. _Acho que foi Raith quem a amarrou assim _ disse com um forte sotaque das Terras Altas, que pareceu estranho aos ouvidos de Katrine, mais habituados com o ingls. _ Raith... ento esse o nome do... do patife? - A milcia vai gostar de conhecer sua identidade! O ruivo obviamente percebeu o erro que cometera ao revelar o nome de seu cmp lice, pois fez um ar consternado. Com uma agilidade surpreendente para seu fsico robusto, subiu no peitoril e saltou para dentro do gabinete, exibindo uma boa pa rte de pernas peludas sob o saiote escocs. _Oh, no, moa, voc no vai denunci-lo. Raith me cortaria a cabea! _Bem, se ele no cortar, eu cortarei. Doer do mesmo jeito. _Pensando melhor, Katrin e acrescentou: _- No entanto, poderei usar de uma certa demncia se voc desamarrar minhas mos. _ E quem voc? _ perguntou o homem, cauteloso. Dava a impresso de no ser muito inteli gente. _ Sou Katrine Campbell, a sobrinha de Colin Campbell. Agora quer fazer o favor d e me soltar? _ Ningum nos contou que Campbell tinha uma sobrinha aqui. _ Eu cheguei hoje! Agora me solte, seu bobo, antes que eu comece a gritar chaman

do a milcia. Por alguns instantes Katrine imaginou que o homem era mesmo retardado, pois ele ficou ali parado, s olhando para seus pulsos amarrados. Mas pelo menos parte de s eu crebro devia funcionar adequadamente, porque acabou tomando uma deciso. Ajoelha ndo-se ao lado dela,, pegou a mordaa cada no cho. Katrine percebeu duas coisas em rpida sucesso: primeiro, dissera a coisa errada; se gundo, ia ser novamente silenciada. Ela sentiu o sangue ferver. No tinha a menor inteno de se submeter pacificamente a ser amordaada com o trapo molhado! No entanto, ela no teve escolha. Tentou lutar, claro, mas se seu primeiro captor tinha mos de ao, esse possua duas vezes mais fora, devido ao peso muito maior. Ele a subjugou como se estivesse lidando com uma criancinha e a amordaou com facilidade . Depois, passando o brao pela sua cintura, ergueu-a como se fosse uma pena e atir ou-a sobre o ombro. Ofegante, furiosa, Katrine socou as costas do bruto, mas no causou mais efeito do que uma mosca batendo num touro. Viu-se obrigada a parar por um instante, quando o homem saltou a janela, por medo de rachar a cabea no peitoril. Mas, assim que s e viu do lado de fora, ela voltou a bater inutilmente nas costas cobertas de tec ido xadrez. Os gritos abafados que soltou enquanto atravessavam o jardim tambm fo ram em vo pois, de cabea para baixo, com um ombro poderoso enfiado em seu estmago, e la ml conseguia respirar e menos ainda articular o que faria com seu raptor se el e a soltasse. Desistindo de socar, Katrine tentou arranharas costas poderosas, mas o homem con tinuou correndo, dirigindo-se para um arvoredo. Quando de relance ela avistou um cavalo amarrado a um tronco, redobrou seus esforos para escapar, contorcendo-se e chutando desesperadamente. Em troca, recebeu uma palmada no traseiro. Seu gemid o de indignao foi cortado quando o bruto atirou-a de bruos sobre a sela. A falta de respirao a atordoou por um instante, mas quando seu captor afastou as mo s para pegar as rdeas, Katrine, com um impulso dos ps e um empurro com as mos amarra das, conseguiu deslizar para fora do cavalo, caindo de joelhos no cho. Ouviu o ho mem resmungar sobre diabinhos encrenqueiros enquanto ele a devolvia posio anterior e montava. O golpe no estmago que Katrine recebeu quando o cavalo avanou a silenciou por algun s minutos. No tinha mais respirao para tentar gritar. Quando finalmente a recuperou e comeou a arranhar a perna peluda que aparecia sob o saiote, uma mo pesada apert ou-a contra a sela, quase quebrando-lhe as costelas. Katrine, exausta e dolorida , desistiu da luta. Talvez, refletiu enquanto avanavam pelo meio da noite, devia ter prestado mais at eno s palavras de tia Gardner. Sua tia inglesa sempre se referia aos parentes de se u pai como os montanheses selvagens e pagos , queixando-se com freqncia que seu cunhad - enchera a cabea da filha com bobagens romnticas sobre a Esccia. E agora, menos d e doze horas depois de sua chegada, estava sendo raptada por um maluco. Ela no poderia dizer quanto tempo levou aquela cavalgada. Rangendo os dentes sobre a tira, tentou lembrar-se de sua educao crist enquanto era sacudida sem piedade qu ilmetro atrs de quilmetro. Mesmo assim, mais de uma praga violenta chegou sua lngua afiada. No sentia mais medo. O desejo de matar o superara por completo. Finalmente o cavalo diminuiu a marcha e a cavalgada dolorida terminou. _Agora segure a lngua _ disse seu captor, com mais preocupao do que ameaa na voz. _ R aith no vai gostar nada quando souber que eu revelei o nome dele ou que voc ameaou chamar os soldados. Segure a lngua! Katrine rangeu os dentes sobre a mordaa. Sua raiva estava explodin do. Jurou matar o bruto. Jurou se vingar dele, mesmo que levasse a vida toda ten tando. Cambaleante, dolorida, sentindo que a espinha se transformara em geleia, Katrine deixou-se deslizar para o cho e permaneceu ali, imvel, enquanto seu captor desmont ava. Mas, quando ele a pegou pelo brao para ajud-la a ficar em p, conseguiu reunir foras para se desvencilhar. incapaz de chutara canela do bruto, como gostaria de fazer, atacou-o inutilmente com as mos amarradas. Apunhalando seu raptor com os olhos, levantou as mos e conseguiu puxar a mordaa. _ Seu pateta idiota! Seu... seu bruto! Vou v-lo pendurado na forca por isto! O cobertor h muito cara de seus ombros, mas apesar de estar com pssimo aspecto, com

os cabelos desgrenhados, Katrine enfrentou o robusto escocs, pronta para a batalh a. O homem s ficou olhando, como se ele fosse um tigre e ela um cachorrinho atrevido , tentando morder suas patas. Foi ento que Katrine percebeu que no estavam sozinhos. Um arrepio gelado percorreu sua espinha. Havia outros cavalos e o pequeno bosque estava iluminado com tochas . Vagarosamente ela virou a cabea e sentiu o corao dar um salto quando viu que era o alvo de vrios olhares ferozes. O lugar estava cheio de homens, vestindo roupas es cocesas e brandindo pistolas ou espadas. A viso gelou seu sangue e no mesmo instante acabou com todas as idias romnticas que alimentara sobre os valentes habitantes das Terras Altas. Estavam todos olhando fixamente para ela, inclusive o vilo de cabelos negros como bano que invadira a casa de seu tio. Ele modificara um pouco seus trajes. Agora, em vez de casaca e colete, usava um xale escocs em tons de verde preso no ombro, moda das Terras Altas. Nessas roupas, parecia ainda mais perigoso. E agora no havia mais sinal da arroga nte zombaria. Seu rosto parecia escuro, havia uma expresso de fria nos olhos que i am do homem robusto para ela. _ Com todos os diabos, Lachlan, que inveno foi essa?

CAPTULO II

Raith MacLean ficou olhando para seu parente, contendo a raiva at ouvir uma expli cao para o que sara errado, embora desconfiasse que ele era o nico culpado pela situa Lachlan no primava pela inteligncia e no seria a primeira vez que desobedecia orde ns. Ficara encarregado de vigiar a guarnio no castelo, mas no se encontrava em seu p osto quando Raith terminara sua tarefa no gabinete de Campbell. Tambm no chegara ao ponto de encontro na hora combinada. Tudo indicava que ficara nervoso e partira em sua procura. Os dois deviam ter se desencontrado na escurido. No entanto, at agora a invaso do territrio dos Campbell sara exatamente como o plane jado. Mais ao sul, dois outros destacamentos de MacLean tinham criado uma diverso que obrigara o administrador do duque e os soldados partirem numa louca perseguio. A ausncia de Colin Campbell dera a Raith a oportunidade de executar seu real pro psito, alterar os livros de registro. Um plano inteligente. Mais fcil do que roubar gado, menos sangrento do que uma gue rra e mais eficaz do que ambos. Aliviaria a carga dos MacLean da ilha de Mull, vtimas de aluguis exorbitantes, e a fetaria o duque no bolso. Raith modificara as anotaes para indicarem rendas maiore s do que as recebidas e agora os livros estavam to confusos que nem o administrad or conseguiria arrum-los. E, se fosse necessrio, Raith poderia usar o selo de Argyll para emitir recibos at estando o pagamento dessas rendas mais altas. Campbell, sem dvida, desconfiaria de les devido ao roubo do selo, mas no teria como provar que eram falsificados. Raith tivera uma imensa satisfao em prejudicar o cl Campbell dessa nova maneira, pa ra compensar a constante traio dos Argyll. Seu prprio cl no sofrera tanto como os out ros. Os MacLean de Ardgour eram um dos poucos que no tinham perdido suas terras d epois dos levantes de 1715 e 1745. Os MacLean de Dura haviam perdido tudo, inclu sive seu chefe, ficando expostos perfdia de Argyll. Fora por isso que Raith viera em seu auxlio. Na condio de lorde de Ardgour, tinha a obrigao moral de proteger e de

fender seus parentes. A execuo do plano correra sem perturbaes, exceto pelo fato de ele ter sido surpreend ido no gabinete pela moa de cabelos de fogo, vestida em trajes de dormir. No espera va encontr-la na casa de Campbell e no tinha a menor idia do que ela fazia ali. Raith olhou para a moa que estava vermelha de indignao. Tinha olhos verdes e brilhan tes, que escureciam quando ela estava brava, como agora. Mas ele tambm estava bravo por ter sido forado a esperar por Lachlan. A esta altur a ele e seu bando j deveriam estar muito longe para escapar de qualquer tipo de p erseguio. _Lachlan _ ele repetiu com clara impacincia _ , por que no nos conta que inveno foi essa? O ruivo ficou olhando, como se no tivesse entendido. _Ora, eu trouxe a moa para voc. _Voc enlouqueceu? O que posso querer com ela? _ a sobrinha de Colin Campbell. Raith estreitou os olhos fitando Katrine. _Quem disse isso? _Ela mesma. Disse que se chama Katrine Campbell. Katrine, parada ali, tremendo de frio, vestida de camisola enquanto seu destino era decidido, assustou-se com a ferocidade que viu brilhar nos olhos azul escuro s. No precisou pensar muito para compreender que a reao surgira diante de seu sobre nome. Ele a desprezava por ser uma Campbell. Lanando um olhar sua volta, percebeu que todos os outros montanheses compartilhavam dessa antipatia. Foi Raith quem deu palavras ao que o grupo pensava. Sua expresso combinou com o to m gelado que imprimiu voz enquanto seus olhos examinavam Katrine com desdm: _Leve-a de volta, Lachlan. No pretendo ficar em companhia de uma parente de um Ca mpbell sanguessuga. _ Ele virou-se abruptamente para os cavalos amarrados nas rvor es. - Montem, rapazes, no ficaremos aqui para sermos pendurados numa forca. A grit aria dessa mulher deve ter atrado os soldados. Katrine ficou dividida entre o desejo de retrucar e a idia mais sensata de manter a boca fechada. O bom senso venceu. Se o homem no queria nada com ela, filo tenta ria faz-lo mudar de idia. Comeara a soltar um suspiro de alvio quando seu robusto ra ptor interveio novamente, alarmado. _Mas Raith, voc no entendeu! Pense bem. Colin Campbell pagar uma boa soma para t-la de volta. Resgate! _ berrou, fazendo seus companheiros pararem e Katrine segurar a respirao de novo. Raith examinou-a de alto a baixo antes de balanar a cabea. _No. A idia boa, mas no necessria. J nos vingamos de Colin Campbell. Alm disso, no nheiro dele que queremos, mas o de Argyll. _Bem _ disse o ruivo um tanto decepcionado _ , possvel que o maldito duque, estej a disposto a pagar. Ela uma Campbell, no? Katrine sentiu suas palmas ficarem midas quando os olhos azuis se fixaram nela. O lder dos bandidos no parecia aprovar a idia de prend-la em troca de um resgate mas, por outro lado, a olhava como um predador observando o alvo de sua destruio. Ela decidiu que j era mais do que hora de desencorajar a especulao. _Vocs no podem me prender para conseguir um resgate! _disse de supeto. _ Isto , pode r vocs podem, mas no adiantaria nada. Duvido que meu tio pague para me ver de volt a. Houve uma pausa antes de Raith responder. _Oh, e por que no? _Porque meu tio mal me conhece e o duque nunca ps os olhos em mim. _Agora me diga por que eu deveria confiar na palavra de uma Campbell? O tom suave e sarcstico, com o leve sotaque escocs, a irritou. Katrine devol veu o olhar procurando mostrar a mesma arrogncia. _Voc no obrigado a acreditar, mas essa a verdade. Cheguei ontem da Inglaterra. A fa mlia de minha me inglesa e eles nos acolheram quando... _Ora, quem diria _ resmungou Lachlan. _ Uma maldita sassenach. O termo em galico denominava todos nascidos na Inglaterra, mas na boca de um mont anhs era um palavro. - Minha me pode ter sido inglesa e eu posso ter vivido na Ingla terra a maior parte de minha vida, mas sou meio escocesa _ disse Katrine, de cabea

erguida. _ De fato, tenho este nome por causa do lago Katrine. _ Sua revelao no pa receu fazer nenhum efeito nos montanheses. _Uma Campbell inglesa _ murmurou Raith, seu tom cido transformando a frase numa o bscenidade. Katrine pde ver que ele falava pelos seus compatriotas, pois todos a olhavam como se fosse um objeto vil. Lachlan, porm, parecia mais preocupado com o fracasso de s eu plano. Olhou feio para Katrine, queixando-se amargamente. _Eu devia saber, depois de voc me socar e arranhar como um bicho, que ningum pagar ia para t-la de volta. Katrine devolveu o olhar de seu raptor com indignao. Ele parecia acus-la por no ser a presa valiosa que imaginara. Mas discutir com Lachlan no lhe traria nenhum prove ito nem a tiraria da difcil situao. J sabia muito bem quem era o chefe. Olhou inquisidoramente para o homem chamado Raith, esperando que ele fosse cavalh eiro o bastante para libert-la. Ele ainda a examinava com a mesma expresso dura, m as houve uma ligeira modificao no seu olhar. Alarmada com o que suspeitava, Katrine tentou dar um passo para trs e quase caiu p or esquecer-se que estava com os ps amarrados. _Por favor, no permitam que isso os detenha. Vocs devem estar ansiosos para partir. _No to ansiosos assim. _Bem, eu estou bastante desejosa de voltar para casa.. assim, acho melhor ir me despedindo. Raith cruzou os braos sobre o peito musculoso, coberto com o xale escocs. _E como voc pretende voltar? _Andando. Gosto muito de andar. _Quer dizer que espera que a deixemos aqui, neste lugar isolado, para se cuidar s ozinha.. e vestindo apenas uma camisola? _Eu no me importo, juro. Voc no precisa se preocupar com meu bem estar. _Pode ter certeza disso, srta. Campbell. Tenho muita gente com quem me preocupar . _Ento no pretende me libertar? _ Katrine engoliu para controlar o tremor em sua voz . _E por que eu faria isso? Para voc mandar a milcia atrs de ns? _No farei isso, juro. Se me deixar ir, esquecerei o incidente, esquecerei que o v i. Nunca nos encontramos. De fato, no tenho a menor vontade de aprofundar nosso c onhecimento. Alm do mais... O homem interrompeu sua tagarelice histrica. _Da mesma forma que concordou em no gritar no gabinete de seu tio? Como as mentir as saem fcil da boca de um Campbell. Katrine no teve resposta. Num desespero crescente, disse bem devagar, como se esti vesse falando com uma criana: _Voc acaba de dizer que no quer o dinheiro de meu tio e eu j lhe expliquei que o du que no se interessar em pagar por mim. No h propsito em me prender para conseguir res gate. _No estou pensando em resgate. Duvido que seu tio avarento esteja disposto a se s eparar de sua prata. Mas mesmo ele no gostaria de ver uma parente maltratada. Afin al, sangue sangue. Voc servir como garantia contra a perseguio dos MacLean de Dura. MacLean, pensou Katrine com um misto de temor e desagrado. Os ladres de gado. Seu s pensamentos devem ter se refletido em seu rosto, pois o homem lanou-lhe uni sor riso enviesado. _Voc deve entender como seria imprudente libert-la, agora que sabe quem somos ns. _Imprudente! _ Nem por um instante ela acreditou que o atrevido estava preocupado com a possibilidade dela identific-lo. Essa ousadia era no s insolente, como tambm temerria. - Imprudente seria no me libertar, O que voc est planejando uma loucura. M u tio ficar furioso, O duque ficar furioso. Eles o caaro, os soldados do castelo... _Estou morrendo de medo. _No pode fazer isto comigo! _ protestou Katrine, frustrada, vendo que suas ameaas no surtiam efeito. _Posso sim. A zombaria voltara aos olhos azuis, atiando a ira de Katrine. Se no estivesse com os tornozelos amarrados, sapatearia de dio.

_Eu no vou com voc! _Lamento enormemente ter de desapont-la, srta. Campbell, mas a senhorita no tem es colha. Ela lanou um olhar aflito a sua volta, procurando um jeito de fugir, mas o homem logo percebeu sua inteno, porque disse: _No pense em tentar escapar, j vou avisando. Ser bem pouco digno termos de ca-la. Antes de ela poder responder com azedume que seria impossvel para urna pessoa fug ir com os ps amarrados, ele virou-se e dirigiu-se para seu cavalo, um animal to pr eto como seus cabelos. _Espero que os soldados o apanhem! _Voc ir com Lachlan _ respondeu ele, sem olhar para. trs. O aborrecimento de Katrine diante dessa declarao foi quase to grande como o d e Lachlan. _Eu no quero essa mulher! Prefiro cavalgar com um gato selvagem. Katrine sentiu uma, certa satisfao diante do protesto do ruivo. Pelo menos consegu ira obter um saudvel respeito pelas suas unhas. Mas se ele se atrevesse a trat-la como fizera antes... Incapaz de pensar em algo violento o suficiente, Katrine olhou feio para as cost as de Lachlan. Ele tambm se virara para pegar o cavalo e agora estava afagando a crina de um alazo. _Meu pobre bichinho _ resmungou para consolar o animal. _Sei que voc tambm no quer carregar essa diabinha. _O sentimento mtuo, posso lhe garantir _ declarou Katrine, com igual desdm. _ No me agrada nem um pouco ser atirada sobre um cavalo como um saco de batatas por um p ateta que no tem a menor... _Eu sugiro _ interrompeu-a Raith falando do outro lado do pequeno bosque enquant o montava _ , que voc encontre outros modos de descrever Lachlan. Ele no gosta de ouvir desaforos. A resposta: Que brilhante? estava na ponta da lngua de Katrine, mas a ferocidade na expresso de Lachlan a fez dirigir seu azedume para Raith. _Se ele no gosta de ser chamado de pateta, que tal grosseiro ou monstro? Esses adj etivos se aplicam a todos vocs. Ele se aproximou montado no cavalo. Havia um leve sorriso em seu rosto. _Devo lembrar-lhe srta. Campbell, que seu bem-estar depende de sua boa vontade. O tom sardnico teve como claro objetivo enfurec-la. O bruto era muito mais a lto do que ela e, montado como estava, a obrigava a entortar o pescoo para encar-l o. E pior, vestida de camisola, estava exposta aos olhares lascivos dos doze home ns comandados pelo demnio de cabelos negros. No entanto, sua pouca roupa no parecia atiar o interesse do insolente moreno. Os ol hos azuis a examinavam com ceticismo, dizendo com clareza que ele no via nada de encantador nela. Oh, como gostaria de lhe dar um bofeto. Katrine olhou em volta procurando uma arm a qualquer, um pedao de pau, uma pedra, para acabar com o sorrisinho sardnico. Ele, captando seu olhar, imaginou que Katrine estava novamente pensando em fugir . _ Eu no cometeria a tolice de tentar escapar No vai resultar em nada. _Pelo contrrio, vai me resultar em grande satisfao. _E eu encontrarei a mesma satisfao em impedi-la. O frio letal que surgiu em seu tom e olhar lembraram a Katrine o quanto o homem era perigoso e a fragilidade de sua situao. De repente se deu conta de que e stava merc de um bando de criminosos. Eles podiam rapt-la ou mat-la e espalhar seus pedacinhos por todas as Terras Altas. Ela estremeceu e apertou os braos contra o peito. Vendo-a estremecer e captando o medo em seus olhos, Raith hesitou por um segundo e depois tirou o longo xale xadrez do ombro. De m vontade, estendeu-o para Katrine. _Tome, fique com isto. Oferecer conforto para uma Campbell, inglesa ainda por ci ma, algo que vai contra meus princpios, mas voc ser intil para ns se morrer de frio! Considerao encantadora, pensou Katrine de mau humor, enquanto lanava um olhar para o xale.

_Posso ter estado distante da Inglaterra por um bom tempo, mas conheo a lei. O us o do xadrez dos cls est proibido nas Terras Altas. _No reconheo o direito do governo ingls de decretar o que devo vestir e que armas t enho de usar, mas j que voc conhece a lei, deve saber que o xadrez no proibido para mulheres. E ento, voc quer ou no o xale? Katrine no queria aceitar nada seno sua liberdade mas, se deixasse de aceitar o xal e, estaria somente se prejudicando. A noite eslava mesmo fria, apesar de ser quas e vero. Ela levantou o olhar para Raith e viu-o assistindo sua luta ntima com cnica zombaria. Fumegando em silncio, bem consciente que o homem preferiria v-la congel ada, pegou o a pea de roupa e, meio sem jeito por causa das mos amarradas, consegu iu coloc-lo sobre os ombros. _Voc no precisa se desmanchar em mostras de gratido. Katrine no se dignou a responder o sarcasmo. Endireitando os ombros, erguendo o q ueixo, lanou-lhe um olhar de to completo desdm que o insolente deveria ter tombado morto. Mas ele simplesmente riu. _ Deixe Lachlan ajud-la a montar. Se voc conseguir segurar a lngua e se comportar d e maneira civilizada, creio que ele a deixar sentar na sela. _ Depois, virando-se para os homens, acrescentou: _ Apaguem as tochas, rapazes, e vamos partir. Temos um longo caminho pela frente antes de amanhecer. Ele era decididamente odioso, pensou Katrine. enquanto olhava para as costas de Raith. Mas ento as tochas foram apagadas e a escurido a fez se esquecer do montanhs atrevid o e se concentrar no pateta que a precipitara nessa triste situao. Ouvindo Lachlan se aproximar. ela ficou tensa e fechou os punhos, preparada para se defender de qualquer violncia. _ Eu no tentarei lutar corri voc se mantiver as garras escondidas _ disse o ruivo. Katrine tambm no queria lutar porque sabia que levaria a pior. Assim, corno no tinh a escolha, aceitou o tipo de trgua que ele ofereceu, deixando-se ser colocada no c avalo. Como no podia abrir as pernas, sentou-se de lado, enganchando o joelho na maaneta da sela. Quando se acomodou, enrijeceu o corpo para no encostar nem um centmetro de le em seu captor, que estava montando. No entanto, foi difcil evitar o contato quando Lachlan esporeou o cavalo para par tir a galope atrs de seus companheiros. Apesar de se agarrar crista do animal, el a foi atirada contra o peito largo do escocs, e teria cado se um brao poderoso no a s egurasse pela cintura. A cavalgada foi melhor do que a anterior porque agora ela estava sentada. No ent anto, o medo era praticamente o mesmo. Agora desciam uma ravina ngreme e envolta e m neblina sob a luz fraca do luar e Katrine teve certeza de que o cavalo iria tr opear a qualquer momento e atir-la para longe. Agarrando-se desesperadamente crina do animal, ela fechou os olhos para no ver o seu fim. Comeava a se arrepender por ter vindo Esccia. Seqestro no era o que tinha em mente quando sonhara com romance e aventura. E os ferozes montanheses que a cercavam estavam muito longe do escocs a ltivo, porm carinhoso, que criara cm sua imaginao. Fies no tinham a menor pena dela. Na manh seguinte, estaria cheia de hematomas em vrias partes do corpo. Manh. Uma onda de desespero tomou conta de Katrine. Se no conseguisse soltar antes do alvorecer antes de notarem sua ausncia, podia esquecer a idia de passar algum tempo nas Terras Altas. Tio Colin a mandaria embora, com toda a certeza. Apesar de no ter tido a menor cu lpa no seqestro, sentiu uma pontada de remorso por criar um problema para Colin Ca mpbell. A ltima coisa que pretendia era dar trabalho e agora ele teria de sair em seu socorro. Se pudesse encontr-la. Katrine deixou cair os ombros, desanimada. Como tudo pudera mudar to drasticament e em to pouco tempo? Fora mesmo na vspera que chegara Esccia? Fora na vspera que est vera aguardando ansiosamente a primeira viso das colinas das Terras Altas, depois de tantos anos? Ela sacudiu a cabea lembrando-se de seu entusiasmo. Navegara pelo esturio de Lorne e ao desembarcar hospedara-se numa estalagem no pitoresco porto de Oban. Na manh

seguinte, contratara um charreteiro para lev-la casa do tio, a uns trinta quilmetr os mais para o interior. Deixara os criados na cidade, com instrues para mandarem sua bagagem para a residncia de Colin Campbell e voltarem para a Inglaterra, se no recebessem notcias dela em dois dias. A grandiosidade das Terras Altas era tudo o que ela lembrava. Agarrando-se ao ba nco da charrete, olhara a sua volta tomada de encantamento. Ao norte avistou o B en Cruachan, uma das mais altas montanhas da Esccia, coberta do verde vivido da pr imavera. Ao leste, a distncia, ficava o lago Awe, que h sculos provia a proteo e o su tento do cl Campbell. Na extremidade oposta do lago ficava o castelo Kilchurn, uma enorme construo de pe dra com uma torre retangular que fora construda por um Campbell e servira como qua rtel general das tropas governistas durante o levante jacobino de 1745. A pouca distncia do castelo, perto de um grupo de pequenos stios, ficava a casa de dois andares que ela recordava de sua infncia. O quanto estaria longe da casa de seu tio agora?, pensou Katrine, ainda agarrada crina do cavalo. Fora impossvel para ela se orientar na escurido estando de cabea p ara baixo na sela. Katrine obrigou-se a sair da depresso, mentalmente se punindo por estar se deixan do desanimar. Teria de escapar de seu captor sozinha ou ento precisaria encontrar algum modo de avisar os soldados que certamente viriam no encalo do bando sobre se u paradeiro. Seria til, percebeu, descobrir mais sobre o lugar onde estava e para onde os montanheses se dirigiam. Decidida a captar informaes sobre sua localizao, Katrine abriu os olhos e tentou ver alguma coisa a sua frente. luz fraca da lua s conseguiu divisar as costas largas dos MacLean e os cabelos negros de seu chefe. Ele estava inclinado para o homem ao seu lado conversando baixinho. Katrine aguou os ouvidos para captar os sussurro s que ocasionalmente chegavam at ela, mas os montanheses falavam galico. Por mais ateno que tentasse prestar s slabas dissonantes da lngua das Terras Altas, s consegu entender uma ou outra palavra. Lanando olhares disfarados para os dois lados, Katrine tentou distinguir o terreno . S via morros altos e no conseguiria dizer qual deles era o Ben Cruachan. O pior era que os pinheiros a sua esquerda estavam comeando a aumentar, o que sugeria a p resena de uma floresta que os encobrira bem rapidamente. Uma trilha. Sim, ela precisava deixar uma trilha para os homens de seu cl. Respir ando com cuidado, Katrine mudou de posio na sela. _No comece com gritaria seno eu a porei de bruos outra vez _resmungou Lachlan. Mas Katrine no tinha a menor inteno de abrir a boca ou chamar ateno. Vagarosamente, c m um cuidado infinito, largou a crina do cavalo e enfiou as mos amarradas sob o xa le xadrez. Puxando o tecido da camisola centmetro por centmetro, encontrou a barra e as duas fileiras de renda que a adornavam, que ela mesma costurara desafiando os princpios presbiterianos de sua tia Gardner. Nunca imaginara que sua teimosia se revelaria to til, pensou enquanto arrancava a r enda ponto por ponto. Agora estava grata pelo xale pois, alm de calor, ele lhe pr oporcionava um escudo para esconder suas aes. Quando estava com uma tira de uns dez centmetros, Katrine cortou-a com a unha e d eixou-a cair no cho. No se atreveu a olhar para trs para ver se seu estratagema tinha dado certo. Como no houve nenhum grito de alerta por parte de Lachlan, ela decidiu que o ruivo no d esconfiara de nada. Soltando vagarosamente a respirao que estava prendendo, comeou a repetir o procedimento. Conseguira deixar cair o terceiro pedao de renda quando o grupo se aproximou de um dos muitos casebres que se espalhavam pelos vales da Esccia. A moradia humilde es tava escura e silenciosa, mas Katrine a olhou com esperana, imaginando se no valer ia a pena dar um bom grito para atrair os habitantes. O mesmo pensamento deve ter ocorrido a Raith MacLean porque ele subitamente deu meia-volta e veio se aproximando dela. Katrine sentiu um aperto no corao. Ele obvi amente queria passar sem ser notado e sem dvida estava preparado para amorda-la ou coisa pior se ela se atrevesse a abrir a boca. Katrine enrijeceu-se enquanto ele avanava. Sua simples presena a desencorajou de g ritar. Quando ele freou o cavalo abruptamente, Katrine imobilizou-se, prendendo

a respirao. Notou que o olhar do homem estava fixo na escurido atrs dela. Os olhos escuros ful minaram Katrine. Sabendo o que iria encontrar, ela virou a cabea. A tirinha de ren da era perfeitamente visvel luz do luar. Ela pensou em negar sua culpa, mas, quando viu a expresso no rosto do homem, no se atreveu nem mesmo a respirar. _Continue em frente e espere por mim _ ele ordenou a Lachlan em voz baixa, mas o tom fez Katrine estremecer. _ Se ela der um gemido, trate de silenci-la. Katrine teve a sensao de que ele pretendia usar algo mais eficiente do que uma mord aa. No emitiu nenhum som enquanto passavam pelo casebre nem quando todos se juntara m perto de algumas arvores esperando a volta do lder. Ele no demorou muito a chega r. _Ela deixou uma trilha de renda branca para os soldados de seu tio seguirem _ an unciou Raith enquanto se aproximava dela. Mesmo sob a luz fraca do luar Katrine pd e ver que a raiva substitura a expresso de zombeteiro desdm que ele usara antes. O primeiro ser repreendido foi Lachlan. _ Voc no percebeu o que ela estava fazendo? _Eu no pensei... _ Lachlan abaixou a cabea, to envergonhado que Katrine quase sentiu pena dele. _H quanto tempo a senhorita est espalhando suas pequenas pistas, srta. Campbell? Katrine, com a boca subitamente seca, no conseguiu responder. Encolheu-se assusta da quando ele estendeu a mo para pegar-lhe o brao sem nenhuma delicadeza. _H quanto tempo? _Alguns minutos! _ gritou ela. Depois, vendo os olhos escuros se estreitando, acr escentou: _ Talvez mais do que isso.., uma meia hora... _ E quantos pedacinhos de pano deixou cair? _T... trs. _ Ela odiou o modo como sua voz tremeu, mas no Conseguiu evitar. _Pelo seu prprio bem espero que esteja dizendo a verdade. _Largando o brao de Katr ine, ele a chocou afastando o xale que a cobria. _O que est fazendo? Ele no respondeu. Examinava a frente da camisola procura de indcios incriminadores . Levantando a barra, estudou o enfeite de renda, comparando a parte que faltava ao pedacinho que tinha na mo. Aparentemente, no confiara na palavra dela. No foi a falta de confiana que a fez corar, mas sim a audcia dele em desnudar suas pernas quase at a coxa. Quando Raith deixou cair a barra da camisola com um gesto de desdm, Katrine ergueu o queixo numa atitude de desafio. _Um prisioneiro tem o direito de tentar escapar. _ A senhorita tem o direito de ficar imvel e manter a lngua entre os dentes, nada m ais. O tom deu nos nervos de Katrine, no entanto ela no teve chance de responder, pois logo Raith chamou um dos homens. _ Ewen, quero que volte atrs no caminho e encontre at a ltima tirinha de pano. _ Dep ois, virou-se novamente para Katrine. _Se a senhorita est to ansiosa para se desfazer de partes da camisola, serei obriga do a remov-la de vez. _Voc no se atreveria! _Ento queira ter a gentileza de agir como uma refm exemplar por algumas horas, sem nos criar atrasos. A ameaa de Lachlan foi mais violenta: _Se ela tentar algo desse tipo de novo, eu a esganarei! Fumegando, Katrine fechou a boca enquanto o grupo voltava a avanar. Desta vez, porm, Raith foi cavalgando atrs de sua prisioneira, de modo a ficar de olho nela. Ele definitivamente subestimara a engenhosidade da moa, pensou, olhando exasperado para a tirinha de renda que tinha na mo. Devia ter imaginado que ela possua a mesma argcia do resto do seu cl. E pensar que no gabinete de Colin Campbell ele se sentira atrado por ela. Por um perigoso mome nto sentira o impulso de tom-la nos braos, de cobrir possessivamente os lbios entrea bertos de medo, de descobrir os doces segredos que seu corpo esguio prometia. Mas, a descoberta de sua verdadeira identidade destrura essa atrao. Raith fez uma careta de desdm. Unia Campbell com sangue ingls. No podia existir comb inao mais traioeira. No, sua reao a ela fora apenas um impulso carnal, masculino, que

qualquer homem sentiria ao tocar uma mulher bem feita, com pouca roupa. E as resp ostas espirituosas que tinham despertado seu interesse no eram mais do que um ind icio de um gnio terrvel. Os cabelos ruivos deviam ter lhe dado uma pista. Os cachos flamejantes diziam qu e no se tratava de uma moa calma e recatada como a mulher com que ele se casara. K atrine Campbell tambm no tinha grande beleza. No entanto, a pele que cobria os oss os fortes de seu rosto possua um brilho quase luminescente, como uma radiao... Pondo um fim a essa linha de pensamento, Raith repreendeu-se em silncio. Sua fale cida esposa teria ficado chocada ao se ver comparada com uma megera de cabelos d e fogo. Katrine Campbell era urna virago e um estorvo, por mais bonita que pudes se parecer, por mais que afetasse as partes de sua anatomia que ele no podia contr olar. Mas, por enquanto, a manteria em seu poder. Queria ter certeza que os home ns de seu cl no iriam retaliar contra os MacLean de Dura pelas aes dessa noite. Tambm ficaria com ela at Argyll reconsiderar o aumento abusivo dos aluguis e impostos. Ela no tinha sada, pensou Katrine, quase ao mesmo tempo. Raith MacLean era um ladro e um patife malvado, pois ameaara deix-la sem a camisola. Suspirou desanimada, rec onhecendo sua derrota temporria. Naturalmente no deixaria de tentar escapar. Mas p or enquanto conservaria sua energia e limitados recursos para ocasies mais propcia s. Essas ocasies, contudo, no se apresentaram no transcorrer da longa noite. Katrine comeou a cansar-se de manter os olhos abertos procura de acidentes geogrficos que p oderiam ajud-la a descobrir sua posio. Por mais de uma vez ela surpreendeu-se cabece ando e nessas ocasies se repreendia por esse lapso em sua fora de vontade. Mas, um pouco antes da lua desaparecer, pegou no sono. Estava escuro como breu quando o alazo finalmente parou. Sen4ado a falta de movime nto, Katrine acordou e deu-se conta de que estava encostada no peito largo de La chlan. Endireitando-se de repente, viu Raith MacLean em p ao lado do alazo, com um olhar impaciente. _ Esperaremos aqui por Ewen _ informou ele, enquanto erguia as mos para ajud-la a desmontar. Katrine ficou tensa, perturbada pelo calor dos dedos longos e firmes em sua cintu ra. Mas, quando ele a colocou no cho, esqueceu-se de todo o desconforto ao descob rir que suas pernas adormecidas no iam suport-la. Com um gemido, tombou para a fre nte no instante em que Raith virava-se para se afastar. Ela agarrou-se a ele numa tentativa desesperada de se equilibrar. Prendeu a respirao enquanto um arrepio de estranho temor percorria sua espinha. Membros musculosos. Fora vital. Intensa vir ilidade. Seu corao comeou a bater com tal fora que teve certeza de que ele era capaz de sentir. O corpo esguio de Raith MacLean se enrijecera com o impacto e apesar de te r erguido as mos no mesmo instante para ampar-la, Katrine teve a clara impresso de que ele gostaria de estar em qualquer lugar, menos ali, involuntariamente abraado a um corpo semi-despido. Ele esperou at ela recuperar o equilbrio e depois deixou cair as mos. Com o corao ain da batendo acelerado, Katrine olhou para o rosto de Raith, impenetrvel na escurido . _Voc pode sentar naquela pedra. _ A voz dele foi severa, fria, em nada combinando com o calor que seu corpo momentaneamente oferecera. _Que pedra? _ Katrine ainda estava rouca de sono e seu tom foi bastante rspido. C omo podia ver alguma coisa quando a noite estava escura como breu? Mas, olhando melhor para o negrume atrs de Raith MacLean, conseguiu divisar os contornos de um a rocha plana, a alguns passos de distncia. _E como voc espera que vou chegar at l? Eu no posso andar com os ps amarrados. Raith pensou em peg-la no colo, mas ainda estava perturbado devido ao momento ant erior. Continuava sentindo o contato com coxas esguias e seios fartos e macios, de modo que prudentemente decidiu no voltar a cometer o erro de toc-la to intimamen te. Com um gesto gil, retirou o punhal da bota e inclinou-se para cortar as tiras . Arrastando as pernas, como se fosse uma velha, Katrine dirigiu-se para a pedra e sentou-se. Todos os ossos de seu corpo doam. Se estivesse menos frio, teria se de itado e pegado no sono imediatamente. A temperatura cara drasticamente, aumentand

o seu desconforto. Tremendo, Katrine lutou com as mos amarradas para puxar o xale para mais perto do corpo. Raith MacLean tambm devia estar sentindo frio, pensou, embora tivesse ves tido a casaca preta que o fazia se misturar to perfeitamente com a noite. Procurando por ele, tentou ver alguma coisa na escurido. Devia estar se juntado a os outros homens que haviam se reunido a uma certa distncia. No podia v-los, mas es cutava seus murmrios enquanto conversavam. Era uma boa oportunidade para ela se livrar de um outro desconforto. Descendo da pedra e indo vagarosamente at o outro lado dela, levantou a camisola meio sem jeit o e conseguiu atender sua necessidade. Quando voltou para a pedra, sentiu o desespero voltar com toda fora e deixou os o mbros carem, desanimada. Tia Gardner tinha razo. Nunca deveria ter glorificado as besteiras romnticas que seu pai enfiara em sua cabea. Mas, como poderia ter evitad o, quando suas lembranas mais antigas estavam relacionadas com as Terras Altas, c om suas magnficas paisagens e povo indomvel? Deixara a Esccia aos oito anos e com e ssa idade no tinha como esquecer as histrias que ouvira sentada no colo do pai, hi strias sobre os homens rudes e corajosos que habitavam a regio, sobre os cls e suas disputas, sobre ferozes lealdades e dios, e, em especial, dio pelos ingleses. Seu pai lutara com o cl Campbell ao lado dos ingleses durante a Quarenta e Cinco, como era conhecida a rebelio de 1745. Mas, com sua morte na batalha de Culloden Moor, Anne Campbell voltara para a Inglaterra com suas trs filhas, indo morar com uma irm. Tinham sido anos muito sbrios. Tanto tia Gardner como seu marido eram presbiterian os convictos e viam com desconfiana qualquer coisa que se assemelhasse a alegria ou diverso. Depois da morte da me, Katrine fizera o possvel para poupar suas irms de ssa criao rgida. Tomara para si a responsabilidade de cuidar das meninas, suavizando os rgidos princpios de sua tia e intervindo com persuaso, lgica e tambm com sua lngua afiada, quando preciso. Sim, anos sbrios mas tambm felizes que haviam passado depressa. Dois meses antes Ka trine estivera organizando a festa de casamento de sua irm mais nova, Roseline, e supervisionando o ajuste 4o vestido de noiva que fora de sua me. Fora um momento emocionante, cheio de lembranas e de dor da separao ver a irm que cr iara como se fosse uma filha se transformar numa jovem mulher, pronta a ser entre gue a um marido e ao mundo. Ao ver Roseline usando o rico vestido de noiva, Katr ine sentiu seus olhos se marejarem. J experimentara essas sensaes antes, por ocasio d o casamento da outra irm, Louise, que agora, depois de trs anos j estava esperando o segundo filho. A melancolia de Katrine durante aquele momento com Roseline a fez confessar sua determinao de um dia voltar ao seu local de nascimento. Contou irm sobre o desejo q ue vinha crescendo dentro dela h muitos anos.., o desejo ardente de conhecer a vid a fora da cidade de Ramsey, famosa apenas pela sua excelente produo de repolhos e nabos. A paisagem da regio era tristonha e pouco inspiradora, sendo apenas uma pla ncie extensa que jamais poderia se comparar com o selvagem esplendor das Terras A ltas escocesas. No se contentaria em permanecer ali, no sem pelo menos uma nica vez tentar satisfazer sua vontade de viver um romance e uma grande aventura. Apenas por causa deste sonho havia permanecido solteira. Sempre achara que havia algo em falta nos cavalheiros ingleses que conhecia. Eles eram dceis demais e pare ciam sem graa para seu corao passional. _Quando eu me casar _ dissera a Roseline _ , ser com um lder, ousado e corajoso... um homem lutador, como papai, mas que saiba ser gentil.., um homem com fogo no corao que incendiar meu sangue... _ Ela se interrompera corando, dando-se conta de como fora inadequada essa conversa para os ouvidos jovens de sua irm. Ento Roseline se casara, o que a fizera se sentir solitria e um tanto estranha. De cidira ento que chegara a hora de procurar seu prprio futuro. No fora fcil convencer os tios que estava mesmo decidida a voltar para a Esccia, mas como era maior de idade e tinha seus prprios meios, acabara vencendo a disputa. E mbora ainda protestasse, tio Gardner insistira em tornar sua viagem o mais segur a possvel. Assim, viajando numa confortvel carruagem e acompanhada por uma criada e um guarda armado, ela atravessara a Inglaterra at Liverpool, onde tomara o navio para a Esccia.

Como estivera entusiasmada com sua chegada no dia anterior! Agora, contudo, no co nseguia mostrar o menor interesse no terreno que a cercava. Estava cansada demais para pensar em fugir e s conseguiu foras para amaldioar baixinho os bandidos que a haviam raptado e agora pareciam decididos a mat-la de exausto e fome. Para sua surpresa, Raith apareceu ao seu Lado justamente naquele instante, e entr egou-lhe um frasco de gua e uma bolacha de aveia. Ela ficou surpresa e grata com essa ateno, mas decidiu no agradecer. Quando Raith voltou para perto de seus homens, Katrine comeou a comer vagarosamen te o biscoito, ouvindo o tilintar de arreios enquanto os cavalos pastavam a pouc a vegetao que conseguiam encontrar no terreno pedregoso. Cavalos? Katrine endireitou-se de um salto. Um seqestro no poderia continuar sem cavalos. S ua pulsao se acelerou desordenada quando ia percebeu que tinha o meio perfeito de estragar os planos dos MacLean, ou pelo menos atras-los. Os cavalos estavam solto s para pastarem. Os ferozes montanheses continuavam a uma distncia segura, ignoran do sua presena. Se uma mulher de branco, desconhecida para os animais, comeasse su bitamente a saltar, sacudindo os braos e gritando a plenos pulmes, eles se espanta riam. Apesar do frio, Katrine sentiu as palmas midas de suor enquanto tentava calcular q uanto tempo Raith levaria para alcan-la e se conseguiria sobreviver a sua fria. No entanto, talvez nunca tivesse uma melhor oportunidade do que essa para tentar escapar. Se no tentasse agora, jamais se perdoaria. Katrine terminou o ltimo pedao de bolacha de aveia, mas mal conseguiu engolir de to nervosa. No se dando tempo para mudar de idia, pegou unia ponta do xale meio desa jeitada e levantou-se cautelosamente. Ento, depois de respirar fundo, ela abriu a boca para emitir um rito de gelar o s angue.

CAPTULO III

O pandemnio foi instantneo. As micagens de Katrine assustaram os cavalos, que saram a galope pela escurido. Os montanheses gritaram, sobressaltados, e desembainharam punhais e espadas para se defenderem de um ataque inimigo. Todos menos Raith. Certo de que Katrine era a causa do caos e no a vtima, ele soltou um palavro e corre u para ela. Katrine j se virara para fugir, mas no foi rpida o bastante. Sentiu um brao firme se fechar em torno de sua cintura e ergu-la dolorosamente do cho enquanto a mo tampava sua boca para por fim ao berreiro. Ela lutou, determinada a prosseguir at a morte _ ou quase, porque preferida viver _ e conseguiu chutar a canela de Raith. Ele praguejou de novo antes de suas perna s se entrelaarem com as dela, fazendo os dois carem estatelados. Apesar de ele ter esticado um brao para amortecer a queda e suportar o impacto no quadril direito,

o tombo tirou a respirao do corpo de Katrine. Ela ficou ali no cho, ofegando, consciente de que Raith tirara a mo de sua boca, m as no conseguiu flego para um outro grito. _ Pelo amor de Deus! _ resmungou Raith, respirando com dificuldade. _ Ser que voc est cortejando a morte? Katrine sentiu a fria de Raith em cada parte de seu corpo que estava em contato c om ela; no brao que esmagava suas costelas, logo abaixo dos seios, no peito poder oso apertado contra suas costas, nas coxas musculosas que aninhavam seu traseiro. .. Ela quase parou de respirar, consciente da intimidade da posio. Sentiu a reao viril proximidade... um ligeiro enrijecimento, um leve palpitar, um calor sutil fluind o entre eles. Seu prprio corpo estava quente e... excitado. No havia outra palavra para descrever o choque de estar apertada contra os contornos masculinos de seu captor. Alarmada com suas reaes e as dele, Katrine moveu os quadris tentando aliviar a pre sso, mas s conseguiu se insinuar mais sugestivamente no ninho formado pelas coxas d e Raith. _Por todos os santos _ ele sibilou _ , ser que no vai parar de se debater, sua mal dita sassenach? _ J lhe disse que sou s meio inglesa! _E a outra metade uma porcaria de Campbell! Katrine levantou a cabea para protestar, mas s soltou um gritinho abafado quando su a face foi dolorosamente arranhada pela barba de Raith. Ele resmungou algo em gali co que ela deu graas por no entender e depois rolou para o lado, deixando-a sofrer a indignidade de cair de bruos sobre as agulhas de pinheiro. Raith levantou-se de um salto e puxou-a pelo brao, obrigando-a a se erguer. _Eu no devia ter confiado em voc, deixando-a sem um guarda por perto _ disse, mal c ontendo o desejo de esgan-la. Ainda agarrando seu brao, arrastou-a at a pedra e a f ez sentar. _ Se tem alguma vontade de atingir a meia idade, vai ficar aqui quiet inha e fechar o bico! Seus dedos ossudos continuaram enfiados no ombro de Katrine enquanto ele ordenav a aos homens que fossem procurar os cavalos e os esperava voltar. Pelo menos os montanheses tiveram uma grande dificuldade em recuperar suas monta rias na escurido, pensou Katrine com a satisfao da vingana, quando o ltimo homem volt u, cerca de uma hora depois. O horizonte a leste estava comeando a clarear com a aproximao do alvorecer. Ewen j viera se reunir aos companheiros depois de passar um bom tempo caando pedacinhos de renda. Fora pouco conforto para ela o montanhs ter voltado com apenas mais duas tirinhas, provando que falai-a a verdade, pois agor a tinha de enfrentar a expresso colrica de Raith e pensar no que aconteceria em seu futuro imediato. Ela ficou ainda mais assustada quando ouviu-o dizer aos homens que prosseguissem sem ele. Agora no haveria ningum para servir de testemunha e ele poderia silenci-la de uma v ez por todas usando seu punhal... Quase em pnico, Katrine olhou para Raith. Ele estava sentado ao seu lado na pedra , com um joelho erguido e a mo no cabo do punhal. Seu corao deu um salto quando not ou os dedos se apertando. _Voc... voc no se atreveria a usar o punhal em mim _ disse trmula, vendo a expresso c ruel nos olhos azuis. _ mesmo? E por que no? _Porque voc precisa de mim. _ Ela engoliu em seco, desejando que sua voz no estives se saindo to esganiada. _ Seria tolice matar uma prisioneira antes de fazer uso de la. _Concordo inteiramente, srta. Campbell, mas posso pensar em outras formas de cas tigo para seus truques. _ Ele levantou-se e estendeu a mo. _ Agora venha, madame, seu cavalo a espera. Raith fez da cortesia um insulto o que deixou Katrine mais irada. Cheia de desdm, olhou para ele e depois para o nico cavalo restante. _No quero cavalgar com voc. _Seus desejos no significam nada. _Ento vou mudar minhas palavras. Recuso-me a cavalgar com voc.

_Escute aqui _ disse Raith com um gesto impaciente. _ S temos uma nica montaria. Vo c no tem opo seno ir comigo... a no ser que prefira andar. _Prefiro mesmo! _Ento, seja feita a sua vontade! Katrine encarou-o, surpresa. _Quer dizer que vai me fazer andar? _Parece-me que voc disse que gosta muito de caminhar. _Mas, neste terreno? _ Sua voz foi quase um gritinho enquanto ela olhava a sua vo lta. A neblina escondia a altura dos morros prximos, mas o cho era pedregoso e tin ha uma vegetao spera. Certamente teriam de descer ravinas e subir encostas e no pare cia haver uma trilha. _ Posso quebrar uma perna _Estou disposto a aceitar o risco. _ Depois de uma pausa, ele acrescentou: _ Que r reconsiderar? _Certamente que no! Em resposta, Raith ajoelhou-se ao lado dela e tirou o punhal da bainha. Katrine prendeu a respirao e recuou. _Fique quieta! Para choque e enorme embarao de Katrine, Raith comeou a cortar tiras de flanela da barra da camisola, o que a deixou com a metade inferior das pernas expostas. Com as faces em fogo, ficou observando ele amarrar as tiras, formando uma corda impr ovisada. Ela hesitou quando recebeu a ordem de estender as mos amarradas _O que pretende fazer? _Evitar que voc fuja. _E como eu conseguiria? _Imagino que, com algum tempo, voc encontraria um jeito. Raith amarrou a corda im provisada em torno dos pulsos de Katrine e depois passou-a pela tira de l que j a p rendia. Dando um n bem forte, levantou-se com a outra extremidade da corda na mo. _Agora levante-se, srta. Campbell. Temos muito caminho pela frente. Ele pegou-a pelo brao para ajud-la a levantar mas, quando a estava conduzindo para perto do cavalo, Katrine parou, desafiadora. _ Eu no vou fazer isso! No vou andar atrs de voc como se fosse uma vaca sendo levada para o mercado! _ Ento serei obrigado a arrast-la. Katrine estava em dvida se ele faria mesmo isso, mas ao olhar para seu rosto fech ado, resolveu no correr o risco. No entanto, queixou-se amargamente contra o trat amento enquanto ele a posicionava atrs do cavalo e montava. Com o rosto queimando de humilhao, chamou-o de ladro, grosseiro, monstro e de todas as outras palavras que lhe acorreram mente. _ Presumo que voc quer ser amordaada de novo. A ameaa fez Katrine se calar. E quando ele ps o cavalo em andamento, puxando-a pela corda, ela seguiu-o, obediente, embora da m vontade. Foi uma subida, mas a caminhada poderia ser pior. O cu clareara e Katrine podia ve r onde pisava. E Raith ia devagar, parando o cavalo preto sempre que ela precisa va se desviar de algum obstculo para evitar torcer o tornozelo. Estavam indo para o norte, pensou Katrine, tentando se lembrar o que teria frent e. Por anos se debruara sobre livros tentando descobrir o mximo de informaes sobre as Terras Altas. Mas ela logo teve de desistir de formar um mapa em sua cabea para concentrar-se e m manter o equilbrio. O terreno ia ficando cada vez mais inspito medida que subiam, com plantas que arranhavam suas pernas, e ps de urze que lhe chegavam altura do o mbro. Os chinelos midos por causa do orvalho comearam a fazer bolhas em seus ps. Ocupada com seus infortnios, Katrine no encontrou o que dizer. Estava decidida a su portar a dor sem um pio embora estivesse guardando um arsenal de nomes para cham ar seu maldito captor quando se dignasse a falar com ele. Seus olhos verdes prom etiam vingana cada vez que Raith olhava para trs. Tornou-se um ponto de honra para ela no esmorecer. Rangendo os dentes contra a do r em suas pernas e as bolhas nos calcanhares, continuou em frente. Mostraria ao bando todo que um Campbell seria capaz de suportar qualquer tortura que um MacLe an inventasse.

Talvez fosse por isso que achou terrivelmente humilhante quando, depois de quase uma hora de caminhada, quando tinham atingido um terreno plano, ela tropeou numa r aiz e caiu de barriga, mal tendo tempo para estender as mos amarradas para amorte cer a queda. Ficou ali, no solo mido, tentando recuperar o flego e piscando para afa star lgrimas indesejadas. Urna das bolhas em seus calcanhares estourara e havia r aspado o joelho na queda. E o malvado montanhs que era a causa de seus ferimentos continuava sentado na sel a, olhando-a com ceticismo, em clara dvida se devia descer para ajud-la ou no. Depois, chegando a uma deciso, ele desmontou. Katrine tentou levantar-se sozinha, determinada a recusar sua ajuda, mas calculou mal a extenso de seu ferimento e c olocou peso demais no joelho machucado. Deixou-se cair de novo com um gemido de dor. Os dedos que se fecharam em torno de seus braos foram surpreendentemente delicados . Raith ajudou-a a sentar e nesse momento viu a bolha estourada em seu calcanhar . _Por que no me avisou? Ento a culpa era dela?, pensou Katrine, desejando que um raio casse na cabea do mal vado. Como suas preces no foram atendidas, acrescentou mais um item a sua lista de coisas das quais pretendia vingar. _ Voc estava to ansioso em pr um fim minha existncia que no tive coragem de atrapalh o. _ Quando a rispidez de seu tom fez Raith erguer os olhos para ela, acrescento u: -_ Um Campbell no maltrataria um prisioneiro desta maneira. Katrine sentiu uma leve satisfao ao ver a expresso de culpa e remorso no rosto more no. Mas queria v-lo totalmente envergonhado. _ Por favor, no se preocupe demais _ disse por entre os dentes cerrados enquanto e le tirava os chinelos de seus ps. _ Posso estar arranhada e sangrando, mas no prec iso de seus cuidados. _ No seja mais gornerel do que o necessrio. _ O que gomerel? _ Ela sabia muito bem que Raith a estava chamando de idiota, ma s no quis admitir que entendei-a o insulto. Ele no respondeu. Voltou para perto do cavalo e mexeu dentro de uma bolsa de cour o. Katrine viu-o extrair um leno e abri-lo, re velando o selo que roubara do gabinete de seu tio. Por que fizera isso?, pensou, mas jamais se dignaria a perguntar. Ela forou-se a se manter em silncio quando ele voltou com o leno e o frasco de gua, sentando-se ao seu lado, e s deixou escapar um pequeno soluo quando colocou os ps em seu colo e comeou a refresc-los com o leno umedecido. No sentiu dor porque o toque f oi delicado, mas os dedos longos em sua pele causaram o mesmo calor de antes. Katrine ficou totalmente imvel, tentando analisar seus sentimentos. Cada vez que f icava perto desse homem, quando era tocada por ele, sentia uma estranha excitao, c ompletamente diferente do medo ou da fria que seriam esperados. Contra sua vontade, comeou a estud-lo, notando os clios espessos e as faces bronzead as, achando absurdo ter julgado a fisionomia dele pouco atraente ou assustadora. A barba por fazer contribua para o aspecto de ferocidade, mas a preocupao suavizara os traos, fazendo-o parecer menos onipotente e mais humano. Mas ento ele ergueu os olhos azuis, fazendo-a prender a respirao. Agora tinham a cor de um cu noturno cobe rto de nuvens. Como pudera esquecer o quanto era perigoso? _Seu joelho est sangrando _ murmurou Raith, com voz rouca. Katrine tornara-se sub itamente consciente da fora latente que existia nele e de sua prpria vulnerabilidad e. _Vejo que muito observador _ retrucou ela, mas seu tom foi fraco, sem sinal da a gudeza de antes. _ No entanto, recuperou sua rebeldia quando ele empurrou a barr a da camisola para expor o joelho. _ Ei! O que pensa que est... _No pretendo ameaar sua virtude _ disse Raith secamente. _Tenho de limpar esse joelho. _Posso fazer isso sozinha! _Deixe-me cuidar dele. _Por qu? Raith lanou-lhe um olhar zombeteiro. _Porque eu j comecei e porque voc no est em condies de fazer isso sozinha.

Katrine cerrou os punhos, retesando a tira que a amarrava. _Escute aqui, no quero que voc fique olhando meus tornozelos de novo. _Eu desviarei o olhar _ respondeu Raith, curvando a boca num sorrisinho maldoso. _ Agora queira ficar quieta por alguns instantes. Com todo o cuidado, quase ternamente, ele limpou o sangue e examinou o ferimento. _Voc vai viver _ diagnosticou, ignorando o olhar indignado de Katrine e a tenso em seu corpo. _Que pena para voc. _No, nunca pensei em machuc-la. Mas voc tem um jeito especial para acabar com a pacin cia de um homem. _ Suspirando, Raith endireitou-se enquanto olhava para o cu, com o procurando respostas. _ O que vou fazer com voc? Katrine sentiu uma certa satisfao ao perceber que possua o poder de irrit-lo. __J pensou na hiptese de me soltar? O olhar que Raith lhe lanou explicou claramente o que pensava sobre a possi bilidade, mas ele levou um bom tempo para responder. _No. Mas acho que agora no existem mais motivos para voc ficar amarrada. Ele tirou o punhal da bainha com o gesto gil que a assustava, mas Katrine sentiu mais desnimo do que medo quando ele cortou a tira de l que prendia seus pulsos. No estaria sendo libertada se seu captor tivesse a menor suspeita de que ela pode ria fugir ou ser salva. Desconsolada, Katrine esfregou os pulsos doloridos, mal prestando ateno em Raith qu ando ele pegou as tiras de flanela que usara para pux-la. _O que vai fazer agora? _ perguntou ao v-lo se ajoelhar novamente ao seu lado. _Aplacar minha conscincia. O tom foi muito seco e Katrine levou alguns instantes para entender. S perce beu o real significado das palavras quando ele enrolou o tecido macio em torno d e seu joelho. Um tanto surpresa com a considerao, Katrine saiu de seu desnimo para perguntar por q ue ele a tomara com prisioneira. _Voc odeia meu tio em particular ou todos os Campbell em geral? De incio Raith s emitiu um resmungo e Katrine pensou que fosse parar por ali. Mas, depois de um instante, ele prosseguiu: _Colin Campbell? Esse um ladro.. e dos piores. - Katrine arregalou os olhos, acha ndo difcil acreditar. No podia imaginar seu tio, to sisudo e rgido, envolvendo-se em atividades ilegais. Ele era um reformista convicto, um dos escoceses anti-catlico s que tinham jurado defender o presbiterianismo como a nica f crist. Mostrava a mes ma devoo severa de seus tios ingleses. _Ladro uma palavra forte demais, no acha? E o que ele fez para merecer esse termo? _Nenhuma palavra forte demais para um Campbell que enche seus cofres com a prata dos MacLean. Katrine teve vontade de dizer que se Colin estivesse enchendo cofres seria os do duque de Argyll, no os seus. Na posio de administrador das terras ocidentais, inclu sive as ilhas nas costas das Terras Altas, ele se empenharia em ver o duque rece bendo os aluguis e impostos devidos, nem um centavo a mais nem menos. No entanto, achou prudente no fazer esse comentrio inflamado. _Pode ser que tio Colin s queira justia. Ontem, quando cheguei, ouvi-o dizendo que os MacLean tinham se recusado a pagar os impostos ao duque de Argyll. Ela procurara escolher com cuidado as palavras, mas no foi bem-sucedida. As sobra ncelhas negras de Raith se uniram numa expresso de profundo desagrado. _O velho duque nem tinha esfriado na tumba quando seu filho aumentou arbitrariam ente os impostos e taxas de arrendamento a um ponto muito alm do que seus inquili nos poderiam pagar. No existe justia na tirania. Antes de sair da Inglaterra, Katrine lera nos jornais que o velho duque morrera subitamente devido a uma doena grave. Seu filho tomara-se o quarto duque de Argyl l e o chefe do poderoso cl Campbell. Lembrou-se de ter visto uma tarja preta no b rao de seu tio. _Voc um dos arrendatrios do duque? Raith lanou-lhe um olhar sombrio enquanto terminava de colocar a atadura no joelh o e passava para as bolhas nos calcanhares. _Graas a Deus, estou livre dessa maldio. Os que tm de agentar o desptico governo de

yll so os MacLean de Duart, pobres infelizes. Katrine olhou-o pensativa. Se estava bem lembrada, era o senhor de Duart que exe rcia a chefia do cl MacLean. Ento por que no era ele quem estava defendendo seus pa rentes? _Eu imaginava que esse fosse um assunto para ser resolvido pelo lorde de Duart. _No existe mais um lorde de Duart. Ele foi morto no quarenta e cinco, como tantos de seus pares. A amargura tingiu cada palavra de Raith. Katrine pde entend-la, pois perdera o pai nesse levante. De fato, havia muito poucas famlias escocesas que no haviam perdido pelo menos um ente querido nos muitos anos de lutas. Os montanheses sempre tinham estado divididos em suas lealdades, mas depois da virada do sculo, com a unio da Inglaterra e da Esccia sob um nico governo, a violncia aumentara. Tropas britnicas ha viam sido convocadas para sufocar os freqentes levantes e o resultado fora sempre sangrento. A pior e ltima insurreio ocorrera em 1745, quando os ds haviam se levanta do em favor do Belo Prncipe Charlie, neto do deposto rei James II da Inglaterra e filho do homem que os. montanheses ainda consideravam como seu verdadeiro rei. O levante de 45 terminara na derrota amarga e sangrenta dos jacobinos, ou partidr ios da linhagem do rei James II, em Culloden. Depois do Quarenta e Cinco, os defensores do prncipe tinham sido impiedosamente caa dos pelos ingleses vitoriosos, cuja inteno era destruir o velho sistema de cls, com origem em pocas feudais. Muitos dos chefes escoceses foram executados e outros f ugiram para o exlio. Vrias propriedades foram confiscadas. Armas, como o punhal que Raith MacLean carregava, passaram a ser proibidas para os escoceses, o mesmo ac ontecendo com o padro xadrez, ou tartan, a altiva insgnia da individualidade e org ulho de cada cl. S os soldados que serviam nos exrcitos do rei tinham permisso de us ar o saiote e o xale. _A maioria das terras de Duart j estavam perdidas antes disso _prosseguiu Raith, interrompendo os pensamentos de Katrine _graas s maquinaes dos primeiros duques de A rgyll. O que restou delas foi parar nas mos do terceiro duque, em pagamento pela s uposta traio de seus compatriotas. Katrine irritou-se diante da acusao. Os duques de Argyll tinham sido sempre leais partidrios da coroa inglesa durante os anos de rebelio. Naturalmente, seriam o alvo da animosidade e calnia de montanheses como os MacLean, que haviam se posto ao l ado do prncipe Charles, da linhagem dos Stuart. Mas e quanto a Raith MacLean?, pensou Katrine. Ele dissera no ser inquilino do du que. Ento, quem seria? Um ladro de gado, lembrou. Uma tal ocupao no era incomum nessa regio turbulenta. Para sobreviverem depois do Quarenta e Cinco, muitos montanheses haviam se tornado renegados e roubavam o gado de seus vizinhos. Ela no teve dificuldade em imaginar Raith MacLean liderando seus parentes em ataq ues contra outros ds para saquear ou executar ferozes atos de retaliao, com base na lei das Terras Altas. No entanto, quando o vira pela primeira vez, ele estava en volvido numa tarefa mais adequada a um estudioso ou contador. Subitamente Katrine endireitou-se, fazendo Raith largar a atadura que estava apli cando. _Os livros! _ exclamou em triunfo. _ Voc estava mexendo nos livros de registro de meu tio! Foi algo ligado aos aluguis, certo? Raith estreitou os olhos, mas no disse nada. Katrine sabia que estava certa. Ele viera em socorro dos MacLean por orgulho de cl. Alterara os registros em favor de seus parentes. Mas isso no explicava por que a m antinha cativa. _ Voc no esperava me encontrar l, no ? Seus espies no lhe contaram sobre minha chega O olhar de Raith a alertou que estava pisando em terreno perigoso. _De fato, eu esperava entrar e sair sem ser notado. _Ento, por que aceitou o louco gesto de Lachlan me seqestrando? Creio que a ltima co isa que voc queria era me ter em suas mos. _Acertou. Realmente a ltima coisa que desejo ficar perto de uma Campbell matreira e de lngua afiada. _ De novo ele pronunciou o nome com dio, voltando a sua tarefa. _Ento, como eu me ajusto aos seus planos? Voc disse que no queria resgate. _J lhe disse. Voc servir de garantia para impedir que os Campbell se vinguem nos Ma cLean de Duart. Enquanto eu a tiver em meu poder, seu tio pensar duas vezes antes

de partir para a retaliao pelo que fiz esta noite. Katrine no estava to certa de que seu tio mudaria seus planos ou trairia seu senso de justia apenas para salvar-lhe a pele. No entanto, seria tolice continuar a exp ressar suas dvidas ao homem que a tinha em seu poder. _Meu tio vir atrs de voc. Sabe disso, no? _ disse com fingida confiana enquanto Raith voltava a calar os chinelos em seus ps. _No faz mal. Os MacLean tm sido perseguidos a ferro e fogo pelos Campbell muito an tes do Quarenta e Cinco. Sabemos como evitar a captura. Eles no me prendero. E no a encontraro. Raith falou com segurana, pondo um ponto final no assunto. Depois abai xou a barra da camisola e levantou-se. _ Acha que pode continuar agora? _Eu tenho escolha? _ disse Katrine, desanimada. _No, mas voc pode cavalgar comigo. _Que nobre oferta! Sua conscincia deve estar mesmo perturbando-o. Ignorando a ironia, Raith estendeu a mo. _ Acho que voc est disposta a ser sensata. _ Tem certeza que pode tolerar minha presena num mesmo cavalo? Eu no gostaria de se r um estorvo. _ Ser um prazer _ sorriu Raith com alguma relutncia. Katrine no tinha nenhum desejo de dividir um cavalo com ele, mas estava grata por no ter de andar, pois as bolhas doam muito. Permitiu que Raith a pusesse na sela, s que dessa vez montou como homem, no se importando por exibir as pernas at os joel hos. A segurana era melhor do que a modstia. No entanto, ela sentiu o perigo do arranjo assim que Raith montou. Fora um erro a ceitar ficar to perto dele. Apertada contra os contornos musculosos de um homem q ue obviamente lutara, cavalgara e trabalhara durante toda sua vida, sentiu-se de repente fraca e impotente. O contato era perigoso... empolgante. E tornou-se mai s perturbador quando Raith fez o cavalo andar. As sensaes deixaram Katrine totalmente desconcertada. Esse acelerar do sangue no dev ia acontecer com algum como ele. Raith MacLean no era um heri de sonhos conjurado pe la sua imaginao, mas sim um proscrito, um ladro. Mas ele era tambm um homem. E um homem com um corpo esguio e flexvel que parecia se r o complemento masculino para seu prprio corpo. Um peito amplo que oferecia apoi o e conforto, coxas poderosas que acomodavam as dela numa maneira flagrantemente sugestiva. E seu calor.., o corao de Katrine comeou a bater mais forte. Incapaz de se mexer sem chamar a ateno, Katrine ficou aliviada quando sentiu uma mo forte em seu ombro, fazendo-a se endireitar. Por um momento ela imaginou se afet ara seu captor do mesmo modo que ele a afetara. Mas depois repreendeu-se por seu s tolos pensamentos. Raith MacLean, apesar de sua bvia virilidade, era totalmente i ndiferente a ela. Ele simplesmente no queria v-la encostada nele. Dali em diante e la concentrou-se em manter o contato entre eles dentro do limite mnimo. Depois de algum tempo Katrine quase se esqueceu de sua difcil situao, entretida em admirar a beleza majestosa das montanhas das Terras Altas. O sol se infiltrava p or entre as rvores e em todos os cantos ela via roseiras silvestres ainda envolta s pela nvoa da madrugada. Eles seguiam o curso de um riacho e a gua, enquanto corria sobre pedras e troncos cados, criava uma msica que parecia ecoar na quietude. Logo comearam a subir em lin ha reta, por entre as nuvens, como se fossem perfur-las. Quando chegaram ao alto do morro, Katrine prendeu a respirao ao ver o cu azul e uma guia dourada pairando or gulhosa. Sentiu seu esprito voando com ela. Apesar de tudo por o que estava passando, nunca se sentira to viva. Subitamente Katrine percebeu que estava feliz cm ter voltado s Terras Altas. Uma grande empolgao, h muito reprimida, comeou a desabrochar em semi ntimo. No, no ia d que o seqestro estragasse sua volta ao lar paterno. Gozaria a gloriosa manh e no pe nsaria demais sobre seu futuro imediato. Raith observou a expresso de enlevo de Katrine em rgido silncio, tentando ignorar se u toque, sua aparncia, o modo como seus olhos cintilavam enquanto ela captava cad a detalhe da paisagem. seus cabelos indomveis brilhavam como fogo luz do sol e qu ando uma madeixa escapou da trana j meio desmanchada e foi soprada contra seu rosto pelo vento, ele estremeceu e praguejou em silncio. Estava totalmente arrependido

de ter mandado seus homens frente enquanto lidava com ela, mas no quisera atras-lo s mais. Era perigoso um bando de montanheses armados estar trafegando por aquela regio luz do dia. Se por acaso as tropas inglesas estivessem em seu encalo, ele se ria o nico responsvel pelo rapto da srta. Campbell. Agora, porm, daria um ms de alug uel de seus prprios arrendatrios s para ter uma outra montaria. Era ele, talvez, que devia descer e caminhar, j que no parecia mais ter controle s obre o corpo. Estivera meio excitado desde que conhecera a tentadora mulher de c abelos de fogo e, quando a tocava, quando sentia o corpo macio junto ao seu como agora, movendo-se ritmicamente acompanhando o passo do cavalo, a excitao era total . Havia uma explicao simples para ele estar to fisicamente atrado para uma Campbell, p ensou Raith rangendo os demites. Fazia um bom tempo que no tinha uma mulher porqu e, apesar de conhecer uma dzia das que moravam em sua propriedade e viriam a sua cama de bom grado, sua condio de senhor do cl e sua conscincia o impediam de consegui r vantagens de seus dependentes. Mas o desejo carnal era uma necessidade bsica e fcil de ser atendida. Havia uma sim ptica viva, em Strontian, que ficaria encantada em servi-lo e uma graciosa filha de um taberneiro, em Corran, que flertara com ele durante sua ltima estada na cidad e. Se preciso, poderia visitar os bordis de Edimburgo para algumas noites de farra , como fazia no tempo em que cursava a universidade. Ele precisava muito se aliviar. Talvez ento no ficaria to afetado pela proximidade d e uma mulher, em especial por uma mulher como essa... uma Campbell geniosa, enfu recedora, cujo corpo esguio tinha a capacidade de acender nele chamas ardentes da exata cor de seus cabelos.

CAPITULO IV Para o aborrecimento de Raith, Katrine de repente tomou-se muito falante, bombar deando-o com perguntas sobre a regio que percorriam. Ele respondeu com monosslabos mal-humorados at finalmente perder a pacincia. _Voc no consegue ficar de boca fechada? Surpresa com o ataque, Katrine pensou na ltima pergunta que fizera e no achou nada errado em indagar o nome de uma florzinha vermelha que avistara nas fendas das r ochas. Talvez Raith MacLean no quisesse conversas com uma Campbell. _Voc seria capaz de me amordaar de novo s por eu admirar uma flor? _ Ela arregalou os olhos em fingida inocncia. _ Aposto que sua conscincia no lhe daria sossego. Katrine quase sorriu ao ver um msculo se contraindo no queixo moreno. Raith teria o maior prazer em faz-la descer do cavalo, mas ainda sentia remorso por causa da s bolhas e do ferimento no joelho. Ele que sofresse de culpa! Afinal, torturar um a indefesa prisioneira ia faz-lo se aborrecer mais ainda. Durante a meia hora seguinte, Katrine continuou tagarelando com uma cordialidade melosa, s parando de tanto em tanto para esperar por respostas que nunca vinham. Mas quando chegaram ao alto de um morro, perdeu a voz diante de tanta beleza. _Que lugar maravilhoso _ disse ela finalmente, contemplando o vale relvado, cerc ado por picos altos, de aparncia selvagem, com seu pequeno lago cintilando ao sol . Desejou ter trazido suas tintas e pincis, embora soubesse que no conseguiria cap tar todo aquele encanto rude. _Sabe onde estamos? _ perguntou Raith de repente. _No. Eu deveria saber? _Pensei que agora fosse a hora de sua conscincia a alfinetar. Tem certeza de que no est sentindo o sangue manchando suas mos de Campbell? Katrine lanou-lhe um olhar intrigado. _Aqui Glencoe _ explicou Raith. Voc deve ter ouvido falar deste lugar. Ou ser que os Campbell tm a conveniente mania de esquecer suas traies? Ela no respondeu. Ouvira falar muito no vale de Glencoe, mas no era algo bom de le mbrar. _Acho que precisarei refrescar sua memria _ disse Raith, com um leve sarcasmo, ol hando-a atentamente. _ As tropas inglesas do regimento de Argyll, liderados por Robert Campbell de Glenyon, acamparam junto com os MacDonald neste local por qui nze dias. Depois, quebrando todas as leis da hospitalidade civilizada, assassinar am seus anfitries. Quer que eu continue? _No _ murmurou Katrine, desejando que Raith no a olhasse com tanto dio e desprezo, c omo se estivesse culpando-a pelos feitos de seus antepassados. O assassinato dos quarenta MacDonald pelos Campbell acontecera setenta anos antes. _Agora este lugar chamado de vale das lamentaes. Katrine virou-se para novamente apreciar a paisagem, embora j no possusse a mesma b eleza. Tudo por culpa de Raith, que a fizera sentir-se um verme por ser uma Campb ell. Os montanheses tinham um rgido cdigo de leis, guardando longas lembranas de fe itos passados. Nas Terras Altas, atos de violncia resultavam em ferozes inimizades entre famlias e retaliaes sangrentas, com os descendentes vingando-se de crimes com etidos por geraes anteriores. E, por esse cdigo, ela era to culpada pelo massacre com o seus antepassados. Tentando afastar a depresso, Katrine contemplou o vale com olhos de artista, esco lhendo que trecho da paisagem gostaria de pr numa tela. Mesmo assim, ficou satisfeita em deixar a cena de incrvel beleza. Quando saram pel a passagem na extremidade oposta de Glencoe, ela respirou fundo, inalando o ar f rio e mido da manh, como se assim pudesse apagar a lembrana do massacre. Raith, contudo, no parecia disposto a deix-la esquecer de seus antepassados. Quand o passaram pelas runas calcinadas de uma granja, ele aproveitou a oportunidade. _Cortesia dos soldados ingleses _ disse causticamente, num tom que afetou os ner vos de Katrine. _No tenho a menor dvida de que vocs cometeram crimes igualmente atrozes quando pers eguiram os Campbell? _Pare com esse falatrio ou eu a calarei fora.

Katrine apertou os lbios. Raith MacLean falava um ingls perfeito, mas quanto mais e les entravam nas Terras Altas, mais surgia o sotaque escocs. Talvez seu modo de f alar mudasse quando suas emoes eram atiadas. A raiva fazia escurecer seus olhos azu is, que agora tinham o tom das nuvens tempestuosas do norte da Esccia. Katrine olhou para o rosto msculo e atraente, e mordeu o lbio. Tinha de tomar cuid ado para no irritar esse homem cruel que a raptara, afastando-a de sua terra e sua famlia. De repente sentiu-se minto cansada de lutar contra ele, de ser obrigada a se defe nder de seu dio e desdm. Ela deixou cair os ombros, desanimada. Sim, estava muito cansada. Talvez devesse tentar cochilar um pouco. Pelo menos as sim evitaria que sua lngua afiada o provocasse a tornar realidade a ameaa de amord a-la de novo. Deixou a cabea cair para a frente, esperando ser capaz de se manter er eta para evitar um contato maior com seu captor. Mas no foi bem sucedida. Um pouco depois, quando adormeceu, relaxou contra o corpo de Raith. Ele a fez se endireitar com Um gesto brusco, que a acordou. _Por Deus! Sente-se direito e pare de me fazer de travesseiro! Katrine obedeceu por alguns instantes, mas logo o cansao falou mais alto e ela pe gou no sono, voltando a recostar-se no peito de Raith. Um sinalzinho de alerta s oou em seu crebro, avisando-a do contato ntimo, porm ela o ignorou. O corpo que a s ustentava era quente e confortador, e, no momento, no tinha a fora de vontade para se negar esse consolo. Raith no conseguiu ser cruel o bastante para lhe negar o conforto. Ele endireitouse, rgido, e praguejando em silncio deixou-a dormir. Depois de algum tempo, Raith mudou de posio na sela, aninhando o corpo mole de Katr ine na curva de seu ombro. A cabea da moa tombou para trs, deixando-o ver perfeitam ente seu rosto. Contra a vontade, ficou olhando para ela, examinando os traos firm es e ao mesmo tempo delicados, impressionando-se com a pele clara e luminosa. Na verdade, a moa Campbell no tinha uma beleza especial, mas era atraente. Havia nela um encanto sutil que o afetara, despertando e vontade de proteg-la. Quando um cacho vermelho caiu na testa de Katrine, Raith afastou-o com a ponta do dedo. Foi apenas um ato reflexo, disse consigo mesmo, lembrando-se quem era a m ulher que dormia em seus braos: uma Campbell e meio inglesa para piorar a situao. No entanto, enquanto olhava para o rosto adormecido, sentiu um aperto no corao, um a emoo no desejada agitando-se dentro de seu peito. Com os atrevidos olhos verdes f echados e os longos clios castanhos sombreando as faces plidas, Katrine Campbell p arecia indefesa e inocente como uma criana. Com um suspiro, Raith forou-se a desviar o olhar. Mas, claro, no tinha como ignora r a presena do corpo jovem amoldado ao seu. Ao respirar mais fundo, sentiu a leve fragrncia de lavanda que emanava dos cabelos ruivos. Ele balanou a cabea. Teria mes mo o direito de traz-la para a amarga disputa que mantinha com os Campbell? Seria certo us-la como peo no jogo perigoso em que havia se envolvido ao desafiar a sobe rania de Argyll? Mas ele sabia que havia uma nica resposta para essas perguntas. Lembrou-se dos or gulhosos homens de Duart, que haviam se humilhado a virem pedir seu auxlio. Mesmo no sendo o chefe desse ramo do cl, vira-se na obrigao de ajud-los no que fosse possv E era o que estava fazendo. Usaria qualquer meio a sua disposio, mesmo se isso impl icasse em manter como refm uma moa inocente e indefesa. Mas Katrine Campbell no era to indefesa assim, pensou com um sorrisinho sardnico. N unca conhecera algum que se ajustasse menos a essa descrio. Ela levara sua pacincia ao limite com suas tentativas de engan-lo. Precisava manter a cabea fresca para es tar altura da astcia de sua refm e defender-se de sua lngua afiada. Sentia que conh ecera apenas uma pequena parte dela, o que se devia ao impacto do seqestro e ao c ansao. Katrine Campbell ainda no reunira todas suas foras. _ Que Deus tenha pena dos pobres diabos que atravessarem seu caminho quando cheg ar essa hora _ resmungou Raith. Apertou os lbios quando pensou na ironia da situao. Ele era o raptor e, supostamente, quem estava no comando. Ento, por que sentia to pouco controle? Por que sentia-se to acossado quando nem mesmo chegara a seu desti no? Nesse instante Katrine mexeu-se em seus braos, acomodando-se mais confortavelment e entre suas coxas. Ele contraiu os msculos ao contato com os quadris que se pres

sionavam contra sua virilha. Ao ver que ela continuava num sono profundo, engoli u o palavro que aflorara a seus lbios e forou seus pensamentos a seguirem uma linha menos perigosa. No momento no tinha como escapar da proximidade, mas assim que chegasse a Cair Ho use se livraria dela. Sua casa era muito grande e l no precisaria ver a moa, se no qu isesse. Ele a mandaria para a cozinha e nunca mais a veria. Os criados eram de a bsoluta confiana e a vigiariam de perto. Esse pensamento ajudou-o a esfriar o sangue. Valendo-se de sua determinao, consegu iu ignorar quase por completo a tentadora feminilidade que ameaava seu controle. Katrine continuou dormindo por quase uma hora. Quando estavam deixando os montes para trs e aproximando-se do lago Linnhe, ela comeou a se mexer, acordando vagarosa mente. Continuou aninhada no ombro de Raith, absorvendo a fora e o calor que emana vam dele. Abriu os olhos pouco a pouco e viu um pescoo bronzeado, com tendes salien tes, e um queixo agressivo, coberto por uma barba de alguns dias. A sbita descoberta de onde e com quem estava a alarmou. Corando, ela endireitou-se e pigarreou, rezando para seu captor no fazer nenhum comentrio. Deu graas por Rait h no dizer uma s palavra. Quando chegaram margem do lago, Katrine, enrolando-se mais no xale por causa do vento frio, perguntou: _ Vamos ter de atravessar? _Sim, mas o cavalo est cansado e no vou obrig-lo a carregar ns dois. _ Eu no sei nadar. _ Raith lanou-lhe um olhar de menosprezo, mas no respondeu. Fez o cavalo seguir pela margem pedregosa do lago. Depois de algum tempo eles avistar am um pescador que dirigia seu barco para a beira da gua. _ Fique de boca fechada _ cochichou Raith no ouvido de Katrine. _ Se esse sujeito descobrir que voc inglesa, amarrar uma pedra em seu pescoo e a jogar no meio do lag o. Eu mesmo j pensei em fazer isso algumas vezes. Katrine esteve a ponto de dar uma resposta malcriada, mas conteve-se por medo de ser atirada na gua gelada enquanto Raith negociava a travessia, falando em galico c om o pescador. Quando o homem lanou-lhe um olhar desconfiado, puxou o xale para co brir-se melhor, esperando que suas origens inglesas no fossem to evidentes. Pouco depois, os dois estavam sendo transportados para a outra margem, enquanto o cavalo nadava atrs. Tentando ignorar o cheiro forte de peixe que exalava do peq ueno barco, Katrine lanou um olhar para Raith e viu-o olhando para a margem opost a com impacincia. Curiosa, imaginou o que ele teria dito ao pescador para explica r seus estranhos trajes, mas logo decidiu que Raith MacLean era arrogante demais para se dignar a dar explicaes. Ele tambm no se mostrou nada cavalheiresco, pois, assim que o barco tocou a terra, saltou para a margem e pegou as rdeas do cavalo para tir-lo da gua, no fazendo nenh uma meno de ajud-la. Katrine rangeu os dentes quando enfiou os ps na gua gelada e olhou feio para Raith que conversava baixinho com o animal, afagando-lhe o focinho. _ Rpido _ disse ele ao v-la mancando em sua direo. _ Temos quilmetros pela frente. Katrine parou abruptamente. Ora, por que teria de correr, gelada como estava, pa ra obedecer um tirano grosseiro? _ Minhas bolhas esto ardendo. Ser que esqueceu que estou toda machucada? Raith apertou os lbios engolindo o palavro que estivera prestes a dizer. Ento pegou -a nos braos e, sem grandes gentilezas, colocou-a na sela, montando logo em segui da. A plancie que agora percorriam estava salpicada de granjas de aparncia prspera. A d istncia, depois de uma larga faixa de terra plantada com cevada, aveia e ervilhas , erguia-se uma cadeia de montanhas. _ Creio que voc no est disposto a me contar para onde pretende me levar _ disse Katr ine, no esperando resposta. Contudo, pelos seus conhecimentos sobre a geografia das Terras Altas, calculou q ue, como tinham deixado o vale de Glencoe para trs, aquelas s podiam ser as montan has Ardgour. _ Penso que no quer me dar maiores informaes por medo que eu possa den unci-lo. _ Ela olhou por cima do ombro para ver o efeito de suas palavras. Com um brilho sardnico no olhar, Raith fez uma leve mesura com a cabea. _ Ento a senhorita deseja uma apresentao formal? Pois bem, srta. Campbell. Sou Rait

h Alasdair Hugh MacLean, dcimo segundo MacLean de Ardgour, ao seu dispor. Katrine ficou olhando-o boquiaberta enquanto seu crebro assimilava a revelao. O dcimo segundo MacLean de Ardgour. _ Voc um chefe de cl? Voc o lorde de Ardgour? _Por que tanta dificuldade em acreditar em mim? _Porque voc um ladro de gado! _ No tirei nada que j no tivesse sido roubado por Argyll ou seu administrador. _ Hum. Raith nem mesmo um nome tpico dos MacLean. _ Minha av era uma MacRaith, se lhe interessa saber. Katrine silenciou, tentando absorver melhor a revelao. Ento ele era Raith MacLean, o senhor de Ardgour. Isso explicava seu jeito arrogante. Estava acostumado a coma ndar e seu obedecido. Como fora tola! Devia ter percebido desde o incio que seu ca ptor no era um homem comum. Recusando-se a ser intimidada pelo olhar orgulhoso e penetrante, Katrine examino u o rosto moreno com curiosidade, Raith. Sim, o nome tinha um som spero e arrogan te que combinava bem com seu dono. Ela virou-se para a frente, estudando o terreno que percorriam procurando captar todos os detalhes para uma futura fuga. A estrada larga que atravessava as plant aes ia se estreitando medida que se aproximavam das montanhas. Logo alcanaram um tr echo que mal dava para uma carroa passar, com escarpas rochosas em ambos os lados. Ficou claro at mesmo para seus olhos no treinados que a passagem poderia ser faci lmente defendida de um cl inimigo ou soldados ingleses. E tambm ser facilmente vig iada para impedir a fuga de um prisioneiro. Desanimada, Katrine manteve-se em silncio at a estradinha de terra subitamente se transformar numa alameda coberta de cascalho, com rvores em ambos os lados. No fi m da alameda, aninhada entre as speras encostas das montanhas de Ardgour, ficava uma grande manso construda em pedra. _Imagino que essa sua sede ancestral _ disse Katrine, tentando no demonstrar o qua nto estava impressionada. _ Voc disse que os soldados ingleses no o encontrariam. Ora, com uma casa deste tamanho, eles com toda a certeza sabem onde voc mora. _O que eu disse, Katrine Campbell, foi que eles no encontrariam voc. A resposta deixou-a ainda mais desanimada ao confirmar sua crena de que Raith pret endia atir-la numa masmorra. Todavia, querendo disfarar o medo, disse com sarcasmo: _Estou curiosa para conhecer as tramas maldosas que so arquitetadas num ninho de jacobinos. _ Posso garantir que no so to venenosas quanto as elaboradas num covil dos Campbell _ retrucou Raith, dirigindo o cavalo para uma continuao mais estreita da alameda, que levava para os fundos da manso. O animal, obviamente conhecendo o caminho das estrebarias, apertou o passo. Katri ne avistou uma srie de construes em pedra e madeira. A maior delas, que ficava no c entro, era uma estrutura de dois andares. No trreo abrigava uma cocheira e o anda r de cima devia ser um tipo de alojamento. O senhor dos MacLean devia estar sendo esperado com ansiedade, pensou Katrine, po rque assim que eles entraram no ptio calado, surgiu um grupo de homens. Ela reconhe ceu alguns deles. Eram os que tinham participado do ataque aos Campbell. Contudo , todos a olhavam com hostilidade. _Seja bem-vindo, primo _ disse algum num tom bem-humorado, quebrando o pesado siln cio. Grata pelas palavras que tinham rompido o clima hostil, Katrine lanou um olhar na direo de onde viera a voz e viu um homem alto e magro encostado no batente da por ta da cocheira, mordiscando uma palha. Olhando mais atentamente, notou a semelhana que ele tinha com seu captor. Possua os mesmos cabelos negros e traos fortes de R aith, mas o rosto era mais fino e o nariz mais adunco. Quando o cavalo se aproxi mou dele, pde notar que seus olhos eram castanho-escuros. Esses olhos a examinavam ousadamente. Katrine enrubesceu quando eles se demoraram em sua camisola e nas pernas expostas at o joelhos. _Ento essa a impetuosa Campbell _ murmurou o homem, no mesmo tom bem-humorado. No se deixando abater pelo clima hostil, Katrine ergueu o queixo, juntando o que r estava de sua dignidade. _Tenho de ficar quieta porque estou em grande desvantagem. Valorize este momento

, Callum - exclamou Raith. _ Talvez seja o ltimo. _A senhorita mesmo to terrvel como me contaram? _ Um brilho maroto cintilou nos ol hos de Callum enquanto ele se afastava da porta da cocheira e vinha ao encontro deles. _ Permita que eu me apresente. Sou Callum MacLean, ao seu dispor. Bem-vin da a Cair House. _ Ele pegou a mo de Katrine e beijou-a de leve como faria se est ivessem na corte. Katrine sorriu e imaginou como esse homem polido e bem-humorado podia ser parent e do sisudo Raith. _Devo dizer que no esperava encontrar boas maneiras num covil de ladres de gado _ disse, usando o mesmo tom ligeiro de Callum. Raith resmungou enquanto apeava do cavalo. _A senhorita parece ter afetado os nervos de meu primo _ sorriu Callum. _Fico satisfeita com isso _ disse Katrine, olhando para Raith que, com cara feia , estendia os braos para ajud-la a descer. Ia acrescentar mais alguma coisa, mas su a voz transformou-se num soluo quando ele a puxou da sela e pegou-a no colo com u m gesto brusco. Temerosa de ser atirada longe, Katrine agarrou-se ao seu pescoo. _No difcil uma sassenach me dar nos nervos _ disse Raith, enquanto caminhava para a casa com passos decididos. _ Eles so. uma pestilncia, uma praga. Seguindo-os mais calmamente, Callum dirigiu-se a Katrine falando por cima do ombr o de Raith. _Meu primo prefere esquecer, mas eu tambm sou meio ingls. Um acidente de nascena, e u diria. Ele lanou a Katrine um olhar tranqilizador e ao mesmo tempo galante. Ela no pde deix ar de sorrir. Acontecesse o que acontecesse, iria gostar de Callum MacLean. Um pouco mais animada, Katrine olhou a sua volta e notou que o lugar onde estava m denotava cuidados e riqueza. O ptio calado fora cuidadosamente varrido e a horta que avistava mais adiante parecia bem organizada e livre de ervas daninhas. A al a que se estendia numa linha perpendicular manso devia abrigar a cozinha, reas de servio e despensas. A casa em si possua trs andares, dezenas de janelas e vrias cham ins. Os vidros muito limpos refletiam o sol da manh. Eles chegaram a uma robusta porta de carvalho e Raith, com um ar impaciente, esp erou Callum abri-la. Quando entraram num longo corredor, Katrine viu que o interi or da casa era to elegante como seu exterior. O assoalho brilhava como espelho. As paredes acima dos lambris eram revestidas de brocado. Quando passaram por um cmo do com porta aberta, ela pde ver um tipo de sala de trabalho, onde algumas mulher es limpavam prataria e consertavam roupas. Katrine deu graas por todos estarem ocupados naquela casa, livrando-a da humilhao d e ser vista nos braos de Raith, usando uma camisola suja e com as pernas nuas. Ne sse instante, porm, uma porta se abriu e uma criada bem vestida entrou no corredo r e arregalou os olhos para a cena a sua frente. _Diga a Flora para vir aqui _ ordenou Raith para a mocinha, que fez uma reverncia apressada e saiu correndo. _Quem Flora? _ indagou Katrine, no esperando resposta. Realmente queria perguntar para onde estava sendo levada. Raith comeou a subir um estreito lance de escadas . A passagem dos criados, pensou Katrine, surpresa por estarem subindo e no descen do para os pores. _Devo dizer que estou espantada - sondou ela. - Pensei que fosse ser posta numa masmorra. _No me tente. Essa idia me muito simptica. _Que vergonha, primo, ameaar assim uma moa _ censurou Callum. _ Voc nem mesmo tem u ma masmorra! Katrine sentiu um enorme alvio. Tudo indicava que no seria colocada numa cela mida, com correntes nos ps. Mas ento, onde ficaria? Callum deu voz aos seus pensamentos quando chegaram ao primeiro patamar. _Onde voc pretende acomodar a dama, primo? Devo lembrar-lhe que no seria apropriad o mant-la em seus aposentos. _Callum, voc est gravemente enganado se pensa que tenho segundas intenes com esta moa . Eu jamais me deitaria com uma cadelinha gerada por um Campbell. Katrine ofendeu-se com o termo, mas ao mesmo tempo se tranqilizou por saber que su a virtude no estava ameaada. Callum, obviamente chocado com as palavras do primo,

ergueu uma sobrancelha. Quando a desceu, piscou para Katrine. _Se voc no a quer, primo, ela pode dormir em minha cama - ofereceu com magnanimida de, fazendo Katrine corar e reconsiderar sua impresso favorvel de Callum MacLean. _ Quando voc experimentar a lngua de vbora desta mulher, no ficar to ansioso em t-la mo parceira de cama. Um brilho maroto danou nos olhos de Callum. _Se eu experimentar a lngua dela, primo, garanto que a moa no ter interesse em us-la com outro propsito que no seja o prazer. Escandalizada, Katrine desviou o olhar com as faces em fogo. _E ento, Raith, o que pretende fazer com ela? _ insistiu Callum, enquanto subiam u m outro lance de escadas. _ Vai prend-la no alojamento dos criados? _No. Quando ela se recuperar de seus ferimentos _ ele fez questo de ressaltar a pal avra _ , vai ajudar na cozinha, onde os criados a vigiaro. _No vou me submeter a isso! _ protestou Katrine. _Prefere ficar trancada? Katrine fuzilou Raith com os olhos, mas calou-se diante da ameaa. Quando chegaram ao terceiro andar, Raith entrou esquerda e depois parou numa por ta situada no final do corredor. Callum abriu-a e Katrine pde ver que era um quar tinho de sto. Ao entrar, avistou uma cama estreita, um lavatrio e um pequeno ba para guardar roupas. Felizmente no era uma cela mida, pensou, enquanto Raith a depositava sobre a cama. E no havia correntes vista. _Suponho que voc vai arranjar algumas roupas para ela, no ? _ disse Callum, parado na porta. _ , ela tem o mesmo tamanho de Ellen... uns centmetros mais alta, talvez, e um pouco mais de busto. Katrne teria ficado desconcertada com esse escrutnio masculino se sua ateno no tivess e sido desviada para o rosto de Raith, que subitamente se tornara fechado e somb rio. _Quem Ellen? _ perguntou. Ignorando-a, Raith olhou feio para o primo. _Meta-se com sua prpria vida, Callum, e fique longe desta moa. _ Depois, olhando co m desdm para Katrine, acrescentou: _Flora arranjar alguma coisa para ela usar. _Quem Flora? _ quis saber Katrine, com crescente irritao devido ao modo como os do is falavam dela como se no estivesse ali. Sua carcereira ._ informou Raith laconicamente e ganhando a ltima palavra ao faze r o primo sair e fechar a porta atrs deles. Sozinha, Katrine olhou ao redor. O quarto era muito limpo e razoavelmente confortv el. E ela no fora trancada a ferros, o que significava que Raith pretendia trat-la mais como uma criada do que como uma prisioneira. Triste consolo, pensou, mordendo o lbio. Quanto tempo ficaria ali at seu tio conse guir libert-la? Uma semana? Um ms? A perspectiva de permanecer prisioneira nesse co vil de ladres a apavorou. Mas Katrine logo se recomps, endireitando as costas. Podia ser prisioneira de Rai th MacLean, mas no estava a sua merc. Havia dezenas de modos que poderia usar para se vingar do seqestro e, assim que estivesse mais descansada, pensaria nisso. O arrogante senhor dos MacLean imaginava que ela se submeteria mansamente ao cative iro, mas no perdia por esperar. Encontraria meios sutis de enfrent-lo, de sabotar seus planos at ser resgatada ou conseguir fugir. Uma fuga. Sim, era nisso que tin ha de se concentrar. Fuga e vingana. Ela aproveitaria cada oportunidade que surgisse para tornar a vida de Raith MacLe an miservel. Ele amaldioaria o dia em que havia posto os olhos nela pela primeira v ez.

CAPITULO V

Para sua imensa frustrao, Katrne no teve oportunidade de colocar seus planos em prtic nos primeiros dias de cativeiro. Foi obrigada a admitir, de m vontade, que teria de esperar tempos mais favorveis. Uma fuga parecia impossvel. Seus captores a vigiavam de perto. No dia em que cheg ara a Cair House testara por duas vezes os limites de sua priso. Na primeira tenta tiva um robusto criado barrou seu caminho no instante em que ps os ps fora da casa . Na segunda, estava quase na cocheira quando Lachlan a viu e gritou. Katrine cor reu de volta para a cozinha, pois no tinha a menor inteno de ser novamente carregad a no ombro do grandalho como se fosse um saco de batatas. Foi humilhante ser pers eguida pelo ptio enquanto os MacLean a observavam com desdm. Isso a fez decidir qu e esperaria at seus captores relaxarem a guarda. Seus planos de tornar a vida de Raith MacLean um verdadeiro inferno tambm tiveram de ser adiados porque nem sequer voltara a encontr-lo. No entanto, continuava ten do grandes motivos para lembrar-se de seus votos de retaliao porque o senhor dos M acLean, alm de rapt-la, esperava que, como prisioneira, ganhasse seu prprio sustento . Katrine, contudo, aprendera a duras penas que teimosia e orgulho no lhe valeriam d e nada. Sua rebeldia anterior resultara em doloridas bolhas e um joelho ferido. E mais, o olhar de Raith, na chegada a Cair House, lhe dera plenos motivos para a creditar que se fosse alm das medidas, ele a colocaria a ferros, mesmo no possuindo uma masmorra. Decidira ento continuar a desempenhar as tarefas que lhe tinham si do impostas, suportando a indignidade com severa determinao. De certa maneira, o trabalho era bem-vindo. Ela nunca fora dada indolncia e uma o cupao a impedia de pensar demais em seu infortnio. E, tinha de reconhecer, trabalhar era muito melhor do que passar dias e dias trancada no quarto, o que a deixaria maluca. O trabalho era extenuante, mas o pior era o tratamento que recebia. Os criados qu e cuidavam do interior da casa a tratavam com frieza e rancor, e obviamente havi am recebido ordens de no conversarem com ela. Todavia, ela no tinha dvidas de que o repdio devia-se principalmente ao fato de ser uma Campbell e meio inglesa. Podia j urar que alguns deles teriam preferido atir-la aos urubus. S a ajudante de cozinha demonstrava alguma gentileza, mas esse comportamento, ela sabia bem, devia-se ao fato de ela estar assumindo muitas de suas tarefas. No di a em que chegara, fora posta para trabalhar na imensa cozinha, limpando verduras e areando praios de estanho. Sua principal carcereira, a governanta de Cair House, a tratava com frieza, mas

sem hostilidade. Flora MacDonald era uma mulher trabalhadeira, sisuda, de cabelo s grisalhos e faces rosadas, que comandava com perfeio os seus domnios. Se lembravase que os Campbell haviam massacrado os MacDonald durante a rebelio, no deixava tr ansparecer. Por sorte, Katrine era habituada aos afazeres domsticos e a governanta sabia divid ir as tarefas com justia. Cair House era um tpico lar escocs, onde no existia o despe rdcio e ode todos os moradores contribuam com uma parcela de trabalho. Flora aceitara a presena de Katrine em seus domnios com a severa admoestao de que ela no seria maltratada se cumprisse suas obrigaes. Com o passar dos dias Katrine tive ra de admitir, com mau humor, que sua tia Gardner, a mais caprichosa das donas d e casa, teria admirado a capacidade e eficincia de Flra. Katrine ficou sabendo que a governanta viera a Cair House acompanhando sua faleci da patroa, que tambm era uma MacDonald. _ Faz sete anos que estou aqui e h seis sou a governanta _ contou Flora, num raro momento de tranqilidade, enquanto Katrine limpava nabos. _ Este emprego exige alg um acima de minha posio social, mas a patroa insistiu. _ Uma sombra de tristeza escu receu seus olhos azuis. _ Ellen MacDonald era a mais doce das criaturas. Que Deus tenh piedade de sua alma. _ Ellen era a me do lorde? _ perguntou Katrine, querendo extrair o mximo do momento de nostalgia de Flora. Sua inteno era obter informaes sobre seus captores que poder iam ajud-la na elaborao de seus planos de fuga. _ No, ElLen era a mulher do Lorde. Katrine arregalou os olhos. Jamais pensara em Raith MacLean como sendo humano o bastante para ter uma famlia. Agora entendia porque ele ficara to furioso quando C allum falara que ela e Ellen tinham o mesmo tamanho. O orgulhoso lorde de Ardgou r no quisera macular a memria de sua falecida esposa permitindo que uma Campbell in glesa usasse suas roupas. Um igual sacrilgio seria Katrine usar o xadrez dos MacLean, como algumas das criad as. Flora lhe arranjara um vestido marrom de lzinha, comprido demais para ela por que fora feito para ser usado com anquinhas, alm de algumas roupas de baixo. Sua generosidade no fora a ponto de fornecer um espartilho ou anguas, mas mesmo assim Ka trine estava contente por ter algo mais que vestir do que a camisola. Flora tambm devia se preocupar com a decncia das criadas, pois providenciara um leno de linho para ser amarrado cobrindo o decote do vestido. Katrine no via o arrogante lorde de Ardgour desde sua chegada. Tambm no se encontra ra com Callum ou outra pessoa disposta a desobedecer as ordens do chefe falando com ela. O silncio forado lhe fazia mais mal do que a priso. Acostumada a compartilhar todos seus pensamentos com as irms e a discutir com as primas, estranhava no ter ningum c om quem desabafar. Apesar de suas tarefas, lhe restava muito tempo livre para pensar, quando fazia-s e sempre as mesmas perguntas: Quando seria libertada? Quanto tempo se passaria an tes de seu tio descobrir que ela estava nas montanhas das Terras Altas? Poderia esperar que um destacamento de soldados ingleses viesse em seu socorro? E seu ti o Colin, to parcimonioso com dinheiro, se mostraria disposto a pagar um resgate? E se tentasse fugir, teria alguma perspectiva de sucesso? No terceiro dia de cativeiro, Katrine estava to ansiosa para conversar com algum qu e veria com agrado at mesmo o grandalho Lachlan. Mesmo os rpidos dilogos com Flora e stavam escasseando, pois a governanta, depois de observar seu trabalho, clarament e decidira que ela no precisava de superviso, como acontecia com as criadas mais j ovens. Esse, de fato, era o motivo de Katrine estar sozinha na lavanderia. Ela mexia um imenso caldeiro onde as roupas brancas tinham sido postas para ferver quando sent iu os cabelos de sua nuca se eriarem, como pressentindo que algum a observava. Quando virou-se, contudo, s viu os apetrechos da lavanderia: uma tina com a tbua d e esfregar, uma mesa comprida onde as roupas secas eram dobradas e uma grande ba nheira de cobre, alm de banquetas e cadeiras. Ela voltou para seu caldeiro, mas a estranha sensao continuava a perturb-la. Alguns i nstantes depois voltou a virar-se para trs e dessa vez viu de relance uma sombra perto da banheira.

Levantando a saia para no tropear na barra e erguendo a colher de pau pronta a se defender com ela, Katrine atravessou o cmodo p ante p e espiou atrs da banheira. Foi grande seu espanto ao ver uma menina com cerca de oito anos encolhida de medo. Era uma criana bonita, com faces rosadas e longos cabelos negros. Ou seria bonita, pensou Katrine, se estivesse mais limpa. O rostinho mostrava uma boa camada de s ujeira, os cabelos estavam embaraados e empoeirados, e a saia xadrez bem encardid a. Os olhos escuros a olhavam com receosa cautela. Katrine deixou cair a colher de pau e sorriu aliviada. _ No tenha medo. Eu no ia bater em voc. Estava s preparada para me proteger, no caso de voc querer me morder. Pensei que voc fosse um rato, sabe? A brincadeira no causou nenhuma mudana na expresso da menina. _ Mas claro _ continuou Katrine _ , eu devia saber que Flora jamais admitiria ve r ratos nesta casa. E, agora que estou vendo melhor, voc grande demais para ser um rato. E bonita demais tambm. A menina continuava encolhida, os olhos assustados. De tanto em tanto lanava um o lhar para a porta, como se preparando para fugir. Mas Katrine no queria perder a platia. Depois de passar trs dias sendo evitada por todos, ficaria grata por ser notada at mesmo pelo gato do quintal. _ Nossa, voc me assustou _ disse, agachando-se perto da menina. _ Como conseguiu a ndar por a sem fazer barulho? E qual o seu nome? Eu me chamo Katrine. _ No acresce ntou o sobrenome, porque, se a garotinha j no fora avisada de sua presena, no ia divu lgar um fato que, com toda a certeza, a faria sair correndo. No houve resposta e Katrine sorriu para a criana de ar to solene. _ Deve ser bem desconfortvel ficar ajoelhada neste cho duro. Por que no vai se sent ar naquela cadeira? Assim me far companhia enquanto eu trabalho: Voc apareceu na ho ra certa, sabe? Eu estava louca para conversar com algum. Flora irrompeu na lavanderia nesse exato momento. Ela parou, franzindo a testa, ao notar que Katrine estava fora de seu posto de trabalho. Depois, quando viu a menina, seu rosto ensombreou. Com passos rpidos atravessou o cmodo e pegou Katrine pelo brao, fazendo-a se levantar. _ Que idia foi essa? Fique longe da menina! Katrine levantou-se indignada. Era injustia Flora repreend-la por ter parado de me xer o caldeiro por um minuto. Ms, ao ver a governanta por uma mo protetora na cabea d a menina, percebeu que a mulher estava mais preocupada com a garotinha do que co m as roupas. Ela considerou-se ofendida. Jamais faria mal a uma criana! Mas, antes que pudesse protestar, Flora dirigiu-se menina. _ Agora saia daqui, mocinha _ ordenou ela, mas usando de delicadeza. _ Tem biscoi tos frescos na cozinha. Depois que a garotinha levantou-se de um salto e fugiu correndo, Katrine deu vazo a sua fria. _ S conversei com ela por um instante. Eu jamais maltrataria uma criana! _ Fique longe dela. _ Por qu? Quem ela? _ Voc no precisa saber. _ A governanta levantou o queixo, obstinada. _ Agora v cuid ar da roupa. Lembre-se do que eu disse. Quero essa roupa branquinha. Branquinha! _ E eu que pensei que voc fosse uma pessoa compreensiva _resmungou Katrine indign ada, enquanto Flora saa da lavanderia. Katrine voltou para o caldeiro, mas quanto mais pensava no insulto da governanta, mais seu sangue fervia. O calor do fogo tambm no estava ajudando a acalmar seu mau humor. Depois de algum tempo comeou a transpirar e o joelho arranhado, em contato com o pano spero da saia , voltou a arder. Ela lanou um olhar esperanoso para as janelas, mas resolveu no ab rir nenhuma. Flora era bem capaz de acus-la de estar querendo fugir. Afastando um cacho mido que lhe cara na testa, inclinou-se e levantou a saia at o joelho para ex aminar o ferimento. _ Se voc se virar para c um pouquinho mais eu terei uma melhor viso do que pediu sua ateno. Katrine sobressaltou-se a ouvir a voz masculina, deixando cair a colher de pau n o caldeiro. Callum MacLean estava encostado no batente, com os braos cruzados sobr e o peito, usando um colete comprido de couro e sapatos de fivela.

_ O que est fazendo aqui? _ perguntou ela, irritada. _ Observando voc _ sorriu Callum, com um ar travesso. _Se me perdoa a ousadia, um a viso e tanto. _ No. No lhe perdo a ousadia! _ retrucou Katrine, com o mximo de dignidade que conse guiu reunir. Que atrevimento o sujeito espiando-a daquele modo! Mas Callum no mostrou o mnimo arrependimento enquanto a olhava abaixar a saia com um gesto furioso. _ Precisa de ajuda? Com suas saas, quero dizer. Katrine fuzilou-o com o olhar, ignorando seu ar inocente. _ Obrigada, mas no preciso de sua ajuda. Virando-se de costas para ele, tentou pescar a colher de pau da gua, mas queimou os dedos. Poderia ter chorado de raiva e frustrao. Quando finalmente conseguiu pega r a colher, ela trouxe consigo uma camisa de homem, grande e finamente pregueada. Sem dvida pertencia ao dono da casa, pensou, enfezada. Lembrando-se de novo de s eu cativeiro, resmungou uma praga contra o malvado lorde dos MacLean, o responsve l por tudo o que estava passando. Logo, porm, ela voltou a tomar conscincia da presena do primo do vilo. Os olhos escur os pareciam estar furando suas costas. Quando Callum disse que viera ver como el a estava passando, Katrine transferiu toda a fria para ele e recusou-se a responde r. _ Por que tanta irritao? - perguntou ele, zombeteiro. - Foi alguma coisa que eu di sse? Katrine rangeu os dentes, desejando que Callum parasse de atorment-la. Mais uma o bservao provocadora e ela iria gritar... ou explodir. _ Quer fazer o favor de sair daqui? Estou certa de que tem coisas mais fascinante s a fazer do que ficar me espionando. _ Acho que no. Creio que no existe algo mais fascinante do que assistir um ataque de fria de uma moa bonita. Foi a gota d gua. Katrine levantou a colher de pau e atirou a camisa ensopada na dir eo de Callum. Ela atingiu a parede perto da porta. Apesar de no ter estado em real perigo, ele recuou instintivamente, mas sem desviar o olhar zombeteiro de seu ro sto. Foi nesse exato momento que seu primo surgiu na porta. Raith observou a cena com cinismo: Katrine, de punhos cerrados e olhar furioso; a roupa molhada cada no cho . Em seguida, ergueu uma sobrancelha para o primo, como fazendo uma pergunta, an tes de voltar seu olhar para Katrine. Ela sentiu o corao parar com a sbita chegada de Raith. Via-o pela primeira vez sem a barba de vrios dias, e precisou olhar com mais ateno, tentando assimilar essa mud ana em sua aparncia. Bonito era uma palavra muito fraca. Impressionante, talvez. E ainda perigoso. No entanto, possua uma elegncia aristocrtica indiscutvel. Estava ves ido como qualquer outro cavalheiro de riqueza e posio. Tinha os cabelos presos num a trana amarrada com uma fita azul. As botas de cano alto brilhavam. O jab branco e engomado contrastava com sua pele morena e os cabelos negros. A casaca azul de v eludo realava os ombros largos e o porte masculino. Nas mos enluvadas, ele carrega va um chapu de trs bicos. Ao se dar conta que os duros olhos azuis estavam voltados para ela, Katrine sent iu o sangue afluir ao seu rosto. Fora pega olhando. fixamente para seu captor, m as no conseguira evitar, apesar da humilhao de ter sido surpreendida dando vazo a sua fria contra o primo atrevido. _Foi sorte ela ter errado a pontaria _ observou Raith secamente, com os olhos ain da em Katrine. _Eu no errei! _ Ela conseguiu responder com acidez, apesar de ainda no ter afastad o o olhar da elegante figura masculina do lorde dos MacLean. _ Garanto-lhe que t enho tima pontaria. Se eu quisesse atingir o sr. MacLean, teria conseguido. _Meus amigos me chamam de Callum. _Que bom, sr. MacLean _ repetiu Katrine, deixando claro que no pretendia usar o n ome de batismo. _A srta. Campbell no tem por hbito respeitar as normas sociais, Callum. Para difere nciar seus amigos, ela simplesmente evita cham-los de grosseiro ou patife _ disse Rai h, erguendo novamente uma sobrancelha para o primo. _ Ento diga-me, o que acha del

a agora, depois de experimentar uma amostra de seu mau gnio? Callum deu de ombros. Examinando Katrine de alto a baixo, sorriu preguiosamente. _Nunca achei muita graa em mulheres delicadas. Um pouco de gnio sempre bem-vindo. _Um pouco de gnio? Eu diria que ela tem o temperamento de uma megera. Katrine irritou-se, mas sabia muito bem que no tinha argumentos para discordar. Um de seus primos ingleses a apelidara de megera indomada depois que ela lhe dera um soco na orelha por estar tentando tomar liberdades. E muitas vezes ela brincara com sua irm mais nova dizendo que Roseline era uma rosa inglesa enquanto ela mesm a era um cardo escocs. Sim, sabia que estava longe de ser mimosa e delicada, mas no gostou de ouvir isso da boca de Raith. No entanto, antes que pudesse responder, Callum comeou de novo. _Eu consigo esquecer um mau gnio quando a moa bonita. E a srta. Campbell bonita. Ao ver o primo cerrar os lbios em aparente desdm, ele continuou: - Ora, vamos, Ra ith, voc pode honestamente ignorar que ela compe um atraente quadro com o rosto cor ado pelo calor do fogo e os cabelos ruivos caindo em cachos? Raith recusou-se a responder, embora soubesse o que tinha a dizer. Ignorar Katrin e Campbell era algo que jamais conseguiria fazer, e principalmente agora, quando ela lhe parecia mais encantadora do que nunca. O rosto corado tornara-se ainda m ais luminoso e os cachos que tinham escapado dos grampos davam a impresso de possur em uma energia prpria. Eles atraam um homem, fazendo-o desejar solt-los de vez e ema ranhar-se neles. Oh, sim, Callum estava certo, pensou Raith, bem consciente de que seu primo esta va sentindo a mesma atrao. Com um esforo, afastou o olhar de Katrine e dirigiu-se a Callum. _ bom voc se lembrar quem ela e por que est aqui. _Ah, mas eu me lembro. _Ento, se no consegue dominar suas inclinaes galanteadoras melhor do que isto, sugiro que se afaste dela por .completo. _Como voc est fazendo? _ zombou Callum. Raith contraiu os lbios e no respondeu. No explicou que hesitara muito em procurar K atrine. Tambm no admitiu a preocupao com seu bem-estar. Jamais diria a ningum que lam ntava imensamente a necessidade de p-la para trabalhar em suas cozinhas... especi almente agora, depois de v-la labutando perto do fogo. Mas teria sido muito mais cr uel mant-la trancada. E, de fato, ela no parecia estar se dando mal. Afinal, tivera nimo para atirar uma roupa molhada em seu primo. Tudo indicava que se preocupara sem necessidade. Dev ia ter ficado longe, pensou. Em especial porque sua prisioneira malcriada e de l inginha afiada estava obviamente ansiosa para fazer dele o novo alvo de sua ira. Podia sentir o calor dos olhos verdes atravessando sua alma. Katrine estava mesmo fumegando. No agentava mais ouvir aqueles dois conversarem sob re ela como se no estivesse ali e precisou de todo o seu controle para no berrar. _E por que tanto interesse em afastar seu primo de mim? _ perguntou com as mos na cintura. _ Receia que ele vai me seduzir, ou que eu o corromperei? _As duas coisas hipteses so bastante vlidas. _ Raith fixou o olhar na barriga de Ka trine. _ No quero mand-la de volta ao seu tio carregando um bastardo de meu primo. Katrine deixou o queixo cair, chocada. Antes que pudesse recuperar a presena de es prito para perguntar se ele j tomara medidas para negociar seu resgate, Raith viro u-se abruptamente e saiu da lavanderia. A sada arrogante deixou-a ainda mais furiosa. Se Raith MacLean ainda estivesse al i, jogaria todo o contedo do caldeiro nele. _Maldito! _ resmungou, cerrando os punhos. _A qual das duas idias voc faz objeo? - perguntou Callum. _ Ter filhos ou gerar um fi lho meu? Ela assustou-se. Tinha esquecido que Callum continuava ali. Mas, quando se deu c onta do que ele perguntara, sentiu as faces ficarem da cor de seus cabelos. _ Oh, no, acho as duas idias formidveis! _ ela anunciou em voz alta. _ Por que no te rmos doze filhos? Seria uma maravilha eu voltar para a casa de meu tio calvinist a com doze moleques segurando em minhas saias! A sim, que ele me poria para fora! A amargura em sua voz foi grande. Callum enfrentou seu olhar furioso com um sorr iso simptico. J embaraada devido exploso, Katrine desviou o olhar e voltou a cuidar

a roupa. _Aqui a ilegitimidade no tem o mesmo estigma que na Inglaterra _ disse Callum, com calma e bom humor. _ Nascimentos acidentais no so considerados uma desgraa. De fato , os filhos bastardos costumam receber o mesmo carinho dos nascidos de casamentos . Sei disso por experincia prpria. Sou um deles. Nunca ningum me discriminou devido ao meu nascimento... mas no gostam muito da idia de eu ter sangue ingls. Lembrando-se de que Callum havia lhe dito que era meio ingls no dia de sua chegad a, Katrine imaginou quais seriam as circunstncias de seu nascimento. No entanto, a conversa estava tomando um rumo que no a agradava. _Obrigada, sr. MacLean, por querer me tranqilizar, mas penso que no aceitarei a tar efa de gerar seus filhos. A verdade que no pretendo ficar aqui por muito tempo. _ Pelo menos, era o que esperava. Rezava para seu tio j estar a sua procura, perco rrendo as Terras Altas com um regimento de soldados ingleses. Afinal, eram do me smo sangue. Tio Colin talvez at se veria obrigado a pagar pela sua libertao... _Voc no acharia ter meus filhos uma tarefa onerosa _ disse Callum, interrompendo s eus pensamentos. _ De fato, posso dizer, sem medo de errar, que voc estar perdendo um grande prazer. Katrine ergueu os olhos para o teto, implorando aos cus que lhe dessem pacincia. A persistncia de Callum MacLean era incrvel... to grande como seu convencimento. Exa sperada, lanou um olhar por cima do ombro para ele e viu diabinhos danando em seus olhos escuros. _ Sei que estou sendo pouco modesto _ sorriu Callum. _ Faz parte do meu charme j uvenil. Katrine fuzilou-o com o olhar, mas Callum no se deu por vencido. Apesar de seu atu al estado de esprito, ela no conseguiu se manter imune ao bom humor e charme do atr evido rapaz. Pouco a pouco sua fria foi diminuindo diante do sorriso maroto. Ela quase devolveu o sorriso antes que sua ateno fosse desviada para uma movimentao no p . Uma das janelas da lavanderia dava para as estrebarias. Katrine avistou um peque no grupo de homens e reconheceu os cabelos vermelhos de Lachlan. Se no fosse por e les, nem saberia que era o grandalho, pois, como Raith, Lachlan estava vestido em alto estilo, usando casaca e calas de couro. Ento ela viu o prprio lorde dos MacLean. Ele sara da casa por uma porta dos fundos e atravessava o ptio, alto e imponente, o rosto bonito muito srio e tendo em volta de si uma aura de impenetrabilidade. Katrine imaginou se o bando no estaria partindo para um outro ataque, mas logo pe rcebeu que, vestidos daquele jeito, s podiam estar saindo para uma visita a vizin hos. Ela ia perguntar a Callum para onde estavam indo os MacLean quando ele ofer eceu a informao. _Raith precisa fazer uma pequena viagem. Meu caro primo vai cuidar de negcios. Uma onda de esperana tomou conta de Katrine. Estando o chefe de seus captores dis tante, talvez devesse tentar fugir... Mas Callum, como se tivesse lido seus pensamentos, deu uma risadinha e balanou a c abea. _ melhor tirar essa idia da cabecinha, Katie. Raith deixou ordens para voc ser cuida dosamente vigiada. Tenho certeza que no conseguir caminhar meio quilmetro antes de ser trazida de volta. Katrine reconsiderou seus pensamentos com relutncia. Seria humilhante tentar orna fuga e ser arrastada de volta pelos cabelos. Nesse instante, avistou uma sombra perto da janela. Aproximando-se dela, viu a menina que encontrara antes sair corr endo das sombras da cozinha e parar junto de Raith. Quando viu a menina, Raith tambm parou e sorriu para ela, um sorriso to doce que K atrine prendeu a respirao. Raith disse alguma coisa que ela no conseguiu compreender , mas a criana no hesitou nem um instante antes de atirar-se em seus braos. Ele a pe gou no colo e continuou a andar, conversando com a menina, parecendo no se importa r com o estrago que seus bracinhos sujos poderiam estar fazendo ao. seu jab branco . Quando chegou perto dos cavalos, Raith colocou-a no cho e afagou-lhe a cabea antes de ela sair correndo como um coelho assustado na direo da cocheira. Seu olhar segu iu-a enquanto ele montava e saa do ptio em companhia dos outros homens.

Katrine virou-se para Callum com um olhar inquisidor. _ Quem aquela menina? _ O nome dela Margaret, mas ns a chamamos de Meggie. _ Sim, mas o que ela faz aqui? Quem so seus pais? _ Os pais dela esto mortos. _ Ento, quem cuida dela? Pelo estado de suas roupas, eu diria que ningum se incomo da com ela. Callum, que agora estava srio, deu de ombros. _ Parece que Flora cuida dela, mas no sei ao certo. _ Mas algum deve ser responsvel por essa criana! _ Bem, claro _ disse Callum, um tanto intrigado com o interesse de Katrine. _ O l orde responsvel por todos os membros de seu cl. Mas, no caso de Meggie, Raith o se u tutor legal. _ Ento ele deveria providenciar para a menina ser bem cuidada. Ela pequena demais para estar andando por a desacompanhada. _ Por que no se queixa com Raith? _ Pode ser que eu faa isso. _ E me queixarei de muitas outras coisas, pensou Katr ine. Ela voltou para o caldeiro e seus pensamentos ficaram to voltados para Meggie que n em ouviu o comentrio de Callum. _ Bem acho que fui dispensado. _ Quando Katrine no respondeu, ele acrescentou: _ E esquecido por causa de uma garotinha. Que decepo! No dia seguinte, Katrine estava na cozinha, enrolando biscoitos da massa que Flo ra preparara. Ao seu lado, a ajudante limpava ervilhas. Quando Flora saiu por um momento, ela tentou conversar com a criada. Era uma das mais jovens e talvez pudesse ser subornada. Se conseguisse persuadi-la a levar um bilhete para seu tio ou para a guarnio ingle sa mais prxima... No entanto, tudo o que ela recebeu foi um olhar desinteressado. Depois de dez min utos de monlogo, finalmente perguntou se a criadinha era mal-educada por natureza ou apenas covarde demais para desobedecer as ordens do lorde de no conversar com uma Campbell. A mocinha s sorriu e pegou um balde para ir buscar gua no poo. _ Deixe-me fazer isso _ ofereceu Katrine. _ Seria bom sair um pouco da casa. A nica resposta foi o mesmo olhar desinteressado e o som da porta abrindo e fecha ndo. _ Sei que sou uma prisioneira aqui _ resmungou Katrine _, mas voc podia pelo meno s ter a cortesia de agradecer meu oferecimento. _ A moa no estava sendo mal-educada. _ A voz de Raith veio de trs dela, fazendo-a s altar de susto. _ Ela simplesmente no a entende porque s fala galico. Quando ela se virou sentiu um frio na boca do estmago e um absurdo acelerar da pul sao. Raith estava com um ombro encostado na porta, vestido com muito mais descontr ao do que na manh anterior, sem casaca ou colete. _ Se voc sabia que ela no podia me entender, porque me deixou continuar, me fazendo de boba? _ Eu fazer voc de boba? No tive nada com isso. Voc estava indo muito bem sem a minh a ajuda. Apertando os lbios, Katrine voltou para a mesa onde estava a massa. _ Quando voc pretende me soltar? _ Quando voc no for mais necessria. Katrine olhou com raiva para a mistura de aveia com gordura, o que a lembrou de uma das queixas que queria fazer ao seu captor. Depois, socou uma pelota de mass a, desejando que fosse o nariz de Raith. _Aveia! Estou farta de aveia! _ falou, pontuando cada palavra com um aperto na ma ssa. _ Biscoito de aveia, sopa de aveia, mingau de aveia! Pensei que voc tivesse meios para oferecer alguma variedade para seus prisioneiros. _Algumas crianas escocesas no comem mais do que uma bolacha de aveia por dia e se c onsideram afortunadas. O tom de Raith se tornara cortante, mas Katrine o ignorou.

_Voc ameaou me trancar se eu no o servisse, mas eu esperava algo mais do que raes de ome. Mas pensando bem, acho que eu preferiria mesmo morrer de inanio. Meu tio teri a uma boa causa para sua vingana quando voc lhe devolvesse meu cadver. Houve uma pequena pausa antes de Raith responder. _Eu no sabia que voc no estava recebendo alimentao adequada. Acho que Flora andou lev ndo muito a srio seus deveres como carcereira. _Sem dvida! _Voc devia ter pedido mais comida a ela. _Ah, ? E como acha que eu iria convenc-la? Flora s estava seguindo suas ordens. _No foram essas minhas ordens... e voc poderia ter me procurado. Ora, e como ela iria se humilhar desse jeito quando o que realmente queria fazer era chutar-lhe as canelas, pensou Katrine, enfrentando os olhos azuis com o cenho franzido. No era grande conforto saber que Flora, e no Raith, era a responsvel pel a sua dieta de aveia. _Olhe, estou at surpresa por voc me deixar ficar em sua cozinha _ disse, com azedum e. _ No tem medo que eu envenene sua comida? Raith devolveu o olhar srio por um instante, mas logo relaxou o rosto, assumindo uma expresso de zombaria. _No. Se voc tentasse me envenenar, seu cadver jamais chegaria ao seu tio. _Mas juro que eu o faria, se me fosse dada a oportunidade. Alis, no descobri nenhu m veneno. Com toda a certeza eu encontraria algo letal na horta, se tivesse permi sso para sair da casa. _Ser que estou detectando uma admoestao? _ Dessa vez havia humor nos olhos e lbios de Raith. _Admoestao! muito mais do que isso, seu... seu malvado sem corao! Nunca tratei nem m esmo o mais humilde de meus criados como voc me tratou. Eu nunca... _ Sabe como os bons moradores de Langholm, uma cidadezinha perto da fronteira, tr atam as mulheres mal-humoradas, que esto sempre, reclamando? Colocam nelas uma mor daa parecida com um brido de cavalo. Ela fica presa na cabea e tem uma ponta de fer ro que encosta na lngua. Isso cala qualquer megera. _ Voc nunca se cansa de fazer suas ameaas vis e desumanas? - A expresso de Katrine alternava fria e desdm. A resposta foi uma risadinha que a atiou ainda mais. Raith MacLean estava se diver tindo com sua raiva! Ela olhou em volta, procurando uma arma para mostrar ao maleducado que no estava para brincadeiras. Seu olhar caiu sobre o sgian dhu que a a judante de cozinha estivera usando para cortar os fios das ervilhas, a faca que e ra a nica lmina que os rebeldes montanheses tinham permisso de possuir. Pegando-a, virou-se para Raith. Ele ergueu uma sobrancelha, como desafiando-a a usar a faca. O brilho de antecip ao nos olhos azuis refletia o quanto a idia de lutar com ela o divertia. Mas Katrine jamais cometeria um gesto como esse. Ficou ali, impotente, cheia de fr ia. Nunca seria capaz de ferir um ser humano, nem mesmo aquele abominvel Raith Ma cLean. E ele sabia muito bem disso. Raith foi o primeiro a quebrar o silencio. _ Que tipo de variedade voc gostaria de ter em seu cardpio? - disse suavemente, de sarmando-a por completo. Sentindo-se uma completa tola por brandir uma faca que nunca tivera a inteno de us ar, Katrine forou-se a ficar de cabea erguida enquanto recolocava o sgian dhu na me sa. _Eu gostaria de legumes. _Legumes? Muito bem, direi a Flora. _ Raith ficou olhando-a por um instante e de pois, sem pedir licena ou se despedir, saiu da cozinha. A ira de Katrine aumentou mais um pouco diante dessa grosseria. Olhando feio par a onde ele sara, resmungou uma frase que colocava srias dvidas sobre a legitimidade do nascimento do lorde, estendendo o xingamento para seu primo e Lachlan. Mas, q uando voltou massa, centrou seu ressentimento apenas em Raith. Estava descontando sua fria nos pobres biscoitos, quando Flora entrou na cozinha. _O lorde disse que voc deve comer o mesmo que todos _ anunciou ela, no parecendo n em satisfeita nem aborrecida com as novas ordens.

_Quanta generosidade _ resmungou Katrine, no especialmente encantada, e acrescent ou por entre os dentes. _ A arrogncia do patife! Eu devia ter enfiado a faca nele quando tive oportunidade. Flora ouviu e estreitou os olhos azuis, que nada perdiam. _Aqui nas Terras Altas temos um ditado: Se voc no pode morder, no mostre os dentes. _Eu ainda no tentei mord-lo _ retrucou Katrine, dando outro soco na indefesa massa - , mas garanto-lhe que guardarei isso em mente. S ento lembrou-se que no o interrogara sobre sua pupila.

CAPTULO VI Katrine tentava se convencer que no podia tirar a menina rf do pensamento porque cr iara duas irms mais jovens. No importava em que tarefa estava se ocupando, o quanto procurava se concentrar em resolver o prprio problema de efetuar uma fuga de Cair House, a viso dos olhos escuros e assustados no rostinho plido no saa de sua mente. Foi por isso que na tarde daquele mesmo dia ela achou que sua imaginao a estava en ganando quando sentiu a presena da criana enquanto varria o piso de pedra de uma da s salas de trabalho. Mas no era sua imaginao. Quando virou-se, descobriu os olhos solenes a observando. Meggie estava logo perto da porta, segurando o que parecia ser uma boneca de trap os. O rosto e cabelos estavam to sujos como no dia anterior, mas ela usava um vest ido diferente, menos sujo. _ Al _ cumprimentou, parando de varrer. _ Voc Meggie, no? Est vendo, eu descobri seu nome. Meggie s continuou olhando. _ Estou honrada por receber sua visita. _ Especialmente quando Flora mandou-a fic ar longe de mim, pensou Katrine. No houve resposta. Katrine parou de sorrir enquanto inspecionava a menina. Ela era quieta... quieta

demais. Mas talvez, como a ajudante de cozinha, s falasse galico. Lembrando-se do incidente na cozinha, Katrine lanou um rpido olhar para a porta, qu ase esperando ver o lorde dos MacLean espionando. No entanto nem ele nem seu pri mo, ou Flora, estavam vista. _ Voc compreende ingls, Meggie? _ disse e repetiu a pergunta usando algumas das pou cas palavras que sabia do dialeto. A menina entendeu pelo menos a palavra sassenach porque recuou, com um brilho as sustado no olhar. Katrine percebeu que dissera a coisa errada e voltou a varrer a sala. No queria forar Megge. Mantendo seus movimentos constantes e vagarosos, ela de vez em quanto lanava um o lhar para a garotinha, esperando que fosse fugir a qualquer instante. Ao ver que ela continuava no mesmo lugar, comeou a cantarolar baixinho uma msica que aprender a em criana, sobre dois corvos discutindo a sorte de um cavalheiro andante. Vendo Meggie inclinar a cabea como um passarinho curioso, colocou a letra na cano. Uma levssima sombra de sorriso surgiu nos lbios da criana e tocou o corao de Katrine. Ela parou de varrer e cantou a msica at o fim. Quando terminou o ltimo verso, os o lhos de Meggie brilhavam. Katrine sentiu o corao batendo de alegria no silncio que se seguiu. Mesmo se no falas sem a mesma lngua, ela conseguira um contato com a garota. _ Quer cantar comigo, Meggie? letra muito comprida, mas voc parece ser uma menina inteligente e acho que vai decorar rpido. A primeira linha bem fcil. Repita comigo : Eu estava andando pela... _ E o bastante, srta. Campbell. A voz de Raith veio da porta e surpreendeu Katrine com sua aspereza. Quando ela s e virou, viu que as feies dele estavam sombrias. Mas o salto absurdo que seu corao d eu naquele momento no teve nada a ver com a surpresa de sua chegada ou a expresso d e desagrado. Era a simples presena dele que a afetava dessa maneira. Essa constatao perturbadora s acrescentou fora s suas palavras de irritao. _ Voc tem sempre de aparecer de mansinho? Voc e seu primo j me tiraram um ano de vi da com os sustos que me pregam quando se aproximam de mim. Se continuarem a agir assim, vou viver bem pouco! Katrine arrependeu-se de levantar a voz no mesmo instante, porque Meggie encolheu -se, apertando a boneca contra o peito. Ela tambm no procurou proteo em Raith e lanou um olhar assustado para seu rosto srio, como que concluindo que iria ser castigad a por desobedecer ordens. Partindo em defesa da menina, Katrine explodiu: _ Ela no fez nada de errado! S est aqui por minha culpa. Ela queria fugir, mas eu a fiz ficar cantando uma msica que atraiu sua ateno. Se voc tem de castigar algum, cas tigue a mim. Raith ignorou-a, mas suavizou o olhar quando fixou-o em sua pupila. _Meggie, voc no deveria estar aqui. Por que no vai procurar Flora? A menina s olhou para ele, assustada. _Meggie, v agora _ disse Raith. A garotinha lanou-lhe um olhar angustiado e saiu correndo da sala. Quando ela des apareceu de vista, Raith virou-se para Katrine. _Fique longe dela. _ O tom foi to suave e mortal que Katrine teve de lutar para no estremecer. _Eu no ia machuc-la. Jamais maltrataria uma criana, apesar de voc me achar capaz de t udo. _No quero ver voc perto dela. _ O tom continuou letal. _Mas por qu? Penso que est sendo totalmente irracional. Tudo o que fiz foi conversa r com ela e... _Ela no fala. _Meggie no fala ingls? Mas ela pareceu entender bem a msica e... _O que estou querendo dizer que Meggie no fala com ningum. _E principalmente no com voc, sem dvida! Eu tambm faria o mesmo se eu fosse criana e oc me olhasse com essa cara. Ela s pode ter medo de voc. E a propsito, por que trata to mal essa criana? Ela sua pupila, sua responsabilidade. Devia cri-la muito melho r. Raith apertou os lbios, visivelmente lutando para manter a pacincia. _Voc est completamente errada, moa. Eu no maltrato minha pupila e ela no consegue fal

r com ningum, inclusive comigo. _ Ele fez uma pausa, olhando-a com desprezo. _ Agradea aos soldados sassenach por isso. _Oh, claro, tudo culpa dos ingleses! E o que eles poderiam ter feito com uma cri ana indefesa? Quando Raith falou, seu tom baixo foi cortante. _Eles estupraram e mataram a me dela diante de seus prprios olhos. Katrine ficou encarando-o boquiaberta, num silncio chocado. Envergonhada de suas p alavras speras, ela engoliu em seco, sentindo a conscincia pesada. _Como... _ comeou, mas descobriu que sua voz era apenas um sussurro. Ela parou, e ngoliu em seco e recomeou: _ Como se permitiu uma coisa dessas? _Permitiu? _ O olhar de Raith pareceu transpass-la. _ Pelo amor de Deus, srta. Ca mpbell, onde esteve at agora? Escondendo a cabea sob as cobertas? Estupro e morte so comuns nas Terras Altas, so o modo ingls de fazer justia. Desde o Quarenta e Cinco , ns, que nos mantivemos leais ao verdadeiro rei, temos sido tratados como animais . O rosto de Raith parecia feito de granito e seu tom vibrou entre os dois. Todavia, foi seu olhar que gelou o sangue de Katrine, fazendo-a estremecer. Mesm o vivendo em seu mundinho protegido na Inglaterra, ela ouvira falar das atrocida des nas Terras Altas, mas imaginava que havia exagero nos relatos. Jamais lhe pa ssara pela cabea conciliar histrias de feridos sendo mortos espada, de rebeldes que imados vivos e mulheres e crianas atacadas com a beleza das terras da qual se lem brava to bem. Talvez simplesmente no quisera acreditar em tais horrores. Mas Meggie era jovem demais para ter estado envolvida nas retaliaes depois do Quare nta e Cinco. _Quando isso aconteceu? _ perguntou Katrine, lembrando-se da expresso atormentada nos olhos escuros e desejando compreender a situao. _Voc quer detalhes? Que curiosidade mrbida! Katrine enrijeceu o corpo com a resposta. Estava claro que Raith no pretendia exp licar nada para ela, uma Campbell inglesa. _No se trata de uma curiosidade mrbida _ disse calmamente. Eu s queria saber mais so bre Meggie. _Isso no lhe diz respeito. S quero que se mantenha longe dela. Em outras circunstnc ias, Katrine teria respondido com azedume, dizendo que s queria ajudar, mas dada resposta que recebera anteriormente, apenas desculpou-se: _Eu... eu falei impensadamente. _ algo que faz com freqncia, concorda? Talvez seja melhor usar a vassoura em vez da lngua. O arrependimento de Katrine sumiu diante do sarcasmo de Raith. Virando-se de costas para ele, pegou a vassoura e comeou a varrer com gestos decididos. Esperava que ele fosse embora. Mas alguns instantes depois ainda podia sentir o o lhar sombrio em suas costas. No podia imaginar por que ele continuava ali, por qu e vinha ala de servio para atorment-la. Com raiva renovada, Katrine aumentou a velocidade de seus gestos. Foi com satisfao que fez a poeira voar na direo do lorde de Ardgour, esperando que o arrogante se e ngasgasse com ela. Raith simplesmente afastou-se, mas no foi embora. _Esta manh _ disse ele, no mesmo tom impassvel de antes _ voc mencionou o desejo de sair da casa. Resolvi atender seu pedido. Na verdade, no existe motivo para voc ficar trancada aqui o tempo todo. Mal acreditando em seus ouvidos, Katrine procurou esconder sua ansiedade. Suas c hances de escapar agora seriam muito maiores. _No vejo motivo para voc no ter maior liberdade _ continuou Raith. _ J dei ordens par a ser vigiada vinte e quatro horas por dia. No conseguir nem mesmo usar a casinha sem que uma dezena de pares de olhos a acompanhem. Ento era sorte ela no ser obrigada a usar a privada, j que em seu quarto havia um u rinol. Mas uma dama jamais falava nessas coisas. Mordendo a lngua, Katrine lanou um olhar rancoroso para Raith. Com toda a certeza ele se regozijara em acender suas esperanas para em seguida destru-las. Claro que e le no faria a oferta se pensasse que sua prisioneira tinha a menor possibilidade d

e escapar. Gostaria de poder recusar a oferta magnnima com altivez, mas s perderia com isso. Depois de passar vrios dias trancada, estava desesperada por respirar um pouco de ar livre. No entanto, preferiria ser esquartejada do que agradecer o senhor. dos MacLean. _Sua generosidade tocante _ retrucou, no tom mais cido que conseguiu. Depois, enc ostando a vassoura na parede, fez uma reverncia. A falsidade de sua gratido irritou Raith. _Um dia, srta. Campbell... Ele no terminou a ameaa, mas Katrine ergueu o queixo, encarando-o num desafio. No t inha a menor idia do que ele pretendia fazer, mas com toda a certeza no seria algo agradvel. Decidiu que no seria a primeira a abaixar o olhar, que no perderia a compo stura sob aquela expresso feroz. J estava se sentindo muito desconfortvel quando Ra ith, sem uma outra palavra, virou-se de costas e saiu. Katrine respirou fundo e relaxou quando ouviu os passos se afastando. Depois volt ou a varrer com renovado vigor, decidida a tirar Raith MacLean da cabea. No entan to, s conseguiu um xito parcial, pois sempre que lembrava da trgica histria de Meggie , recordava-se do olhar desdenhoso de seu tutor, da acusao qt~ vira em seus olhos, como se a culpasse pelo que os soldados ingleses haviam feito. No instante em que viu Flora, ela perguntou sobre a menina. _ verdade que Meggie no pode falar? _Sim, . Pobre menina! _ disse a governanta, balanando a cabea. Katrine quis saber mais, mas Flora fechou a boca, como se fosse uma ostra. S quan do ouviu Katrine censurar o lorde por no estar cuidando direito de sua pupila que ela voltou a falar. _Aqui nas Terras Altas ns temos um ditado: No fale mal daqueles cujo po voc come. Katrine j percebera que ~i gover~1anta tinha o hbito de pontuar suas falas com pro vrbios e esse em particular viera na hora exata. Ela acabara de se servir da prim eira refeio decente que ia ter desde seu seqestro. Olhando para a cheirosa torta de carne com legumes, resolveu conter a lngua. Com o estmago cheio, foi mais fcil tornar-se otimista sobre o futuro. Depois do ja ntar, ento, sua disposio melhorou muito e quando estava subindo as escadas para se recolher ao seu quartinho, recuperara toda sua antiga confiana. Sim, de algum modo conseguiria enganar seus captores. S seria um pouco mais difcil do que imaginara de incio. Ficaria de olhos abertos, esperando a oportunidade ce rta. Se no conseguisse escapar sozinha, com toda a certeza seu tio viria libert-la. Enquanto isso, aproveitaria ao mximo a permisso de sair da casa. No dia seguinte exploraria as vizinhanas e tentaria formar uma idia melhor da regio. Ela comeou a elaborar seus planos enquanto vestia a camisola e tranava os cabelos. Quando entrou debaixo das cobertas j estava ansiosa pelo dia seguinte. Seu ltimo p ensamento antes de adormecer foi desejar que no chovesse. Quando Katrine acordou, notou com alegria que ainda no amanhecera. As montanhas qu e avistava pela estreita janela de seu quarto ainda estavam imersas na escurido, mas faixas vermelho-claras agora cortavam o cu. Cheia de entusiasmo, ficou ali po r mais um instante, vendo as sombras da noite desaparecerem e depois apressou-se a se lavar e vestir. Soltou a trana, libertando os cachos vermelhos, mas no quis p erder tempo se penteando. Deixou os cabelos soltos, caindo em cascata pelos ombr os. No querendo que seus chinelos j maltratados se estragassem no orvalho, saiu do quarto descala, como costumava fazer quando era criana e como era hbito de todas as moas e meninas das Terras Altas. Ela desceu p ante p. Apesar de ter obtido a permisso do lorde para deixar a casa, t emia ser impedida de explorar o vale se acordasse os moradores. Quando chegou cozinha, encontrou apenas a ajudante. _ Vou sair por um instante _ explicou, sabendo que no seria compreendida. _ No vou demorar. _ A moa sorriu timidamente mas no fez meno de par-la. No momento em que se viu do lado de fora, Katrine parou abruptamente, deliciandose com a esplndida paisagem. A cena a cativou. As montanhas estavam banhadas numa luz acinzentada, enquanto o horizonte tornara-se carmim. Encantada, ela respirou fundo. Era uma magnfica madrugada de fim de primavera, fria e clara, com um bril ho que prenunciava um dia ensolarado. Sim, fora por isso que quisera tanto volta

r s Terras Altas. Os pensamentos de fuga saram completamente de sua mente. Ela queria apenas ser pa rte desse novo e belo dia. E gostaria de aproveit-lo sozinha. Katrine lanou um olhar a sua volta. O ptio estava deserto, mas o murmrio de vozes m asculinas vindo das estrebarias foi uma forte indicao de que o cl MacLean comeava a acordar. Rezando para no ser vista, deu a volta na estrebaria e tomou a direo da trilha que levava a um riacho que corria nos fundos da manso. Quando chegou ao final do ptio calado, esgueirou-se atrs dos arbustos de azalia e fez uma pausa para admirar de no vo a magnfica paisagem. Diante dela as encostas das montanhas de Ardgour elevavam-se abruptamente para o cu, e agora os picos estavam tingidos pelo rosado do alvorecer. Bem perto, acompa nhando a margem oposta do riacho, ficava a mata, com rvores altas e arbustos verd ejantes. Inclinando-se, Katrine puxou a barra da saia e prendeu-a na cintura para no tropear . Depois, usando a ponte de troncos para atravessar o regato murmurante, entrou n a mata. De uma das janelas de seu quarto, Raith assistiu a partida de Katrine. _ O que esta atrevida est pretendendo? _ resmungou, apertando o peitoril. Praguejando baixinho, ele atravessou o quarto nu como estava e pegou o xale xadr ez que pendia de um cabide. Enrolando-o na cintura e prendendo-o com um cinto lar go, formou um saiote. A outra extremidade atirou sobre o ombro esquerdo, cobrind o o peito. Feito isso, apressou-se a sair do quarto, decidido a perseguir Katrine . Raith deu graas pela inquietao que o fizera saltar da cama mais cedo que o habitual e ir para a janela. Avistara sua refm tomando a direo das estrebarias e imaginou s e ela ia tentar roubar um cavalo. Mas seus homens j estavam bem alertas par a essa possibilidade e haviam tomado todas as providncias para impedi-la. Katrine teria maior dificuldade ainda em fugir pelo lado das montanhas, porque al i o terreno era. selvagem e traioeiro para os que no o conheciam. Mesmo um caador e xperiente podia se perder nele. Duvidava que ela conseguisse escapar por ali, ma s no ia mais se deixar surpreender pela engenhosidade de sua refm. Por isso a seguiu, com os sentimentos em tumulto, como estava acontecendo desde que decidira manter Katrine Campbell como refm. Sentia apreenso com a possibilidade de ela conseguir fugir. Irritao por ter de ser ele a pessoa a impedi-la. Desagrad o pela atrao que essa moa geniosa exercia sobre ele. E, apesar de relutar em admitir , preocupao com sua segurana. Foi esse ltimo sentimento que mais pesava na mente de R aith MacLean enquanto ele seguia o caminho que Katrine tomara, com passos largos e decididos. Ele atravessou o riacho. Depois de uns cem metros, a trilha se abria num vale. A ntes mesmo que chegar a ele, pde ouvir o turbilhonar de outro pequeno rio que cas cateava pelas rochas at chegar a um pequeno mas profundo lago. Quando entrou no v ale, fez uma pausa, procurando por entre a nvoa azulada uma moa esguia e de cabelos de fogo. De incio no teve xito. A distncia, viu apenas partes da superfcie cintilante do lago, mas nada de Katrine Campbell. Estava j na metade do vale quando a avistou bem a sua esquerda. Sentada numa pedra chata e coberta de musgo perto da cascata, com os braos em torno dos joelhos, el a assistia ao nascer do sol. Ela o viu. Pde perceber isso pelo modo como levantou a cabea e enrijeceu o corpo. No entanto, no tentou fugir. S ficou olhando-o cautelosa, enquanto ele subia a enc osta. Katrine surpreendeu-se com aquela sbita apario e com o efeito que ela exerceu sobre seus sentidos. Era absurdo o modo como seu corao saltava quando se via diante des se homem, censurou-se. Afinal, Raith MacLean era seu raptor, um inimigo de seu cl. No devia pensar nele como um cavalheiro qualquer e muito menos desenvolver uma at rao por ele. Todavia, ela no conseguiu afastar o olhar, no teve como evitar seguir o progresso de Raith enquanto ele subia, observando os poderosos msculos de seus braos e pernas . Quando ele levantou um joelho mais alto para vencer uma rocha, o saiote afasto

u-se expondo uma boa parte de coxa. Ele estava nu sob o xale, percebeu Katrine, ch ocada. Ela corou, repreendendo-se de novo. Esse modo de vestir podia ser ilegal mas no era incomum. Antes do Quarenta e Cinco grande parte. dos escoceses mais po bres usavam apenas o xale, embora sempre o acompanhassem de meias e sapatos. Mas Raith estava descalo. Dali pde ver que seus ps eram fortes e graciosos, e que as per nas e o peito ostentavam plos to negros como seus cabelos. Confrontando-se com tanta masculinidade, Katrine no sabia exatamente como agir. Co m toda a certeza, ficar olhando fixamente para ele como se fosse uma tola no era o comportamento adequado nas circunstncias. Com um esforo, afastou o olhar. Quando Raith chegou perto, ela estava estudando umas margaridas que cresciam numa fenda da rocha. _ Quer me fazer o favor de dizer o que est fazendo aqui? _perguntou ele num tom e nganosamente suave. _ Eu queria ver o nascer do sol. _ No diga. _ Voc disse que eu podia sair da casa porque no haveria jeito de eu fugir. Como Raith no respondesse imediatamente, Katrine imaginou que iria retirar a perm isso. Preocupada, ergueu os olhos para ele e viu-o com o rosto muito srio, com o c enho franzido. Raith encarou-a por alguns instantes e ento sua expresso se desanuv iou. _ No imaginei que voc sasse numa excurso para ver a paisagem _ disse ele secamente, s entando-se ao lado dela. Um tanto aflita por v-lo assim to perto, Katrine respirou fundo para se acalmar. _ Voc est acostumado com tudo isto _ ela fez um gesto abrangendo a natureza que os cercava _, mas eu apenas sonhava com isso. - Raith nem mesmo lanou um olhar de re lance para a vista. Sentindo os olhos azuis fixos nela, Katrine mudou de posio e t entou dirigir sua ateno para outro lugar. _ Vi um veado bebendo no lago. _ Foi sorte no encontrar um gato selvagem. _ Um gato selvagem? Aqui? _ Sim, aqui. _ Raith deu um leve sorriso. _ Mas voc no deve se preocupar. Sem dvida saberia lidar com ele. Quando finalmente Katrine ergueu o olhar para Raith, ele encontrou os olhos verde s com expresso divertida. _ Alm disso - continuou ele -, um gato da montanha geralmente evita os humanos e no luta se no for provocado. Inclinando-se para trs, Raith apoiou o peso nos cotovelos e estendeu as pernas com pridas, cruzando-as nos tornozelos. Katrine ficou tensa, no conseguindo ignorar a ousada exibio de msculos masculinos. _ Mas os gatos selvagens no so o maior perigo daqui _ continuou Raith, no mesmo tom agradvel. _ O grande problema nestas colinas o nevoeiro. O cu pode estar perfeitam ente claro num instante e no seguinte aparece uma neblina mais espessa do que um a sopa de ervilhas, que cobre o vale por dias seguidos. Se fosse surpreendida por uma dessas, no sobreviveria. Katrine fitou-o com clara descrena. _ a pura verdade, garanto. Pea a qualquer MacLean contar a histria de Gillean, o p rimeiro chefe de nosso cl. Ele foi surpreendido pela neblina e vagueou sem rumo po r quatro dias. Estava quase desmaiando de inanio quando colocou seu machado de guer ra ao lado de um p de uva-do-monte e deitou-se para morrer. Foi da que surgiu a idi a de nosso braso. Katrine no conseguiu evitar a curiosidade. _ E o que aconteceu? _ perguntou, quando Raith permaneceu em silncio. _ Ele morre u? _ No. Foi encontrado, desmaiado. Mas ele era um montanhs e no uma moa de cidade, e i nglesa, como voc. _ Est querendo me assustar. _ Katrine estreitou os olhos, mas os azuis escuros de Raith a enfrentaram. _ No. Estou s alertando... e tentando evitar problemas para mim. No quero ser obrig ado a salv-la. Katrine duvidava muito que o prprio lorde em pessoa se daria ao trabalho de salv-l a se ela se visse nessa situao, mas no disse nada. Compreendera bem o que ele quise

ra dizer: se estivesse planejando fugir pelas montanhas, talvez no sasse viva dali. O pensamento a fez refletir melhor. Poderia mesmo morrer tentando fugir por esse territrio inspito. Ela no corria risco de vida em Cair House e seria tolice morrer numa tentativa de fuga se ainda havia uma boa chance de seu tio vir em seu socor ro. Contudo, ela se recusou a deixar Raith MacLean estragar a beleza do alvorecer obr igando-a a pensar em seu cativeiro. Cerrando os lbios, voltou o olhar para o hori zonte, decidida a ignorar seu indesejado companheiro O silncio entre eles estendeu-se por vrios minutos. Sentado ao lado de Katrine, Ra ith tambm admirava o nascer do dia, mas estava tendo dificuldade em manter sua men te ocupada com pensamentos tranqilos. Seu olhar teimava em se desviar para a mulhe r ao seu lado, percorrendo as linhas esbeltas de seu corpo. Imaginando se ela sempre mantinha a espinha assim to ereta, deslizou o olhar para a cintura fina e curvas suaves dos quadris. Seus olhos experimentados logo notar am a falta de um espartilho e anquinhas. Lembrava-se das pernas bem torneadas, ag ora cobertas pela saia. Mas a imaginao o fez visualiz-las em torno de sua cintura e nquanto desfrutava de indescritvel prazer com sua refm. A imagem fez seu ventre se contrair. Tentando banir esse pensamentos, Raith ergueu os olhos para os cabelos de Katrin e, o que foi um grave erro. A massa de cachos cor de cobre estava simplesmente r adiante sob os primeiros raios do sol. Determinado a romper o encantamento em que a feiticeira Campbell o estava envolve ndo, Raith pigarreou e deu voz ao primeiro pensamento que lhe ocorreu. _ Flora me contou que voc no lhe deu nenhum trabalho. Katrine no respondeu. Uma conversa desse tipo poderia lev-la a perder a pacincia. R efreou a lngua, desejando que Raith fosse embora. _ Voc parece ter bastante experincia em cuidar de uma casa - continuou ele, preguio samente. _ Estou acostumada a supervisionar os criados da casa de minha tia _ esclareceu K atrine, forada a responder. _ Tia Gardner est convencida que para saber mandar, a mulher deve saber fazer. A frieza do tom deveria ter persuadido Raith a ir embora, mas ele no parecia ansi oso para terminar a conversa. _ E as bolhas em seus ps? J esto curadas? A mudana de assunto foi perturbadora, pois a fez lembrar-se da delicadeza com que ele cuidara de seus ps e do joelho machucado. No estava com a mnima vontade de dis cutir. seus problemas, mas resolveu que seria mais sbio responder a pergunta. Rai th MacLean era bem capaz de querer v-las. _ Sim, j esto curadas. _ E seu joelho? Estaria ele querendo deix-la sem jeito? Katrine teve de resistir ao impulso de pu xar mais a saia. Murmurando uma resposta afirmativa, lanou um olhar de esguelha para Raith. Com o x ale escuro, os cabelos negros soltos e despenteados, o queixo escurecido pela bar ba, ele mais parecia um bandoleiro. Como podia encontrar tanto prazer em observ-lo? E por que achava sua perigosa masc ulinidade to atraente? No era justo, pensou ressentida. Raith no se mostrara nem um pouco impressionado c om ela, enquanto a simples viso dele a estava perturbando a ponto de ela achar que iria enlouquecer. O pior era que a lamentvel reao de seu corpo aumentava sempre qu e seus olhos se encontravam com os dele. Sem dvida, se ele viesse a toc-la de novo. Katrine forou seus pensamentos a mudarem de rumo. No devia estar com essas idias to las. No queria que ele a tocasse, no podia estar atrada por esse homem. Ele era o l orde de Ardgour e um feroz inimigo dos Campbell e dos ingleses. Foi pensar nos ingleses que levou-a a recordar a triste histria de Meggie. _H quanto tempo Meggie no fala? _ perguntou, dando graas pela possibilidade de mudar de assunto. Raith no pareceu compartilhar sua opinio, pois franziu o cenho e no respondeu. No si lncio que se seguiu, Katrine estudou-o. Os cabelos escuros eram iguais aos da men

ina, e havia at mesmo uma leve semelhana em seus traos. _Meggie sua filha? _ perguntou abruptamente. Raith virou-se para ela, estreitando os olhos, perplexo. _No. No . _No seria nenhuma desgraa para um homem ser pai de uma criana to graciosa como Megge. E seu primo j me contou que a ilegitimidade no provoca um estigma como na Inglate rra. O rosto de Raith ensombreou-se ante aquela irritante franqueza. _Que eu saiba, no sou pai de nenhuma criana viva. Minha mulher morreu de parto. _Oh! _ Katrine olhou-o com um ar solene, desconfiando que Raith no gostaria de fa lar na mulher. _ Lamento. _Penso que Meggie um tipo de sobrinha. _ A irritao no rosto de Raith suavizou um p ouco. _ A me dela era uma prima distante minha. _E faz muito tempo que Meggie perdeu os pais? _Perdeu a me. O pai dela j havia morrido. Foi fuzilado como traidor antes mesmo da menina nascer. _Est bem ento. Faz tempo que Meggie perdeu a me? Quantos anos tinha? _Cinco. _Os soldados.. - eles... _ Katrine no conseguiu terminar a pergunta. _Quer saber se eles a violaram como fizeram com sua me? No, srta. Campbell. _ O to m de Raith foi baixo e assustador. _ Mas eles a maltrataram muito antes de seus parentes aparecerem para salv-la. Os malditos pagaram com a vida, mas Meggie, tra umatizada, perdeu a voz. Katrine ficou olhando para ele, achando difcil at mesmo imaginar o horror pelo qual a criana tinha passado. _Algum devia ajud-la. _Isso no da sua conta. _ Raith levantou-se abruptamente. - Eu a avisei para ficar longe de Meggie. Ela no precisa ser constantemente lembrada do que os ingleses fi zeram a sua me. _ crueldade sua me igualar queles soldados... queles animais.. ou sugerir que eu po deria tolerar um crime to hediondo, especialmente um cometido contra uma criana. N enhuma pessoa civilizada toleraria! _Ser mesmo? Vocs ingleses, vocs Campbell... - Raith enunciou os nomes como em dvida s obre qual era o mais desprezvel. _ Vocs... criaturas civilizadas, tem noes peculiares sobre o que hediondo. Ficam ch ocados com os maus tratos contra crianas, mas toleram a traio e o assassinato. Bem, explique isso a Meggie e fale tambm das centenas de crianas escocesas que viram s eus lares incendiados ou sentiram a lmina de uma espada inglesa. Katrine recuou, estremecendo ante a expresso sombria de Raith. Mas era intil conti nuar essa discusso ou tentar se defender do dio de seu captor. Raith MacLean nunca deixaria de v-la como um inimigo sanguinrio em quem no devia confiar. _ Quando voc pretende negociar meu resgate? _ Quando me aprouver! Katrine encarou-o, furiosa. Depois um pensamento lhe ocorreu de repente. Se o lo rde de Ardgour tivesse sido ligado o seu seqestro, Cair House j deveria ter recebid o a visita dos soldados ingleses. Ela no vira nenhum movimento anormal e, sem dvida , teria sido escondida em algum canto caso houvesse estranhos chegando. Sim, Rai th no pretendia assumir a responsabilidade pelo seqestro. _Meu tio no faz idia que voc me raptou, no ? _Espero que no. _E a milcia? _Com toda a certeza eles tm suas desconfianas. Eu e vrios membros de meu cl fomos co nvidados para comparecermos ao forte William e conversarmos com o comandante da guarnio. Ento fora por isso que Raith e seus companheiros tinham sado to luxuosamente vestid os. Agora, pelo menos, Katrine tinha certeza de que algum a estava procurando.., o u estivera. Raith MacLean com toda a certeza fornecera pistas falsas. Alm disso, at mesmo um general ingls relutaria em enfrentar um chefe das Terras Altas sem pro va de culpa. Agora que uma certa paz chegara Esccia, vigorava a poltica de evitar derramamento de sangue.

Mas a meno do forte William deu a Katrine motivo de otimismo. Ela sabia que essa gu arnio ficava no sop do Ben Nevis, o pico mais alto do pas. Olhou para o horizonte, e speranosa. A distncia, a muitas lguas dali, ela podia avistar uma imensa montanha que sups ser Ben Nevis. Ela at parecia prxima, mas no tanto quanto o necessrio. Se conse guisse sobreviver aos perigos do terreno e da neblina traioeira, teria de atravess ar o lago Linnhe a nado, pois seria mais fcil ela criar asas do que algum aceitar transport-la. Notando a direo para qual Katrine olhava, Raith adivinhou seus pensamentos. E, ven do o brilho de desespero em seus olhos, sentiu outra pontada de culpa por ter de us-la em sua luta contra Argyll e Colin Campbell. Mas no podia lhe oferecer nenhu m conforto, pois ele mesmo no tinha certeza de qual seria o resultado de tudo aqu ilo. Tambm no podia garantir se ArgylI concordaria com os termos do resgate. Ela s aumentou ainda mais seu remorso quando perguntou, num fio de voz: _Voc tentou entrar em contato com meu tio? Raith passou a mo pelos cabelos. Com toda a certeza Katrine entendia por que ele no podia assumir a responsabilidade pelo seqestro. No momento que fizesse isso as mo ntanhas de Ardgour ficariam cheias de soldados ingleses. Subitamente sentiu uma raiva imensa. Ela no pertencia s Terras Altas. No a queria ali. No entanto, seria obrigado a atura r sua presena por mais algum tempo. A raiva deu um tom cido a sua voz quando respondeu: _O que queria que eu fizesse? Que mandasse um cartaz indicando seu paradeiro? _Eu pensei... _ Katrine parou, envergonhada pelo modo como sua voz tremeu. _ Pens ei que voc pelo menos apresentaria suas exigncias ao meu tio para ele poder tomar providncias sobre o resgate. _ o que pretendo fazer, mas no serei to idiota a ponto de me identificar. E ser quan do eu quiser. Quando chegar a hora, eu a usarei como for mais adequado. Os olhos de Katrine cintilaram de indignao. _Voc nem mesmo um criminoso adequado. No teve nem a decncia de conduzir um seqestro dentro dos procedimentos normais. Ela jamais conseguiria ser dcil por muito tempo, pensou Raith, aliviado. Por outr o lado, angustiava-o aquela situao toda, pois no encontrava prazer em v-la humilhada ou derrotada. _O verdadeiro criminoso seu tio. _No! Meu tio o homem mais honesto que conheo. _Ah, claro. Honesto em seu uso impiedoso da autoridade. Mas existem algumas qual idades em um homem que devem ser mais respeitadas do que a honestidade. _E quais so elas? _A compaixo, por exemplo. Seu tio desempenha suas tarefas de administrador sem ne m mesmo um nico pensamento para as pessoas que oprime. Ele segue as ordens de Argy ll de aumentar os aluguis como se fosse um retardado. _Ora, se o duque aumentou os aluguis, ele deve ter tido um bom motivo. _Se acha a cobia um bom motivo... Ela endireitou os ombros e devolveu o olhar sombrio de Raith. _Voc est pronta a defend-lo at a morte, no ? No importa qual tenha sido a traio d que levou os MacLean de Duart a perder suas terras. No importa os malditos Campbe ll terem trado seus conterrneos na rebelio de Quinze e na Quarenta e Cinco. _Essa sua opinio! _Eles sempre foram os traidores da Esccia. Judas o sinnimo perfeito para Campbell. _Pare de vilipendiar os Campbell! _Primeiro pare de endeus-los! Furiosa, Katrine levantou-se de um salto. Seria intil tentar conversar com esse ba ndoleiro. Com um gesto decidido, juntou as saias e comeou a descer a encosta, irr itada por no poder fazer uma sada mais rpida e mais digna. Quando lanou um olhar para cima, viu Raith em p, o olhar cheio de rancor. _Fique longe de Meggie _ advertiu ele. _ Entendeu? _Sim, entendi! _ respondeu ela, parando para dizer o que estava atravessado em su a garganta. _ Mas agora voc que est agindo como um tolo. Meggie precisa de algum que cuide dela, que a mantenha limpa e lhe ensine bons modos. Ela precisa de afeto e compreenso. Eu poderia ajudar, mas voc cego e cabeudo demais para ver isso! A idia

de que uma Campbell inglesa seria capaz de oferecer orientao e carinho para uma cr iana est claramente fora de sua maldita capacidade de compreenso! Com isso, Katrine deu-lhe as costas e se afastou, saboreando a satisfao de ter dito a ltima palavra.

CAPITULO VII

_Quando eu quiser _ resmungou Katrine tirando o sabo dos olhos. Estava indignada com a recusa de Raith em negociar sua libertao com rapidez. Praticamente no pensara em outra coisa desde a discusso de dois dias atrs e sua fria parecia esquentar a gua em que se banhava. Ainda fumegando de raiva, ela terminou de enxaguar os cabelos com a gua do jarro e esticou o brao para pegar a toalha. Porm, antes de sair da banheira, lanou um olh ar para a porta da lavanderia. Tomara o cuidado de trancar a porta e fechar as ja nelas, mas achava um tanto difcil no ser perturbada. No que esperasse uma platia. Callum MacLean, que talvez fosse suficientemente atrev

ido para espionar uma dama em seu banho, partira no dia anterior s Deus sabia par a onde, e ainda no havia voltado. Como era domingo, Flora e os outros criados tin ham ido igreja. Os MacLean de Ardgour eram presbiterianos e no catlicos, como grand e parte dos jacobinos. Ela surpreendeu-se um pouco quando Flora no objetou ao uso da banheira de cobre. Estava ansiosa por lavar os cabelos e na bacia do quarto jamais conseguiria enxa gu-los a contento. Uma das criadas de dentro da casa, porm, comentara que ela era b em uma Campbell por se achar boa demais para tomar banho no riacho, como uma verd adeira montanhesa. Katrine engolira a custo as palavras para no aceitar o tolo desafio. No via por que entrar na gua gelada .quando havia uma boa banheira na lavanderia. Alm disso, caa uma chuvinha fria e constante, tpica das Terras Altas. No sendo acostumada a essas condies, poderia pegar uma febre se quisesse exibir sua valentia. Depois de se secar, ela ps uma outra roupa que Flora providenciara. A saia era com prida demais como a outra e o corpete pudo no lhe assentava bem, mas era um prazer vestir peas limpas aps um banho to gostoso. Depois de amarrar o leno de linho para cobrir o decote, Katrine comeou a esvaziar a banheira. Encheu um balde e foi abrir a porta. Descobriu ento que tinha uma jov em visita. _Meggie! _ sorriu. _ Ento voc tambm no foi igreja. _Era simplesmente escandaloso o m odo como a educao religiosa da menina estava sendo negligenciada, pensou, mas depo is reconsiderou. Talvez ela tivesse medo de ficar no meio de muita gente. _Voc dev e estar to solitria como eu _ acrescentou Katrine. _ Gostaria de me fazer companhia esta manh? A nica resposta que obteve foi um olhar solene. Pondo o balde no cho, Katrine este ndeu a mo. Ia ignorar as ordens de Raith MacLean, pois no podia virar as costas par a a pobre rf. Alm disso, sempre encontrava satisfao em desafi-lo. _Venha, voc pode sentar ao meu lado enquanto penteio os cabelos. Vou levar muito t empo para desembara-los. Meggie olhou longamente para a mo que lhe era oferecida. Katrine esperou, sabendo que no podia forar a confiana da menina, por mais que desejasse t-la. Foi com alegria que viu os dedinhos sujos se fecharem em torno dos seus. Ento, feliz, fez a meni na entrar e puxou um outro banquinho para perto da lareira. _Pronto. Agora voc pode ficar pertinho de mim. Dando incio a um monlogo, Katrine comeou o longo processo de pentear seus cachos mid os. Continuou falando sobre todos os assuntos que lhe passavam pela cabea e a uma certa altura sentiu uma mozinha em seu brao. Olhando para o lado, viu Meggie pega ndo um de seus cachos ruivos e observando-o com espanto. _Eu sei _ disse ela, desejando encontrar um meio de estabelecer uma comunicao melho r com a menina. _ Meus cabelos tm mesmo essa cor absurda e enrolados assim me do m uito trabalho. Gostaria de ter cabelos como os seus, Meggie. Lisos e negros. _ E la parou e inclinou a cabea para o lado, como se estivesse avaliando a garota. _ Seus cabelos ficariam ainda mais bonitos se estivessem lavados, penteados e pres os com uma fita. Por acaso quer que eu a ajude? Meggie lanou um olhar para a banheira. _Voc gostaria disso? Terei muito prazer em esquentar mais gua. Depois voc poder most rar a Flora e a seu tutor como pode ser bonita. Pelo menos a menina compreendia o que era um banho, pensou Katrine, enquanto Meg gie se inclinava para tirar os sapatos. Em seguida foi a vez das meias. Depois Me ggie desceu do banquinho e comeou a soltar os cordes do peitilho com alguma dificu ldade. Katrine tentou ajud-la, mas logo percebeu que a garotinha no gostava de ser tocada. No querendo insistir, Katrine manteve distncia. Desejou ardentemente poder, de algu ma forma, minorar esse mudo sofrimento. O que Meggie realmente precisava, pensou enquanto ia pegar a chaleira com gua quente, era de uma boa dose de alegria, amor e companheirismo. Quando voltou a colocar a chaleira no fogo, Katrine inclinou-se procurando o que desejava. Encontrando um pedao de carvo adequado, puxou-o de lado para esfriar. Qu ando Meggie entrou na gua e comeou a se ensaboar, ela foi para perto da parede cai ada e depois de pensar um pouco procura de inspirao, comeou a desenhar.

Fez dois rpidos retratos de Meggie. Um a mostrava com o rosto sujo e cabelos desg renhados; no outro ela estava sorrindo, limpa e com os cabelos presos por uma fi ta. Terminado o desenho, ela deu um passo para trs, esperando que a menina tivesse si do tocada em sua vaidade feminina. _ E ento? O que voc me diz? No acha que a da direita est muito mais bonita? Meggie no respondeu, mas parecia fascinada com os retratos. Ficou olhando para ele s durante o resto do banho e estava to distrada que nem recuou quando Katrine lavou seus cabelos. _ Muito bem _ disse Katrine quando Meggie estava enrolada numa toalha. _ Por que voc no me leva ao seu quarto? Tenho certeza de que l encontraremos um vestido bem limpinho para voc usar. Por acaso voc tem fitas? Espero que sim, pois todas as minha s esto nas malas que deixei na casa de meu tio. Quando elas passavam pela parede com os desenhos, Megge parou e estendeu a mo para tocar a garota sorridente. Depois, para enorme surpresa de Katrine, virou-se par a ela e sorriu. Se era possvel entregar o corao a algum, foi o que Katrine fez naquele instante. Com todo o cuidado, tocou os cabelos da criana, que desta vez no recuou. S muito mais tarde, quando teve tempo para refletir, Katrine imaginou se agira sab iamente. Conseguira limpar o carvo da parede caiada antes de Flora chegar, mas qu ando a governanta viu Meggie de vestido limpo, com as faces rosadas e cabelos tr anados, lanou-lhe um olhar srio e desconfiado. No entanto, a mulher no disse uma nica palavra de repreenso e, se saiu para contar ao lorde que suas ordens haviam sido desobedecidas, Katrine no tinha como saber. Todavia, logo Katrine estava ocupada demais para se preocupar com o que Raith di ria, pois ele voltara com vrios convidados e ela foi convocada a ajudar nos prepa rativos do almoo. Enquanto polia a comprida mesa seguindo as ordens de Flora, pde ouvir pessoas rin do e conversando. Quando percebeu que havia senhoras no grupo, enrijeceu o corpo involuntariamente. Era estranho e perturbador pensar em Raith MacLean recebendo c onvidados como qualquer cavalheiro civilizado. Obrigando esse pensamento a afast ar-se de sua mente, concentrou-se na possibilidade de fugir, imaginando como pode ria aproveitar a presena de visitas. Por um instante acalentou a idia de se mostrar e pedir socorro, mas logo abandono u-a. Dificilmente encontraria nesse covil de jacobitas algum disposto a ouvi-la. E mais, se Raith estivesse preocupado com a possibilidade de ela ser vista, teria mandado algum tranc-la no quarto ou em qualquer outro lugar da propriedade. Depois dessa deprimente concluso, o resto do dia de Katrine - passado principalme nte na cozinha com os outros criados, preparando comida e lavando pratos - , lhe pareceu interminvel. Aquela gente s pensava em comer, reclamou em silncio. Ao longo almoo seguira-se uma ceia leve e mais tarde o ch. Devia haver um cravo em uma das salas de visita, pois noite, depois de serem ser vidos cerveja para os cavalheiros e vinho para as damas, Katrine ouviu algumas n otas do instrumento. Um pouco depois, quando Flora a mandou buscar uma travessa na copa, ouviu uma voz feminina lendo em voz alta e sentiu saudades da casa de su a tia, onde ela e as irms tinham passado tantas noites se entretendo dessa maneira . Era quase meia-noite quando Katrine ouviu as carruagens partindo, mas Flora s deu permisso para os criados se retirarem meia hora depois. Katrine deu graas por pode r subir ao seu quarto, pois estava exausta. Cansada e tristonha, ela entrou no corredor mal iluminado. Acabara que chegar est reita escada de servio quando o som de passos firmes a fez parar. Seu corao saltou quando Raith MacLean, esplendoroso em traje de gala, saiu das sombras. Ele usava uma casaca de rico brocado dourado, colete em negro e dourado, calas, m eias e sapatos pretos. O conjunto realava a pele morena, enquanto que a peruca bra nca e a renda em seu pescoo e punhos o faziam parecer um nobre da corte francesa. Katrine ficou parada, incapaz de desviar o olhar. Raith tambm parou, como se no es perasse encontr-la ali. Os olhos azuis estudaram seu rosto e depois desceram para

seus lbios entreabertos. _ Como vai, srta. Campbell? _ disse ele com extrema polidez. Nervosa, Katrine no respondeu, pois no confiava em sua voz. No entendia por que o c umprimento formal a entristecera nem por que ficara to impressionada com a viso de seu captor ricamente vestido. De repente ela se sentiu envergonhada de sua aparn cia. Quando Raith fez uma leve mesura e continuou seu caminho, Katrine seguiu sua figu ra magnfica com o olhar, sentindo a garganta apertada. Por que se sentia to feia? Ela ficou ali no corredor, ouvindo Raith cumprimentar Flora pelo excelente atendi mento e comida que seus convidados haviam recebido. Depois, recobrando o juzo, jun tou as saias e subiu as escadas correndo. No achava o sujeito atraente. No! E cert amente no esperava uma palavra gentil vinda dele, jurou, enxugando uma lgrima. Mas, quando chegou em seu quarto, atirou-se na cama e, pela primeira vez desde se u seqestro, chorou. Pela manh Katrine recuperara um pouco de seu nimo, mas no o entusiasmo. Uma chuvinh a fina e gelada a impediu de sair, acabando com seu plano de ir novamente assisti r ao nascer do sol junto ao lago. Irritada, ela obedeceu de m vontade quando Flor a a mandou bater manteiga na leiteria. A leiteria fora construda com pedras e ficava semi-enterrada no cho, de modo a man ter-se bem fria para conservar o leite, a manteiga e os queijos que eram armazena dos ali. Havia s uma pequena janela para fornecer um pouco de iluminao. Trabalhando ali, Katrine estremeceu vrias vezes, apesar do esforo de levantar e abaixar o basto da manteigueira. Sua nica companhia durante a manh foi uma mocinha de faces rosadas que ficou traze ndo baldes de leite e colocando-o em grandes vasilhames mergulhados em gua. Imagi nou que tambm devia haver uma granja prxima que fornecia provises para a manso. A mocinha falava ingls, mas no se mostrou disposta a conversar. Por isso Katrine fi cou sinceramente encantada quando viu Meggie entrar, um pouco depois do almoo. _ Meggie! Voc exatamente quem eu queria ver. Em seguida parou, notando que a menina estava com o rosto limpo e os cabelos trana dos. Vendo a saia vermelha e o xale com as cores dos MacLean limpos e passados, ela ficou imaginando se Flora, envergonhada, resolvera cuidar melhor da garota. _ Voc est linda hoje! O vermelho combina bem com sua pele morena e seus cabelos. S uponho que tenho sorte de ser uma Campbell, pois o tartan de nosso cl azul e verde , e assim no entra em choque com minha crina vermelha. Meggie desceu as escadas da leiteria. No mesmo instante Katrine ps o batedor de l ado, grata pela desculpa para parar com sua tarefa. Estava ficando com bolhas nas mos e seus braos doam. Sorrindo para Meggie, ela tirou um pequeno objeto que guardara no cinto, enrolad o num trapo. Os olhos da menina se iluminaram quando viu o pedao de carvo que Katrine usara para desenhar no dia anterior. _ Quer que eu faa alguma coisa para voc ver? Quando Meggie chegou bem perto, Katri ne imaginou que estivesse querendo dizer sim. _ O que gostaria que eu desenhasse? Meggie ergueu a mo e apontou para Katrine. _ Eu? Voc quer que eu desenhe meu prprio retrato? Muito bem. Ajoelhando-se no piso da leiteria, ela escolheu uma pedra maior e mais plana e d esenhou uma figurinha com cabelos encaracolados batendo manteiga. Quando acresce ntou alguns borres para dar a impresso de manteiga derramando, Meggie emitiu um le ve som gutural que fez o corao de Katrine se encher de carinho. _ Quer tentar, Meggie? A menina voltou a ficar muito sria, mas no recuou quando Katrine estendeu-se o carvo e apontou para uma outra pedra. _ E agora, o que voc pretender desenhar? Que tal uma flor? Acha que pode faz-lo? Porm, em vez de desenhar uma flor, Meggie tentou copiar a figura que Katrine fizer a, mordendo o lbio inferior enquanto labutava com o carvo. Apesar de seu empenho, s conseguiu produzir um borro. Quando levantou a cabecinha, havia lgrimas de frustrao e m seus olhos escuros.

Oh, Meggie, eu no queria aumentar sua tristeza. _ Est timo, querida. Olhe, voc no tem um lpis de verdade. Mas devemos comear com algo mais simples. Vamos tentar uma flor desta vez, talvez uma margarida. Deixe-me mo strar como. Ela fechou a mo em torno da de Meggie, satisfeita por a menina no fugir do contato . _ Veja. Primeiro vamos fazer uma bola. Assim _ disse, guiando a garota. _ Agora v amos fazer as ptalas. Est vendo? Agora tente fazer uma sozinha. Meggie foi um pouco mais bem sucedida em copiar a margarida, mas Katrine pde ver pela sua expresso tristonha que ela no estava satisfeita com suas obras. Levantando -se e tirando a poeira da saia, disse: _ O que voc precisa, querida, um pouco de inspirao. E sei exatamente onde a encontr aremos. Venha, a chuva passou e podemos ficar l fora. Esta manteiga j est pronta mes mo. _ Ela estendeu a mo e seu corao novamente se encheu de alegria quando a menina p egou-a, confiante. Havia vrios cavalos selados no ptio, mas, por sorte, nenhum MacLean por perto. Kat rine sabia que Raith no gostaria nada dela levar Meggie ao vale. Prendendo a saia na cintura para no molhar a barra, pegou a mo da menina e dirigiu-se para o riach o, saltando poas e desviando-se de galhos molhados. A tarde ainda estava mida e sombria, mas de vez em quando um raio de sol consegui a vencer a camada de nuvens. Mesmo num dia to miservel _ como dissera Flora _ o va le com seu pequeno lago e grandes montanhas ao fundo formavam um lugar mgico. _ Sempre achei que a beleza torna a alma mais expressiva _ disse Katrne menina qu ando encontrou uma pedra mais seca para se sentarem. _ Olhe bem, Meggie. Depois feche os olhos e sinta a beleza. Voc a est sentindo, no ? Agora pense na margarida qu e voc quer desenhar. Veja-a em sua mente... o miolo amarelo e as ptalas brancas e macias. Quando conseguir v-la bem clara em sua mente, abra os olhos, pegue o carvo e comece a desenh-la. Meggie fechou os olhos e permaneceu imvel por um longo tempo. Observando o rostin ho de traos fortes, Katrne impressionou-se com a semelhana entre Raith e a menina. A testa alta, as sobrancelhas grossas e os longos clios negros eram iguais. Mas, a borrecida por estar lembrando-se do senhor dos MacLean, ela forou os pensamentos a seguirem uma outra linha. Meggie abriu os olhos e pegou o carvo. A linhas que desenhou pareceram mais com u ma margarida e ela obviamente se satisfez com seus esforos porque, quando ergueu a cabea, estava sorrindo. Katrine teve vontade de abra-la, mas logo lembrou que a menina no gostava de ser toc ada. Dando-lhe apenas uns tapinhas carinhosos em sua mo, disse: _ Ficou timo, meu bem. Por hoje chega. Amanh tentaremos um outro tipo de flor. Depois de alguns minutos, vendo que Meggie parecia um tanto inquieta, convidou: _ Que tal darmos um passeio por a? Naturalmente, no obteve resposta, mas j estava aprendendo a entender o rosto expre ssivo da menina e pde ver que a idia lhe era simptica. Levantando-se, estendeu a mo para ela. Katrine j tivera a oportunidade de ver que havia duas trilhas saindo do vale. Esco lheu a que ficava ao seu lado esquerdo, que dava para uma pequena pastagem. Tive ra oportunidade de v-la no primeiro dia em que estivera ali. A trilha subia o morr o, atravessava um bosque e depois se abria numa rea relvada, onde pastavam alguns carneiros. Ela evitou passar perto de um pequeno chal feito de pedras e com um es pesso telhado de palha. A fumaa de fogo de turfa saindo da pequena chamin indicava que havia algum ali. Na primeira vez que estivera ali encontrara um velho pastor cuidando dos carneiro s e ele a ameaara com seu cajado, indignado com sua intromisso. A ferocidade do mo ntanhs s servira para sublinhar a ameaa de Raith de que ela encontraria grande dific uldade em tentar fugir pelo caminho das montanhas. Depois dessa pequena pastagem a trilha continuava subindo e, quando Katrine e Me ggie chegaram ao alto do morro, ouviram barulho de gua; a continuao do riozinho que corria nos fundos de Cair House. Estavam para descer quando Katrine avistou um bicho que chamou sua ateno. Dando a mo para a menina, saiu da trilha e atravessou um bosque fechado at se ver numa grand

e clareira. Ali, perto do regato, encontrou uma estranha coleo de equipamentos que no tinham nada a ver com o pastoreio de carneiros: vrios recipientes de tamanhos variados, uma grande estrutura de tijolos que parecia ser um forno e dois grande s lates de cobre com longos tubos. Ela logo desconfiou que descobrira uma destilaria de usque ilegal. Conhecia bem o que os habitantes das Terras Altas sentiam a respeito das leis inglesas que os t olhiam e era escocesa o bastante para concordar com eles em muitos aspectos. Os montanheses no se conformavam em ter de pagar impostos exorbitantes pelo privilgio de fabricarem sua -bebida nativa. Por isso, a fabricao ilegal de usque era consider ada um trabalho honrado. Ela gostaria de permanecer ali por mais algum tempo inspecionando os recipientes, mas Meggie logo perdeu o interesse pela novidade e comeou a puxar sua mo.

As duas voltaram para a trilha e continuaram andando por ela at encontrarem uma c ampina muito maior do que a anterior, com rvores em sua extremidade oposta. _ Que tal apostarmos uma corrida, Meggie? _ convidou sorrindo. _ At aquelas rvores. Vamos ver quem ganha? Meggie respondeu com um olhar brilhante e ansioso. _ Certo. Ento... um, dois, trs, j! Katrine comeou a correr, fingindo que estava fazendo o mximo para ganhar. Pouco a pouco foi deixando Meggie tomar a frente. Enquanto corria, ofegante, sobre a rel va mida, riu com um abandono que no experimentava desde sua infncia. E foi assim que Raith as encontrou: correndo pela campina com as saias erguidas at os joelhos, parecendo duas ciganas. Uma onda de alvio e fria tomou conta dele e o fez esporear o cavalo para avanar rapidamente. O alvio no era apenas por Katrine no estar em Cair House quando os soldados ingleses tinham surgido numa visita ines perada, mas tambm por t-la alcanado a tempo. Depois do bosque, no final da campina, ficava a casa da parteira que ajudara sua esposa. Morag. Seu estmago se contraa simples meno do nome dessa mulher. Sua mente continuav cheia de lembranas da agonia de Ellen e das imagens sangrentas de seu filho nati morto. Ele no parara para analisar seus sentimentos. S sabia que no queria ver Katrine ou Meggie perto da velha bruxa. As duas pararam quando chegaram ao fim da campina. Percebendo que no pretendiam se guir caminho, ele freou o cavalo para no assust-las chegando num galope furioso. Manteve o olhar fixo em Katrine enquanto se aproximava. Ela estava corada e despe nteada, pois apesar de seus belos cabelos de fogo estarem presos com uma fita, um a dzia de cachinhos que haviam escapado do confinamento emolduravam seu rosto, ac entuando a luminescncia da pele clara. Como Meggie, estava dobrada ao meio, tenta ndo recuperar o flego. Quando virou-se em sua direo, pde ver a alegria e risos que b rilhavam em seus olhos verdes. Ele cerrou os dentes, lutando contra dois desejos conflitantes: o de lev-la para a cama e de dar-lhe uma boa sova. As risadas de Katrine cessaram quando avistou Raith se aproximando com os olhos a zuis expressando desagrado. Ela parou onde estava, com todos sentidos em alerta em reao presena de seu captor. Ele usava uma camisa branca e larga aberta no peito e calas justas no xadrez do cl que lhe moldavam as pernas compridas e musculosas ac ima das botas de cano alto. Raith sorriu para Meggie quando puxou as rdeas do cavalo, mas Katrine viu clarame nte que o sorriso no era sincero. _Venha cavalgar comigo, Meggie _ convidou ele num tom agradvel que tambm pareceu fi ngido. _ Eu a levarei de volta para casa. Seu primo Callum voltou e est perguntand o por voc. Meggie olhou para Katrine, o rosto expressando visivelmente que estava ansiosa p ara ir com Raith. Percebendo que a menina queria parar com a brincadeira das dua s, sentiu-se subitamente ressentida e trada, o que lhe pareceu um total absurdo. A criana obviamente adorava seu tutor e encantava-se com suas atenes. Com um sorriso para esconder o aborrecimento, encorajou: _ Claro que voc deve ir, meu bem. Quem sabe poderemos voltar aqui numa outra ocasio . _ Acho que no _ disse Raith, inclinando-se para pegar a mo que Meggie lhe estendia

. Com um movimento gil, acomodou a menina na sela a sua frente o que fez Katrine p erceber que os dois j tinham cavalgado juntos muitas vezes. No querendo estragar o prazer da menina, ela conteve a resposta azeda que estava subindo aos seus lbios e lanou somente um olhar colrico para Raith. Ele nem pareceu not-lo. Virou a montaria sem nem mesmo um olhar e afastou-se deix ando-a sozinha com sua fria. Meggie, contudo, olhou por cima do ombro largo de seu tutor e acenou uma despedi da. Katrine sentiu lgrimas nos olhos diante da doura do gesto. Ela ficou olhando os dois sumirem de vista e ento comeou a longa caminhada de volt a manso. Tinha a impresso de que Raith MacLean no pusera um ponto final naquela ques to. E estava certa. Quando entrou na trilha, saindo da campina, o viu voltando. Teri a passado por ele sem nem uma palavra, mas Raith usou o cavalo para impedir sua passagem. O rosto moreno parecia muito mais severo do que o habitual. _Eu lhe avisei sobre a neblina. srta. Campbell. Ningum aqui sentiria muito sua mo rte, mas voc ps a vida de Meggie em perigo trazendo-a a este lugar ermo. _Ns nos mantivemos sempre na trilha _ resmungou Katrine enquanto Raith desmontava . _ Pelo menos, ficamos nela a maior parte do tempo. _No quero saber de nada. Enfie na cabea que no deve vir mais aqui, com ou sem Meggi e. O modo arrogante como Raith ps as mos nos quadris a irritou tanto quando o tom exi gente. _Voc sabe o que eu penso? _ disse com azedume. _ No, mas tenho certeza de que voc vai me contar. _ Acho que voc tem medo de que eu descubra algo em minhas caminhadas. Algo ilegal . Uma destilaria clandestina, talvez. Tem receio que eu v denunci-lo ao fisco quand o for libertada. _ Katrine lanou-lhe um olhar triunfante. _ Seria apenas mais uma prova de que seu cl est envolvido em atividades ilegais. Diante da ameaa nada sutil, Raith cerrou os punhos, decidido a no deixar Katrine C ampbell lev-lo violncia. _ Voc uma completa idiota se pensa que eu me preocuparia com cobradores de impost os. em Meggie que estou pensando. Em primeiro lugar, voc no conseguiria proteg-la, e nem a si prpria, dos animais e vagabundos que andam por aqui. Em segundo, traze r Meggie para to longe de casa s a estimular a sair sozinha. Katrine endireitou os ombros. Embora detestasse admitir, no pensara nessas possveis conseqncias. No mnimo deveria ter avisado Meggie para no tentar visitar o vale ou a campina sem a companhia de um adulto. _ No acredito que voc esteja preocupado com a menina _ disse, tentando passar por e le. _ Se pensasse nela, no a deixaria viver suja e desleixada, sem nenhuma superv iso tanto em... Katrine parou quando os dedos de Raith se fecharam em torno de seu brao, obrigand o-a a olhar para ele. _Sua maldita inglesa, no de superviso que ela necessita, mas sim ser protegida con tra voc! A acusao feriu e insultou Katrine. Ela deixou a raiva extravasar para mascarar a mg oa. _Meggie no precisa de proteo contra mim. Ser que ningum aqui entende que eu jamais fa ria mal a uma criana? Eu nunca usaria um inocente em meu prprio benefcio, como certa s pessoas. Ela esperava faz-lo sentir-se culpado, mas no foi bem sucedida. Raith s apertou os dentes, os olhos cintilando de raiva. _Posso no ter uma masmorra, srta. Campbell, mas isso no me impedir de p-la a ferros. _Ento faa isso, me tranque! Estou farta de suas ameaas e recuso-me a agent-las por um minuto mais que seja! _Eu nem comecei a amea-la _ Raith apertou mais o brao de Katrine. _ Deixe-me deixar bem claro, para no haver nenhum mal entendido. Se voc tocar num fio de cabelo de Meggie, vai desejar nunca ter nascido. Maltratar Meggie? Maltratar uma criana inocente? Katrine ficou indignada demais p ara responder. _E se voc ousar tentar ganhar a confiana de minha pupila com a inteno de us-la em sua

fuga, vai se arrepender amargamente. A raiva de Katrine transbordou. Com um movimento gil, desvencilhou-se de Raith e deu-lhe uma bofetada. Ele reagiu imediatamente, segurando-a pelos dois braos. Seu rosto moreno era uma mscara de clera quando a puxou mais para perto. Por um longo momento Katrine ficou olhando para ele, chocada com sua prpria reao e vendo a marca de seus dedos na face bronzeada. _Sua diabinha! _ resmungou ele. Num movimento igualmente violento, seus lbios des ceram sobre os dela. O beijo brutal tinha a inteno de punir e possuir. Katrine surpreendeu-se com seu a rdor. Os lbios de Raith esmagaram os seus, forando-os a se entreabrirem para ele m ergulhar a lngua quente e ousada. Ela tentou virar a cabea, mas uma mo forte a pegou pelos cabelos, impossibilitandoa de se mexer. No entanto, no houve dor. Foi uma sensao assustadora e emocionante. E incrivelmente prazerosa. O calor e a excitao tomaram conta dela enquanto Raith a abraava com fora, mantendo-a contra seu corpo rijo. Raith estava igualmente excitado, porque Katrine ouviu-o gemer baixinho antes de se afastar subitamente e encar-la com seu olhar tempestuoso. Ela devolveu o olha r, muda, com o corao batendo to forte que tinha certeza que podia ser ouvido no siln cio que se seguiu. No foi capaz de ler a expresso no rosto moreno, mas percebeu que Raith lutava com emoes conflitantes. Embora tivesse pouca experincia para nela basear uma suposio, seu instinto feminino a fez reconhecer o desejo no olhar ardente. Katrine sentiu o corpo de Raith relaxar um pouco e soube que ele ia beij-la de no vo. _Linda diabinha _ murmurou Raith com voz rouca, enquanto os olhos escuros de des ejo fitavam a boca mida e entreaberta de Katrine. Depois ele encheu os pulmes de a r e inclinou novamente a cabea. Desta vez ele tomou a boca de Katrine com menos raiva e muito mais desejo. Por u m instante Katrine permaneceu imvel, enquanto ele penetrava a lngua em sua boca co m ousadia, explorando os cantos mais sensveis. Aquela deliciosa invaso foi provocan do nela uma reao incontrolvel. Trmula, comeou a responder ao beijo, abrindo mais os l os, movimentando a lngua num impulso instintivo. O que fazia era perigoso, sua co nscincia a alertava, mas todo o medo, toda a hesitao, toda a timidez foram levadas p or uma onda de sensaes ardentes. Apesar da entrega de Katrine, Raith sentia nela ainda uma certa apreenso. Ento ele deslizou a mo da nuca descendo at as costas, acariciando-a vagarosamente, puxando -a para ainda mais perto de si. Uma onda de calor comeou a se espalhar no ventre de Katrine e ela descobriu-se re spondendo ao contato ntimo com ansiedade, mergulhando os dedos nos cabelos de Rai th, apertando sua cabea para junto de seu corpo quando a boca masculina deixou a sua e foi descendo at alcanar um dos seios, mordiscando-o de leve. Katrine estremeceu, gemendo ante a intensidade do prazer que at ento desconhecia. Ela arqueou as costas involuntariamente, levada pela nsia de sentir o corpo ser t ocado ao mximo. Contudo, quando Raith fez meno de afastar o corpete, ela subitamente enrijeceu o corpo. Raith poderia ter acalmado o receio com facilidade, mas o doce protesto o fez re cuperar o juzo. Com m vontade, afrouxou o abrao que ainda os unia. Ele praguejou baixinho, suplicando por controle. Fechando os olhos, respirou fun do com dificuldade, amaldioando-se por sua fraqueza. Com imenso esforo conseguiu so ltar o brao de Katrine, quando tudo lhe pedia para deit-la sobre a relva e possu-la ali mesmo. Sabendo que tinha de colocar uma distncia segura entre eles, Raith deu um pequeno passo para trs embora todos os sentidos clamassem por uma unio completa de seus co rpos. Por um instante ficara louco com o desejo de possuir a moa, uma Campbell, u ma odiada sassenach. Uma cativa que estava temporariamente sob sua proteo. No podia usar como desculpa a afirmao de que ela o provocara alm da razo. Sua atitude fora imp erdovel. Abruptamente virou-se de costas, no confiando em si mesmo para falar ou p ermanecer mais um segundo perto dela sem toc-la ou beij-la de novo. Perplexa, Katrine ficou observando-o pegar as rdeas do cavalo. Se o bvio desejo de Raith a abalara, o afastamento sbito fora ainda mais chocante. Pensou que ele fos

se virar-se para dizer alguma coisa, nem que fosse para xing-la, mas ele no oferec eu desculpas nem explicao. Mas, quando ele montou, pareceu lembrar-se do que tinham estado discutindo, pois lanou-lhe um olhar colrico. _No vou avis-la de novo. Fique longe de Meggie. - E, pela segunda vez em uma hora, afastou-se a galope. Katrine permaneceu parada por um longo tempo, os pensamentos confusos e as emoes de sencontradas. Depois, bem devagar, levou os dedos aos lbios latejantes, lembrandose da possessividade da boca incansvel de Raith, da fora de seu abrao ardoroso. Aind a trmula, respirou com dificuldade. No compreendia o que tinha acontecido entre ele s. No compreendia nada. Por que Raith a beijara daquele jeito se a odiava tanto?

CAPTULO VIII

Katrine levou vrios minutos para se recuperar depois da partida de Raith. S ento co meou a andar na direo de Cair House, dividida entre a raiva pela ousadia de seu capt or, o embarao pela intimidade que tinham compartilhado e o espanto pela sua reao ao beijo ardente. Estava totalmente despreparada para o efeito devastador daquelas carcias. No tinha a menor experincia para compar-las com algo que j tivesse lhe acontecido. As sensaes que Raith despertara nela tornavam uma brincadeira a paixo que fantasiara em seu s sonhos romnticos. Mais perturbador ainda era a conscincia de que, por alguns inst antes, quando estava envolvida nas incrveis sensaes de desejo e necessidade, ela im aginara Raith MacLean como o homem de seus sonhos. Algum com um gnio para combinar com o meu e capaz de incendiar meu sangue, pensou. Minha alma gmea. Katrine enrubesceu. Que loucura a possura para chegar ao ponto de comparar o brut o selvagem com a terna alma gmea que tanto desejava encontrar? Ela esfregou o brao no local onde os dedos de Raith tinham beliscado a pele macia. Logo surgiriam m anchas roxas. Mas agora era sua conscincia que estava manchada. A cor em suas fac es se acentuou quando lembrou-se do modo como respondera ao beijo. Nunca mais te ria coragem de enfrentar Raith. Quando chegou ao ptio, Katrine atravessou-o com cautela, rezando para no se encontr ar com seu captor.. Por sorte no viu nem sinal dele. Havia vrios cavalos amarrados diante da estrebaria e eles a fizeram lembrar do que Raith dissera a respeito d a volta do primo. Parecia que Callum havia trazido companhia. Imaginando onde estaria Meggie, ela entrou pela porta dos fundos para encontrar a cozinha numa atividade frentica. Os criados corriam de um lado para o outro prep arando comida e bebida para os convidados. Flora, com farinha at os cotovelos, cerrou o cenho quando viu Katrine entrar. _ J era mais do que hora de voc aparecer. _ Com um gesto de cabea, indicou uma gran de travessa sobre a mesa que continha vrios jarros de cerveja e uma garrafa de usq ue. _ Leve isto para o salo atrs da cocheira. Os rapazes devem estar querendo uma outra rodada. A possibilidade de Raith estar entre os rapazes fez Katrine se rebelar. _ No. No vou servir ningum. Mande outra pessoa em meu lugar. _ Por favor, meu bem, faa o que estou mandando. _ Limpando as mos no avental, Flora levantou a bandeja e colocou-a nas mos de Katrine. _ Assim, menina _ falou com c arinho, enquanto voltava aos seus bolinhos. Katrine ficou ali parada, tomada de indeciso. Era a primeira vez que Flora lhe pe dira gentilmente para fazer alguma coisa. Recusar um pedido to simples seria agir como uma ingrata. _ Est bem, eu levo, mas no espere que eu v servi-los. Com grande dificuldade ela conseguiu abrir a porta da cozinha enquanto equilibra va a bandeja e segurava as saias compridas demais para no tropear. Assim que se apr oximou da cocheira, ouviu vozes alegres de homens vindas do fundo. A perspectiva de ver-se frente a frente com Raith MacLean fez seu corao bater freneticamente. An siosa, entrou no pequeno corredor depois da cocheira e hesitou diante de uma por ta aberta, espiando para dentro. O salo diante dela era grande e aparentemente servia como local de reunies para o cl MacLean. Numa das extremidades havia uma imensa lareira e no centro ficava uma pesada mesa de carvalho. Era um recinto bem masculino, projetado para atividade s e no para oferecer conforto, tendo como decorao apenas cabeas de veado empalhadas c locadas nos espaos entre as janelas. Os outros espaos vazios nas paredes antes dev eriam estar cobertos das mais variadas armas e certamente era o que aconteceria se no fosse pela lei proibindo os escoceses de possurem armas. Havia uma dzia de hom ens sentados nos bancos em torno da mesa e todos pareciam muito vontade, convers ando e rindo. Em nada faziam lembrar criminosos planejando golpes. Katrine reconheceu alguns deles. Callum, Lachlan, o grandalho que a raptara, e Ew en, o homem que voltara para pegar os pedacinhos de renda que ela deixara cair co mo pistas para os soldados. E Raith. Ele estava sentado na cabeceira da mesa sua direita e por isso s podia ver seu perfil.

Quando ouviu algum mencionar o nome Campbell, ela desconfiou que os homens haviam se reunido para discutir seu destino. Aguando os ouvidos, esforou-se para entender o que planejavam. Qualquer informao, por mais insignificante que fosse, poderia lh e ser til... Ento um MacLean a avistou e um sbito silncio caiu sobre o salo. Respirando fundo para reunir coragem, Katrine entrou no que considerava um covil de feras. Notou Raith observando-a enquanto ela depositava a bandeja perto de Ca llum. Mas embora evitasse olh-lo, embora procurasse se fortalecer, o impacto dos o lhos azuis fez sua pulsao se acelerar. Uma reao absurda, pois ele a examinava com fr ieza, com a expresso severa de sempre. Ela no saberia dizer por qu, mas o olhar frio a deprimiu. O desdm que Raith sentia p or ela no se alterara, apesar do beijo que haviam trocado h pouco tempo. Callum, p or sua vez, recebeu-a com um grande sorriso. _ Ah, bela Katie! Voc uma linda viso para olhos cansados. O alegre e vagaroso cumprimento a irritou. A nica pessoa que costumava cham-la de Katie era seu pai e considerava o diminutivo pessoal demais para ser usado gratu itamente por esse patife charmoso. Alm disso, o sotaque escocs de Callum estava mai s pronunciado do que o habitual, denunciando que ele j exagerara na bebida. _ Voc est embriagado _ acusou ela, mas sua desaprovao no pareceu exercer o menor efei to sobre Callum. Seu sorriso s aumentou e ele estendeu o brao, tentando peg-la pela cintura. Ela saltou para trs, olhando feio, mas a resposta foi uma alegre piscadel a. Katrine pensara em deixar o salo o mais rpido possvel, mas resolveu se demorar, sabe ndo que enquanto estivesse ali os MacLean no conversariam sobre suas tramas. Como sua presena iria atrasar um pouco seus planos e isso lhe pareceu uma pequena e sa borosa vingana. Endireitando os ombros, comeou a servir a cerveja. Quando voltou a se aproximar de Callum, ele pegou a jarra e serviu-se sozinho. O lhando em volta, levantou a caneca de estanho e falou: _ Um brinde a todos ns por entregarmos com xito o carregamento! Os homens responderam vagarosamente, lanando olhares cautelosos para Katrine enqua nto erguiam as canecas. Ela olhou para Callum intrigada, imaginando qual seria a tal carga. _ O que voc quis dizer com esse brinde? Em que tipo de atividades ilcitas voc e seus cmplices esto envolvidos? _ Katie, voc est me ofendendo! _ sorriu Callum, bem humorado. _ Daqui a pouco vai n os acusar de sermos livres comerciantes. _ Livres comerciantes! Contrabandistas, isso sim! Raith interrompeu a conversa secamente. _ Sugiro, meu caro primo, que tome cuidado com o que revela srta. Campbell. Ela j ameaou nos denunciar aos cobradores de impostos ingleses. _ Oh, Katie, voc nunca faria isso conosco, no ? _ E por que a dvida, Callum? _ perguntou Raith, antes que ela pudesse dizer algum a coisa. _ Seria apenas mais um caso de um Campbell traindo seus compatriotas. Katrine apertou os lbios com fora. Estava a ponto de dizer que no s acusaria os MacL ean de sonegao de impostos, como tambm de contrabando e rapto, mas achou melhor no di zer nada devido ao clima hostil. Sua expresso, contudo, deve ter denunciado seus s entimentos, porque Callum balanou a cabea com fingida tristeza. _ Ah, que pena, Katie, voc perdeu uma tima oportunidade. Os soldados ingleses esti veram aqui ainda h pouco. Soldados ingleses? Ali em Cair House? _ Eles... eles estavam procurando por mim? _ perguntou, rouca. _ E quem mais poderiam estar procurando, srta. Campbell? _disse Raith. Katrine ficou olhando para ele chocada, percebendo o quanto estivera perto de ser resgatada. E Raith sabia disso, pensou analisando seus olhos azuis agora sombrio s. Ele a repreendera por colocar a vida de Meggie em perigo, mas gostara de sabe r que sua cativa estava longe da manso. _ Os soldados, como sempre, foram muito educados ao invadir minha casa _ zombou Raith _, e tiveram grande prazer em revistar cada cantinho de Cair House. Devo di zer que eu tambm senti um grande prazer quando eles no encontraram nem sinal de vo c.

Fora por isso que Raith sara a sua procura? Quisera impedi-la de voltar manso ante s da milcia partir?, imaginou Katrine desanimada. Talvez por isso que ele a beijar a to ardorosamente. Quisera adiar sua volta... A suspeita de que fora usada de uma maneira to calculista a magoou profundamente. E tambm atiou sua raiva. Quis dizer a Raith, ali mesmo, como seus atos haviam sido desprezveis, mas no encontrou palavras que poderiam ser usadas por uma dama. A exp resso levemente caosta que viu no rosto moreno aumentou sua sensao de impotncia e el conseguiu lanar-lhe um olhar feroz. Raith MacLean teve a audcia de sorrir. Katrine voltou para perto da bandeja e pegou uma jarra de cerveja, quase atirando -o em Lachlan, que era o MacLean mais prximo. O ruivo recuou. Lanando-lhe um sorris o doce e forado ela comeou a dar a volta na mesa, enchendo as canecas vazias. Foi ento que algum props um brinde: _ Que quando estivermos subindo a montanha da fortuna no encontremos um amigo des cendo! Todos levantaram as canecas e beberam. Depois um outro MacLean gritou: _ Que tenhamos cada vez mais amigos e nunca precisemos deles! Os brindes se suce deram e Katrine precisou correr de um lado para o outro para no deixar as canecas vazias. _ Que sejamos sempre alegres! _ props um outro homem. _E que jamais encontremos o mal! Que vocs encontrem sempre o mal, emendou Katrine em silncio e cheia de azedume enq uanto servia uma outra rodada. Estava chegando perto de Raith quando Ewen levanto u-se e ergueu a caneca num gesto solene. _ James Francis Edward, o verdadeiro rei! _Verdadeiro rei? _ resmungou Katrine baixinho, irritada em constatar que os mont anheses insistiam em ignorar o fato de que o rei James II, pai de James Francis Edward, fora deposto por um protestante h mais de setenta anos. _ Voc est falando no Velho Pretendente _ falou mais alto. Na mesma hora Katrine percebeu que fizera mal em falar. Ouviu murmrios de indignao. Os MacLean que haviam comeado a erguer as canecas, pararam a meio do caminho. Um homem idoso, cuja caneca ela estava enchendo, lanou-lhe um olhar que gelou seu sa ngue. Assustada, recuou, procurando inconscientemente a proteo de Raith, sentado a sua esquerda. Todavia no chegou a se aproximar dele. Pisou na barra da saia compri da demais e tropeou, procurando apoio na beirada da mesa. O jarro que segurava ca iu e a cerveja espalhou-se pela mesa e foi molhar o velho irritado. _ Cadela maldita! _ gritou ele, levantando-se de um salto. Katrine mal teve tempo de registrar o xingamento antes do velho puxar uma pistol a do cinto e apontar diretamente para sua cabea. No mesmo instante sentiu dedos f ortes pegando sua saia e subitamente descobriu-se sendo puxada para o colo de Rai th. A exploso foi ensurdecedora. Katrine ficou atordoada com a sucesso de acontecim entos. Raith xingava o velho em galico, que continuava com seus improprios enquant o era contido por outros homens. Tentando recuperar o flego, ela lanou um olhar par a a pistola fumegante do velho e sentiu o sangue deixar suas faces. Escapara por pouco de ter a cabea estourada. A despeito dos xingamentos de Raith, o velho continuava lanando olhares de dio para ela e seu queixo barbado tremia de clera. Ento, apunhalando-a com o olhar, ele sa iu. Atordoada, Katrine ficou vendo-o se afastar. Quando seu agressor sumiu de vista, ela lanou um olhar ao redor e viu os MacLean com expresses ferozes. Seria prudente , pensou, sair antes que um outro deles resolvesse us-la como alvo. Ainda fraca pelo susto, ela comeou a levantar-se do colo de Raith. Ele, segurando -a pelo brao, ajudou-a a recuperar o equilbrio, observando-a com o cenho carregado . Sem uma nica palavra, Katrine dirigiu-se meio cambaleante para a porta e saiu. Ela no poderia dizer como chegou at a cozinha. Ao chegar l, porm, percebeu que seria incapaz de enfrentar a curiosidade dos criados e os olhos observadores de Flora . Sem ser notada, voltou a sair e foi se esconder na lavanderia. Quase sem perceber o que estava fazendo, pegou uma vassoura e comeou a varrer o p iso de pedra, como se a tarefa fosse capaz de acalmar seus nervos. Contudo, suas mos tremiam tanto que mal conseguia segurar o cabo. Ela se enrijeceu toda quando

ouviu Raith falar da porta, num tom suave: _ Voc est bem? Uma onda de raiva tomou conta dela. _ No! No estou bem! Detesto este lugar! Estou farta de ser mantida prisioneira! Es tou farta de ser feita de boba. _ Parou, sem flego, olhando para Raith. _ J sei, j sei, no precisa dizer. Foi minha culpa, pronto! Sua voz falhou no final da frase e embora mentalmente Katrine amaldioasse Raith, todo seu cl e os homens em geral, no conseguiu reunir foras para dizer isso em voz a lta. Largando a vassoura, sentou-se no banco diante da mesa de pinho e cobriu o rosto com as mos trmulas. _ Voc e seus capangas... no so mais do que pagos incivilizados e sedentos de sangue.. . Ento ela comeou a chorar baixinho, emitindo soluos abafados que comoveram Raith. El e precisaria ter um corao de pedra para poder ignorar tanta tristeza. Aproximou-se dela e sentou-se a seu lado. Pareceu-lhe o gesto mais natural do mundo peg-la em seus braos. _ Psiu _ murmurou, afagando seus cabelos. Katrine escondeu o rosto em seu peito e deixou as lgrimas rolarem a vontade. _ Aquele bruto... ele... ele tentou me matar. _ Calma, menina, pare de chorar ou ento voc vai afogar em lgrimas. _ Raith acaricio u os cachos vermelhos e tentou acalm-la com palavras carinhosas, como costumava f azer com Meggie. Percebia que Katrine no podia estar pensando com clareza ou senao no estaria aceitando seu conforto. Ele mesmo no estava agindo com lucidez, reflet iu, permitindo-se ficar perto dela, especialmente depois do que acontecera na ca mpina. Ainda queimava de desejo insatisfeito. No entanto, enquanto as lgrimas de K atrine ensopavam a frente de sua camisa, sentiu a semente de uma emoo muito mais s uave, e nem por isso menos embriagadora do que o desejo, comear a crescer em seu nt imo. Passaram-se alguns instantes antes dos soluos diminurem para Katrine poder falar c om alguma coerncia. _ Por que aquele homem me odeia tanto? O que fiz para ser alvo de tanta hostilida de? Raith suspirou, encostando a face nos cabelos ruivos. A resposta a essa pergunta estava a sculos de distncia deles. O derramamento de sangue e a amargura entre os MacLean e os Campbell jamais permaneciam dormentes por muito tempo e eram facilm ente despertadas por um acidente to simples como o derramar de um jarro. Ele suspirou de novo, profundamente. Era o culpado por ter deixado a situao escapar do controle. Nunca deveria deixar essa pequena megera de cabelos de fogo chegar perto de seus homens. Devia t-la mandado embora no instante em que a vira entrar. _ Hector no pode ser repreendido pelo seu dio contra os Campbell _ explicou suaveme nte. _ Ele perdeu todos seus entes queridos nos levantes de Quinze e Quarenta e Cinco. Isso no algo que algum esquece com facilidade. _ Mas eu, pessoalmente, no fiz nada a ele. _ Isso no faz diferena para um montanhs. Alm disso, eu no diria que Hector agiu sem s er provocado. Primeiro voc menosprezou o rei dele e depois ensopou-o de cerveja. No de admirar que ele tenha perdido a pacincia. _ Raith fez uma pausa e, quando volt ou a falar, havia um tom brincalho em sua voz. _ Voc deve compreender bem o que aco nteceu. Seu temperamento bem instvel e cada vez que o solta, consegue pr fogo no m ato. Ouvindo a brincadeira, Katrine fungou e afastou-se, levantando os olhos vermelho s para o rosto de Raith. Uma lgrima rolou e foi parar perto do canto de sua boca ainda trmula. Raith sentiu vontade de enxug-la com um beijo. _ Eu no devia ter falado no Velho Preten... no-seu rei. Mas a cerveja foi um acid ente. Tropecei na barra da saa... ela comprida demais para mim. _ Katrine comeou a chorar de novo e Raith pegou-a ternamente pelos ombros. _ Ento teremos de encontrar alguma coisa melhor para voc usar. As roupas de minha mulher devem lhe servir bem. Katrine parou de chorar de repente. Fungando de novo, olhou para Raith. Ele esta ria mesma lhe oferecendo as roupas de Ellen? Com dificuldade, .engoliu um soluo, lembrando-se do que Raith acabara de fazer... ele a tirara do caminho de uma bal

a. _ Parece que tenho uma divida de gratido com voc.., por salvar minha vida. _ E por deix-la me usar como leno _ sorriu Raith. _ E ento, j fechou a torneirinha? _ Ele estendeu a mo para enxugar uma lgrima. _ A nica coisa que lhe peo, minha doce m egera, que voc se esforce para no fazer comentrios incendirios quando estiver perto e gente do meu cl. Seno serei obrigado a tranc-la na masmorra para proteg-la. Desta vez ele estava mesmo brincando, percebeu Katrine. E sorrindo. Um lindo sorr iso. Um perigoso sorriso. Ela mirou os olhos azuis, sem tomar conscincia de outra coisa que no fosse o homem cujo hlito a tocava. Ainda se sentia abalada, mas a ca usa original desaparecera de sua mente. O som de um pigarro chegou a eles. Katrine afastou os olhos de Raith com grande dificuldade e virou-se para a porta. Viu Callum balanando a garrafa de usque entre os dedos, dando a impresso de que j estava ali h bastante tempo. Imaginou se conti nuava embriagado, mas logo notou que sua expresso era totalmente sbria e um tanto e speculativa. Enquanto ela tentava recobrar a compostura enxugando as faces, Callum avanou para perto da mesa, servindo uma dose de usque na canequinha de porcelana que trouxer a consigo. _ Eu lhe trouxe uma gota disto para acalmar seus nervos _ disse, oferecendo a can eca a Katrine. _ Mesmo uma moa com seu gnio e coragem s vezes precisa de ajuda. _ No bebo lcool. Raith pegou a canequinha com um sorriso. _ Beba, vai fazer bem para voc. Beba, vamos, ele perfeitamente legal. Ns pagamos to dos os impostos. Katrne hesitou por alguns instantes e depois tomou um gole. A bebida desceu por sua garganta, queimando at o estmago e fazendo-a perder a resp irao. Teria dito queles malvados o que pensava deles por a obrigarem a tomar uma poo to vil, mas no encontrou flego para falar. Nesse momento, Lachlan surgiu na porta. Ele segurava a boina azul entre as mos e parecia extremamente sem jeito. Raith ergueu os olhos para o teto numa splica muda, imaginando qual seria o prximo homem de seu cl que apareceria na lavanderia sofrendo de conscincia pesada. Katrine , por outro lado, ficou imaginando se o lcool afetara sua viso. Poderia jurar que via vergonha no rosto j vermelho do grandalho. Ele entrou timidamente. _ Srta. Campbell? _ Ele hesitou e seus dedos grossos pareciam a ponto de rasgar a boina. Katrine olhou para ele, perplexa. _ Sim? Mas Lachlan continuou de boca fechada e ficou um tom mais vermelho. Raith finalme nte compadeceu-se de seu parente e interveio. _ Lachlan, meu rapaz, o que voc gostaria de dizer srta. Campbell? Veio oferecer su as desculpas? O ruivo pareceu aliviado por ter um motivo para afastar o olhar do rosto de Katr ine e fix-lo no chefe de seu cl. _ Sim. Ela no deveria ter feito algo to estpido como ofender nosso rei, mas no merec ia levar um tiro. Katrine estivera pensando a mesma coisa, mas no gostou muito de Lachlan usar a pa lavra estpido para descrever suas aes. No entanto, sorriu quando o grandalho continuo : _Hector cometeu uma barbaridade. algo abaixo de um MacLean guerrear com uma mulhe r. Todos os rapazes concordam com isso. Katrine olhou para Lachlan com sbita aprovao. Ele fora ao fundo da questo, o que ach ava notvel em algum normalmente to lento. _ Barbaridade pouco _ disse, ainda amuada. _ Bem, Hector estava bbado. _ Concordo inteiramente, mas isso no desculpa. Ele podia ter me matado. _ Sim, eu sei _ disse Lachlan cabisbaixo. _ Um MacLean jamais deveria copiar os c ostumes de covardes, como os dos Campbell, por exemplo. Katrine sentiu-se ofendida, mas decidiu que podia se dar ao Luxo de ser magnnima.

Afinal, trs dos MacLean, inclusive o chefe do cl, estavam praticamente de joelhos diante dela. Era pena um momento to impar no poder durar muito. _ Obrigada, sr. MacLean _ disse ela, com um ar virtuoso. _Aceito suas desculpas e de seus parentes. E por favor, queira dizer a Hector que lamento ter-lhe causa do algum aborrecimento. Digalhe tambm que terei prazer em lavar sua camisa, se ele no tiver quem o faa. Lachlan ento olhou diretamente para ela com uma expresso satisfeita no rosto largo. Murmurando uma resposta incoerente, afastou uma mecha ruiva da testa, enfiou a b oina na cabea e saiu quase correndo. _ Ora, ora _ riu Callum. _ Nunca imaginei que fosse ver Lachlan to preocupado com uma moa. Parece que voc tem um novo apaixonado, bela Kate. _ Ao ver o ar de desagrad o de Katrine, ele sorriu. _ Agora termine sua bebida, como uma boa menina. _ Ah, agora estou entendendo. No satisfeitos em atirar em mim, vocs pretendem me e nvenenar. Ou, no mnimo, me fazer perder os sentidos. _ Vejo que voc j est se recuperando _ murmurou Raith. Katrine virou-se para ele zangada, mas quando viu os profundos olhos azuis lembr ou-se de como Raith a consolara h poucos instantes e a beijara antes disso. O pens amento a deixou embaraada. _ Recuperei o nimo para minha prpria sorte _ falou. _ Ela minha nica proteo contra e se bando de... de... _ Pagos incivilizados e sedentos de sangue? _ completou Raith. O sangue subiu s faces de Katrine. _ Acho que nem todos vocs so sedentos de sangue. _ Ela hesitou e depois levantou-se rapidamente. Tinha de evitar a proximidade de Raith. _ Agora, se vocs me permitem , eu gostaria de me recolher ao meu quarto. _ No dando tempo para receber uma nega tiva, entregou a caneca com usque a Callum enquanto passava por ele na sada da lav anderia. Os dois homens ficaram olhando para a porta, surpresos com a fuga apressada. Ento Raith olhou ao redor um tanto perplexo. Nunca em sua vida estivera to constanteme nte na cozinha de sua casa e menos ainda na lavanderia. _ Roupas de Ellen, hein? _ murmurou Callum. Raith ergueu os olhos para o primo e viu bom humor em seu rosto. Sorriu. _ Uma fraqueza momentnea que sem dvida virei a lamentar. _ Sem dvida. Inclinando-se para apoiar os cotovelos na mesa atrs dele, Raith deixou escapar um suspiro. _ O que h numa mulher em lgrimas que faz um homem ansiar por lhe oferecer consolo? _ Desejo, talvez? A necessidade de se sentir poderoso? Raith no respondeu, sabendo que o primo estava zombando dele. _ Ah, a que ponto voc desceu, primo _ brincou Callum. _Aproveitou-se do choro de uma mulher provocante para acarici-la. Raith balanou a cabea vagarosamente. _ Ela mesmo provocante, no? _ Mas tambm uma diabinha. Uma megera com uma lngua letal. Mas existe um jeito cert o de se lidar com megeras e eu o descobri h muito tempo. _ E qual ele? _ quis saber Raith, erguendo uma sobrancelha. _ Tente beij-la. Ela no poder falar se estiver com os lbios ocupados. _ Callum solto u uma risada. _ Mas no estou lhe contando nada que voc j no sabia. Raith lanou-lhe um olhar atravessado, mas Callum ignorou-o e bebeu o resto do usqu e da caneca. Depois aproximou-se do primo e colocou a garrafa sobre a mesa. _ Tome. Acho que voc vai precisar disto muito mais cedo do que imaginava.

CAPITULO IX

Teria a milcia inglesa desistido da busca? Seu tio a abandonaria merc do cl MacLean ? Katrine s foi encontrar tempo para se fazer essas perguntas dois dias depois do incidente no salo no fundo da cocheira e as respostas para elas foram muito menos do que satisfatrias. Ela estava no segundo andar da casa, pois recebera a tarefa de contar os lenis e inspecion-los procura de rasgos. Usava um bonito vestido de f usto listado em azul e branco com a saia drapeada nos dois lados dos quadris e arm ada com pequenas anquinhas, abrindo-se para exibir uma angua branca. O peitilho a zul com barbatanas afinava sua cintura e erguia os seios no decote, que estavam m odestamente cobertos com um leno branco. Fora um conforto e tambm uma pequena vitria receber roupas decentes. A pedido do l orde, Flora aparecera com vrias peas de roupa tiradas do ba de sua patroa, embora a governanta no parecesse muito satisfeita com essa profanao da memria da santificada llen MacLean. O vestido era um pouco curto pois, como j haviam dito, ela era mais alta do que E llen, e assim era muito melhor, pois pelo menos no correria o risco de tropear e l evar um tiro na cabea. Katrine cantarolava baixinho quando foi novamente surpreendida por Callum MacLean . Ele sara de um dos quartos do corredor e parou ao v-la na saleta das roupas de c ama e banho. _ Cada dia mais bonita _ elogiou ele com sua habitual franqueza, observando-a da porta. Seu olhar foi uma descarada tentativa de flerte. Katrne corou quando viu o s olhos escuros descerem para seu decote, mas no fundo ficou satisfeita com a ap rovao que leu neles. E, mais perturbador, flagrou-se imaginando se Raith mostraria a mesma expresso quando a visse. O bom humor de Katrine se foi quando pensou em Raith MacLean. H dois dias estava evitando-o por completo ou talvez ele a estivesse evitando, no saberia dizer ao c erto. Mesmo assim recuperara-se mais rapidamente do susto de quase ter morrido d o que do efeito devas tador e da ternura com que ele a consolara. Decidida a no pensar no lorde, voltou toda sua ateno para os lenis, ignorando Callum at ele voltar a falar. _Raith partiu ontem para encontrar-se com os MacLean de Duart. Ela lanou-lhe um olhar interessado, ansiosa em obter alguma informao sobre sua liber tao. _Quer dizer que ele entrou em contato com meu tio? _Ainda no. E no vai fazer nada at saber o que Argyll est planejando em relao aos MacL an de Duart. Colin Campbell resolveu oferecer urna recompensa a quem der informaes

sobre seu paradeiro, mas at agora no fez nenhuma retaliao contra nosso cl. Uma recompensa? J era algum consolo. _Segundo Raith, o duque no tem a menor idia de que os MacLean esto envolvidos em seu seqestro. _Sim, mas ele no tolo e deve ter suas desconfianas. Mas simples desconfianas no resultariam em sua libertao, pensou Katrine com tristeza. Ainda estava aborrecida por ter estado longe da manso quando os soldados tinham vindo a sua procura. Nunca mais encontraria uma oportunidade igual. Agora Raith, com toda a certeza, colocara vigias para avis-lo da aproximao da milcia e a trancar ia ou a esconderia em outro lugar. Jamais permitiria que fosse encontrada. _Bem, desejo que alguma coisa acontea logo _ acrescentou cheia de ressentimento. _ Vocs no tm o direito de me manterem aqui. _Pode ser que sua estada no seja muito demorada. Desconfio que meu caro primo est to ansioso em se livrar de voc quanto voc est para sair daqui. _Impossvel _ disse Katrne secamente. _ Mas se est mesmo ansioso para me ver pelas c ostas, s tem de negociar minha libertao com meu tio. _Raith ainda est pensando nas exigncias que pretende fazer. _Na certa est pensando em pegar pessoalmente o dinheiro do resgate. Callum lanou-lhe um olhar maroto quando se preparava para sair. _Penso que essa idia no lhe ocorreu. Acho que vou sugeri-la. Quando Callum se afas tou, Katrine continuou a pensar em sua situao. A idia era desagradvel, mas ficava ca da dia mais claro que permaneceria presa por um longo tempo. Contudo, nunca tiver a o hbito de ficar lamentando uma circunstncia que no podia controlar. Enquanto est ivesse em Cair House, deveria extrair o mximo de proveito de seus apuros. De fato, poderia at fazer algo de muito bom, corno auxiliar a pequena Meggie. Mal vira a menina nos ltimos dias, mas queria desesperadamente ajud-la, apesar das ordens de R aith proibindo-a de encontr-la: Naquela noite Katrine esperou at todos estarem dormindo antes de acender uma vela e descer as escadas p ante p. Nunca recebera permisso de entrar na parte da frente da manso e por isso levou um bom tempo at encontrar a biblioteca. Vendo as fileir as de livros encadernados em couro, ps o candeeiro sobre uma mesinha e comeou a fol he-los um a um procura do que desejava. E foi assim que Raith a encontrou. Na ponta dos ps, esticando-se para pegar um li vro numa prateleira mais alta, usando uma camisola de cambraia um pouco curta que expunha uma boa parte de suas pernas e tornozelos. _Ser que pode me explicar o que est fazendo aqui? Katrine assustou-se com aquela apario sbita. Com uma exclamao de espanto, deixou cair o livro que pretendia folhear. _O que... o que voc est fazendo aqui? _Se no me engano, esta minha casa. _Eu sei... quero dizer... no esperava que voc fosse voltar to cedo. _Isso bvio. _ Raith lanou-lhe um olhar autoritrio enquanto se aproximava dela. _ Pe rguntei o que est fazendo aqui. No me recordo de ter-lhe dado permisso para se serv ir de minha biblioteca. Katrine recuou, assustada, encostando-se nas estantes. _Eu... eu estava procurando um livro para ler. Ele parou a um passo de distncia dela. Katrine olhou-o tensa, com os lbios entreab ertos, quase sem flego. Raith, estudando-a com olhos semicerrados, subitamente se deu conta de como seu rosto ficava ainda mais radiante sob a luz da vela, de como seu corpo parecia pro vocantemente virginal envolvido por metros e metros de um tecido to leve. Ele baixou o olhar. A camisola fora de Ellen, mas Katrine Campbell tinha muito po uco em comum com sua esposa. Os cabelos ruivos e rebeldes estavam presos numa tra na grossa e os seios fartos delineavam-se contra o tecido macio. Ele podia discer nir a sombra dos mamilos com um mnimo de esforo. A viso fez o desejo despertar em seu corpo. Luta ndo contra ele, obrigou sua ateno a voltar para o assunto em questo. _Por que _ perguntou com ameaadora calma _ estou com a impresso de que voc no disse a verdade? Quando Katrine no respondeu, Raith inclinou-se para pegar o livro que ela deixara

cair. _Ervas Medicinais? _ leu e depois lanou-lhe um olhar penetrante. _ Ser que voc prete nde me envenenar? _No... claro que no. _ Vendo-o erguer uma sobrancelha numa ntida expresso de ceticism o, Katrine levantou o queixo num gesto de desafio. No entanto, logo achou que se ria melhor confessar. Afinal, ia precisar da permisso de Raith para pr em prtica seu s planos. _ Muito bem, se quer saber, vim procurar um livro com bastante figuras . Raith olhou para ela sem compreender. _Eu... eu queria encontrar algumas ilustraes para Meggie copiar. Pretendo ensin-la a desenhar. _Voc quer ensinar Meggie a desenhar. _Foi exatamente o que eu disse _ retrucou Katrine, no gostando nada do modo como R aith conseguia intimid-la com um simples olhar. _ Ela tem pouco talento artstico, m as a tcnica pode ser aprendida. Pensei que seria bom Meggie ter um meio de express ar seus pensamentos... de aliviar um pouco o tormento que sente. Como no pode fal ar... _ Sua voz foi sumindo diante da expresso sisuda de Raith. Ele surpreendeu-se com o anncio, tanto pelo atrevimento de Katrine em desafiar abe rtamente suas ordens, quanto pelo fato de a idia fazer sentido. Seria mesmo bom p ara Meggie ter um meio de se comunicar e nada como uma mulher para lhe ensinar ce rtas coisas. Por que no pensara nisso antes? E mais, no deveria ter feito julgamen tos apressados sobre essa representante dos Campbell. Agora estava percebendo que sua preocupao com a possibilidade de ela querer usar Meggie em seu proveito no tin ha nenhum fundamento. Seu interesse na menina era genuno. Estranho, pensou, Ellen sentia muito medo de Meggie devido a sua expresso solene. De novo, sem que consci entemente quisesse faz-lo, surpreendeu-se lembrando de sua esposa e comparando-a com sua prisioneira. Ellen era delicada, gentil e tmida. Corava quando ele brinca va e fugia assustada quando o via franzir o cenho. Chorara muito na noite nupcia l e apesar de ele ter conseguido acalmar seu pavor, jamais conseguira aceitar pl enamente seus carinhos. O leito matrimonial fora tudo, menos satisfatrio. Ellen se submetia sem protestos durante suas pouco freqentes visitas, mas sempre o deixava com a impresso de que estava se impondo. Por mais gentil ou paciente que fosse, s ua mulher sempre encarara o sexo como uma obrigao. No aconteceria o mesmo com Katrine, pensou, lembrando-se da ardente reao ao seu bei jo. Tinha certeza que essa moa de gnio irascvel e capaz de excit-lo com um simples o lhar devolveria carcia por carcia, no apenas dando mas tambm exigindo. Raith apertou os lbios, aborrecido com esses pensamentos. Era um tolo por estar f azendo comparaes. Ellen fora uma criatura delicada, uma dama de maneiras tranqilas, que jamais falava alto e nunca externava irritao. S uma nica vez ele a ouvira levant ar a voz _ quando gritara de agonia, tentando dar luz ao seu filho. O sentimento de culpa e a auto condenao que o haviam perseguido depois da mor te de Ellen o tinham levado a um longo perodo de abstinncia. No fora apenas sua pos io de chefe do cl e a averso diante da idia de gerar um filho ilegtimo que o impedir de procurar companhia feminina. Mais do que tudo, o que o levara a isso fora a f alta de desejo de gerar um filho, de submeter qualquer outra mulher s dores lanci nantes que Ellen sofrera, de arriscar v-la morta. No fundo sabia que isso era boba gem, pois dezenas de crianas nasciam diariamente na Esccia, sem nenhuma complicao. Ma s nem todos os trabalhos de parto eram acompanhados por algum como Morag... Katrine, embaraada com o silncio, observou Raith cautelosamente, imaginando no que estaria pensando. Em seus olhos havia uma emoo que no conseguiu decifrar. _Por favor _ acabou sussurrando. _ Deixe-me fazer alguma coisa por Meggie. S quer o ajud-la. A splica arrancou-o de suas reflexes e fez seu corao se comover. Ele perdera a batalh a e sabia disso. Jamais poderia negar um pedido to simples e altrusta. Fechou os o lhos, lutando contra o desejo de tomar Katrine nos braos. Fora um grave erro seqest r-la. Agora tinha de se livrar dela o mais rpido possvel, antes de perder novamente o controle, pois duvidava que na prxima vez seria capaz de parar s num simples bei jo. Percebendo a verdade, tornando-se consciente do quanto a queria, praguejou e m silncio. Katrine estudou os traos firmes de Raith intrigada com o jogo de emoes que via no r

osto moreno. O silncio se prolongou por mais alguns instantes e foi quebrado por uma resposta num tom baixo e spero que a intrigou. _Est bem, voc pode ensinar Meggie a desenhar. _Posso mesmo? _ Katrine no esperava que ele capitulasse to depressa. _ Vou precisa r de lpis e pergaminhos. _Pea a Flora para procur-los. As coisas que voc precisa esto guardadas em algum ba. M nha mulher era muito prendada nesses refinamentos femininos. _E tambm vou precisar de um lugar para trabalhar com Meggie, uma sala ou saleta on de exista uma escrivaninha ou uma mesa. _Temos um quarto de brinquedos no segundo andar. Acha que servir? _Claro! _Ento tem minha permisso para us-lo. Ele ainda devia estar se sentindo culpado por ela quase ter morrido com o tiro de Hector, decidiu Katrine, surpresa com tanta benevolncia. _Deseja mais alguma coisa, srta. Campbell? _ indagou Raith secamente, quando a v iu parada, olhando-o em silncio. Katrine hesitou um pouco, mas resolveu aproveitar a boa disposio de seu captor. _Papel de carta e envelopes _ murmurou. _ Eu gostaria de escrever para a famlia q ue deixei na Inglaterra. Minhas irmas... minha tia... elas devem estar preocupada s por no receberem notcias minhas. Claro que no direi uma nica palavra sobre o seqest ro _acrescentou rapidamente, quando viu o rosto de Raith endurecer. _ S... s no quer o deix-las aflitas. Raith conteve um suspiro, sabendo que perdera uma outra batalha. _Muito bem, voc poder escrever a elas, desde que no conte onde est ou fale sobre seu tio. Naturalmente, lerei as cartas antes de serem enviadas. _Sim... claro. Muito obrigada _ sussurrou Katrine. O leve tremor em sua voz quase fez Raith perder a cabea. Ficou ali, olhando -a e sentindo uma atrao to poderosa que era quase uma dor fsica. Um longo momento carregado de sensualidade os envolveu. Era quase possvel sentir a paixo fluindo entre eles. Raith estava terrivelmente consciente das curvas suave s sob a camisola, e Katrine observava, fascinada, como a luz da vela fazia os ca belos negros e os olhos azuis brilharem. Katrine sabia que devia subir para seu quarto, mas no conseguia reunir fora de von tade para se mexer. Havia algo eletrizante nos olhos de Raith que a fazia perman ecer ali, que prendia a respirao em sua garganta. E se ele a beijasse de novo, pen sou, alarmada. E por que queria tanto que ele a beijasse? Por que essa moa o fascinava tanto, pensou Raith, hipnotizado. O que havia nela q ue o fazia perder a calma de um modo como nenhuma mulher conseguira antes, que es timulava seus sentidos a um ponto alm de qualquer lgica? Quase sempre sentia-se di vidido entre a vontade de esgan-la ou beij-la para sentir a resposta apaixonada s sua s carcias. Raith comeou a dar um passo para cobrir a distncia entre eles, mas se conteve no lt imo instante, cerrando dentes e punhos. No, aquilo no era normal! Com certeza reagia assim porque ha- -via muito tempo que no estava uma mulher. Seria melhor comear a visitar a viva simptica de Strontian qu e sabia como evitar filhos. E, com toda a certeza, devia fazer uso da garrafa de usque que Callum to sabiamente lhe entregara. Com um movimento decidido, Raith deu um passo atrs. Com um movimento decidido, Katrne fugiu para seu quarto... Como se estivessem cumprindo um mudo acordo, os dois passaram a se evitar. Raith no se permitia acreditar que podia estar atrado por uma Campbell, por mais bela e sedutora que fosse, enquanto Katrine recusava-se a admitir que seu captor a afet ava, e no apenas fisicamente. Pensando bem, tinha de admitir que ele possua muitos dos atributos do prncipe encantado que criara em sua imaginao. Raith passou aqueles dias ocupando-se com a administrao de seu cl e Katrine com os afazeres domsticos e as aulas de desenho de Meggie. Todas as tardes, por duas hor as, ela trabalhava com a menina da maneira que costumava fazer com todos seus em preendimentos: lanando toda sua alma no projeto. No entanto, durante o resto do di a, sentia-se sempre inquieta e irritvel. Chovia sem parar, o que a impedia de sair

de casa para admirar a beleza natural das Terras Altas. E o confinamento forado aumentava seu problema, pois surgiu um novo motivo para querer escapar do cativei ro: estava se enamorando de Raith. Apesar de todos seus esforos, ele estava sempre em sua mente. Passava um bom tempo se preocupando com a hiptese de ele voltar a beij-la e imagina ndo como ela reagiria. Sabia muito bem que deveria repeli-lo at mesmo com violncia se se atrevesse a tomar novas liberdades, mas temia acabar respondendo ao beijo com o mesmo ardor de antes. Oh, como gostaria que seu tio a libertasse o mais depressa possvel! Desejava ter lembrado de perguntar a Raith, naquela noite na biblioteca, se j comeara as negoci aes de seu resgate. Agora no tinha coragem de aproximar-se dele com essas indagaes. E screvera para suas irms e tia, mas entregara as cartas para Flora pass-las a Raith, pois no confiava mais em si mesma. No entanto, de vez em quando ela praguejava baixinho contra o senhor de Ardgour por estar levando tanto tempo para resolver sua situao. Um dia Flora ouviu seus re smungos e respondeu com mais um de seus provrbios: D mais frias lngua do que cabe Katrine estava em Cair House h cerca de quinze dias quando descobriu mais sobre a falecida esposa de Raith. Fora com Flora procurar um bloco de desenho numa elegan te saleta de estar quando teve a ateno despertada por um quadro pendurado sobre um a graciosa lareira de mrmore. Ele mostrava uma moa vestida no auge da moda, com um penteado alto e elaborado, cuja pele de porcelana era acentuada por p de arroz e e uma marca de beleza numa das faces. Via-se que era uma mulher pequena, delicad a e muito bonita. _ Essa Ellen MacDonald? _ perguntou sabendo a resposta antes de a governanta bala nar a cabea bruscamente. O vestido era realmente luxuoso. A sobressaia de brocado cor de marfim estava dr apeada em pesadas dobras sobre anquinhas largas para exibir uma saia de rico cet im. O peitilho do mesmo cetim com barbatanas compridas fazia os seios delicados pareceram maiores no amplo decote. As mangas terminavam no cotovelo em cascatas de preciosa renda. Katrine no conseguiu deixar de se sentir inferior e no foi s pe la diferena no modo de vestir. _Ela era muito bonita _ admitiu, numa vozinha fraca. _Sim, linda. E tinha o gnio mais doce que se pode encontrar em uma moa. O olhar que Flora lhe lanou fez Katrine calar, sem jeito. Ser comparada a um tal m odelo de virtude, graa e beleza era muito deprimente. Katrine estava pensando em Ellen naquela tarde, quando Raith fez uma visita ao q uarto de brinquedos para acompanhar o progresso de Meggie. No mesmo instante ela ficou tensa, como se ele fosse capaz de ler seus pensamentos. Quando seus olhos se encontraram por cima da cabea da menina, Katrine desviou os s eus rapidamente. Estaria Raith comparando-a com sua mulher? Ela usava um vestido muito simples de sarja cinzenta e apesar dos cabelos estarem bem presos num coqu e bem comportado, tinha certeza de que jamais conseguiria competir com a lembrana da caprichosa elegncia de Ellen. Com algum esforo, Katrine mudou o rumo de seus pensamentos e obrigou-se a atender bem o dono da casa e exibir-lhe os avanos de sua pupila. Meggie usava um vestidi nho branco imaculado e tinha os cabelos negros presos por uma fita. Cheia de orgu lho, mostrou a Raith um desenho de uma borboleta um tanto gorducha. Ao ver o terno sorriso de aprovao que ele deu menina, Katrine sentiu uma forte emoo omar conta de seu corao. No era de admirar que tivesse respondido aos beijos. Qualq uer mulher ficaria atrada por um homem capaz de tanta gentileza com uma criana. Toda via, a gentileza que ele dispensava Meggie no se estendia a ela, exceto em casos excepcionais, como acontecera depois de Hector tentar mat-la. Katrine ouviu os elogios de Raith meio distrada, mas sobressaltou-se quando ele d isse, num tom tranqilo: _ A srta. Campbell deve ser cumprimentada pelo seu trabalho. _ Quando se virou para ela, seu rosto no mostrava a habitual ferocidade ou desdm. _ Muito obrigado _ acrescentou, no mesmo tom. As palavras aqueceram a alma de Katrine. Pela primeira vez conseguira fazer algum a coisa em que Raith no encontrara defeito. No entanto, foi com grande alvio que v

iu-o sair depois de alguns minutos, deixando-a sozinha com Meggie. Desse momento em diante, Katrine passou a ter dificuldade em se concentrar na lio. Vendo que seria intil insistir, ps um fim aula e levou a menina para a cozinha, o nde lhe serviria algo gostoso como prmio pelos seus esforos naquele dia. Enquanto Meggie comia o pudim, ela descascou os legumes para o jantar. Quando a menina terminou, Flora mandou-a subir e encarregou Katrine de ir buscar um balde de creme na leiteria. Ela aceitou a incumbncia com grande alegria, ansiosa por tom ar um pouco de ar fresco. Parara de chover e um ou outro raio de sol conseguira atravessar as nuvens para iluminar a tarde. Estava atravessando o ptio quase salt itante quando viu Lachlan MacLean entrar na leiteria. Curiosa, diminuiu os passos e aproximou-se da edcula em silncio. Lachlan estava ajoelhado num canto, diante de um dos lates de leite, mas foi a vi so de uma pesada espada em suas mos que a surpreendeu. Poderia jurar que ele estava desarmado quando entrara. Foi ento que percebeu que havia um tipo de alapo sob o l ato. Ela deu um salto para trs, escondendo-se com o corao aos saltos. Tinha certeza q ue se deparara com algo que no deveria ver. Dando a volta na edcula p ante p, esperou at ver Lachlan dirigindo-se para a cocheir a, carregando a espada. Tomada de curiosidade, Katrine entrou na leiteria e inspe cionou cuidadosamente o canto sobre o qual Lachlan se inclinara. No conseguia ver nada de diferente no piso, mas vira um alapo com seus prprios olhos. O que descobriu depois de vrios minutos de sondagem quase a fez cair de costas. U m esconderijo. Um armrio secreto cheio at a boca de armas dos mais variados tipos: espadas, espades e floretes, punhais, mosquetes, pistolas, escudos e muitas sacol as que deviam conter balas. Sem dvida, se procurasse mais atentamente, encontraria barris de plvora, a no ser que Raith a considerasse perigosa demais para guard-la d entro ou perto de sua casa. Raith. Katrine sentiu o corao comear a bater forte. Aquelas ar-mas no somente eram i nstrumentos de destruio, numa quantidade suficiente para iniciar uma pequena guerr a, como era traio um habitante das Terras Altas possui-las. Punia-se crime dessa es pcie com enforcamento. Embora pudesse gostar da idia de ver Raith MacLean esfriando numa cela por t-la seqestrado, o pensamento de que ele poderia ser enforcado era insuportvel. Todavia, seria essa sua sorte se se provasse que alm de rapt-la ele po ssua todo aquele armamento. Vagarosamente ela fechou a porta do alapo. Teria de pensar muito bem antes de decid ir o que faria com essa nova informao. Quando saa da leiteria entretida com seus pensamentos, Katrine recuou de susto ao dar de cara com o velho que tentara mat-la. Curvo e enrugado, ele ficou imvel, olh ando-a com ferocidade, parecendo pronto a assassin-la com seu cajado de pastor. _ Eu... eu... _ Katrine parou e engoliu em seco, percebendo que no precisaria dar explicaes por ter estado na leiteria. O velho com toda a certeza no a vira espiona ndo porque, caso contrrio, ela j estaria acertando contas com o Criador. Hector segurava alguma coisa enrolada num pano sangrento. Quando Katrine baixou o olhar para aquilo, o velho empurrou-lhe o pacote macabro nas mos. _ D isto a Flora MacDonald _ ele ordenou. O corao de Katrine saltou quando o pano se abriu para revelar as entranhas de um a nimal. Pelo menos, esperava que fosse um animal. S quando lembrou-se que Flora pre tendia fazer dobradinha para o jantar do dia seguinte que reconheceu o bucho de um carneiro, ainda quente. Pobre animal, pensou, meio fraca, sentindo o estmago rev irar. Segurando a coisa sangrenta o mais longe possvel, carregou-a at a cozinha e deposi tou-a, junto com o balde de creme, sobre a bancada em que Flora estava trabalhand o. Em seguida fugiu procura de ar fresco. Respirando fundo, deixou-se cair num d os degraus da escada da cozinha e apoiou a testa nos joelhos, lutando contra a nu sea. Continuava nessa posio, ainda no totalmente recuperada, quando ouviu o som de patas de cavalo no ptio calado e depois de passos apressados. _ Srta. Campbell... Katrine... o que aconteceu? Ao ouvir a voz um tanto spera, ela ergueu o rosto. Raith usava calas de montaria e uma camisa de linho com mangas dobradas at os cotovelos. _ O que aconteceu? _ repetiu ele. _ Alguma coisa errada?

Katrine olhou-o, intrigada com a expresso em seu rosto. Se no o conhecesse bem dir ia que Raith estava genuinamente preocupado com ela. _ Hector... ele me deu um bucho de carneiro. _ Ele fez o qu? Em vez de responder, Katrine comeou a abaixar novamente a cabea, mas Raith ps um ded o embaixo de seu queixo, obrigando-a a encontrar seu olhar. _ Conte-me o que aconteceu _ insistiu, continuando a prender-lhe o queixo at cons eguir extrair um relato completo do acontecido. Ento sua expresso se suavizou e ele colocou o p no degrau ao lado de Katrine e apoiou o brao no joelho. _ Ento foi s is so? Pensei que voc e Hector tivessem se envolvido numa luta de vida ou morte. Katrine ficou tensa ao ouvir essas palavras. A boca de Raith tremia um pouco, com o se ele estivesse reprimindo um sorriso. O pior que havia um brilho muito suspe ito em seu olhar, dando a impresso de que caoava dela. Desejando que um raio casse n a cabea dele, ela endireitou os ombros e fuzilou-o com o olhar. _Pode ser que voc esteja acostumado com coisas sangrentas, mas comigo diferente. Prefiro carneiro j cozido. _Eu tambm. _ Os olhos azuis cintilavam por trs dos clios espessos. Antes que Katrine pudesse dar uma resposta malcriada, Raith tirou um leno do cinto e caminhou at um barril que ficava junto a uma das calhas do telhado para captar gua de chuva. Ela ficou acompanhando seus atos, um tanto perplexa com a surpreen dente mudana de atitude. O brilho travesso que flagrara nos olhos de Raith a tinh a feito dar-se conta do quanto ele se parecia com Callum. Vendo-o molhar o leno n a gua, Katrine teve um outro pensamento estranho. Se Raith MacLean no fosse to srio o tempo todo, se no vivesse assoberbado com as responsabilidades de seu cl, poderia ser um brincalho charmoso como seu primo. Raith atravessou o ptio torcendo o leno e estendeu-o para ela. _Passe isto no rosto. Voc vai se sentir melhor. Com um olhar cauteloso, Katrine aceitou o pano mido e pressionou-o contra a testa . Ele refrescou a testa suada e afastou os ltimos vestgios da nusea. _Muito obrigada _ agradeceu, enquanto Raith sentava-se a seu lado no degrau. _Por nada, srta. Campbell. _ Inclinou a cabea numa mesura formal. _ Sempre a seu dispor. Katrine olhou-o um tanto desconfiada. Poderia ser uma tirada sarcstica, mas havia um bom humor em seu tom. _Voc me pregou um susto dos bons. Nunca vi uma moa branca e verde ao mesmo tempo. Um sorriso aflorou aos lbios de Katrine. _Eu tenho prtica em cuidar de uma casa e sei at cozinhar um pouco, mas nunca conse gui lidar com carne fresca. No tenho o menor talento para ser aougueira. Raith tirou o leno mido das mos de Katrine e com gestos suaves passou-o nas suas fac es agora coradas. _Sente-se melhor agora? _ murmurou, afastando alguns fios de cabelos que haviam lhe cado sobre a testa e prendendo-os atrs das orelhas. _S... sim. _ Ela teve de arrancar a palavra da garganta enquanto se obrigava a no estremecer diante do toque. Odiava esse lado sensvel de Raith MacLean. Ele a fazi a sentir coisas que no queria experimentar, fazia-a sentir capaz de realmente gost ar dele... ou de am-lo. Katrine afastou rapidamente os pensamentos desse terreno perigoso. Muito sem jeit o agora, evitou olh-lo, desejando que voltasse a ser o bruto insensvel de antes. G ostaria de nunca ter se envolvido com esse perigoso montanhs. Gostaria que ele a beijasse de novo e fizesse seu sangue transformar-se em fogo... Obrigando-se a controlar suas vergonhosos reflexes, forou-se a fazer a pergunta qu e h muito estava em sua mente. _ Voc teve alguma notcia de meu tio? Callum me contou que voc foi falar com seus pa rentes. Raith levou algum tempo para responder. Durante sua ltima viagem fizera bom uso do selo ducal que roubara do gabinete de Colin Campbell, emitindo recibos falsos p ara os MacLean de Duart. Isso, com toda a certeza, atrairia a ateno do Duque, mesm o que o seqestro da sobrinha de seu administrador no o tivesse comovido. No entanto , no pretendia revelar isso a Katrine. _ No, no tive novas notcias.

Katrine lanou-lhe um olhar intrigado, estudando sua expresso. Por que ele parecia relutante em falar sobre o assunto. _ Ento, o que pretende fazer? _ O mesmo de antes. Espetar. _ E com qual propsito? Ainda no entendi o que quer de meu tio. _ simples. S desejo receber de volta uma parte do dinheiro que Colin Campbell e o duque de Argyll vm roubando dos MacLean de Duart. _ Roubando? Meu tio no desonesto, j lhe disse. Pode ser que tenha sido zeloso dema is ao obedecer as ordens do duque, mas... _ Seu tio no diferente do resto de seu cl. Katrine comeou a sentir o sangue ferver, mas Raith impediu-a de responder acalora damente erguendo a mo. _ Por favor, no quero discutir com voc. Ela engoliu as palavras. Tambm no desejava entrar em um confronto desnecessrio. Incl inando a cabea, examinou Raith. No tinha a menor dvida de que ele tinha uma preocupao legtima com o bem estar de seu cl, mas em sua opinio estava tentando resolver o pro blema da maneira errada. _ Quer me responder uma nica pergunta? Por que no vai simplesmente conversar com o duque? Creio que se voc apresentasse seu caso a ele, talvez fosse ouvido. Procura ndo-o pessoalmente, poder lhe explicar suas razes, poder barganhar de alguma forma. Raith suspirou. _ Voc conhece o atual duque de Argyll? _ No pessoalmente, mas soube que... _ Ele possui todas as qualidades pelas quais os Campbell so famosos: falsidade, as tcia, covardia e avareza. Lembre-se que o general John Campbell lutou ao lado do ao ugueiro Cumberland contra seus compatriotas. Katrine percebeu que no adiantaria discutir. Para um homem das Terras Altas como Raith, qualquer um que no apoiasse a causa jacobita era considerado um traidor da Esccia, mesmo se j tivessem se passado quinze anos depois da ltima rebelio ter sido esmagada de maneira trgica. Alm disso, todos os duques de Argyll haviam sido feroz es inimigos dos MacLean, pois seus cls guerreavam h sculos e sculos. _ Mesmo assim _ insistiu Katrine _ , faz mais sentido conversar como uma pessoa c ivilizada em vez de continuar uma briga que poder levar a mais derramamento de sa ngue. Raith apenas balanou a cabea e disse: _ Algumas coisas valem um derramamento de sangue. Pretendo defender meu cl de tod as as maneiras que encontrar... o que no inclui conversar pacificamente com Argyl l _ terminou, olhando-a fixamente. _ Mas ser que no entende? Se continuar a ser inflexvel e vingativo, s conseguir piora r a situao. Penso que deveria pelo menos pensar numa alternativa menos violenta par a este empreendimento perigoso em que est empenhado. _A senhorita deixou sua opinio bem clara, srta. Campbell. Alis, como sempre. Mas p osso afirmar que est sonhando se pensa que uma questo como esta pode ser resolvida numa mesa de negociaes. _ Talvez voc at tenha razo. Mas como vai sair disso sem ao menos tentar? Raith no respondeu. Frustrada, Katrine virou-se e ergueu os olhos para as montanh as de Ardgour. Suas encostas estavam se tornando cor de violeta. A urze grada flo rescera subitamente durante os dias em que se vira impedida de sair de casa por causa da chuva. Ao lado dela, Raith cerrou o punho em torno do leno. Irritava-o constatar que Kat rine quebrara o mudo acordo que tinham respeitado at agora levantando a questo de s eu cativeiro e fazendo um outro ataque passional contra sua lgica. O que propunha jamais daria certo. Um MacLean nunca podia esperar algo que no fosse traio por par te de um Campbell. Ele estava agindo da maneira certa, no tinha dvidas sobre isso, mas no gostava nada de ter de se defender com tanta freqncia de uma megera de cabel os de fogo e gnio para combinar com eles. Ela fazia seu sangue ferver _ de vrias m aneiras. Ele voltou-se para Katrine, que estava olhando para as montanhas, e ficou admira ndo os cachinhos que tinham escapado do coque para enrolar-se em sinuosa desordem em sua nuca. Ela precisava ser domada, precisava de algum que lhe tirasse o fio

afiado de sua lngua. Ainda assim, no conseguia evitar de fantasiar como seria transf ormar essa raiva apaixonada em apaixonado prazer... Que inferno! Katrine Campbell estava se tornando um problema muito srio. No entan to, no conseguia ignor-la, manter-se longe. No era nem mesmo capaz de afastar o olh ar dela. Sua ateno foi atrada pelo colo exposto acima do pequeno decote do vestido caseiro, pelo brilho radiante de sua pele sob a luz do sol. Era branca e sedosa, e livre das sardas que tantas ruivas possuam. Distraidamente, ele imaginou se o r esto de seu corpo seria igualmente imaculado. Seu olha recaiu na cintura fina e em seguida deslizou para os quadris, continuand o pela coxa at se demora nas mos que ela cruzara sobre o colo. Estavam vermelhas e machucadas... Ele sentiu o corao se apertar. As mos de Katrine eram longas e delicadas, tpicas de uma dama. Pela primeira vez admitiu que a tratara com especial dureza desde o se u seqestro. Essa moa no estava acostumada a afazeres domsticos mais rudes. Tambm no m recia ser obrigada a faz-los. Depois de alguns instantes, ele quebrou o desagradvel silncio que se fizera entre eles. _ Estive pensando em Meggie. Katrine virou-se para ele com uma interrogao no olhar. _ Voc tem razo. Ela precisa de algum que lhe ensine as coisas que crianas normais ap rendem, que lhe d uma ateno pessoal. Resolvi contratar uma governanta para ela. Katrine franziu o cenho. _ Voc vai ter de fazer uma escolha cuidadosa _ disse, cautelosa. _ Meggie especial e seria cruel submet-la a algum que no est a par de sua situao. _ Sei disso _ concordou Raith, balanando a cabea. _ Por isso estou lhe pedindo que aceite o cargo at eu encontrar a pessoa adequada. Voc ser dispensada de suas tarefa s na cozinha, claro. Assim poder passar mais tempo com a menina. Katrine ficou encarando-o, surpresa com a oferta to inesperada. Raith sorriu. _ O que foi, srta. Campbell. Perdeu a lngua? _ Eu... no, claro que no. Mas... no pensei que voc confiasse em mim para ensin-la. _Meggie confia em voc e isso j mais do que suficiente para mim. Katrine sentiu uma onda de emoes variadas. Seria um prazer trabalhar com a menina, mas a maior alegria era o fato de que Raith MacLean estava disposto a confiar-l he sua pupila. No entanto, jamais o deixaria saber disso. _ E ento _ insistiu ele _ , est disposta a aceitar minha oferta? _ Sim, claro. _ Ento est bem. _ Raith levantou-se. _ Voc pode comear amanh, se isto lhe agradar. Vo u instruir Flora para ajud-la em tudo o que -for necessrio. Katrine assentiu com um gesto e nem mesmo respondeu quando Raith fez uma leve me sura e desejou-lhe um bom dia. Ficou observando-o atravessar o ptio e entra na es trebaria, ainda paralisada pela surpresa. Lamentava profundamente essa mudana no lorde de Ardgour, porque quando ele se com portava como um cavalheiro em vez de agir como um bruto, quando no a enfrentava c om seu feroz antagonismo, achava muito mais difcil resistir poderosa e crescente a trao que sentia por ele.

CAPTULO X Foi um erro ter vindo aqui, pensou Raith, enquanto olhava para os galhos da rvore em que estava encostado, vendo a luz da manh afastar as ltimas sombras do vale. S entara-se junto margem do riacho num ponto bem acima do local onde ele desaguava no lago. Sim, fora um erro. Era louco por ter vindo. Mas no conseguira evitar. N as ltimas manhs estivera vendo Katrine desaparecer na nvoa acinzentada, dirigindo-s e para o vale. Por trs vezes fora capaz de reprimir o impulso de segui-la. No enta nto, neste dia acordara com uma inquietao que lhe provocava quase uma dor fsica. Dep ois de vrios momentos de luta interior, vestira o xale moda escocesa e dirigira-s e para os fundos da propriedade, meio desejando que Katrine no chegasse para assist ir ao nascer do sol, por receio de sua reao ao deparar-se com ela. No a viu se aproximando porque estava de costas, mas ouviu sua voz por cima do mu rmrio do riacho. Ela cantarolava enquanto encontrava caminho por entre as pedras. O canto cessou subitamente. Raith olhou por cima do ombro. Ela estava novamente descala, com os cabelos soltos caindo numa cascata de cachos. Prendera a barra da saia velha e comprida demais na cintura, sob o peitilho. Os olhos verdes o exami naram intrigados, dando a impresso de que estava a ponto de fugir. _No fuja por medo de mim _ disse ele. Katrine considerou a observao como um desafio. _ Pensei que ningum costumasse vir aqui _ retrucou, deixando claro que, se soubess e, teria ido a outro lugar. _ Meu irmo e eu costumvamos vir pescar aqui. Katrine hesitou, encontrando dificuldade em se concentrar na conversa. Era-lhe di fcil desviar os olhos do corpo msculo de Raith. Mordendo o lbio, repreendeu-se pela sua fraqueza. E para demonstra que no tinha med o do senhor de Ardgour, aproximou-se dele. _Ento voc tem um irmo? _Eu tinha um irmo. E uma irm tambm, mas eles morreram levados por doenas infantis. _Oh, lamento. Katrine olhou para Raith, pensativa, imaginando que devia se sentir solitrio sem pais, filhos, e sua bela esposa. Ela no concebia sua vida sem suas irms e muitos p

arentes prximos. Mas Raith tinha seu cl, sua pupila e seu primo, e tudo indicava q ue era o tipo de homem que no precisava da companhia de outras pessoas, sendo cap az de atravessar, se necessrio, toda uma vida sozinho, mantendo-se distante, orgu lhoso e auto-suficiente. Ento, o que estava fazendo ali? Ela no se surpreenderia com a presena de Callum, qu e no perdia nenhuma oportunidade para flertar. O primo de seu captor, contudo, pa rtira no dia anterior para uma misso secreta, e sem dvida reprovvel, e ainda no volta ra. _ interessante _ disse depois de alguns instantes. _ Eu nunca consigo pensar em vo c como tendo um irmo, uma infncia normal... _At os canalhas de corao negro tm famlia. _No acho que voc tem um corao totalmente negro. _Verdade? E a que devo esse generoso julgamento? sua promoo a governanta de Meggie? _Bem, tenho de admitir que foi uni grande progresso para quem era ajudante da aj udante de cozinha. Ele estava quase agradvel nessa manh, pensou Katrine, com uma vaga sensao de prazer. Se pudesse ignorar a seminudez de Raith, se conseguisse controlar as loucas bat idas de seu corao, talvez at pudessem ter uma conversa civilizada. E precisava fala r com ele sobre Meggie. Mais animada, ela aproximou-se e sentou-se ao lado dele no tapete de musgo que cr escia na margem do riacho. _Meggie progrediu bastante nesses ltimos dias _ comeou, enquanto Raith olhava para a gua com o rosto muito srio. _Uma boa notcia. _Estou ensinando-a a usar a agulha para bordar e costurar... s algumas horas por dia. Ela ainda muito novinha e no quero for-la demais. Raith no respondeu. Katrine teve a impresso de que estava irritado com alguma coisa ou se esforando para se controlar. _Flora me contou que voc s vezes l para Meggie _ continuou ela, tentando uma outra a bordagem. _Sim, ela gosta de poesia. Parece acalm-la. A imagem do sisudo senhor de Ardgour lendo poesia para uma criana a intrigou. Sen tiu vontade de saber mais, mas as respostas lacnicas que obtivera at agora parecia m indicar que ele no estava interessado em falar sobre sua pupila. Katrine pegou uma folha de capim e ergueu o olhar para o vale. A urze florescera e tingia grandes reas de violeta, misturando-se com o verde esm eralda da paisagem. Os primeiros raios de sol banhavam alguns pontos mais altos com um suave brilho dourado. _Este lugar lindo _ murmurou com reverncia. Apesar da determinao de permanecer impassvel, Raith lanou um olhar para a moa que ten tava ignorar. A viso quase o fez perder a respirao. Um raio de sol batia nos cabelos de Katrine, transformando-os numa cascata de fo go, que contrastava com a suavidade em seus olhos verdes. Essa jovem mulher tinh a um modo de olhar para o mundo como se tudo fosse novo, pensou Raith e, apesar de suas melhores intenes, sentiu-se atrado pela beleza que ela sentia to profundament e. Viu-se ento questionando sua prpria maneira de viver. Quando fora a ltima vez qu e fizera uma pausa em suas responsabilidades; seus dios, para desfrutar a maravilh osa paisagem que o cercava? _Aqui completamente diferente de onde eu moro _ disse Katrine, no mesmo tom rever ente. Raith estudou-a em silncio, lembrando das cartas que ela escrevera para a famlia. E le as lera rapidamente, certificando-se de que no davam nenhuma indicao sobre o par adeiro da remetente. O tom era leve e alegre e as pginas tinham inmeras observaes sob re a beleza da Esccia e as modificaes que haviam ocorrido nas Terras Altas durante sua longa ausncia. O pensamento o fez conscientizar-se do pouco que sabia sobre s ua bela e geniosa prisioneira... e o quanto mais desejava saber. _Onde voc mora? Katrine surpreendeu-se com o interesse. Gostaria de dizer que morava na Esccia, ma s sabia que seu tio, que j no a recebera com satisfao, jamais a deixaria ficar depois da confuso em que se colocara.

_O endereo de suas cartas dizia Cambridgeshire _ sondou Raith, quando ela permane ceu em silncio. _Sim, claro. Meus tios moram l. Eles nos acolheram quando meu pai foi morto em Cu lloden... _ Katrine parou de falar e lanou um rpido olhar para Raith. Lamentava ter trazido tona a inimizade entre os cls, porque ela s serviria para atiar o antagonis o entre eles. _Minhas duas irms tambm moram l _ apressou-se a acrescentar. _ A mais nova casou-se um pouco antes de eu vir para c. _E a outra? _Louise? Ela tambm casada. Est esperando seu segundo filho para breve. Espero que d esta vez seja uma menina... _ Ela parou de novo ao perceber que entrara em outro terreno desagradvel. Raith perdera a esposa no parto e, com toda a certeza, no gos taria de ouvi-la falar sobre um novo sobrinho ou sobrinha. Mas, para sua surpres a, ele continuou com a mesma expresso e se acomodou mais confortavelmente contra o tronco de rvore. _E voc? Pelo que me parece, nunca se casou. A pergunta foi educada e o tom bondoso, mas pela primeira vez em sua vida Katrin e esteve a ponto de lamentar no ser casada e no ter muitos admiradores, pois gosta ria que o belo e viril montanhs que estava sentado ao seu lado a visse como uma m ulher atraente. Um absurdo, claro. Que diferena faria o fato de Raith MacLean pen sar bem ou mal dela? E mais, de que adiantaria? Para disfarar sua confuso, deu uma risadinha. _Eu? E quem gostaria de casar comigo? Voc mesmo, por inmeras vezes, j apontou meus g randes defeitos. Tenho uma lingua afiada e um gnio terrvel. Os ingleses que conheo so todos gentis demais para desejarem passar o resto da vida ao meu lado. Ao ver uma expresso estranha no rosto de Raith, Katrine emudeceu, no desejando ter mencionado os ingleses, outro ponto de contenda entre os dois. Mas Raith no estava pensando nos ingleses. Imaginava como um homem qualquer poder ia se deixar afetar por Katrine, principalmente depois de conhec-la melhor. Era v erdade que ela estava longe de ser a moa tmida e dcil a ser contemplada de um pedes tal por um homem romntico, mas era muito mais interessante do que todas as mulher es que conhecera at ento. J estava se acostumando a apreciar sua conversa e as resp ostas espirituosas que sempre tinha na ponta da lngua. Ela era extremamente femin ina. E tornava-se cada vez mais difcil para ele negar que a achava desejvel. Com u m simples olhar ela era capaz de lev-lo paixo. Nesse exato momento, sentia um forte impulso de beij-la novamente. Katrine mudou de posio, desdobrando as pernas e estendendo os ps para a beira do ri acho. Reprimindo o desejo, Raith ficou observando-a quando colocou os ps na gua. O gritinho que soltou revelou que a gua estava muito fria, mas logo depois ela aba ixou-se para molhar as mos. _Meu pai uma vez me levou para brincar na gua do lago perto de nossa casa _ conto u Katrine com nostalgia. _ Se eu no tivesse gritado tanto por causa do frio, talv ez ele tivesse me ensinado a nadar. Pegando um pouco da gua cristalina, levou-a boca com as mos em concha. O sabor era to doce e leve que quando foi tomar um outro gole, inclinou a cabea para trs e dei xou a gua escorrer para a ponta da lngua. _Voc parece uma menina da idade de Meggie _ disse Raith. Katrine virou-se para el e, certa de que encontraria uma expresso de crtica. Mas pelo contrrio, Raith sorria , um sorriso puro, doce e bondoso que ele reservava para sua pupila. O calor que tomou conta de seu corpo a fez corar. _E o que a trouxe s Terras Altas? _ perguntou ele, depois de alguns instantes. _Voc acreditaria se eu dissesse que vim procura de aventura? _E eu deveria acreditar? _Sim _ sorriu Katrine. _ Eu no tenho o hbito de mentir. Fazia tempo que eu sentia vontade de voltar a minha terra natal, mas a verdade mesmo que estava cansada de ver s campos e campos plantados com repolho e nabos. Voc no pode imaginar como a r egio de Cambridgeshire sem graa comparada com esta exuberncia. _ Ela fez um gesto ab arcando a paisagem ao redor. _ E qualquer coisa seria mais empolgante do que mor ar na casa de minha tia. Uma nsia por aventura e novidades, pensou Raith, entendendo um pouco melhor o que

a impulsionava. Essa moa vivaz, geniosa e fogosa tinha paixo pela vida. Ela o faz ia pensar no quanto estivera perdendo em sua prpria existncia. _Parece que consegui mais aventuras do que poderia imaginar - acrescentou Katrin e. Raith no pde conter a emoo que o invadiu. Eu a quero , pensou com uma convico to po quanto o desejo que o consumia. loucura, mas eu a quero. Tentou manter o bom senso. lembrando-se de quem ele era, de quem ela era. Mas perdeu a batalha consigo mesm o. Vagarosamente estendeu a mo para pegar uma gota de gua que escorria pelo queixo de Katrine. O toque suave e o olhar apaixonado fizeram o corao de Katrine dar um salto. Apesar de sua inexperincia, sabia o que se passava com ele. Mas no sabia, em absoluto, c omo lidar com um homem viril e perigoso como Raith. Entreabriu os lbios em silenc ioso protesto quando ele ergueu a mo para tocar uma mecha de seus cabelos. _ Voce... vai me beijar de novo? _ Voc gostaria? Como poderia responder quando as sensaes que ele despertava tornavam impossvel o ra ciocnio? _ Por que voc sempre responde com outra pergunta? _ Psiu. No fale por que vou beij-la. Feche os olhos, Katrine. Ela foi incapaz de desobedecer o pedido. Diante dessa capitulao, Raith fez um esforo final para resistir ao impulso dos sent idos. Seu olhar deslizou pelo rosto de Katrine. Vagarosamente ele a puxou para m ais perto, amaldioando-a pela sua seduo e maldizendo a prpria fraqueza. Mais devagar ainda, soltou a mecha de cabelo para deslizar os dedos pelo pescoo macio, acarici ando a nuca. A ternura do gesto fez Katrine suspirar. A mo era quente, plena de poder. Ela pod ia sentir o hlito de Raith em seus lbios. E, no instante seguinte sentiu o doce ca lor da boca masculina cobrindo seus lbios e a atordoante rigidez do corpo masculi no enquanto ele a puxava para mais perto do peito. Todo seu corpo reagiu, tomado de excitao. _ Bruxa _ ofegou Raith contra seus lbios quando terminou o longo beijo. Katrine tentou, sem sucesso, ordenar os pensamentos em tumulto. _ Voc... voc disse que eu era uma vbora _ protestou num tom quase inaudvel. _ No, eu disse que voc tinha uma lngua de vbora. Mas estava enganado, muito enganado. Deixe-me experimentar mais sua doura, bela Katie. Raith inclinou-se novamente sobre a ela, desta vez tomando-lhe os lbios com urgnci a, a lngua procurando e encontrando a dela enquanto amoldava melhor o corpo contr a o de Katnne. Entregando se, impotente, ela agarrou-se a ele. Abraados,. foram de slizando para o cho. Ficaram um longo momento perdidos no beijo apaixonado e quando Raith apoiou o pes o do corpo num cotovelo, afastando-se, Katrine abriu os olhos e protestou: _ Por favor, no pare. Raith captou a incendiria paixo que habitava a alma dessa mulher rebelde e tentador a e seu desejo cresceu. _ No, claro que no _ prometeu enquanto examinava os olhos verdes que agora estavam suaves e enevoados. Ela ainda no havia sido despertada para o sexo e o pensament o de ser o homem que iria conduzi-la para o amor provocou-lhe uma doce agonia. Bem devagar, de modo a no assust-la, tocou-lhe os lbios midos com a ponta dos dedos a ntes de descer a mo pelo pescoo. O busto de Katrine estava modestamente coberto po r um leno de cambraia e, quando o afastou, deslizou a mo por trs do tecido da blusa p ara desnudar os seios. Ele prendeu a respirao diante da viso estonteante. Katrine mal podia respirar, perdida nas sensaes cada vez mais intensas. Quando Rai th moveu o polegar para acariciar o mamilo, ela gemeu de puro prazer. Ento ele in clinou a cabea e Katrine sentiu o toque suave da respirao antes da boca se fechar so bre o bico intumescido. Ela estremeceu. As ondas de calor que percorriam seu cor po eram to prazerosas que teve vontade de gritar. A lngua de Raith brincava com ou sada intimidade. _Raith... - implorou ela, entrelaando os dedos nos cabelos escuros sem nem mesmo saber o que estava suplicando. Ele continuou com o doce tormento vagarosamente, impiedosamente, saboreando, lamb

endo, mordiscando primeiro um mamilo e depois o outro, despertando a paixo em cad a ponto do corpo que se entregava com total abandono a suas carcias. Ela sentiu o calor do corpo firme de Raith, que pressionava a turgidez de sua mas culinidade contra seu ventre a cada movimento sensual da lngua. Raith continuou atormentando-a, mas os gemidos cada vez mais altos de Katrine ac abaram chamando-o ao bom senso. Deus, o que estava fazendo? Subitamente ele parou, apoiando a testa no colo de Katrine. No pretendera ir to lo nge; jamais se permitira perder dessa forma o autocontrole. Mas agora sabia que no podia continuar. Em agonia, ele rolou e ficou de costas, cobrindo os olhos com o brao e desejando ser capaz de voltar no tempo, para a poca em que ainda no conhecia essa mulher que o atraa tanto. Katrine olhou-o surpresa, sem saber o que causara o sbito afastamento. _ Raith, o que aconteceu? _ melhor voc voltar para casa. _ Voltar? _ Katrine, por favor... _ A voz de Raith denunciava seu tormento. _ Por favor, v. Ela engoliu em seco, querendo descobrir o que fizera de rrado, em que o desagrada ra. _ Isso jamais deveria ter acontecido _ disse ele finalmente, to baixo que ela mal conseguiu ouvir. Katrine ento se deu conta da enormidade do que estivera a ponto de acontecer. Com o uma leviana, permitira que Raith fizesse amor com ela, devolvendo beijo por be ijo, oferecendo o corpo para o prazer. Estivera pronta a se entregar a ele por in teiro. Ela devia se envergonhar, pensou. Ento por que sentia essa mgoa por Raith interromp er o que haviam comeado? E por que sentia os olhos se encherem de lgrimas de decepo? Com gestos apressados, no querendo chorar diante dele, Katrine arrumou o corpinho do vestido, cobrindo os seios ainda sensveis devido s carcias apaixonadas. Em segu ida levantou-se, mas permaneceu ali totalmente sem jeito, no querendo afastar-se s em antes compreender o que havia entre eles. _ Voc no vem? Raith forou-se a olhar para ela, mas a viso de sua boca inchada pelos beijos o fez gemer e fechar novamente os olhos. _ No posso voltar neste estado. Em outra ocasio, teria corado ante uma referncia a um estado to ntimo de um homem. M as suas faces continuaram plidas como cera. Quando o silncio aumentou, ela virou-se e afastou-se andando pesadamente, sentindo-se perdida. Raith permaneceu ali, remoendo a culpa e o remorso. Como se permitira ir to longe com Katrine? Como pudera se esquecer do abismo que os separava? Uma Campbell e u ma inglesa. No podia existir uma combinao pior. Como pudera ignorar que Katrine era uma moa virgem? Podia ser uma cativa, mas estava sob sua proteo como lorde de Ardgo ur. Deus tenha piedade de mim, pensou Raith com amarga ironia. Apesar de tudo, entre todas as mulheres, queria apenas ela. Katrine passou o resto do dia num estado de terrvel atordoamento. O encontro com R aith a deixara confusa, com as emoes em conflito. Durante a aula de desenho de Meggie, a menina teve de pegar-lhe o brao vrias vezes para conseguir sua ateno, pois seus pensamentos insistiam em voltar ao vale, onde ela havia conhecido os efeitos devastadores da paixo. J ouvira criados conversando para saber de um modo geral o que acontecia quando u m homem e uma mulher faziam amor. Alm disso, crescera numa fazenda, onde as relaes e ntre machos e fmeas eram fatos corriqueiros. Conversara tambm com a irm casada sobre a unio fsica depois do casamento. At estivera presente quando Louise preparara Rose line para a noite de npcias. Na poca, ficara embaraada e um tanto enojada, pois no p odia compreender que uma mulher se submetesse obedientemente aos avanos sexuais de um homem. Em todos seus sonhos sobre encontrar uma alma gmea, nunca pensara no a specto fsico da relao, mas num lao espiritual. Mas no tinha como negar que as carcias de Raith faziam seu sangue ferver. Estava co nvencida de que sua atrao, em parte, devia-se ao fato de ele ser um lorde escocs se

m lei, um inimigo de seu cl. Desde o incio sentira-se fascinada pela aura de perig o que o envolvia, algo que sempre faltara em sua vida at ento calma e sem graa. Nas ltimas semanas, porm, sua atrao transformara-se em algo mais poderoso, um desejo que chegava a ser doloroso. E naquela manh fora to forte que ela esquecera todas a s noes sobre o bom comportamento do uma dama que lhe tinham sido enfiadas na cabea d esde a infncia. Entregara-se s carcias de um homem sem uma palavra de protesto. Qui sera que Raith fizesse dela uma mulher, sua mulher. Por que ele parara? Essa era a pergunta que no saa de sua mente. Seria por que desc obrira que no conseguiria fazer amor com uma Campbell? Ou por que no a achava bast ante atraente? Depois do almoo, Katrine foi saleta de estar onde ficava o retrato de Ellen MacLea n. O cime a envolveu enquanto fitava o retrato da Linda mulher. No pde deixar de pen sar como havia sido o relacionamento entre os dois. Raith beijara Ellen como fiz era com ela, beijara seus seios, suas coxas? Claro. Ellen fora sua mulher... e ela era apenas uma prisioneira. Quanto mais depressa aceitasse esse fato, mais cedo conseguiria readquirir o equ ilbrio emocional. Katrine passou o resto do dia brigando com seus pensamentos. s vezes conseguia af ast-los concentrando-se mais atentamente em seus afazeres. noite, quando se retir ou para seu quarto, eles voltaram com fora plena e a mantiveram acordada. Bem depois da meia noite ela ouviu os gritos. Meggie!, reconheceu, com o corao aos saltos. Levantou-se e correu para a porta. Os sons torturados vinham do andar de baixo. Sem parar para acender uma vela, desceu pela escada dos criados, quase caindo na escurido. Quando chegou ao corredor, viu uma luz fraca e a porta do quarto de Megg ie aberta. Apressou-se at l, parando na soleira. Os gritos tinham dado lugar a um choro convulsivo e ela logo compreendeu por qu. R aith estava sentado na cama da menina, com ela no colo, afagando seus cabelos e murmurando palavras de consolo. Meio distraidamente, notou que ele continuava ves tido com os trajes do dia, o que indicava que ainda no se retirara para dormir. U ma nica vela iluminava o quarto. Flora chegou nesse instante, quase sem flego. Devia ter sido acordada, pois ainda amarrava o cinto do roupo e a touca de dormir estava torta em sua cabea. Raith lanou um olhar por cima do ombro para as duas. _ V buscar o ludano _ disse baixinho. Flora saiu para atender ao pedido e Katrine ficou olhando para ele, desejando po der ajudar. _ Acenda o lampio, por favor _ disse ele, em resposta muda pergunta. Katrine encontrou a pederneira ao lado do Lampio numa mesinha e quando o quarto es tava banhado de luz, foi at Meggie. A menina agora soluava, um som to sofrido que co rtou seu corao. Era a primeira vez que ouvia Meggie emitir um som. Ela tocou o ombro da garota que, talvez reconhecendo seu toque, no estremeceu. _ O que a perturbou tanto? _ perguntou baixinho. _ Pesadelos _ explicou Raith. _ Ela costuma t-los, mas j fazia um ms que dormia tran qila. Flora entrou apressada, trazendo uma caneca de leite quente. Raith foi sentar-se com Meggie numa poltrona perto da janela e comeou a administrar o sonfero. Depois de alguns minutos, dispensou a governanta. _ Obrigado, flora, pode se recolher agora. _ Sim, milorde, se no precisa mais de mim. Quando Flora saiu, Raith olhou para Katrine. _ A senhorita tambm, srta. Campbell. Meggie logo vai estar bem. No necessrio ficar. Embora estivesse sendo dispensada, Katrine no queria sair. Nesse instante, Meggie afastou o rosto do ombro de Raith e estendeu a mo para ela, indicando que queria que ficasse. Um msculo se contraiu no queixo de Raith, mas, como aparentemente no queria negar a sua pupila o conforto da presena da amiga, fez que sim com um rpido gesto de cabea . Katrine, grata, foi at eles. _ Agora durma, meu bem _ murmurou. _ Nada mais vai assust-la. Quando Meggie fecho u os olhos, obediente, Katrine acomodou-se no cho ao lado da poltrona, ainda segu

rando a mo da menina. O silncio caiu sobre o quarto e ela ficou imaginando como se riam os pesadelos e o que poderia fazer para acalmar a garota. A presena de Raith, porm, levou-a logo a divagar sobre o que havia acontecido entre eles naquela man h. Ele tambm estaria lembrando? Lanou um olhar para Raith e notou, pela primeira vez, que parecia desarrumado. O c olete estava amarrotado e uma sombra de barba escurecia seu queixo. Raith tambm a avaliava. O brilho escuro em seus olhos subitamente lhe deu certeza de que ele estivera bebendo. No falara arrastado nem mostrara outros sinais de emb riaguez, mas havia algo diferente no olhar ameaador. Tentava esquivar-se dele, qu ando Raith falou: _ Ser que voc sempre tem de andar por a seminua? Chocada com o tom rude, ela baixou o olhar. A flanela era delicada e fina, mas a camisola tinha mangas compridas, gola alta e muito tecido, e no revelava suas for mas _ exceto os ps, pois na pressa no se lembrara de calar chinelos. Dando-se conta da absurda observao de Raith, irritou-se. Quem era ele para fazer u ma acusao desse tipo? Mais de uma vez ela o vira usando o xale como saiote _ e nad a mais. _ Eu no tenho um roupo _ sussurrou, para no perturbar Meggie. _ Voc me arrancou da c asa de meu tio antes de minhas malas chegarem. _Pois ento pea a Flora para arranjar-lhe um. Assim poder se mostrar com decoro, par a variar. Estou rapidamente chegando concluso de que voc adora se exibir diante de meu cl. Katrine olhou-o boquiaberta e teria respondido com azedume se no fosse pela menin a. Nesse momento ela mexeu-se, inquieta, e Raith afagou-lhe os cabelos. Katrine puxou os ps para baixo da barra da camisola e apoiou o brao nos joelhos, imaginand o qual seria o motivo daquele ataque inesperado. O silncio voltou a cair enquanto ambos esperavam a resQirao de Meggie se estabiliza r. Logo Katrine sentiu os dedinhos amolecerem em sua mo, indicando que a menina do rmia profundamente. Raith permanecia onde estava, certamente pretendendo esperar algum tempo, at ter certeza de que seus movimentos ao colocar Meggie na cama no a a cordariam. Ele devia ter feito isto com freqncia, pensou, sentindo uma grande pena de Meggie e uma certa simpatia por Raith. Como o senhor do cl, ele tinha inmeras responsabili dades e obviamente carregava um pesado fardo. Olhou para ele, tentando compreend-lo. Raith era um lder, um lutador, o tutor de u ma menina traumatizada. Ele protegia os seus com uma resoluo frrea. E ela no tinha dv idas de que faria todos os sacrifcios para manter seu cl em segurana. _Se eu pegasse os animais que a feriram... _ murmurou Raith, num tom baixo e let al, enquanto afagava os cabelos de Meggie. Katrine sabia o que ele queria dizer, embora no completasse a ameaa. Raith lhe con tara que os homens que haviam atacado Meggie e sua me estavam mortos. Vendo seu ol har, desconfiou que eles tinham tido sorte. _O que voc pretende fazer sobre Meggie, sobre os pesadelos? _perguntou, querendo desviar a ateno dele da tragdia. _O que voc sugere? Que eu banque Deus? Se pudesse pr um fim nesses pesadelos eu o faria, mas no tenho poderes sobrenaturais. _No isso... eu s quis. dizer que me parece que Meggie deve se sentir solitria aqui, cercada apenas por adultos. Talvez a companhia de crianas de sua idade a ajudasse . _Isso dificilmente vai acontecer _ disse Raith, apertando os lbios. _ No haver mais crianas em Cair House enquanto eu for o lorde. Katrine olhou-o perplexa com a deciso. Ele estaria declarando que amara tanto sua bela Ellen que no aceitava a idia de se casar com outra mulher? _Mas... _ Katrine fez uma pausa e depois recomeou. _ Meggie precisa de algo para a mar. Um bichinho de estimao, talvez... _Ela parou ao ver o olhar sombrio de Raith. _Acha que isso a far esquecer? Acredita que o passado pode ser ignorado com tanta facilidade? Pensa por acaso que deixaremos de nos lembrar como os ingleses viol aram nossas mulheres e crianas, e queimaram nossas terras? Katrine cerrou os punhos. Podia entender a amargura de Raith com o destino dos h

abitantes das Terras Altas nas mos dos ingleses, depois da Quarenta e cinco, mas e les no tinham sido os nicos a sofrer, a perder amigos e entes queridos. _No, no creio que o passado possa ser esquecido _ respondeu trmula. _ Meu pai morreu em Culloden e nunca me esquecerei disso. Mas no deixo o passado reger minha vida. _Ah, Culloden. _ Raith deixou a cabea cair contra o encosto da poltrona e fechou os olhos. _ O dia em que a Esccia se viu de joelhos... em que seus melhores homen s caram diante dos canhes, como gros cegados por uma foice. Mas ns, os MacLean, nos portamos com galhardia. _Voc estava l? _ indagou Katrine, surpresa. _ Devia ser um menino ainda. _Eu tinha dezessete anos. Idade bastante para segurar uma espada. _ Ele calou-se, a expresso distante, como se estivesse perdido em recordaes. Quando voltou a falar, sua voz saiu baixa e pesada. _ No tnhamos a menor chance contra a superioridade d os ingleses em artilharia. Eles conseguiram uma brilhante vitria contra montanheses famintos e exaustos. Cumberland, o carniceiro, no queria prisioneiros. S deixou al guns poucos vivos para serem executados em pblico, como um exemplo . Os que sobrevive ram ao massacre foram caados e queimados vivos em seus esconderijos. Ento comearam a s verdadeiras atrocidades.., a morte e violao dos inocentes. Katrine permaneceu calada enquanto Raith falava, reproduzindo mentalmente os det alhes vvidos do que ele descrevia. Sim, Raith fora moldado pelo passado, pela bat alha de Culloden e muitas outras tragdias que haviam se abatido sobre os habitante s das Terras Altas. Ele era um homem solitrio, orgulhoso e amargo. Ele respirou fundo e prosseguiu: _O levante foi uma empreitada ftil desde o inicio. Mas que verdadeiro montanhs se r ecusaria a pegar em armas pelo Belo Prncipe Charlie? E pensar que hoje ele um deva sso gordo e bbado. Raith esquecera de sua presena, Katrine sabia, ou no teria falado assim sobre o san tificado prncipe que os escoeses sonhavam em pr no trono da Gr-Bretanha. No imaginava que um de seus partdrios fosse capaz de v-lo como era na verdade. Mas compreendeu qu e, apesar de tudo, ele mantinha sua feroz fidelidade linhagem dos Stuart. Seria sempre leal porque sua vida e a existncia de seu cl estavam baseados na lealdade. Ele abriu os olhos e fitou-a com dureza. _Ah, sim, Culloden foi um espetculo de morte... os Campbell, como verdadeiros jud as, massacraram seus compatriotas. _ Fez uma pausa antes de acrescentar, colocan do nfase nas palavras: _ Voc disse que seu pai estava entre eles. S ento Katrine se deu conta que ele poderia ter lutado contra seu pai. E se... oh, no! _Sim, pode ter sido minha espada que tirou a vida dele _ disse Raith ao notar a expresso nos olhos de Katrine. _ Isso a desagrada, bela Katie? Mas, com alvio, Katrine lembrou-se do relato que chegara a sua famiia. Fora um me mbro dos Murray que desferira o golpe fatal que pusera fim vida de James Campbel l. Mesmo assim a dolorosa recordao de que os MacLean e os Campbell tinham lutado e m campos opostos lhe fez ver como era imensa a distncia que a separava de Raith. Ela virou o rosto, sabendo que a dor refletia-se em seus olhos. Cansada, deixou a cabea tombar para a frente, apoiando-a nos joelhos. O dio de Raith pelos ingleses e os Campbell era profundo demais. Ele desprezava suas origens e tudo o que ela representava. Com imenso desespero, Katrine fechou os olhos. Havia uma outra verdade que no cons eguiria mais evitar de enfrentar. Ela estava se apaixonando por esse homem duro e amargo, por esse chefe de cl que era seu inimigo mortal. CAPITULO XI

Katrine passou o resto da noite debatendo-se em sua cama, desejando conseguir ref rear o fluxo frentico dos pensamentos para poder descansar. Sem dvida, as trs semana s de cativeiro tinham afetado sua mente.

Mas ao amanhecer, apesar de no estar na presena de seu captor, de no sentir seus olh os azuis devassando sua alma, foi obrigada a reconhecer a verdade. Estava apaixon ada por Raith MacLean. Era uma loucura, era assustador, era maravilhoso. Finalmente encontrara o homem c apaz de combinar com seu gnio e incendiar seu corpo... e nao tinha a menor idia do que devia fazer a respeito. Ela ficou na cama bem depois do soL se erguer, com a cabea sob os cobertores e a lembrana dos olhos azuis fazendo seu sangue ferver. Amaldioou sua covardia, mas sen tia medo de ver-se cara a cara com Raith. Teria de fazer o possvel para evit-lo, pe lo menos at adquirir maior controle sobre suas emoes e ser capaz de manter com ele u ma conversa equilibrada. Todavia, ela acabou saindo da cama e se arrumando. A preocupao com Meggie foi maior do que o desejo de evitar o senhor de Ardgour. A menina ainda dormia, mas quand o passaram os efeitos do ludano, ela acordou mostrando a notvel capacidade de recup erao das crianas. Sua seriedade habitual estava um pouquinho mais pronunciada, mas tudo indicava que havia se refeito da noite tormentosa. Katrine esforou-se para manter a lio de desenho bem alegre e surpreendeu-se quando uma das criadas interrompeu-a para dar um recado. _ O lorde quer que voc leve a menina ao estbulo _ disse a moa com um olhar de desdm, deixando bem claro que no aprovava ver uma Campbell como governanta da menina. Katrine mal notou a atitude da criada, pois sua pulsao se acelerou loucamente ante a perspectiva de ver-se frente a frente com Raith. Com gestos nervosos, arrumou a fita no cabelo de Meggie e enfiou no coque os cachos rebeldes que j estavam fug indo de seu confinamento. Mas no era Raith quem as esperava, mas Lachlan. _ Voc deve vir comigo _ disse o ruivo. _ Por que? _ Raith disse para encontrarmos um bichinho para a menina. Lachlan fez um sinal para os estbulos e comeou a atravessar o ptio. Katrine e Meggi e o seguiram at um dos compartimentos. Ao olhar para dentro, ela viu Hector MacLe an e recuou assustada. Ele estava sentado na palha, segurando um cobertor como s e fosse um pacote. _ Trouxe um carneirinho para a menina _ explicou o velho, afastando a ponta do co bertor para expor uma carinha preta. Katrine soltou uma exclamao de prazer. Um novelo de l com uma cabecinha preta e per ninhas finas. _ Oh, Meggie, olhe! _ sorriu, enquanto as duas se sentavam na palha. _ Que graci nha! Meggie hesitou, com os olhos grandes e escuros, e saltou, assustada, quando o bic hinho baliu. _ No tenha medo, meu bem. Ele s chorou porque deve estar com fome. Venha, sente-se de novo. Meggie levou algum tempo, mas com o incentivo de Katrine e Hector, logo estava c om o animalzinho no colo. O cordeiro balia sem parar. Hector tirou da sacola uma bolsa de couro macio que estava cheia de leite de ovelha. Quando ofereceu a tet a improvisada, o carneirinho comeou a mamar ansiosamente e depois de alguns instant es Meggie j ganhara confiana suficiente para aliment-lo. Quando olhou para cima sor rindo, Katrine sentiu o corao encher-se de alegria. Encontrando o olhar de Hector, ela sorriu, expressando sua gratido, e pde ver, por sob a barba desgrenhada, um ensaio de sorriso. Quando o cordeiro sentiu-se satisfeito, afastou-se do colo de Meggie, baliu de no vo e comeou a cheirar a mo da menina, que o abraou carinhosamente. Katrine sentiu-se envolvida por uma onda de emoo. Devia essa alegria a Raith, que aceitara sua sugesto. Meggie estava to enamorada de seu bichinho que no quis deix-lo quando ele adormeceu em seus braos. Seus grandes olhos voltaram a ficar solenes quando Hector voltou a enrolar o cordeiro no cobertor, dizendo que era hora de lev-lo de volta. _No fique triste, meu bem _ consolou Katrine. _ Ele ainda muito novinho para fica r longe da me. Tenho certeza que Hector vai deix-la visitar seu novo amiguinho tod os os dias.

_No _ disse Lachlan abruptamente. _ Voc no deve levar a menina para o vale. Katrine lanou-lhe um olhar surpreso. A pergunta que estava em seus lbios, contudo, foi adiada quando o velho garantiu a Meggie que traria o cordeirinho no dia seg uinte para que ela o alimentasse. Os trs seguiram o velho pastor at o ptio e ficaram observando-o enquanto se afastava com o bichinho. Depois, com um sorriso, Katrine mandou a menina entrar para se lavar e em seguida virou-se para Lachlan. _Por que no posso levar Meggie ao vale? So ordens do lorde _ explicou o ruivo, um tanto sem jeito. _Isso no responde minha pergunta. _Bem, ele no quer ver a menina perto da velha bruxa. _Que bruxa essa? No estou entendendo. O rosto de Lachlan estava ficando cada vez mais vermelho. Obviamente te sen tia-se desconfortvel com o interrogatrio. _Ela mora no vale. _respondeu, com grande relutncia. _E por que devo manter Meggie longe dela? _Eu sabia que uma moa teimosa como voc no se contentaria com uma resposta simples _ resmungou Lachlan.

Contendo uma observao azeda, Katrine repetiu a pergunta, mas Lachlan manteve-se ir redutvel. Quando continuou a pression-lo, ele a aconselhou a procurar o lorde. Mui to curiosa agora, ela decidiu acatar a sugesto, apesar de sua determinao em evitar R aith. Mas Raith no se encontrava em casa. Havia ido a Fort William para entrevistar can didatas a governanta. Foi Flora quem lhe contou isso no final da tarde, enquanto as duas tomavam uma xcara de ch na copa _ uma honra singular que a mulher passara a conceder a Katrine depois de sua promoo ao cargo de governanta temporria de Meggie. _Quem essa tal Morag que Lachlan mencionou? _ aventurou-se a perguntar Katrine, depois de uma pausa na conversa. _Por que voc quer saber? _ disse Flora, lanando-lhe um olhar agudo. _Porque Lachlan disse que eu no devia levar Meggie para perde-la. So ordens de Rait h, pelo que entendi. _ Sim. _ E ento? _ insistiu Katrine. _ Morag a velha que mora no vale. _ Isso eu sei _ disse Katrine, exasperada. _ Mas por que ningum me fala sobre ela? Existe algum segredo que no posso saber? _ No h segredo algum _ respondeu Flora, depois de tomar um gole de ch. _ Ela uma pa rteira excepcional. Mas o lorde no suporta nem mesmo ouvir seu nome. _ Por qu? _ Porque ele a considera culpada da morte de Ellen e do seu filho. Mas no foi culp a de Morag. Ela tentou salvar o filho do lorde, mas no conseguiu. O anjinho j esta va morto antes do parto. Eu sei porque estava l. Segurei a mo de minha pobre Ellen at o fim. Uma febre terrvel a levou em poucas horas. Katrine no falou por um longo tempo. Depois perguntou: _ Mesmo assim o lorde acusa Morag? _ Eu sei que no faz sentido. _ Flora balanou a cabea com tristeza. _ O destino da m ulher- gerar filhos mas se eles vo ou no viver uma deciso de Deus. Mas tente explica r isso a um homem. As duas permaneceram em silncio. Katrine imaginou o que fizera Raith perder o disc ernimento. Pelo que vira nas ltimas semanas, ele era justo e bondoso no trato com os outros _ exceto no que dizia respeito aos Campbell, mas neste caso tinha moti vos para seu preconceito. Contudo, no podia haver justificativa para ele acusar a parteira de matar sua mulher e seu filho, culpando-a por uma fatalidade. _ Ele deve ter amado muito Ellen _ murmurou com voz trmula. Mas. Flora lembrou-se com quem estava falando e lanou-lhe um olhar que dizia claramente que se o lorde tinha ou no amado sua mulher, no era da conta de uma Campbell.

_ Bem _ disse a governanta num tom seco, enquanto servia uma outra xcara de ch. _ O lorde no quer ver Meggie perto de Morag e ele quem manda. E tem de ser obedecido, completou Katrine em pensamento. Pelo menos agora a titud e de Raith naquele dia na campina fazia sentido. _ Muito bem. Manterei Meggie longe de l. Obrigada por me contar. Quando Flora no respondeu, Katrine resolveu mudar de assunto. _Se voc no faz objeo em usarmos a sala de msica, amanh quero comear a ensinar Meggi ocar o cravo. Flora olhou para sua xcara de ch com o cenho franzido. _Todas essas aulas de desenho e agora msica. O que est querendo fazer? A menina fic ar com idias acima de sua posio. _Acima de sua posio? Mas ela a pupila do lorde. _Sim, mas no h necessidade em transform-la numa dama. Meggie no vai seguir o caminho normal das moas, no vai casar e ter filhos. _Sim, voc tem razo _ disse Katrine, tristonha. Para a menina no podia haver um casam ento arranjado, como era o comum. S um homem de imensa sensibilidade seria capaz de cuidar dela, de tom-la como esposa. _Olhe, acho melhor voc ensinar a menina um meio de ganhar seu pao. _Eu tambm estou ensinando-a a costurar. Trabalhar como costureira uma profisso honr ada. _Sim _ disse Flora, lanando-lhe um longo olhar. _ Mas como diz o ditado: No crie mai s diabos do que voc capaz de matar . _Mas, que eu saiba, no estou criando diabos. _No? E como podemos chamar o que voc est fazendo com a menina, passando tanto tempo com ela? Se fosse voc, eu no me afeioaria a ela. Isso ser mau para as duas. _No tema _ disse Katrine com convico. _ Estarei longe daqui antes disso acontecer. Espero. Mas naquela noite, quando ps Meggie na cama e descobriu-se inundada de ternura, d o tipo que uma me sente pelos seus filhos, percebeu a sabedoria do ditado de Flor a. Estava mesmo se tornando cada vez mais afeioada criana. E, tolamente, estava se tornando cada vez mais afeioada ao dono da casa. E mais, j no sentia vontade de esca par do cativeiro. Raith voltou na tarde seguinte. Ela estava no estbulo com Meggie, Hector e o corde iro quando ele chegou. No mesmo instante a menina pegou o animalzinho e foi most r-lo ao tutor. Katrine ouviu-o elogiar o cordeiro com entusiasmo e depois fazer perguntas prtica s a Hector, que fora atrs de Meggie. Apesar de sua relutncia em enfrent-lo, Katrine viu-se atraida pelo som de sua voz. Depois de limpar a palha de sua saia, saiu para o ptio. Raith estava agachado ao lado de Meggie, com as rdeas do cavalo num das mos e o cha pu na outra, sorrindo ternamente enquanto admirava o carneirinho. Katrine fez uma pausa na porta do estbulo, observando seu rosto de traos marcantes, imaginando como pudera consider-lo cruel ou arrogante. Ento ele olhou para cima. Seus olhares se encontraram. Por um instante o dele pareceu terno. Katrine surpre endeu-se lembrando do calor de sua boca em seus selos, das carcias febris de suas mos calejadas. Por mais que se repreendesse por acolher essas lembranas perturbado ras, sentia-se incapaz de ignor-las enquanto Raith a olhava daquele jeito. Para seu alvio, ele virou a cabea e concentrou-se em Meggie e no cordeiro que comea ra a balir, aflito. Raith levantou-se com o dedo em riste, mas sorrindo. _ melhor voc alimentar esse coitadinho, Meggie, antes que morra de fome. Quando a menina e Hector j estavam entrando no estbulo, Raith entregou sua montari a para um cavalario e ao mesmo tempo lanou um olhar para Katrine que claramente a d ispensava. Com toda a certeza, ele pretendia entrar logo em casa, mas ela precisava falar-l he. Avanando rapidamente, fez a pergunta que a preocupava, apesar de temer a resp osta. _Voc conseguiu a governanta? _No. Entrevistei cinco delas, mas nenhuma era adequada para Meggie.

Ela sentiu um absurdo alvio. Afinal, queria ver algum tomando conta de Meggie. Mai s cedo ou mais tarde seria libertada e a menina precisava de uma mulher carinhos a e maternal para lhe dar amor e ateno. Algum tambm deveria continuar com as lies que ela comeara. _Tentarei de novo na prxima semana _ disse Raith, observando-a. _ Encontrarei alg um, mesmo que tenha de ir a Edinburgo. Katrine assentiu, percebendo que Raith interpretara mal sua pergunta. Melhor assi m. Como poderia confessar que sua preocupao no era apenas por Meggie? No lhe agradar ia ver uma governanta contratada, uma estranha, ocupando seu lugar junto menina que estava comeando a amar, como tambm no queria apressar o dia de sua partida... Mas como poderia dizer a Raith que no estava to ansiosa por deixar Cair House, par a ser libertada? O que diria Raith se soubesse que ela havia se apaixonado pelo lorde de Ar dgour? Par a seu pesar, seus sentimentos por Raith no mudaram. Apesar de v-lo muito pouco nos dias seguintes, sua vontade de estar com ele aumentava. E Raith era o culpado por essa situao. Ele a desarmara completamente, mostrando-lh e o lado gentil de sua natureza e acordara nela uma paixo que no podia ser apagada. noite, quando estava sozinha em seu quarto esperando por um sono que no vinha, l embrava-se de seus beijos e carcias arrebatadoras. Seu corpo ento comeava a arder e m desejo febril. Mas, alm do desejo, inquietava-a uma vaga premonio de que algo ruim estava para aco ntecer, mesmo se fosse sua libertao. De fato, a nica ocasio em que se sentia em paz era quando estava com Meggie. Pelo menos a menina parecia florescer sob sua tutela. Embora atribusse muito da a legria de Meggie ao carneirinho, ela mostrava uma ansiedade para aprender qualqu er coisa, de leitura a desenho ou a costura. Mesmo no podendo falar, a garota era capaz de formar palavras com a boca e seus olhos jamais deixavam de brilhar qua ndo ouvia histrias que a interessavam. Para sua surpresa, Meggie mostrara uma rea l aptido para a msica e, antes de se passar uma semana, estava tocando peas simples no cravo. Seu bordado tambm era notvel para uma criana de sua idade e por isso logo recebeu a tarefa de bordar um leno para Raith, com suas iniciais e um galho de az evinho, a planta smbolo dos MacLean. _Que belo leno! _ elogiou Flora, quando viu os primeiros esforos de Meggie. _ O lor de vai ficar muito contente. Nada poderia fazer a criana mais feliz, pensou Katrine, observando o rosto radiant e de sua aluna. Quanto a sua prpria felicidade, ela praticamente no existia. Raith ignorava sua pr esena na casa. Era como se ela no existisse, como se o apaixonado interldio ao lado do riacho jamais tivesse acontecido. Nem mesmo Callum estava por perto para dive rti-la com suas tiradas ousadas, pois viajara h mais de uma semana e ainda no retom ara. Mas era a ateno de Raith que desejava. Preferiria mesmo uma volta hostilidade dos primeiros dias a essa total rejeio. Pensava nele constantemente e tambm em sua esposa. O cime era uma nova emoo em sua v ida, mas foi ele que a impulsionou a remexer nos bas de Ellen, que estavam guarda dos num quarto do sto. Para si mesma, deu a desculpa que procurava alguma roupa da qual faria vestidos para Meggie, pois era vergonhoso desperdiar tecidos to bons. Mas no fundo sabia que ansiava por descobrir mais sobre a bela e jovem mulher qu e Raith amara. Talvez pudesse imit-la em alguma coisa, tornando-se mais atraente p ara ele, e assim deixaria de ser tratada como se fosse portadora de uma doena conta giosa. O que encontrou nos bas no serviu em nada para aliviar sua insegurana: anquinhas e a nguas de babados, vestidos, frascos de perfume floral, uma caixinha incrustada de madreprola que continha as pintas postias e marcas de beleza que a moa parecia ter gostado de usar. Tudo delicado e feminino. Nada do que ela teria escolhido para usar, pensou. Com seu jeito prtico e gnio forte, era o perfeito oposto de Ellen Mac Lean. Com o corao pesado, fechou as malas, dando-se conta de que Ellen estava se to rnando uma obsesso para ela.

Tambm no saa de sua cabea a dor de Raith pela perda da esposa no parto e o que Flora lhe contara sobre Morag. Katrine estava completando vinte e seis dias de cativeir quando resolveu descobri r por si mesma exatamente o que acontecera por ocasio do falecimento de Ellen. _Onde mora Morag? _ indagou de Lachlan tarde, quando o viu perto do estbulo. _Por que voc quer saber? _ O ruivo lanou-lhe um olhar muito desconfiado. _Soube que ela tem um conhecimento excepcional sobre ervas medicinais. Pelo que entendi, se eu tivesse um ferimento infeccionado, seria a ela a quem deveria proc urar. _Sim, mas Raith no gostaria que fosse l. _E por que no? Ele disse que Meggie no podia ir ao vale, no eu. _Mas no serei eu que irei lhe contar onde mora a mulher. _Est bem, ento _ disse Katrine, irritada. _ Descobrirei sozinha. No pode ser muito l onge daqui. Lanando um olhar para Lachlan, deixando claro seu desagrado, Katrine seguiu a tri lha que Hector tomava quando ia para casa. Tudo indicava que por ali cortaria cam inho, evitando ter de dar a volta pelo vale e o riacho. Quando chegou ao pequeno pasto onde alguns carneiros andavam tranqilamente, ela f ez uma pausa para absorver a cena. A distnY cia podia ouvir as notas tristonhas de uma gaita de fole, apesar dela estar proibida pelos ingleses, e o som fez um ar repio percorrer seu corpo. Isso era a Esccia no que tinha de mais magnfico. Um verd adeiro mar de urze florida, tingindo todo o campo de violeta, os picos selvagens das montanhas se erguendo para tocar o cu azul, o som da gaita, o cheiro da turf a queimando nos foges... A fumaa saa pela chamin de Hector, mas no havia sinal dele. Katrine passou pela casa , depois pela destilaria de usque e em seguida atravessou a campina onde correra c om Meggie. Quando chegou ao pequeno bosque que ficava na outra extremidade, avist ou uma casinha feita de pedra e com telhado de palha. Devia ser a casa de Morag. O lugar era muito bem cuidado. Havia vrios canteiros de ervas e um pequeno estbul o para acomodar os animais domsticos. A fumaa azulada de um fogo de turf saa pela ch amin. Ela diminuiu o passo enquanto se aproximava da porta. O que diria a Morag? Por f avor, estou apaixonada pelo lorde e por isso quero saber mais sobre Ellen Mac Lean. Ele a amava muito? Poder ter afeto por uma outra mulher? Acha que um dia el e me amar? Claro que no podia fazer essas perguntas. Mas, no mnimo, ten1 tarja ter mais inform aes sobre a morte de Ellen. Sentindo as palmas das mos midas de suor, Katrine bateu na porta. Ningum veio atend er. Bateu de novo, mais forte. Talvez a mulher estivesse nos fundos do jardim, p ensou, mas no viu nem sinal dela. Desapontada, convenceu-se de que a mulher no estava por perto e comeou a voltar, p ensando em procur-la num outro dia. Assim que saiu do jardim, parou diante da viso de um cavaleiro na beira do pequen o bosque. Raith observava-a com a expresso mais severa que j vira em seu rosto. _Qual a desculpa para esta vez? Estava procurando ervas para desenhar? O sarcasmo deu-lhe nos nervos, mas ela corou enquanto pensava no que iria responder. _E se fosse isso mesmo? Raith ficou em silncio por um longo instante e depois ordenou: _Venha c. Katrine olhou-o com cautela. Na ltima vez em que ele a seguira, comeara com uma re preenso e terminara com um beijo. Sentia que no conseguiria suportar outra investi da sem fazer ou dizer algo muito tolo, tal como confessar seu amor ou entregar-s e por completo. _Ir a, para qu? _ E deu um passo para trs. _Vou lev-la de volta para casa. Venha. _Suponho que Lachlan lhe contou onde me encontraria. Que papelo o dele! _No esquea que todos os membros de meu cl tm ordens de vigi-la.

_Espies, todos eles _ retrucou Katrine, irritada. _ E muito eficientes _ acrescen tou, cheia de desdm. _Venha j aqui. No vou repetir mais. As palavras foram ditas com entonao to ameaadora que Katrine resolveu no desobedecer. Imaginou Raith galopando em sua direo e pegando-a como se fosse uma boneca de pano , como Lachlan fizera durante seu seqestro. Sem dvida seria mais digno concordar, me smo que fosse sob protesto. Mordendo a lngua para no dar vazo a seu mau humor, Katrine foi at ele e aceitou a mo que lhe foi estendida. Sentiu-se arrepiar com o contato, pois no conseguiu evitar de recordar a delicadeza daquela mo na ltima vez em que ela a tocara. No entanto, no houve nenhuma delicadeza no modo como ele a puxou, arrastando-a para a sela. Sentada frente de Raith, Katrine podia sentir a tenso no corpo masculino. Percebe u que no precisaria se preocupar com possveis carcias, devido ao pssimo humor de Rai th. Ela tambm estava furiosa e nunca responderia ardentemente a um beijo. A hostilidade que crescera entre eles no deu sinais de diminuir enquanto Raith di rigia o cavalo para a campina. _Eu lhe avisei para no vir aqui _ disse ele por entre os dentes cerrados. _ Voc me desobedeceu de caso pensado. _No fiz nada disso! Voc disse que no queria que eu trouxesse Meggie aqui. _Tambm no quero voc aqui. _Por qu? Ele no respondeu. _Por qu? _ insistiu Katrine, sentindo a fria crescer. _ Acha que Morag vai me assa ssinar como fez com sua mulher? Pensei que gostaria de se ver livre de mim. Esse seria um bom meio de no ficar com meu sangue em suas mos. Ela sentiu Raith se enrijecer todo na sela. Fechou os olhos e suspirou fundo, com o a suplicar aos cus por pacincia. Desviando o olhar do rosto atormentado, ela mordeu o lbio, arrependida do que diss era. Fora cruel tocar no nome de Ellen. _Desculpe-me _ resmungou. _ Eu no tinha o direito de provoc-lo dessa maneira. Raith no respondeu. Mesmo que quisesse falar, no teria resposta para a acusao. A men assassinato chegara mais perto da verdade do que gostaria de admitir. Quando La chlan lhe contara que Katrine fora procurar velha bruxa, ele se sentira tomado d e um medo absurdo, um medo que no poderia explicar nem mesmo para si mesmo. O silncio caiu pesado entre eles, enquanto atravessaram a campina. Encorajad a pela impresso de que Raith havia se acalmado, resolveu que a ocasio era apropria da para uma conversa. _Acho que eu no ia correr perigo com essa tal Morag _ comeou. Vendo Raith permanece r em seu rgido silncio, tentou de novo, mantendo a inflexo tranqila. _ Voc nunca pens ou na hiptese de estar errado em seu julgamento sobre essa mulher? _Voc no sabe nada do que aconteceu. _Sei o que Flora me contou... que voc no suporta ver Morag porque ela no foi capaz de salvar sua mulher e seu filho. Por que ela no foi capaz de bancar Deus. Raith xingou baixinho. Katrine mordeu o lbio, desejando conseguir faz-lo ver que estava sendo injusto com uma velha que no fizera nada seno usar seus melhores conhecimentos. Tentou de novo , num tom mais incisivo. _Voc precisa entender que sua atitude irracional. Voc despreza a mulher por causa d e uma tragdia inevitvel, fora seu cl a evit-la... _Eu no imponho minha atitude irracional a ningum. Os membros de meu cl tm liberdade d e procurar os servios de Morag vontade. _E qual a diferena? Seu preconceito contra ela tem o mesmo efeito de uma ordem di reta. Seu cl tem tanto medo de desagrad-lo que... _Chega! _ Mas ser que voc no entende... _ Pelo amor de Deus, basta! Katrine estremeceu e calou-se. Santo Deus, pensou Raith. Como gostaria de ser capaz de voltar atrs no tempo! Nun ca deveria ter seqestrado essa mulher capaz de irrit-lo e excit-lo com uma facilida de que o enlouquecia. No instante em que Lachlan aparecera carregando essa bela

Campbell deveria ter sado galopando na direo oposta. Quando Katrine respirou fundo, preparando-se para argumentar, ele a impediu. _ Segure a lngua _ ordenou com grosseria _ , ou a trancarei de uma vez por todas, nem que eu tenha de construir uma masmorra com minhas prprias mos! Raith sabia que usara uma violncia na voz que em anos passados teria feito Ellen sair correndo de medo. Mas, quando Katrine virou-se para ele, no havia o menor ve stgio de medo em sua expresso. Pelo contrrio, os olhos verdes cintilavam, prometend o que a batalha ainda no terminara. Quando chegaram ao ptio, Katrine saltou do cavalo sem esperar a ajuda de Raith. Q uase caiu de joelhos, mas estava irada demais para ligar para isso. Juntando as saias, marchou para as escada dos criados. Quando chegou ao seu quarto, bateu a porta com fora, no se preocupando com o barulho. Passou os dez minutos seguintes tentando acalmar os nervos. Que loucura a possura fazendo-a desejar um homem que combinaria com seu gnio e incendiaria seu sangue? Raith combinava mesmo com seu gnio, mas o fogo que colocara em seu sangue no tinh a nada a ver com a paixo _ a no ser que fosse uma paixo por vingana. Nunca mais se s ubmeteria s suas exigncias irracionais ou se assustaria com suas ameaas incivilizada s, nunca! Finalmente lembrou-se da aula de desenho de Meggie, mas achou melhor no aparecer diante da menina como estava. Sem dvida a assustaria. Foi enquanto andava de um lado para o outro que Katrine chegou a uma deciso: tinha de forar sua libertao. S ento haveria um fim nessa intolervel situao com Raith. Se prichos a estavam levando loucura. Num instante ele a beijava com ardor e no outr o ameaava tranc-la numa cela fria. No suportava mais. Tinha de pr um fim a essa indec iso, a esse tumulto de incertezas. Chegara a hora de fazer algumas exigncias. Tentando se acalmar o suficiente para pensar com clareza, olhou a tranca na port a do quarto. No era forte o suficiente para seu propsito. Para enfrentar Raith, ter ia que se refugiar num lugar muito seguro, onde ele no poderia alcan-la. Depois de uma rpida inspeo, descobriu que nenhum cmodo da casa era adequado. A lavan deria tinha suas possibilidades, mas l havia mais janelas do que o desejado. No e ntanto, quando foi olhar a leiteria, soube que sua busca havia terminado. Com ap enas uma porta de entrada, era de difcil acesso, e tinha a vantagem de impedir a retirada de vveres necessrios ao dia a dia e de armas que o violento cl de Raith gu ardava ali. Katrine passou a meia hora seguinte juntando as coisas que iria precisar para um longo confinamento. Um mao de velas, um travesseiro e vrios cobertores, uma tigela com biscoitos frescos que surrupiara da cozinha, um jarro grande de gua, uma bac ia e um urinol. Sua ltima visita foi biblioteca, onde pegou livros para durarem um a semana, no mnimo, j que no tinha certeza de quanto tempo ficaria fechada. Satisfeita, afinal, voltou leiteria, acendeu uma vela, trancou a porta com a pes ada barra de ferro e fechou a veneziana da nica janela. Ento sentou-se para espera r. A primeira pessoa a descobrir o ato de desafio foi uma das criadas que veio pegar um queijo e viu-se mandada embora. Quando a propria Flora surgiu para investiga r, Katrine calmamente explicou, falando por trs da porta fechada, que transformar a a leiteria numa masmorra e no pretendia sair dali at conversar com o tio em pesso a uma exigncia impossvel de ser atendida, sabia, mas que deveria pelo menos despert ar a ateno de Raith. Estava convencida de que s levando seus pedidos o extremo conse guiria forar alguma ao dele para apressar o fim de seu cativeiro. Aceitaria o envio da carta exigindo seu resgate, mas s quando tivesse absoluta certeza de que j estav a nas mos de seu tio! Raith ficou sabendo de suas exigncias por meio de Flora, que lhe contara: _A moa ficou maluca. a nica explicao para se trancar desse jeito. Ainda furioso, ele respondera: _Ela sempre foi maluca. Ignore-a e ela sair quando sentir fome. Mas Katrine tinha uma grande reserva de comida e uma reserva ainda maior de determinao. Continuava firme na manh seguinte. Por volta do meio-dia, todos os moradores da casa estavam a par da situao. E, para surpresa e desgosto de Raith, seu cl no se manteve totalmente ao seu lado. Callum, que voltara naquela manh, foi o primeiro a reclamar e no usou de seu habit

ual tom de zombaria. _ Primo, voc no acha que est sendo duro demais com a moa, prendendo-a desse jeito? A leiteria to fria e incmoda como qualquer cela no presdio. _ Eu? Por que diabos est me transformando no vilo desta histria? Essa gata selvagem, teimosa como uma mula, a nica culpada por ter passado a noite num buraco frio em vez de ficar na prpria cama. _ E que cama? Um catre, isso sim, bom para um servial, mas no para uma dama de sua classe. Penso que voc deveria ao menos ouvir o que ela tem a dizer. Raith rosnou e saiu do gabinete com passos duros, declarando que preferia morrer do que dar ouvidos malcriada. Mais tarde, foi a vez de Lachlan, que cortou o caminho de Raith enquanto este se dirigia para a cocheira. _ Ela no merece ser tratada assim, nem mesmo por ser uma Campbell _ protestou o r uivo. _ Eu no a teria seqestrado se soubesse que ia ser maltratada assim. _ Pelo amor de Deus! _ resmungou Raith por entre os dentes. - Um ms atrs voc estava pronto para enforc-la s por ser quem . _ Sim, mas isso foi antes de eu conhec-la melhor. Ela no to ruim assim para uma Cam pbell. Raith selou um cavalo e saiu, querendo se afastar de todos seus parentes, que pa reciam ter ficado to malucos quanto a feiticeirnha de cabelos vermelhos enfiada na leiteria. Foi Flora quem primeiro avisou Katrine de que seu confinamento estava tendo repe rcusses positivas. No entanto, ao anoitecer do segundo dia, ela comeou a desanimar. Raith no se dera ao trabalho de reconhecer sua existncia e muito menos de pergunt ar quais eram suas reivindicaes. No dia seguinte, para surpresa de Katrine, Flora fez duas viagens aflitas at a le iteria _ a primeira para perguntar se ela precisava de alguma coisa e a segunda para implorar-lhe que parasse com aquela tolice, pois Meggie estava sem ningum pa ra ajud-la nas aulas. A culpa que Katrine sentiu, ao contrrio do que se poderia esperar, serviu para inc entiv-la a continuar firme at saber a deciso do lorde. Mais cedo ou mais tarde teri a de se afastar de Meggie e, quanto mais cedo isso acontecesse, melhor para as d uas. Mas Raith tambm no pretendia arredar p de sua posio. No dia seguinte, ele encontrou Hector diante da leiteria, segurando o carneirinho nos braos, que Meggie no sara para ver. Olhando para a porta, o velho balanou a cabe grisalha. _ Voc tambm? _ disse Raith, erguendo os olhos para o cu. Mas foi Meggie com sus olhos escuros, tristes e acusadores que finalmente convenc eu-o. Ao anoitecer, a menina veio ficar diante dele na biblioteca, imvel, enquant o ele fazia anotaes sentado escrivaninha. Raith praguejou em silncio e capitulou com um suspiro. _ Est bem; Meggie. V procurar Flora e pea a ela para pr voc na cama. Prometo que aman cedo voc ter sua professora para lhe dar as aulas. Mesmo que eu tenha de dar uma surra nela para for-la a sair , ele jurou em silncio, en quanto via o rosto da menina se alegrar de uma maneira que cortou seu corao. Raith forou-se a dar um sorriso para a garota e esperou vrios minutos depois de el a deixar a biblioteca para tomar as providncias Ento, com passos largos, logo estav a no ptio sob a luz fraca do crepsculo, dirigindo-se para a leiteria. Quando chego u porta, comeou a bater furiosamente com o punho fechado. _Katrine! Abra esta maldita porta! La dentro, ela sobressaltou-se. No teve dificuldade em reconhecer a voz de Raith o u sua clera. _O que voc quer? _ perguntou, um pouco trmula. _ Que pergunta idiota essa? Quero que voc saia da! _ o que farei, quando puder conversar com meu tio. O palavro que Raith soltou a encorajou. Ps de lado o livro que estivera tentando l er para afastar o tdio e subiu os degraus at a porta. _ Terei prazer em discutir minha partida com meu tio. _ Katrine _ alertou Raith. _ No vou agentar mais suas maluquices. Voc est corrompendo

todo o meu cl. Katrine no sabia o que Raith estava querendo dizer, mas achou que so podia ser al go bom porque ele fora forado a reconhecer sua existncia. _ Estou disposta a negociar. O silncio que se seguiu foi to longo que Katrine teve a certeza de que ele t inha ido embora. Estava comeando a descer os degraus, conformando-se com alguma r elutncia a passar mais uma noite fria na solitria, quando ouviu a voz de Raith, mu ito mais suave agora. _Katrine, tem algum aqui que quer conversar com voc. _Quem? _Voc ter de abrir a porta. _Posso ouvir muito bem sem fazer isso. _Katrine, Meggie. Voc sabe que ela no pode falar. _Meggie, meu amor _ ela comeou, lutando contra sua conscincia. _ Lamento termos de interromper as aulas, mas seu tutor est agindo como um burro teimoso. Terei praze r em voltar ao meu cargo de governanta, assim que ele concordar em entrar em con tato com meu tio. Katrine teve tanta certeza que ouviu Raith trincando os dentes que sorriu. Quando ele murmurou algo que no conseguiu ouvir, achou que estava falando com sua pupila. Finalmente ele levantou voz. _Katrine, no vai adiantar. Meggie precisa v-la. Tenho a impresso de que quer se cert ificar de que voc no est ferida. Katrine hesitou mais um instante. _Est bem, ela pode entrar. Mas s se voc for embora primeiro. _Concordo. Katrine ouviu o som de passos de afastando. _Raith? _ perguntou depois de alguns instantes, para se certificar de que ele for a embora. No ouvindo resposta, resolveu que seria seguro deixar Meggie entrar. _ Ainda acho que crueldade usar uma criana para me chantagear _ resmungou, enquanto lutava para levantar a tranca. Ela abrira uma fresta da porta quando Raith subitamente empurrou-a com fora, atir ando-a para o lado enquanto entrava na leiteria. O choque deixou Katrine paralis ada por um instante. Num nico salto, Raith desceu as escadas e olhou a sua volta, como para se certificar de que ela no descobrira o esconderijo das armas, enquant o Katrine olhava para fora, tentando ver Meggie no ptio. Quando se deu conta da verdade, ela teve vontade de chorar de raiva. Raith a eng anara! Ah, de todos os truques sujos aquele fora o pior! Virou-se para ele, furi osa. _Seu maldito! Seu maldito patife das Terras Altas! Voc me enganou! _ mesmo? _ Ele assoprou a vela, apagando-a, subiu os degraus e pegou Katrine pelo brao. _ Eu avisei que no iria tolerar esta bobagem. Agora venha. _Ai! O que .voc est fazendo? No vou a lugar algum com voce... _ Mas seus protestos c airam em ouvidos surdos enquanto Raith a arrastava da leiteria e a fazia entrar na casa. Foi humilhante ser arrastada pelo hall diante de uma platia de criados boquiabert os e parentes desocupados que tinham aparecido para apreciar a comoo. Katrine redo brou seus esforos para se desvencilhar. _ Seu patife! Seu monstro! Seu... seu verme nojento! Vou v-lo na forca por isto! Ele comeou a pux-la pelos degraus da estreita escada de servio, mas Katrine consegui u s soltar e correu para a porta. No entanto, antes que conseguisse dar dois passo s, ele a pegou. Com um gesto brusco, inclinou-se e atirou-a sobre o ombro. Ela socou as costas de Raith com o pouco de foras que conseguiu reunir. _Seu maldito! Grosseiro! _ conseguiu gritar quando chegaram ao segundo andar, tent ando se agarrar ao corrimo. _Meu Deus, voc mesmo uma cospe-fogo! Raith gemeu de dor quando o punho de Katrine golpeou pela primeira vez um ponto s ensvel em suas costas. Em resposta, deu-lhe uma palmada forte no traseiro. Ela gr itou, mais de choque do que dor, porque estava protegida por vrias camadas de sai a e anguas. _ Bruto! Grosseiro! Seu... seu cabea de mula!

_Daqui a pouco voc no vai mais encontrar do que me xingar. _No? Ainda nem comecei minha lista! Raith abafou uma risada, o que a deixou ainda mais enfezada. Voltou a soc-lo com toda a fria e, se no o machucou, pelo menos levou-o a tropear quando chegavam ao ter ceiro andar. Ele quase a deixou cair, mas recuperou o equilbrio apoiando-se num j oelho. Raith no fez uma pausa nem para respirar, pois sabia que ela conseguiria se solta r a qualquer momento. Com passos largos, carregou-a pelo corredor at estarem dian te do seu quarto. Quando abriu a porta, entrou e colocou-a em p no cho, sem grande delicadeza. _ Voc vai ficar aqui at recuperar o juzo! _ informou, enquanto se virava para sair. Katrine olhou em volta querendo conseguir algo com que agredi-lo. O quarto no estav a totalmente s escuras porque as venezianas ainda no tinham sido fechadas. Avistan do o castial de bronze perto da cama, agarrou-o e atirou-o com fora. Ele bateu con tra a parede perto da porta, a poucos centmetros da cabea de Raith. Ele parou abruptamente e resmungando uma praga, virou-se bem devagar. _ Eu avisei... _ E fechou a porta por dentro. Katrine estremeceu ante a idia de que ele queria privacidade para assassin-la ali mesmo, naquele instante. Deu um passo para trs, assustada com o modo como Raith e stava avanando vagarosamente em sua direo. Mas no tinha para onde correr. Em poucos p assos estava com as costas contra a parede. Ela estremeceu quando as mos fortes se fecharam em torno de seus braos. _ Voc uma ameaa populao _ rosnou Raith _ , e a mim em particular. No vou mais atur isso. Ele estava a ponto de sacudi-la, percebeu Katrine. Seus lbios se entreabriram num soluo de dor enquanto ele apertava seus braos. Ao ouvir o soluo, Raith baixou o olhar para a boca de Katrine. Seu corao se apertou e a raiva desapareceu no mesmo instante. No queria machuc-la. Deus, no queria! S de sejava ardentemente estreitar essa mulher nos braos e possu-la com toda a paixo de que era capaz. Subitamente, o mundo ao redor pareceu se imobilizar. Era como se estivessem susp ensos no tempo, num instante tenso e silencioso sem comeo nem fim. Katrine soube que Raith ia beij-la. E sabia tambm que dessa vez ele no se contentar ia apenas com um beijo. Ia fazer amor com ela, pondo um fim ao suspense que a de ixara inquieta desde o encontro sensual ao lado do regato. E sabia, acima de tud o, que era o que mais desejava em sua vida. Raith, contudo, ainda no estava disposto a aceitar o inevitvel. Ele gemeu baixinho , como se estivesse em furiosa batalha com um inimigo desconhecido e invisvel. E perdendo. Ento, rendendo-se s foras que atormentavam a ambos, sua boca pousou sobre os lbios d e Katrine, numa exigncia arrebatadora que para ela teve o sabor de raiva, desejo e desesperada aceitao.

CAPITULO XII Inevitvel. Raith sabia disso h algum tempo, bem no ntimo de sua alma. Apesar de ter tentado desesperadamente manter-se distante, de procurar evitar brigas, hostili dades e a atrao, ele perdera a batalha. Beijou-a com rudeza, como para puni-la, apertando o corpo dela contra o seu, te ntando ainda escapar do feitio agindo de maneira brutal. Mas, com um suave gemido , Katrine amoldou-se mais contra ele, segurando sua camisa, fazendo-o sentir uma necessidade urgente, quase selvagem de ser parte dela, de possuir essa mulher re belde, irritante, encantadora, capaz de excit-lo de uma forma que ~ nenhuma outra conseguira antes. Com fervor, pressionou a boca carnuda, incapaz de obter o sufi ciente. Uma vez pensara que loucura o havia envolvido para faz-lo querer tanto es sa mulher. Mas era Katrine; ela era a loucura. E agora ela estava em seus braos, entregando-se ao seu beijo ardente e selvagem. Selvagem. Com um esforo quase frentico, ele aliviou a rudeza do beijo. O nome de K atnne estava em seus lbios, r meio maldio, meio prece, quando levantou a cabea para respirar. Katrine pensou que Raith fosse se afastar como fizera da outra vez que se perderam em carcias. Instintivamente mergulhou os de-1 dos nos cabelos negros, tentando segur-lo, enquanto arquejava: _ No, no pare. _ No.., no. _ Ele tomou novamente a boca ansiosa, tentando ser gentil, mas consegui ndo apenas transmitir um fogo desesperado enquanto sua lngua buscava profundamente desvendar os mistrios da boca doce de Katrine. O desejo apaixonado tomou conta de Katrine, despertando os lugares secretos de su a feminilidade, lugares que jamais haviam conhecido o toque de um homem. Ela geme u contra a boca de Raith enquanto ele, com movimentos geis, tirou o leno que lhe c obria o colo e introduziu os dedos em seu decote. Ele continuou beijando-a com ardor ao mesmo tempo que sentia a firmeza e a macie z dos. seios jovens, dos mamilos que j reagiam a seu toque. Katrine estava to exci tada quanto ele, embora ele pudesse percber um certo receio mesclado ao desejo. Raith ergueu a cabea. _ Esta sua primeira vez. _ Foi uma declarao, feita com voz rouca e terna, com um o lhar to intenso e quente que tocou o corao de Katrine. Ela fez que sim, ouvindo sua respirao ofegante mesclar-se com a de Raith Sim, era sua primeira vez. Ele era seu primeiro amante e seria o nico. Sabia disso com uma convico to firme como as montanhas das Terras Altas. Seus sentimentos por ele fulguravam como o briho de cristal nos olhos verdes. Ma s no tinha certeza dos sentimentos de Raith. Hesitante, estendeu a mo para tocar-lhe a face com a ponta dos dedos. Algo na expresso de Katrine fez o corao de Raith se apertar. Os olhos dela estavam baos de sensualidade, mas o olhar era inquisidor, quase suplicante. S quando a ouvi u dizer baixinho por favor, no me deixe , foi capaz de entender. Ela estava se oferec endo e temia ser rejeitada. Uma onda de prazer invadiu-o. Com dedos tremulos comeou a despi-la, soltando os laos do peitilho rgido para libert ar os seios. _ Bela Katie _ sussurrou com reverncia, inclinando-se para beijar os mamilos. _ Co mo eu a quero. Katrine suspirou emocionada e sussurrou o nome dele, mal acreditando que vivia aq uele momento mgico. Com gestos impacientes, Raith comeou a soltar o corpinho do vestido mas, quando K atrine tentou ajud-lo, ele afastou suas mos.

_ No, deixe-me fazer isto. Obediente, Katrine ficou imvel, os lbios entreabertos e a respirao incerta enquanto e le se demorava de propsito. Ansiava por toc-lo, por abra-lo, por sentir de novo o co rpo msculo contra o seu, mas Raith estava decidido a conter a violncia de seu dese jo. Vagarosamente o vestido e as anguas seguiram o caminho do peitilho. Depois foi a v ez das anquinhas, que ele soltou com dedos nervosos, e da combinao de cambraia. Qua ndo se ajoelhou para retirar as meias e sapatos, Katnne estava sofrendo um grave ataque de constrangimento, mas lutando contra as foras conflitantes do pudor e do desejo, ela manteve o olhar na cabea escura, imaginando como Raith podia permane cer to calmo quando ela sentia-se to agitada, quente e febril. Mas, quando ele olh ou para cima, pde ver a paixo em seus olhos e soube que seu controle igualava-se a o dela. Levantando-se, Raith deu-lhe um beijo leve e deliciosamente provocador, e afastou -se alguns passos. Todavia, continuou a admir-la enquanto tirava a camisa. Apesar de sua timidez, Katrine ficou olhando-o. Na semi-escurido pde ver os msculos ondula ntes de seus braos e ombros, e desejou toc-los. Ele sentou-se no ba para tirar os sapatos e as calas. Como que enfeitiada, Katrine no conseguiu desviar o olhar, nem mesmo quando Raith ficou nu diante dela. Sentiu um pouco de medo, mas imaginar que ele poderia subitamente arrepender-se e se afa star-se levou-a a cham-lo para juntar-se a ela novamente. _ Raith... venha, me abrace. Raith voltou para perto dela e tomou o corpo nu e trmulo nos braos. O leve embarao de Katrine desapareceu com o beijo faminto. _ Meu doce tormento _ murmurou Raith e continuou a falar baixinho, por entre os beijos. Mas Katrine mal conseguiu entender o sentido das palavras roucas, pois estava dom inada pelas sensaes incrveis que Raith despertava nela. Tormento. Sim, era o que ele estava causando, pensou loucamente, quando os dedos speros comearam a acariciar s eus mamilos sensveis. _ Raith... por favor... _ Implorou, abraando-se com fora contra ele. _ Devagar, Katie, devagar... Mas o prprio Raith teve dificuldade em seguir essa determinao quando Katrine passou os braos em torno de seu pescoo e arqueou-se contra ele. Sentindo o mesmo desesper o _ como se fosse morrer se no a tivesse logo _ pegou a mo trmula e a fez deitar-se na cama. Antes mesmo que pudesse deitar-se sobre ela, a boca de Katrine j procura va cegamente a sua. Ele respondeu o beijo com urgncia e deslizou os dedos pela pele de cetim at encont rar o recanto macio entre as coxas. Para sua surpresa e deleite, constatou que o corpo de Katrine j se aprontara para receber o dele. Um longo e prazeroso estremecimento de antecipao percorreu-o. Ele ergueu a cabea para olhar para Katrine, para deliciar-se com o rosto corado c om o prazer de seus beijos, com os cabelos cor de cobre espalhados desordenadame nte. Os lbios estavam midos e entreabertos, os olhos fechados, e a expresso falava d e uma expectativa que fez sua pulsao se acelerar mais ainda com a vontade de atend-l a e dar-lhe a satisfao que pedia. _Eu sonhei tanto com isto... _ murmurou, deixando o olhar descer para as coxas e sbeltas que se abriam sob seu toque. Katrine tambm sonhara com isso, mas seus sonhos perdiam intensidade em comparao com a realidade de se entregar a esse homem belo e viril. Katrine pensou que morreria de tanto prazer. _Raith! _ choramingou, estendendo as mos e enrolando os dedos nos plos macios que cobriam o peito musculoso. Raith deixou-se puxar at que seu corpo se amoldasse ao dela de modo a permitir qu e os quadris ficassem colados. _Devagar, amor... devagar _ ele alertou, enquanto rezava por encontrar a fora de vontade para no mergulhar dentro dela como um adolescente com sua primeira mulher . Era como Katrine o fazia sentir, como se jamais tivesse feito amor com uma mulhe r antes dela. Era uma experincia nova, como ver o nascer do sol com ela pela prim

eira vez. _Katrine _ murmurou contra os cabelos de fogo enquanto seus dedos encontravam os segredos de sua feminilidade. Abrindo-a para ele, penetrou-a com imenso cuidado, com infinito vagar. A exaltao que sentia s se intensificou. Sob ele, Katrine segurou a respirao quando Raith a preencheu daquela forma cautelo sa. Experimentou uni nico instante de dor quando sua virgindade cedeu sob o avano carinhoso, mas estava to envolvida pela excitao que mal a percebeu. Sentia-se atord oada, perdida numa escurido sensual, mas Raith estava com ela, compartilhando a del iciosa sensao de unio. _Eu a estou machucando? _ Raith perguntou ansioso. _No! Por favor.., no pare. Tranqilizado pela paixo que percebeu na voz dela, Raith recomeou seus movimentos. Qu ando estava todo dentro dela, no seu calor receptivo, soltou um gemido entrecort ado. O nico pensamento que lhe ocorreu enquanto se derramava nela, enquanto possua seu c orpo, corao e alma, foi apenas o encantamento de sentir que a necessidade, o desejo e a alegria podiam se mesclar, fazendo-o passar por uma experincia maravilhosa. Depois todos os pensamentos desapareceram enquanto os tremores de prazer o envolv iam num rodamoinho de sensaes. A noite j cara por completo quando a paixo se esgotou e seus corpos relaxavam. Katr ine sentia-se completa, purificada pelo fogo da paixo. Fazer amor com Raith satis fizera todos os anseios que guardava no fundo de seu corao. A inquietao que sentira nos ltimos tempos havia desaparecido para ser substituda por uma serena alegria, u ma certeza de que os dois pertenciam um ao outro, apesar das diferenas entre eles. Quando Raith mexeu-se de leve, apertou-o em seus braos, temendo que se afastasse. Mas ele s acertou a posio do corpo para alivila de parte de seu peso. Katrine suspirou. Lnguida e feliz, continuou pensando no homem que amava. Ele era um lder anojado, um homem com um propsito, corajoso, mas cheio de bondade. Era alg um com quem se podia contar. Alm disso, possua a mordacidade espirituosa que combina va com a dela. Imaginou-se contando s irms: esta minha alma gmea, o homem com quem quero me casar. O homem cujos filhos quero carregar, cuja vida e fardos desejo c ompartilhar. E o encontrara nas Terras Altas, exatamente como sonhara. Ela suspirou de novo quando sentiu Raith beijar sua testa. _ Voc est bem? _ A voz baixa e rouca interrompeu seu devaneio. _ Estou. Eu nunca me senti to bem. Ele ergueu a cabea. Na escurido Katrine pde sentir o olhar de Raith fitando-a inten samente e antes que pudesse abrir os olhos ele a beijou com doura. Depois, afasto u-se vagarosamente. _ Aonde voc vai? -_ perguntou ela um tanto aborrecida, quando Raith levantou-se da cama. _ A nenhum lugar. Calma. no vou sair daqui. Katrine ouviu-o movimentar-se pelo quarto, antes de acender uma vela. Piscou com a luz e logo segurou a respirao quando a chama iluminou o corpo belo, firme e exc itante de Raith. Ele estava incrivelmente atraente com os cabelos despenteados to mbando sobre a testa alta. Um bandoleiro impiedoso que roubara seu corao... Mas nenhum bandoleiro teria mostrado tanta considerao, tanta ternura, enquanto derr amava a gua do jarro na bacia e a trazia para perto da cama junto com uma pequena toalha. Ento ele umedeceu o pano e o passou sobre suas coxas para lavar as evidnci as da paixo e de sua inocncia. Katrine no saberia dizer se ficou embaraada pela intimidade do ato ou pelo modo ca sual como ele exibia sua nudez, mas o fato que corou. _ Fique quietinha _ disse, quando ela mudou de posio, inibida com seus cuidados. El e terminou a tarefa em silncio. Enquanto a limpava, Raith lutava com suas prprias emoes. No pretendera ir to longe. E stava decidido a nunca mais toc-la e, quanto mais, deixar sua paixo escapar de seu controle. Sua idia era prend-la o resto da noite no quarto e conversar com ela pel a manh, quando estivesse mais calmo. Esse era o plano, mas, como todos os outros envolvendo Katrine, tambm havia fraca ssado. Contudo, se tivesse conseguido pensar melhor, saberia que aquela seria a ni ca concluso natural depois de semanas de frustrao. E, por enquanto, no podia lamenta

r o que tinha acontecido. No. Sentia-se vivo como nunca se sentira desde... desde os dias despreocupados da juventude. Sentia-se vivo e alegre, com o sangue flui ndo rpidos nas veias e um desejo forte ainda latejando em seu corpo. Mas a culpa tambm perturbava sua conscincia. Afligia-se com a possibilidade de ter engravidado Katrine. Enquanto delicadamente retirava os ltimos vestgios das mancha s da pele, ele surpreendeu-se olhando para a juno entre as coxas esbeltas, no pensa ndo no xtase que sentira, mas calculando com um olho clnico o tamanho de seus quad ris e posio de sua ossatura. Seria ela capaz de ter filhos com facilidade? Ou tambm viveria a agonia de ter o corpo rasgado por um filho natimorto, o que resultaria numa febre que esgotaria sua vida? Mas agora era tarde demais para se preocupar com as conseqncias do ato. Com esforo, afastou os pensamentos mrbidos. Colocando a bacia e o pano no cho, deitou-se na cama e tomou Katrine nos braos. Se ntia uma necessidade imensa de proteg-la, de abrig-la contra o mundo e contra ele mesmo, mas agora queria apenas abra-la, saborear o momento de paz que partilhavam, o primeiro em semanas de convivncia. Estranhamente, queria tranqilizar essa mulher geniosa e briguenta. Sentia pelo modo como Katrine escondera o rosto em seu peit o que ela estava envergonhada. Reprimindo um sorriso, acariciou seus cabelos. Nu nca imaginara que essa Campbell de sangue quente fosse se mostrar tmida e sem jei to. _No h de que se envergonhar _ disse baixinho. _ O que aconteceu entre ns foi... _ Fe z uma pausa, procurando a palavra adequada _ natural. _ E fora mesmo, pensou. Faz er amor com Katrine fora to natural como respirar. Ela reencontrou sua coragem e afastou-se um pouco para poder olh-lo nos olhos. _Desculpe-me por no saber o que fazer... como agrad-lo... _Voc me agradou demais. Eu nunca... _ Raith parou subitamente. No adiantava dizer-l he que jamais experimentara tanto prazer. Depois dessa noite no aconteceria de nov o. No permitiria. Disse, em vez disso: - Um homem preza a inocncia numa moa. Mas vo c deveria t-la guardado para seu marido. Katrine permaneceu em silncio. Aquele no parecia o momento apropriado para confessa r que j pensava nele como seu marido. Raith obviamente no estava pronto para ouvir isso. E ela precisava de tempo para ponderar como persuadi-lo a imitar seu modo de pensar. _Sou o culpado pelo que aconteceu _ disse Raith baixinho. _Eu devia ter mais con trole. _ Depois de um instante, deu uma leve risadinha. _ Nem me lembro mais do motivo de nossa briga. S sei que estava furioso. Eu no queria deix-lo furioso. No mesmo? Ento suponho que isso algo que vem sem voc pensar. Pelo menos descobri um modo de calar sua linguinha afiada. Mas no posso permitir que todas as discusses te rminem com ns dois rolando na cama. _E por que no? _ sorriu Katrine. Ele riu baixinho de novo, mas falou com uma severidade que a assustou. _Por vrios motivos, mas principalmente por uma questo de honra. Por que voc no consegue fingir que s um ladro de gado e no um chefe de cl? Assim n ia de se preocupar tanto com a honra. Com um suspiro, Raith fechou os olhos e ps o brao sobre a testa. Porm, enquanto muda va de posio, sentiu a palha espetar suas costas. _Callum tinha razo _ falou. _ Voc no pode estar acostumada a um colcho como este. Ama nh vai se mudar para um dos quartos desocupados. Ficar nele at ir embora. Era uma concesso, sabia Katrine. Ele agora estava disposto a conceder-lhe a hospi talidade que oferecia para uma visita. O problema era que nao queria mais ir embora. Nunca. Tambm no desejava ser a penas uma hspede. _Raith? _ comeou, reunindo coragem. _ Penso que devo lhe contar porque me tranque i na leiteria. Estava cansada de esperar por uma informao relacionada com meu resg ate e pensei... _No quero falar sobre isso agora. _Mas eu preciso lhe contar. Eu queria for-lo a entrar em contato com meu tio... _Katrine, falaremos sobre isso amanh. Assim, se houver qualquer incidente desagradv el, voc poder se trancar num quarto decente e ficar ali quanto quiser.

O tom decidido a fez se rebelar. _Acho que eu preferiria uma masmorra. Assim, pelo menos, voc teria de me tratar co mo uma prisioneira de. guerra e no como uma inconvenincia.., um estorvo. Raith evitou comentar que ela era exatamente isso. _Se eu tivesse uma masmorra, no seria idiota para prend-la l. Voc suscitaria muita c ompaixo de meu cl. _E merecidamente, devo dizer! Ele ergueu-se num cotovelo. _Katrine, no hora para brigar. _E por que no? Raith olhou para ela, para os cabelos despenteados, os olhos cintilantes e a boca macia e vulnervel... Seu desejo voltou com intensidade. Mais uma vez, uma nica vez , ele pensou. O risco no seria maior. _Porque, minha doce megera, temos coisas muito mais agradveis para fazer _ falou, inclinando-se sobre ela. _Raith, eu ainda acho que... _Quer ficar quieta? Sua mo deslizou entre os cachos ruivos e foi curvar-se sobre a nuca macia. Comeou a beijar o queixo voluntarioso, a pele macia do pescoo. Uma ltima vez, pensou Raith. S mais uma, depois... Mas ele deixou o pensamento inc ompleto enquanto se entregava ao prazer de am-la com toda a paixo de que era capaz . Mais tarde, quando Katrine dormia em seus braos, ele manteve-se acordado, olhando para o teto inclinado, observando as sombras danantes produzidas pela chama da v ela. Nunca deveria ter deixado o relacionamento chegar a esse ponto, nunca deveria te r envolvido Katrine num dilema que no poderia ter uma soluo feliz. No a tocaria mais , nunca, mesmo que tivesse de sair de sua prpria casa. Sim, talvez fosse essa a m elhor atitude. S distanciando-se de Katrine conseguiria fugir da tentao de possu-la. Vagarosamente, de forma a no perturb-la, Raith virou-se para olhar sua teimosa, ir ascvel e independente refm. Sentiu um aperto no peito, uma emoo indesejada. Katrine parecia muito inocente quando estava adormecida. Inocente e completamente em paz . No tinha nada da virago de lngua afiada. Agora ela parecia saciada e tranqila, mas mantinha a vivacidade que tanto o encan tava. Era to bela, to bela... Estendeu a mo para tocar a face corada, mas seu dedo enroscouse num cacho ruivo. S egurou-o por um logo momento, mas ento soltou-o com determinao. Se pretendia recuperar a capacidade de raciocinar, tinha de comear agora. E isso s ignificava no se entregar ao desejo de toc-la, de beij-la at v-la entregar-se em tota l abandono. No, no podia permitir que isso acontecesse de novo. Nunca mais. CAPITULO XIII

A madrugada estava terminando quando Raith desvencilhou-se cuidadosamente de Katr ine. Esgueirando-se para fora das cobertas, vestiu-se depressa e foi at a janela. Aspirou profundamente o ar frio, lembrando-se de sua resoluo. Contudo, no consegui a banir de sua mente as recordaes da noite que acabara de passar com Katrine. Praguejando baixinho, ele encostou o brao na janela e apoiou a testa nele. Para r enovar sua deciso obrigou-se a pensar no motivo de Katrine estar ali, de sua traio c ontra seu cl e das crenas de seu cl sucumbindo a uma insuportvel atrao por uma Campbe l. Katrine abriu os olhos devagar. Procurou por Raith ao lado da cama e ento viu-o j unto janela, concentrado na paisagem. Ergueu-se num cotovelo, puxando o cobertor para cobrir os seios. _ Raitb? Ele levou um longo momento para virar-se. Estava despenteado e a barba escurecia seu queixo. Os olhos azuis no mostravam qualquer emoo. _ Eu estava falando srio na noite passada quanto a voc mudar para um outro quarto. Flora lhe indicar um deles. Voc pode continuar deitada o tempo que quiser. Meggie,

porm, ficar desapontada. Eu lhe prometi que voc voltaria a lhe dar aulas nesta manh. Seria muita gentileza sua continuar ensinando-a at a hora de ir embora. Raith parecia ter absoluta certeza de que ela iria partir, pensou Katrine. Ela r espirou fundo, sabendo que chegara a hora de falar. _ Eu no quero ir embora. Quero ficar aqUi.., com voc. _ Impossvel. _ A resposta foi lacnica e to veemente que doeu. _ Por qu? Voc no me quer? _ No a quero? O que eu quero tem muito pouco peso na questo. Se seu tio persuadir A rgyll a tratar bem o meu cl, voc ser devolvida a ele s e salva... embora maculada. A seriedade da afirmao no encobria o sofrimento. _ Eu te amo _ confessou Katrine baixinho. Raith suspirou profundamente antes de dizer, afinal: _ Voc est enganada. _ verdade, Raith, sei exatamente o que estou dizendo. Ele virou-se para ela de novo, lanando-lhe um olhar atormentado. _ Est confundindo paixo com amor. _ amor _ afirmou Katrine, enfrentando seu olhar. _ s vezes acontece. _ No. _ Raith balanou a cabea. _ Voc deve estar preocupada sobre com o que houve. Mas quero que entenda que se... se houver alguma conseqncia de nossa unio, eu a ajudar ei financeiramente. Conseqncia? Seria ele incapaz de dizer a palavra criana ? _ Eu gostaria de ter um filho seu _ disse Katrine, imaginando se a idia de ter um filho o aborrecia porque havia perdido a esposa no parto, ou porque jamais se c asaria com ela por ser uma maldita Campbell inglesa Ele cerrou os dentes, parecendo aturdido sem saber o que responder. Depois de um silncio que chegou a deix-la tensa, ele falou, mudando completamente de assunto: _ O que voc pretende fazer sobre Meggie? Deus, pensou Katrine desesperada! Ele pretendia ignorar o problema do envolviment o entre eles: queria esquecer a intimidade que haviam partilhado e agir como se a noite anterior no tivesse existido! Sentiu vontade de argumentar, de insistir no assunto, mas viu que o momento no er a propcio. Ele estava confuso e tinha motivos para precisar de tempo para assimil ar a realidade de um amor que, sem dvida, envolvia problemas. _ Quanto a Meggie, claro que continuarei a ensin-la _ disse calmamente. _ Ela no d eve sofrer porque eu e voc temos nossas diferenas. _ Ser bom para ela. Sem mais uma palavra, Raith dirigiu-se para a porta. Pareceu hesitar um instante, mas logo levantou a tranca e saiu. Katrine apertou o cobertor contra os seios. Raith seria mesmo capaz de esquecer t udo que se passara entre eles com tanta facilidade quanto queria mostrar? Ela no conseguiria e tambm no o deixaria ignorar. Se conseguisse fazer as coisas ao seu mo do, Raith acabaria aceitando o que ela j aceitava como um desgnio do destino: que o s dois tinham sido feitos um para o outro. Mais cedo ou mais tarde a inimizade entre seus ds deixaria de ter importncia para ele. Mais cedo ou mais tarde a devoo que sentia pela primeira esposa se tornaria ap enas uma lembrana distante. Sim, jurou Katrine, um dia Raith a amaria sem reserva s ou amargura. O pensamento a encheu de segurana e determinao.

A disposio de Katrine murchou quando ela teve de enfrentar as pessoas da casa. Tod os, com exceo de Meggie, talvez, tinham visto ou sido informados de que o lorde des aparecera na noite passada depois de arrastar sua refm ao quartinho do sto. A especulao rendeu a Katrine vrios olhares curiosos dos criados, que lhe deram uma b oa noo sobre os boatos que estavam correndo. Conseguiu ignor-los dedicando toda ateno lies de Meggie, mas Flora passou o dia todo com um ar de completa desaprovao. Na hor a do almoo, uma das arrumadeiras cruzou com Katrine e resmungou uma palavra que a fez empalidecer de choque e raiva. Ningum mais disse nada. Ningum exceto Callum. tarde, quando Meggie estava cochilando, Katrine entrou na sala de estar do segund o andar, sentindo-se infeliz e novamente marginalizada. Ganhara um novo quarto, m

uito bonito, com vista para as montanhas de Ardgour, mas nem isso melhorara seu estado de esprito. No via Raith desde a madrugada e e sabia, sem que ningum lhe cota sse, que ele redobrara esforos para evit-la. _E ento, bela Katie, conseguiu cantar vitria? _ disse Callum da porta, enquanto el a tocava distraidamente as flores de um vaso. Katrine virou-se e arregalou os olhos ante a elegncia do primo de Raith. Ele usav a os trajes de um cavalheiro das Terras Altas e era uma figura digna de aparecer na corte, se esse tipo de indumentria no estivesse proibida. O saiote e as meias e ram de finssima l e o casaco curto de veludo preto tinha uni corte perfeito. O xal e estava preso num ombro com um broche de prata pesada e havia rendas no colarin ho e nos punhos da camisa. _ Vamos a uru casamento _ disse ele justificando sua elegncia. _ Uma moa Stewart e o filho de um lorde Cameron. No seria adequado aparecermos vestidos moda do sul, a pesar dos decretos dos ingleses. Katrine balanou a cabea. Esses escoceses agarravam-se orgulhosamente aos seus cost umes, mesmo correndo o risco de serem enforcados por traio. Sentiu uma onda de irri tao diante de tanta teimosia. _Que histria essa de eu cantar vitria? _ perguntou, sem esconder o mau humor. _Suas novas acomodaes. Tudo indica que foi bem sucedida erni fazer Raith atender s uas reivindicaes. Katrine corou ao ouvir a calma certeza na voz de Callurn. Ele sabia exatamente o que acontecera entre ela e seu primo. _Ele no lhe contou o que houve? _ perguntou, lutando contra o embarao. Uma coisa er a entregar sua inocncia ao homem que amava. Outra, bem diferente, era seu comport amento ser assunto de conversas pblicas. Mas Callum apressou-se a tranqiliz-la. _Raith jamais seria indiscreto sobre uma dama, Katrine. Acima de tudo, ele um cav alheiro. Mas no foi difcil adivinhar. Katrine levou as mos ao rosto num gesto quase involuntrio. Mal teve coragem de enf rentar o olhar do rapaz. No entanto, Callum no parecia conden-la. Havia compreenso em seus olhos escuros. _Isso ia acontecer _ disse ele, erguendo os ombros. _ De fato, estou surpreso por ter demorado tanto. Raith esteve agindo como um gato selvagem acuado desde que ps os olhos em voc. _Suponho que devo ser grata pelo seu apoio _ retrucou Katrine com azedume. _No me fustigue com sua lngua letal, minha cara _ sorriu Callum. _ Voc nunca preciso u de meu apoio. Eu tive certeza, desde que a vi pela primeira vez, que podia mui to bem tomar conta de si mesma. Sem pedir licena, ele entrou e acomodou-se no sof forrado de damasco dourado, cruz ando as pernas e entrelaando as mos no colo, dando impresso de que pretendia perman ecer na sala por mais algum tempo e discutir seu relacionamento com Raith. _Confesso que fiquei satisfeito _ comeou, confirmando as suspeitas de Katrine _ em ver voc e Raith chegando a bons termos. Os dois ficaram em campos opostos muito mais tempo do que eu esperava. _Que bons termos? Se quer mesmo saber, continuamos em campos opostos. Ele se recu sou a falar sobre meu resgate. Callum ergueu uma sobrancelha. _Quer dizer ento que meu caro primo a seduziu sob seu prprio teto e agora est se rec usando a enfrentar as conseqncias? Katrine sentiu as faces em fogo diante de tanta franqueza. _ No _ admitiu. _ Raith prometeu que arcar com qualquer despesa se houver conseqncia s... E para falar a verdade _ acrescentou, ainda mais embaraada _ . ele no me seduz iu. S... s aconteceu. Houve um momento de silncio enquanto Callum a observava atentamente. _ Se voc no fosse quem , Raith a pediria em casamento. Katrine lanou-lhe um olhar esperanoso. _ Acha mesmo? _ Ela nunca pensara fazer de Callum seu confidente, mas ele poderi a ajud-la a compreender Raith. _ Voc conhece bem seu primo? _ Sim. Fomos criados quase como irmos. Estudamos com os mesmos professores partic

ulares e fomos juntos universidade. O velho lorde achava que eu era um rapazinho esperto e providenciou para mim uma educao de cavalheiro. Foi a vez de Katrine erguer uma sobrancelha. Callum lhe contara que era um filho natural e o fato de ter sido tratado como algum da famlia, alm de sua semelhana com Raith, a fez imaginar se os dois homens eram mais do que primos. No entanto, as boas maneiras no permitiriam que fizesse uma pergunta direta, indagando se o velh o lorde era seu pai. A pergunta no posta em palavras deve ter ficado evidente em sua expresso, pois Cal lum sorriu. _ No, o lorde de Ardgour no era meu pai, embora por muitas vezes desejei que fosse . Minha me foi uma escocesa que teve a infelicidade de se apaixonar por um ingls. U m nobre, para ser exato. Um belo e rico lorde sassenach que j possua uma mulher. A despeito do tom leve, Katrine desconfiou que Callum guardava no ntimo uma grand e amargura. Ser que todos os MacLean tinham dio dos ingleses, pensou com um suspir o. Desanimada, andou pela sala nervosa. Quando se sentou, lanou um olhar preocupa do a Callum. _ Voc disse que se eu fosse uma outra pessoa... O que acha que Raith mais detesta em mim, meu sangue ingls ou o fato de eu descender dos Campbell? _ Acredito que seu lado Campbell. Raith foi criado ouvindo histrias sobre as traies dos Campbell e elas no so exageradas. Se voc conhece um pouco da histria de seu cl, d eve saber que cada chefe Campbell que viveu at agora era um mestre na astcia. Eles nunca se envergonharam de bajular reis ou nobres em posio de poder ou de usar mei os inescrupulosos para atingir seus fins. Foi assim que um dos duques de Argyll o bteve cartas de comisso para perseguir o cl MacLean com fogo e espada. Katrine ouviu em silncio, sem uma palavra de protesto. Era estranho como Callum no a irritava como Raith quando comentava o passado. Mas Raith fazia todas as discu sses sobre os Campbell parecer uma acusao pessoal a ela, enquanto seu primo s aprese ntava fatos. E, para ser honesta, tinha de admitir que havia muito de verdade no que ele falara. Os bares e duques de Argyll do passado tinham sido bem conhecidos pela sua habilidade em fomentar a luta e a discrdia e sempre haviam ficado do pod er. _ Sabe, Katrine _ continuou Callum _ , temos bons motivos para acusar seus chefe s de serem maldosos e espertalhes. Quando os MacLean de Duart perderam suas propr iedades h sessenta anos, o castelo de Duart foi entregue coroa, mas acabou indo p arar nas mos de Argyll. O castelo de Duart ficava na ilha de Mull, lembrou-se Katrine, perto do porto de Oban, onde ela havia desembarcado. _ E, claro, houve Culloden _ disse Callum. _ Todos os verdadeiros escoceses se se ntiram trados pelos Campbell quando eles se colocaram ao lado dos ingleses. Voc po de culpar Raith por sentir a mesma coisa? Ela no respondeu. No havia nada que pudesse dizer, pois compreendia muito bem os se ntimentos de Raith a respeito. Callum continuou: _ Depois do Quarenta e cinco, Raith passou um mau pedao recuperando a propriedade de Ardgour. Estvamos beira da runa. Talvez seja por isso que ele se sente pessoalm ente responsvel pelos MacLean de Duart. Afinal, ele conseguiu salvar sua herana qu ando os homens de Duart ficaram sem nada, nem mesmo com a terra em que nasceram. Katrine olhou para suas mos, sentindo-se um tanto envergonhada. Freqentemente criti cara Raith por ser to teimoso em sua oposio ao duque e jamais pensara no seu lado da questo. Tambm nunca tentara ajud-lo a atingir seus objetivos. O que ele queria pare cia muito razovel, agora que pensava no assunto objetivamente: aluguis justos que no deixariam os MacLean de Duart beira da inanio. Talvez, se ela falasse com o tio, ou levasse o caso dos MacLean diante do duque... Mas, mesmo se os convencesse da justia da causa dos MacLean, mesmo se Raith esque cesse de seu sangue de Campbeli, ainda assim no sabia se ele concordaria em se ca sar com ela. Katrine virou o rosto sombrio para Callum. _Raith uma vez me disse que ele... que no haver mais crianas aqui enquanto ele for o lorde. Tenho a impresso de que isso no me ajuda. _Bem, quanto a isso, no posso culp-lo por no querer voltar a passar pelo que passou

. Morag, a parteira, viu-se obrigada a... a desmembrar seu filho para tentar sal var Ellen. Nem preciso dizer que foi um algo terrvel. Katrine estremeceu. _Ento por isso que ele nem quer tomar conhecimento da existncia de Morag. _No o julgue com muita dureza, Katrine. No fcil para um homem esquecer uma situao co o essa, quando ele se viu impotente para~fazer qualquer coisa para ajudar. Raith quase enlouqueceu ao ver o filho e Ellen daquele jeito. Juro que uma guerra menos traumtica. Alm disso, ele se culpa por no ter ido buscar um mdico em Edinburgo antes do parto, mas duvido que algum poderia salvar Ellen. O mdico que veio depois diss e que Morag agiu da melhor forma possvel e que nada poderia ter sido feito pela me e pela criana. Katrine manteve-se em silncio, pensando na tragdia e desejando que houvesse alguma coisa que pudesse fazer para aliviar o sofrimento de Raith. A primeira seria para r de critic-lo por evitar Morag. De repente Callum balanou a cabea e deu uma risadinha travessa. _Nossa, mas como ficamos srios! Alegre-se, bela Katie. Este no o clima adequado pa ra antes de um casamento. Voc j assistiu a uma cerimnia escocesa? _No. _ pena que no possa nos acompanhar. Voc se divertiria. A festana costuma ser longa e s estaremos de volta pela manh? _Todo esse tempo? Mas pensei que o casamento era algo muito simples aqui na Escci a. _Ele pode ser simples, mas esse que vamos assistir se dar com toda a pompa e ceri mnia. Igreja com culto, festas e muito mais. _ Callum riu. _ Eu prefiro uma cerimn ia simples, em que o casal se declara casado diante de testemunhas e j est tudo le gal e terminado. Sem fricotes. Por sorte conseguimos nos agarrar s nossas leis por ocasio de nossa unio com a Inglaterra. Katrine sabia ao que Callum se referia. O reconhecimento da legislao escocesa fizer a parte do Ato de Unio, o tratado pelo qual a Inglaterra e a Esccia tinham combina do formarem a Gr-Bretanha. Depois da unio, as leis sobre o casamento tinham permanecido imutveis na Esccia. No havia necessidade de ritos executados por um religioso nem de documentos escrito s. O casamento era um contrato verbal, selado por consentimento mtuo, mas consider ado pienamente legal e at mesmo reconhecido na Inglaterra. Katrine lembrou-se que h apenas poucos meses brincara com sua irm mais nova, aconselhando-a a fugir com o noivo para a fronteira da Esccia, para evitarem os grandes e cansativos preparat ivos para o casarnento. A risada de Callum interrompeu seus pensamentos sobre npcias. _ Mantivemos muitos outros de nossos costumes, voc sabia? Acredite ou no, aqui nas Terras Altas ainda praticamos o roubo de noivas. bom tom ar cuidado, bela Katie. Um admirador poder peg-la de surpresa e voc acabar como a ex austa mulher de um granjeiro com uma dzia de moleques na barra da saia. Katrine balanou a cabea sorrindo. Duvidava que algum fosse rapt-la para ser sua espo sa. Pelo menos, no o nico homem que amava. _ Se me der a licena de interromper, primo _ a voz spera veio do outro lado da sal a _ , os cavalos j esto prontos. Katrine olhou para a porta abruptamente. Raith fitava Cailum com ar sombrio. Usando um traje tpico ainda mais esplndido do que o do primo, ele era o prottipo de um chefe de cl. O tartan dos MacLean parecia ter sido criado especialmente para c ombinar com sua pele morena e o veludo e as rendas no pescoo e punhos eram dignas dos mais rico dos nobres. Vendo-o em todo seu esplendor, Katrine entendeu facilm ente por que os habitantes das Terras Altas admiravam tanto seus lordes. Raith mal olhou para ela antes de se afastar. Nem sequer notou que ela o contemp lava, embevecida. Mas Callum notara sua reao. Com esforo, ela conseguiu enfrentar seus olhos. _ Acho que melhor voc ir agora, Callum. Ele levantou-se e estendeu a mo para despedir-se. Mas em vez de lev-la aos lbios, c omo seria de se esperar, apertou seus dedos num gesto de companheirismo e apoio. _ Coragem, Katie. Ele acabar caindo em si. Ela no tinha tanta certeza, mas conseguiu sorrir.

Depois da partida de Callum, Katrine ficou sentada por uni longo tempo, pensando em Raith e imaginando se teriam um futuro juntos. Queria desesperadamente contin uar nas Terras Altas. Ali encontrara toda a aventura e excitao que poderia esperar. E romance. Pouco a pouco seus pensamentos foram concentrando em casamentos e cerimnias. Lembr ando-se de sua conversa com Callum, comeou refletir sobre as leis escocesas. Ento uma idia comeou a se delinear em sua mente.

Mas o destino e Raith conspiraram contra ela. Dois dias se passaram antes de cons eguir v-lo de novo. Imaginou que ele estava fora, mas no tinha a quem perguntar so bre seu paradeiro. Desde que passara a noite com Raith, Flora voltara a ser sria e seca, e as outras criadas seguiam seu exemplo. Quanto aos homens, Callum, Lachl an e at mesmo Hector hviam sumido. Um rapazinho viera trazer o caneirinho de Meggi e para a menina aliment-lo, mas se recusara a dizer qualquer palavra. Fora como s e ela voltasse a ser o odiado inimigo, apesar da posio de hspede que suas novas aco modaes lhe conferiam. De incio pensou que Raith devia ter voltado a Fort William para entrevistar candi datas a governanta e que Callum fora cuidar de contrabando _ se era mesmo essa su a ocupao. Mas ao notar que vrios dos homens mais chegados a Raith tambm no se encontr vam por perto, concluiu que os MacLean tinham ido se encontrar com seus parentes Duart. Essa possibilidade encheu-a de receio. Logo no teria mais tempo para pers uadir Raith a deix-la ficar. Reviu seus planos e decidiu que no lhe restavam outra s opes. Katrine estava no quarto de brinquedos com Meggie quando Raith e seus parentes f inalmente voltaram. No instante em que ouviu os cavalos no ptio, correu para a ja nela. Quando viu Raith dirigir-se para a cocheira, calculou que ele iria para o salo tornar uma bebida com seus homens. Era exatamente o que ela estivera esperando _ uma reunio do cl. Mandando Meggie de senhar um pssaro, ela correu para as escadas tomando a direo da cozinha. Como imagin ava, encontrou Flora colocando cerveja nos jarros e arranjando as canecas em ban dejas. _ Posso ajudar? _ ofereceu. Flora lanou-lhe um olhar desconfiado, mas no objetou quando a viu pegar uma das ba ndejas. Katrine carregou-a para o salo, com o corao querendo saltar pela boca. Quando chego u porta, procurou por Raith. Para sua surpresa, viu-o de cabea baixa, olhando fix amente para a mesa, sem participar da conversa animada dos outros homens. O primeiro a olhar para a porta foi Calhim. _Ah, Katie! Entre. Senti saudade de voc, minha ruiva linda. Raith ergueu a cabea, semicerrando os olhos, mas Katrine teve o cuidado de se concentrar em Callum. De scobriu que estava feliz por ver o malandro charmoso. E Lachlan tambm. E at mesmo Hector. Nem parecia que os conhecia h apenas um ms! Mas agora faziam parte de sua vi da e nada mais apropriado que fossem suas testemunhas, pensou com o corao aos salt os. Reunindo toda sua coragem, ela entrou no salo. _Devo confessar que tambm senti saudade de voc _ disse a Callum num tom doce, colo cando a pesada bandeja perto dele. _Sua viagem foi bem sucedida? Callum lanou um olhar travesso para Raith. _Sim, muito. Voc gostar de saber que os MacLean finalmente apresentaram suas exignci as ao seu tio, inclusive as condies de sua libertao. Katrine, que colocava cerveja em uma das canecas, se imobilizou, rosto empalidec endo. Estaria Raith to ansioso em se livrar dela que arriscara a sorte de seus pa rentes com uma ao precipitada? Ou ele verdadeiramente pensava que estava na hora c erta de dar a cartada seguinte no conflito? Olhou para ele, encontrando uma expresso sisuda. _Voc contou que era o responsvel pelo meu seqestro? _No sou um idiota, srta. Campbell. A resposta sardnica no aplacou seus temores. Apesar de Raith ter feito as exigncias sem se identificar, o duque de Argyll iria saber que os MacLean estavam por trs d o rapto.

_Mas assim que voc me libertar, o duque saber quem voc . O que o impedir de mandar pr end-lo? Foi Callum quem respondeu, suavemente: _Uma das condies que Argyll no perseguir ningum. _E as outras? _ Argyll tem de fazer os tributos dos MacLean de Duart voltarem ao valor anterior e concordar em no aument-los por um perodo de cinco anos. Se e le aceitar e concordar em no retaliar contra nosso cl, ns a libertaremos. Katrine colocou o jarro sobre a mesa, dando graas por ele no ter escapado de suas mos trmulas. Pensando no que Callum acabara de dizer, balanou a cabea. _ Estou feliz por vocs finalmente resolverem o impasse. Mas, quanto questo de minh a libertao voces... voces j devem estar sabendo que mudei de idia. No quero ser devol vida ao meu tio. Quero ficar aqui, com todos vocs. Entendam... Ela hesitou, respirando fundo. _Estou reivindicando Raith MacLean, lorde de Ardgour, como meu legtimo marido.

CAPITULO XIV O silncio foi sbito e total. Depois, todos comearam a falar ao mesmo tempo. _Marido! _ Por que no nos contou, Raith? _E com uma Campbell! Ao lado dela, Callum riu. _ Por Deus, Katie, voc tem a coragem de um MacLean _ elogiou, aprovando a ousadia da moa. Katrine deu pouca ateno ao clamor no salo, pois estava com a ateno concentrada em Rai th. Fitava-o sentindo o corao batendo em seus ouvidos enquanto aguardava sua reao. De clarara que ele era seu marido diante de testemunhas, segundo a lei escocesa. Se ele aceitasse, estariam casados. Raith levantou-se. Seu rosto parecia esculpido em pedra. _O que, em nome de Lcifer, voc pensa que est fazendo? Houve novo silncio, pesado e tenso. Katrine continuava a encar-lo, sem nem mesmo se atrever a respirar. Na verdade, no tinha muita certeza do que estava fazendo. S sabia que tivera de ap ressar os fatos. Raith se recusara a aceitar sua splicas, no acreditara nela quand o dissera que o amava. Se fizesse a declarao pblica, talvez ele percebesse que ela falava srio sobre querer permanecer em Cair House. Essa atitude, pelo menos o foraria a pensar na possibilidade de um casamento. Katrine no s escolhera um momento em que parte do cl estava reunido para no ser igno rada, como tambm estava em segurana, cercada por um nmero maior de pessoas. Raith no a esganaria em pblico, o que, no momento, parecia louco para fazer. Como ela permanecia calada, Callum enfrentou a atmosfera tensa e a ira de seu pri mo, sorrindo para ele. _ Posso oferecer minhas felicitaes, primo? Voc um sujeito de sorte. Katrine ser uma esposa perfeita para voc. _No estamos casados _ Raith quase gritou para consternao de Katrine. _Mas qual o problema? _ Callum resolveu pr mais fogo na situao. _ Voc conhece a lei, as partes s tm de declarar consentimento mtuo diante de testemunhas e... _No existe consentimento mtuo! _ Raith lanou um olhar feroz para Katrine. _ Prefiro me casar com um gato do mato. Seus olhos faiscavam cheios de hostilidade. Katrine deu graas aos cus por no estar sozinha com ele. Num ato reflexo, chegou mais perto de Callum. Raith, de fato, estava pensando em uma medida drstica. Mal conseguira se recuperar do ltimo choque de vontades, mal conseguira fortalecer sua deciso de manter-se lo nge dela, e agora Katrine tomara uma outra atitude maluca que o atingia, levandoo a suplicar a Deus por equilbrio. _No h casamento e nunca haver _ afirmou, decidido. _No pretendo me casar de novo. E se o fizesse, no seria com uma Campbell de lngua afiada e inglesa. _Bem, melhor ser amaldioado do que mal casado _ disse algum. Katrine pensou que fora Hector que falara, mas teve certeza de que foi Lachlan q ue veio em sua defesa. _Acho que a srta. Campbell ser uma boa senhora de Ardgour. Ela modesta e prudente . _Ela no to bonita como a falecida senhora _ observou um homem. _Sim, mas tem seus encantos _ comentou uni outro. Raith apertou os lbios. Estava surpreso por constatar que Katrine tinha outros ali ados alm de Lachlan, e furioso por perceber que estava perdendo o controle da sit uao. Tinha de pr um fim a essa discusso absurda antes que fosse longe demais. Ia abr ir a boca para faz-lo quando Hector falou: _Por que diabos o lorde iria querer casar com ela? _Sim, por qu? _ insistiu Ewen. Raith, frustrado, percebeu que no poderia fugir do assunto. Seu cl tinha como cert o que deveria opinar sobre seu casamento e estava preparado para discutir todos o s aspectos. Ele cruzou os braos numa atitude beligerante. _Sim, srta. Campbell, queira nos explicar por que eu devo querer me casar com a s

enhorita. Katrine engoliu em seco. Podia sentir todos os olhos nela. Tinha um certo direit o de fazer a reivindicao. Afinal, era uma moa cuja inocncia fora tomada, embora com c onsentimento, por um cavalheiro de meios e vivo. Mas seria muito desagradvel ter de tocar nesse assunto diante dos presentes. _Porque seria a coisa honrada a fazer _ murmurou embaraada. Os olhos de Raith se estreitaram to perigosamente que Katrine recuou um passo. _A senhorita ter de encontrar um motivo melhor _ disse Raith, ignorando o enrubes cimento de Katrine. Ele j fizera a coisa honrada mantendo distncia, um feito que ex igira um esforo quase sobre-humano depois da daquela maravilhosa noite de amor. M as agora Katrine estava jogando sujo. Quer estivesse agindo por vingana ou impuls ionada pela crena infundada de que estava apaixonada por ele, preferia morrer enf orcado do que deix-la forar a situao. Erguendo o queixo voluntarioso, Katrine tentou um outro caminho. _Muito bem. Voc precisa de mim. Posso ajudar seu cl na briga com Argyll. _Sim _ disse Lachlan, pensativo. _ Um casamento uniria os Campbell e os MacLean. _Ah, mas seria nojento unir o sangue dos traioeiros Campbell com o do cl Gillean _ protestou Hector, chamando os MacLean pelo seu nome mais antigo. Katrine irritou-se com os termos empregados pelo homem e com a idia de que ela no era boa o bastante para ser admitida no cl MacLean. _Posso tomar conta de Meggie melhor do qualquer um de vocs. _Pretendo contratar uma governanta _ defendeu-se Raith. _Filhos! _ interveio Lachlan, triunfante. _ O lorde de Ardgour precisa de um herd eiro. _Sim, voc precisa de um herdeiro _ declarou Katrine. Raith cerrou os dentes, sentindo sua pacincia se esgotando. Essa conversa nunca d everia ter acontecido diante de seu cl. Levantou-se, pensando em ir at Katrine, mas conteve-se. Tinha de sair dali o mais rpido possvel, antes de esgan-la. Percebendo que ele ia se retirar, Katrine sentiu o gosto amargo da derrota. Esta va grata por Lachlan t-la defendido, mas sabia, pelo brilho de ao nos olhos de Rai th, que seria intil. Ele no se deixaria persuadir. Raith olhou para ela por um outro desconfortvel instante antes de virar-se para a porta e caminhar at l com passos decididos. _Estou indo para Fort William _ rosnou, enquanto se afastava. Katrine deixou-se cair no banco ao lado de Callum. _E voc precisa de mim _ murmurou,, num tom to baixo que s Callum conseguiu ouvi-la. Ele tomou-lhe a mo num gesto de simpatia. Houve um longo silncio. Ento finalmente algum perguntou: _Por que Fort William? _Talvez para procurar uma governanta para Meggie _ arriscou um dos homens. Lachlan olhou para Katrine perplexo. _No entendi _ disse, choroso. _ Afinal, vocs esto casados ou no? _Acho que no _ sussurrou Katrine. _Que pena. _ Lachlan balanou a cabea. _ At que era uma boa idia. O maldito duque no m exeria com os MacLean se voc entrasse para o nosso cl. Houve uma outra discusso para avaliar se um casamento entre Raith e Katrine seria suficiente para impedir o duque de Argyll de implicar com os MacLean. Hector afirmou que no acreditava nisso, enquanto Lachlan continuou a insistir em q ue Raith precisava de um herdeiro. Esse era um ponto sobre o qual a maioria pare cia concordar, mas no houve consenso. De tanto em tanto Callum intervinha com um comentrio, apoiando Katrine, mas ela ma l ouviu suas palavras. Apesar de tudo, tentou se convencer, ainda no era hora de s e desesperar. Sabia que seria muito difcil Raith concordar em se casar com ela. M as pelo menos agora ele sabia que estivera falando srio quando dissera que o amav a e queria se casar. Apesar da veemente rejeio, no abandonaria as esperanas. Raith fez uma careta quando a chuva comeou a cair durante sua volta de Fort Willi am, trs dias depois. Estava profundamente irritado com o aguaceiro e com uma certa ruiva astuciosa e traidora. Infelizmente estava s e no tinha com quem conversar p ara proteglo das imagens que atormentavam seus pensamentos. Imagens de Katrine esca

pando descala da casa para ir ver o nascer do sol. Dela correndo como criana, faze ndo uma aposta com sua pupila. Dela ardendo de paixo em seus braos e afirmando que o amava, anunciando-o ao mundo como seu marido. Nunca em sua vida se sentira to cercado. Mas, ao contrrio do que imaginara antes de partir, esse sentimento aumentava quan to mais ficava longe dela. Surpreendia-se com a saudade enlouquecedora, a vontade desesperada de v-la. Nem mesmo o seqestro cometido por um cl inimigo a levara a pe rder o gosto pela vida. Katrine extraa o mximo de qualquer situao, mesmo da mais difc il. Conseguira at conquistar o corao de seus parentes... Meggie, Flora, Lachlan, Cal lum... mesmo Hector, at certo ponto. Todos os coraes menos o dele. Nunca teria o de le, jurou. Recusava-se a render-se e estragar todos seus planos. Mas, na verdade, no sabia como ia conseguir essa faanha. Ficar longe dela no adianta va muito, pois quando se afastava da casa ela comeava a virar todo o seu cl contra ele. E quando estava perto dela, alternava os estados de querer esgan-la e am-la.. , at um dos dois vencer a batalha. Isso no pode continuar, pensou Raith, cansado. Ele estava perdendo o controle de s ua vida e de seu destino. Mesmo assim, no conseguiu aplacar a ansiedade ao finalmente chegar em casa depois de dois dias entrevistando as candidatas governanta. Era a mesma ansiedade, pens ou de mau humor, que um marido poderia sentir por uma amada esposa depois de uma longa ausncia. Indo contra esse sentimento, ele disse a si mamo que no queria mai s do que ir para seu quarto, lavar-se da sujeira da viagem, comer uma boa refeio e gozar a companhia de sua pupila. Mas todas suas boas intenes caram por terra quando ele entrou na casa e ouviu risos femininos vindo da sala de visitas. Ele encontrou Katrine e Meggie em p no meio da sala, quase abraadas. Katrine segura va um leque na mo graciosa. _ Mas claro que conheo as danas inglesas _ dizia ela, imitando um forte sotaque esc ocs. _ Meu papai era escocs, um tpico representante das Terras Altas. Vamos tentar de novo, meu bem? Katrine estava um tanto ofegante e apoiava a mo na cintura de Meggie, dando a Rai th a impresso de que estava ensinando a menina a danar a quadrilha. Uma cena encantadora, pensou ele, observando-as da porta enquanto Katrine comeou a cantarolar uma msica alegre. Ela nunca parecera mais encantadora, com as faces coradas, os cachinhos rebeldes emoldurando o rosto bonito e um luminoso sorriso. E ele jamais vira Meggie to fel iz. No havia nenhum vestgio de medo nos grandes olhos escuros, s amor e prazer enqu anto ela mordia o lbio em vida concentrao. Contudo, apesar dos esforos das duas, havia pouca preciso em seus passos. Comearam a rodopiar pela sala, batendo nos mveis, tropeando e rindo com seus erros. Raith a chou que a alegre espontaneidade s acrescentou charme ao seu desempenho. Por um in stante at surpreendeu-se invejando sua pupila, por ser o alvo do carinho de Katrin e. Ela seria uma boa me para Meggie, pensou de repente, observando as duas. De fato, sua simples presena era benfica para a menina. Mas no! Katrine era uma Campbell e s ua refm. Logo iria embora. No instante que Argyll concordasse com os termos, ele a devolveria ao tio. Raith afastou esse desagradvel pensamento quando sua presena foi notada. A primeira a v-lo foi Meggie, mas foi Katrine que parou de repente, apertando o leque. Ele percebeu claramente a ansiedade nos olhos verdes que o fitaram do outro lado da s ala. Ele forou-se a desviar o olhar, concentrando toda sua ateno em Meggie. Ela tinha o rosto aberto num brilhante sorriso e correu para os seus braos. O gesto foi um alv io, pois ajudou-o a esconder sua luta ntima. A necessidade de abraar Katrine quase venceu. Ela tambm deu graas por ter tempo para recompor suas feies e mascarar seu desapontam ento diante da indiferena de Raith. Quando ele terminou de interrogar sua pupila sobre como passara em sua ausncia, re cebendo acenos de cabea como resposta, um silncio um tanto constrangedor caiu sobr e eles.

_ Voc teve sorte em arranjar uma governanta? _ perguntou Katrine finalmente. Na ve rdade no queria saber, mas o suspense dos ltimos dias sobre a deciso de Raith estav a acabando com seus nervos. _ Sim _ disse Raith, com um olhar enigmtico. _ Uma mulher mais velha que j criou c inco filhos. Ela chegar na semana que vem. Katrine sentiu a tristeza invadir seu corao. Raith no a queria ali nem mesmo como g overnanta. Ambos haviam momentaneamente se esquecido de Meggie, mas a garota logo captou o significado das providncias tomadas. Quando notaram a tristeza estampada em seu r osto, os dois se arrependeram por terem discutido o assunto diante da menina, qu e certamente precisaria ser preparada para a mudana. Raith ficou com a expresso sombria, vendo Katrine atravessar rapidamente o salo pa ra pr uma mo consoladora no ombro da menina. _ Meggie esteve bordando um presente para voc _ revelou Katrine, ansiosa por encon trar um assunto que desviasse a ateno de todos do problema desagradvel. _ Ela muito habilidosa com a agulha. Querida, por que voc no vai busc-lo para mostrar ao seu t utor? A menina virou-se obedientemente, mas toda a felicidade sumira de seu rosto. Rai th sentia-se inconsolvel. Era como se tivesse acabado de trair Meggie, em vez de p ensar em seu mais alto interesse. _ Penso que Meggie vai gostar da mulher que contratei _ resmungou em sua prpria de fesa. _ Eu no contrataria outra pessoa. _ Tenho certeza que sim. Katrine respondeu numa entonao normal, sem nenhum trao de acusao, mas algo em suas pa lavras _ pesar ou sofrimento _ levouo a observ-la cuidadosamente. Por que estava t riste? Devia sentir-se alegre por saber que logo iria ser libertada; S ento notou o que no havia visto a distncia _ um pedacinho de veludo em forma de cr escente colado na face de Katrine. Uma marca de beleza, pensou. Nunca antes a vi ra com um recurso paia aumentar sua feminilidade. Katrine corou quando percebeu que Raith havia notado sua tentativa de embelezamen to. _ Estvamos experimentando marcas _ disse, levando a mo face. Raith a impediu com um leve toque. _ No, no faa isso. No.. deixe-me fazer isso. Katrine lembrou-se dele dizendo essa frase na noite em qu e haviam feito amor, quando ela comeara a se despir para ele. Raith tambm deve ter lembrado, pois seu olhar desceu para seu peitilho. Katrine prendeu a respirao quando olhou nos olhos de Raith. Estavam quentes e escu ros, da cor da noite. Sentiu-se fraca, vulnervel, ansiosa... _ Esteve ensinando Meggie a usar um leque? _ A voz de Raith tornou-se subitament e rouca. _ Voc a far quebrar coraes antes mesmo de ter idade para prender os cabelos . Katnne no conseguiu ordenar seus pensamentos para formar uma resposta. Num movime nto involuntrio, inclinou-se para Raith enquanto ele abaixava a cabea. Ele ia beij-la, pensou confusa. Ia cobrir sua boca e ento... Ela sentiu a presena de Meggie no instante em que o hlito quente de Raith acariciou seus lbios. Raith afastou-se num movimento abrupto. Katrine virou-se para a meni na. Nunca em sua vida estivera to pouco inclinada a dar ateno a uma criana. Nunca em sua vida fora to impaciente. Raith no lamentou o fato de Meggie ter voltado to rpido. Aceitou o presente com efus ivos elogios e legtima gratido. Em seguida aproveitou para fugir, dando graas por t er encontrado foras para afastar-se de Katrine depois de sentir a ansiedade sensu al que a tomava. Deus, pensou, os prximos dias iam ser to difceis quanto o ltimo ms. Ele se surpreende ia tentando ouvir os passos de Katrine, o som de sua risada ou espiando-a pela j anela de seu quarto quando se esgueirava da casa pela madrugada. Teria de evitar os cmodos onde sabia que a encontraria, ou aqueles onde ela poderia estar. Em outras palavras, ele era um prisioneiro em sua prpria casa. Ele mesmo se coloc ara nessa situao e agora no havia nada que poderia fazer para modific-la. No at chega a hora de lev-la de volta aos seus.

Ela no era mais uma prisioneira em Cair House, percebeu Katrine satisfeita. A reiv indicao que fizera, pedindo Raith como marido tivera inesperadas conseqncias, granjea ndo-lhe um novo respeito do cl MacLean. Apesar da recusa veemente de seu chefe, o s subordinados estava pensando seriamente na possibilidade de um casamento entre o s dois. As criadas, em particular, tinham passado a lanar-lhe olhares curiosos e leves sor risos, certamente imaginando-a na posio de futura patroa. Flora esquecera em parte sua moral ofendida para mostrar-se mais tolerante, voltando a convid-la a tomarem ch juntas. De incio achara estranho a governanta estar disposta a aceitar uma Camp bell para ocupar o lugar de Ellen MacDonald, mas acabara percebendo que a mlher, c omo os outros membros do cl, estava ansiosa por ver o lorde com um herdeiro direto , que mantivesse a linhagem no interrompida desde o primeiro MacLean de Ardgour. O melhor era no ser mais tratada como uma portadora de um mal contagioso nem vigi ad atentamente quando deixava a casa. Os MacLean, concluiu, no esperavam mais que ela tentasse fugir. Era gratificante sab er que eles estavam dispostos a aceit-la, no caso de Raith mudar de idia e aceitar o casamento. Mas ele no mostrava nenhuma inclinao nesse sentido. Fazia dois dias que a evitava p or completo. Mas animada com o apoio de pelo menos parte do cl, conseguia enfrent ar o futuro com algum otimismo. Por isso, naquela tarde, saindo a pedido de Flora para colher ervas para tingir a l que posteriormente seria usada para fazer o tecido xadrez com as cores do cl, el a cantarolava baixinho. Trouxera Meggie consigo, pois a menina gostava muito de mexer na terra. No bolso do avental carregava uma pequena p para desenterrar as r azes de arruda que forneciam o pigmento vermelho e tesouras para cortar as folhas da vassourinha, que davam o pigmento verde. Meggie carregava dois sacos de pano p ara elas trazerem sua colheita. A arruda crescia na horta, a pouca distncia da casa. As duas j tinham colhido razes para encher um saco e dirigiam-se ao vale procura da vassourinha quando ouviram patas de cavalo no calamento de pedra. Lanando um olhar para trs por entre os galho s de uma rvore, Katrine avistou cerca de doze cavaleiros entrando no ptio. Eles us avam as botas de cano alto e as casacas vermelhas da milcia inglesa. Dois pensamentos lhe acorreram ao mesmo tempo: os soldados tinham vindo a sua pr ocura e Meggie estava apavorada. Trs semanas atrs ela ficaria felicssima em ver os drages, mas agora sua nica reao fo e aborrecimento. O gemido rouco de Meggie lhe cortou o corao. Murmurando palavras de conforto, Katrine imediatamente largou as ferramentas e o saco, e deixou Meggie pux-la aflita para o interior do bosque. Quando estavam bem longe do ptio e completamente fora de vista, ela ajoelhou-se, tomou a menina nos braos, segurando o corpinho trmulo num gesto de proteo. _ Calma, meu bem, calma _ repetiu vrias vezes. _ Voc minha queridinha e no deixarei que nada de mal lhe acontea. Pouco a pouco a menina foi se acalmando, mas as duas continuaram escondidas. Um b om tempo depois, Katrine ouviu passos e logo constatou que Callum viera procur-las . _ Os soldados j foram embora _ anunciou ele. Encontrando os olhos escuros, Katrine soube exatamente o que Callum estava pensa ndo. Ela perdera a oportunidade de correr para os milicianos, de denunciar os Ma cLean como seus seqestradores. Bastaria ela se mostrar para os soldados prenderem Raith como criminoso. Mas ela no deixaria Meggie naquela situao, mesmo que quisesse ver Raith preso, o que no queria. No desejava mais ver os montanheses envolvidos em problemas com a lei. Seu nico desejo era proteger Raith e seu cl. Mas, de certa forma, lamentava a oportunidade que perdera. Escondendo-se da milci a, deixara de declarar ao mundo que estava ali de livre vontade. _ O que os soldados queriam _ perguntou, j sabendo a resposta. _ Voc, naturalmente. Seu tio est sua procura. A resposta de Callum no a surpreendeu, mas sua gravidade sim. Nunca estivera com uma expresso to sria. Vendo seu ar inquisidor, ele soltou um suspiro.

_ O jogo mudou, Katie. Trs dos MacLean de Duart foram presos. Eles esto no posto fi scal de Oban. Foram acusados de t-la seqestrado. Katrine procurou Raith inutilmente. Ele parecia ter desaparecido, talvez tentand o evitar um confronto com ela. Precisava desesperadamente falar com ele sobre seu s planos, porque quando entrara no salo atrs da cocheira, levara um choque ao ver os homens aprontado suas armas: afiando espadas e punhais, azeitando mosquetes e p istolas. Ela voltou a procurar pela casa toda. Concluindo que Raith tinha viajado, ficou esperando ansiosamente por sua volta. No entanto, a noite caiu e nenhum sinal de le. Desistindo da espera, foi deitar-se planejando falar com ele assim que o dia amanhecesse. Mas no teve de esperar tanto. Meggie teve outra crise de pesadeLos e embora ela ti vesse acordado no instante em que ouviu os gritos, ao chegar ao quarto da menina j encontrou Raith consolando-a. Ele no a queria ali, pde ver pela sua expresso, mas no se deixou abater. Mandou Flora voltar para a cama e foi ela mesma preparar o leite morno com ludano. Enquanto os dois esperavam a mnina pegar novamente no sono, Katrine deu-se conta de que Rait h devia ter estado em seus aposentos o tempo todo e no respondera quando ela bate ra em sua porta. Logo que Meggie adormeceu, Katrine quebrou o silncio. Chamou-o baixinho e imediat amente viu-o ficar tenso, embora continuasse a agir como se ela no existisse. _Raith, o que voc pretende fazer sobre os MacLean que foram presos? _No de sua conta. _ Ele Levantou-se abruptamente com Meggie nos braos e carregou-a at a cama, onde a acomodou e cobriu. _Como no da minha conta? _ sussurrou Katrine, indignada. _ Onde j se viu dizer uma coisa dessas? Em resposta, Raith saiu da sala. Katrine apagou a vela e seguiu-o pelo corredor. _Raith, espere! _V dormir! _ Ele deu a ordem rispidamente, entrando em seu quarto. Quando a porta foi fechada em sua cara, Katrine a abriu. J no meio do quarto, Raith virou-se e lanou-lhe um olhar fuzilante. _Saia daqui! Katrine mal o ouviu, a ateno concentrada na pilha de armas que se encontravam pert o da lareira. Sob a luz de um lampio, estava a pedra de amolar que ele estivera u sando para afiar um espado. Fechando a porta vagarosamente, Katrine olhou para ele, assustada. _Voc est planejando um ataque? _E o que acha que eu deveria fazer? Sentar numa poltrona enquanto meus parentes a podrecem da cadeia? _Claro que no, mas no imaginei que fosse levar a vingana a esse ponto. _ tez um ges to mostrando a pilha de armas. _ Isto um ato de barbrie. _Pretendo libertar os MacLean. _E depois? Mesmo que consiga, o que isso vai adiantar? Ele hesitou antes de dar um longo suspiro. _Talvez no adiante nada. _ Ela captou a vulnerabilidade surgir no rosto masculino antes de ele mascarar suas emoes. _No vai mesmo servir para nada _ insistiu Katrine. _ Voc s voltar para o comeo, com o s aluguis ainda exorbitantes e eu como sua prisioneira. No bobagem? Ele no respondeu. Foi para perto da lareira, atirou-se numa poitrona, recomeando a tarefa de afiar a espada que fora interrompida pelos gritos de Meggie. Sua atitud e dizia claramente que no pretendia dar ouvidos a ela. _No entendo por que insiste nessa teimosia. Por que no vai procurar o duque e expo r o seu caso? _Para qu? _ retrucou Raith, lanando-lhe um olhar de desdm. _ Argyll s entende a lingu agem da fora. Nunca consentir na diminuio dos aluguis. _ Como voc pode saber se no tentar? _ Pare com isso, Katrine! _ No, no paro! Raith levantou a cabea incrdulo.

_ Voc uma sonhadora. Veio s Terras Altas em busca de sonhos e ainda est sonhando. _ E o que h de errado em sonhar? _ Os sonhos a deixam cega para a realidade. Voc no consegue ver o mundo como ele r ealmente . _ E voc consegue? Por isso recorre violncia? Ser essa a realidade, Raith? Mortes, ra ptos... Pense, pessoas iro morrer se voc continuar com isso. Sua gente ir morrer. _ No da sua conta. _ Maldio, claro que da minha conta! Eu sou o motivo da priso de seus parentes. Se no estivesse aqui, o duque jamais teria tomado essa medida. As palavras expressaram indignao, mas tambm dor e medo. Dor porque Raith a estava a fastando de sua vida. Medo porque o que ele planejava era muito mais perigoso do que alterar os livros de registro. Contudo, vendo que no estava conseguindo conv enclo, forou-se a usar um tom mais calmo. _ No quero que lhe acontea nada de mal. Eu te amo. A fisionomia de Raith permaneceu rgida e sua atitude distante, at mesmo hostil. _ Raith _ implorou ela. _ Quero ajudar. _ No h nada que voc possa fazer. _ E seu fizer uma petio ao duque solicitando uma audincia? Talvez ele me oua. _ No! No quero que lute em minhas batalhas por mim. _ E por que no? Voc luta as batalhas de todos. Por que no posso ajud-lo nas suas? _ Meu cl minha responsabilidade. Voc no tem que interferir. _ Raith, por favor, eu imploro.., no faa isso. Ele fechou os olhos, amargurado. Querendo confort-lo, Katrine atravessou o quarto e aproximou-se dele. Quando estendeu a mo para tocar seu brao, ele saltou como se tivesse sido queimado. _ Katrine, pelo amor de Deus! Saia daqui! _ Est com medo de ficar sozinho comigo, no ? _ desafiou-o, avanando um passo. _ Voc t em medo de mim. Raith levantou-se, deixando cair a espada, que tilintou ao bater no cho. Sua fisi onomia era ameaadora, seus punhos estavam cerrados. Mas Katrine permaneceu imvel, f itando-o. No ia recuar nem um centimetro que fosse. Os dois cntinuaram assim por um longo momento. Por trs da ferocidade do olhar de R aith, Katrine viu o desejo e a aceitao da inevitabilidade de suas emoes. Ela soube que havia vencido quando Raith praguejou baixinho e pegou-a pelos ombr os. Ento puxou-a com fora contra si e beijou-a furiosamente, ardentemente. Katrine aconchegou-se nos braos fortes e entrelaou os dedos nos cabelos negros. Momentos de doce loucura se seguiram, enquanto se entregavam delcia das carcias ap aixonadas. _ Katie _ murmurou Raith roucamente, afastando-se. _ Raith, faa amor comigo. _ Sim... E quando ele a beijou novamente, com desespero e urgncia, todos os obstculos e preo cupaes desapareceram. Raith sentia apenas o impulso dos sentidos, a terrvel carncia q ue clamava por ser aplacada. Ela mal conseguiu controlar sua excitao enquanto Raith lhe tirava a camisola e a le vava para a cama. Pensou que ele fosse se despir, mas Raith deitou-se ao seu lado , seus lbios roando a pele suave at Katrine ficar inquieta e pedir por mais _ Raith, por favor... _ suplicou, com um suave gemido. Ento ele se afastou para se despir, sem tirar os olhos dela. Estava linda, os cabe los livres da trana espessa, espalhando-se gloriosos sobre o corpo delicado. Quando Katrine estendeu os braos, chamando-o, ele foi sem hesitar. Deitou-se ao la do dela, os corpos se ajustando como se tivessem sido feitos para permanecer assi m, unidos, em perfeita harmonia. Suspirando, Katrine ficou imvel sob Raith, sentindo-se saciada e feliz. Suspirand o pesadamente, Raith ficou imvel, saciado mas descontente, censurando-se impiedos amente. Com a volta da razo retornaram as cruis lembranas... Seu filho natimorto, E llen. Ela ficara desvairada nas horas finais. Ele devia estar desvairado agora p ara colocar a vida de Katrine em risco. No podia continuar agindo daquela maneira. O preo era alto demais. Gostava demais dela. Ele... A admisso dos prprios sentimentos o chocou. Em que instante seus motivos de vingana

tinham sido substitudos pelo simples desejo que queimava nele agora e que no tinha nada a ver com a luxria? Ele a queria em segurana, ele a queria protegida. Virando-se de lado, tomou o corpo relaxado e sonolento de Katrine nos braos. Confu so, pensou na transformao de seus sentimentos. O que ele sentira no fora amor _ ele nunca poderia amar uma Campbell. A emoo era mais como uma febre queimando em seu s angue, uma febre contra a qual no conseguia lutar. Mas por que estava to indefeso? Por que tinha to pouco controle quando se tratava d e Katrine? Por que se sentia to atrado por ela? Seguidamente ela o enfurecera, abu sara de sua pacincia, desafiara sua autoridade, acabara com sua paz, interferira c om seu cl, mudara sua vida e prioridades, penetrara em sua alma... Raith acomodou Katrine melhor contra si e puxou as cobertas sobre eles enquanto p onderava o problema. _ O que vou fazer com voc? _ murmurou. Mas a resposta era bvia. Tinha de encontrar um modo de protegla e proteger seu cl, o que significava coloc-la fora de seu alcance, onde no poderia toc-la, onde no seria tentado ou impulsionado a ignorar sua resoluo, como acontecera nessa noite. Quando Raith finalmente chegou a uma deciso, havia um n em sua garganta. Mesmo ass im, conseguiu dormir.. Katrine logo despertou. Ao ver-se na cama de Raith, aninhada em seus braos, senti u uma alegria imensa. Gostaria de sempre acordar assim, com o homem que amava a seu lado, aquecendo-a com seu calor. Afastou-se um pouco, para contemplar o rosto adormecido. Para ela, no havia ningum mais bonito. Apesar da sombra da barba espessa, no sono ele parecia um garotinho indefeso. Mas no se deixaria enganar por essa expresso pacfica. Sabia com plena certeza que, apesar de todos seus pedidos, das horas de amor que tinham compartilhado, ele no mudara de idia sobre ela, sobre o casamento ou sobre os planos de ataque contra o cl Campbell. De repente a alegria foi substituda pelo desespero. om todo o cuidado, de modo a no perturbar Raith, Katrine desceu da cama e vestiu a camisola. P ante p foi para perto da lareira para pegar as armas. Seu corao parecia querer saltar do peito. Mas no havia escolha. O dio e a matana tinham de parar, e s e houvesse um nico modo de impedir mais derramamento de sangue, ela o empregaria. Mesmo se ele ficasse furioso. Mesmo se quisesse mat-la. Pensou em colocar todas as armas no escudo, usando-o como se fosse uma bandeja r edonda, mas no agentaria o peso. Decidiu-se ento pelo pesado espado e o escudo. Mesm o eles eram difceis de carregar, mas conseguiu esgueirar-se para fora do quarto s em acordar Raith, e.depois dirigir-se para a escada de servio, saindo da casa pela porta de trs. A lua estava cheia deixando a noite clara o suficiente para que visse a trilha q ue levava ao vale. Entrou nela andando o mais rpido possvel, indo diretamente para o lago. Sua inteno era atirar as armas nas guas profundas. Quando desse um fim s de Raith, iria para a leiteria, e mesmo se fossem necessrias cem viagens durante a n oite inteira, jurou, esvaziaria o esconderijo dos MacLean de todas as armas que e xistiam l. Mas primeiro cuidaria das que tinha em mos. O escudo fez um barulho enorme quando atingiu a superfcie prateada. Katrine ficou olhando satisfeita enquanto ele e a espada afundavam. Raith ouviu o barulho a alguma distncia. Ele acordara e notara tanto a falta de K atrine como de sua espada. Indo para a janela do quarto, a vira tomando a direo do vale, dobrada sob o peso da arma e do escudo. Intrigado, resolvera segui-la sem perder tempo. Ao se dar conta do que Katrine acabara de fazer, ele parou abruptamente, murmuran do uma praga. Por um instante sentiu somente raiva e impotncia. Ento a impotncia ce deu lugar a um instinto selvagem. Ele nunca fora violento com mulheres, mas jama is uma delas fora to longe. _ Katrine! _ gritou, e saiu correndo em sua direo. Ao ouvir o grito, Katrine virou -se assustada. Pensou em sair correndo, mas suas pernas pareciam coladas ao cho. _Voc enlouqueceu de vez? Por Deus, isso no pode ficar assim! Ela j o vira furioso, mas agora Raith parecia ter perdido todo o controle. Assust ada, preparou-se para fugir. Correu em direo casa, mas ele a alcanou em segundos. A

garrou-lhe o brao e, completamente transtornado, arrastou-a at uma pedra. Sentou-se ali e, como faria com uma criana, colocou-a no colo e comeou a dar-lhe palmadas. _Intrometida, louca, maldita inglesa... Cada palavra era pontuada por uma palmada. A agresso fsica no doa tanto quanto a humilhao. Lgrimas quentes toldaram os olhos de trine. Quando ele a soltou, Katrine encarou-o com olhos molhados cheios de rancor. No er am mais amante, mas inimigos mortais. Ele enterrou o rosto nas mos, caindo em si. Arrependia-se do que havia feito, mas agora era tarde. Com a voz embargada, disse: _Eu nunca ergui a mo contra uma mulher antes. No acontecer de novo, Katrine, eu juro ! Reconhecendo que o provocara at o limite. de sua pacincia, Katrine sentiu-se inclin ada a perdo-lo. Mas ento ficou imaginando se o que no aconteceria de novo seria a a gresso fsica ou a entrega de amor. _Raith... _ chamou, mas a resposta inesperada veio depois de um longo e penoso s ilncio: _Amanh mesmo eu a mandarei de volta casa de seu tio. CAPTULO XV

Katrine apertou o xale mais contra o corpo. A madrugada estava pesada e fria e a neblina chegava a esconder totalmente bons trechos da trilha. Contudo, sentia que devia atender ao impulso de visitar Morag. Depois do abrupto anncio de Raith na noite anterior, ela fizera tudo para demov-lo da idia, mas ele se mantivera inflexvel. Apesar de todas as suas splicas, estava de cidido a devolv-l ao tio. Depois de muito pensar, conclura que a nica coisa que poder ia fazer era retardar ao mximo o momento da partida. Assim, deixara a casa primeira luz do dia. No saberia explicar a necessidade de p rocurar Morag, exceto que sentia uma certa afinidade com ela. Morag tamb~m fora r ejeitada por Raith. Se ela no pudesse lhe dar respostas, talvez lhe oferecesse al gum consolo. Teve dificuldade em encontrar o chal de pedras por causa da neblina e encontrou-a mais pelo cheiro do que pela viso, seguindo o odor da fumaa de turfa. Acabou quase tropeando na mulher, que estava ajoelhada diante de um dos canteiros que ladeava m o caminho at a porta, cortando folhas. Teve a impresso de que sua visita era espe rada, pois Morag levantou-se no mesmo instante, limpando as mos no avental. _ Voc a Campbell. Sou eu quem veio procurar. _ Voc Morag? _ Sim, Morag MacLean. A mulher no era nada do que Katrine esperava. Como ouvira os outros moradores da manso se referirem a ela como uma bruxa, imaginara-a magra, enrugada e mal-humora da, mas Morag era uma velha baixinha e gorducha, com faces coradas, cabelos bran cos e ar alegre. _ Entre, vamos conversar. Prepararei um ch para ns. _ Obrigada _ murmurou Katrine, aliviada com a boa recepo. Ela seguiu Morag, mas teve de fazer uma pausa para ajustar sua vista e respirao ao interior do chal. Estava escuro, pois a janela ainda no fora aberta, e a fumaa de turfa se espalhava por todo o ambiente. Com lgrimas nos olhos, conseguiu ver um cm odo Umpo com uma cama perto da lareira, duas bancadas cheias de panelas de ferro e de barro, e uma mesa com suas cadeiras. _Sente-se, por favor _ disse a mulher. Abaixando-se para evitar bater a cabea nas plantas secas que pendiam das vigas do teto, Katrine sentou-se numa das cadeiras e ficou observando Morag se inclinar s obre o fogo e preparar o ch. Queria iniciar a conversa, mas no sabia exatamente como. Como sua anfitri continuav a calada, olhou a sua volta. Morag era rica pelos padres das Terras Altas. Como ti nha o pequeno estbulo ao lado da casa, no precisava trazer os animais domsticos par a dentro, como fazia a maioria dos granjeiros.

Lembrando-se do propsito de sua visita, focalizou o olhar na velha, que usava o xa drez dos MacLean. Instintivamente soube que ela era muito hbil em seu trabalho. E tambm instintivamente gostou de Morag. Depois de entregar a xcara de ch a Katrine, Morag sentou-se na outra cadeira. Seus olhos azuis e vivos avaliaram, observaram, enquanto bebia seu ch. _Eu sei porque voc veio _ disse, depois de alguns instantes. _O lorde no quer que fique aqui. Katrine surpreendeu-se com a afirmao e olhou espantada para a mulher. _No, eu no tenho o dom _ explicou Morag _ , mas conheo muito bem Raith MacLean. _Voc j o viu mudar de idia? _Raramente. _Ento no acha que um dia ele se casar comigo? Que poder me amar? _Vou ser sincera. O lorde ter de aprender a abrir o corao antes de chegar a esse po nto. Katrine suspirou, desanimada. Era o que temia ouvir. _Imagino que no existe tambm um modo de acabar a briga entre nossos cls? _Tudo depende do destino. Se o destinp do lorde for casar-se com voc, ele se casa r. Se o destino quiser que os MacLean e os Campbell parem de brigar, eles pararo. _Mas eu sempre achei que unia pessoa deve tentar fazer seu prprio destino. _ Katri ne balanou a cabea tristemente. Morag surpreendeu-a de novo ao dar uma risadinha alegre - que fez suas faces fic arem ainda mais gordinhas. _Eu no disse que no podemos dar uma mozinha ao destino. E, pelo que eu soube, meu b em, voc j vem fazendo isso. Nunca imaginei que fosse ver uma moa to arrojada a ponto de dizer ao lorde que ele era seu marido. _ Eu estava desesperada _ sorriu Katrine, sem jeito. _ Sim, voc est apaixonada por ele. _ Por que voc consegue ver isso e Raith no? _ Talvez ele no queira ver. _ Morag deu uru tapinha maternal na mo de Katrine. _ A gora beba seu ch como uma boa menina. uma mistura secreta, que cura os piores mal es, at um corao partido. Katrine sorriu diante do exagero. Como Raith pudera cortar de sua vida essa alma to boa?, pensou, observando a expresso carinhosa de Morag. Ento lembrou-se de Ellen e do bvio amor que Raith sentia por sua falecida esposa. Ia comear a perguntar sobre Ellen quando ouviu passos impacientes do lado de fora do chal e depois uma batida forte na porta. Morag levantou-se para atender e Katrine levou a mo ao peito, como se quisesse fr ear o coraao. Como esperava, Raith estava l. Por entre a fumaa de turfa, pde ver seu rosto sombrio . Seu primeiro impulso foi fugir, mas no por medo dele, e sim pela vontade de adi ar o inevitvel. Enquanto ele perguntava a Morag pela moa Campbell, seus olhos sondavam o interior escuro do chal. No instante seguinte ele a avistou. No querendo se mostrar covarde, ela ergueu o queixo, levantou-se e avanou alguns p assos. _ No entendo por que voc saiu a minha procura. Eu no ia tentar uma fuga. Como falara num tom beligerante, Katrine surpreendeu-se ao ver a expresso Raith s uavizar-se um pouco, dando a impresso de que estava aliviado por encontr-la em seg urana. _ Eu me preocupei pensando que alguma coisa de mal pudesse lhe acontecer. Voc pod eria se perder na neblina. _ Bem, no precisava. Encontrei o caminho com bastante facilidade. Vim procurar Mor ag porque preciso de um cataplasma para meu traseiro maltratado. Raith s apertou os lbios ante a referncia sova que lhe dera. Comeou a dar um passo frente, como se fosse avanar para pegla, mas logo parou. Katri ne percebeu que ele no entraria na casa de Morag de livre e espontnea vontade. As duas mulheres trocaram um olhar de compreenso antes de Raith falar de novo, nu m tom spero. _Venha, vou lev-la para casa. Partimos para o litoral em uma hora. Katrine balanou a cabea obstinadamente, mas seu ato de desafio foi causado pelo des

ejo de atrasar a hora da partida. _E como posso ir com voc? No d para eu me sentar sem sentir uma agonia. _Vou improvisar uma almofada. Agora venha. Voc vai querer tempo para fazer as mal as e despedir-se de Meggie. A determinao dele era inabalvel, pensou Katrine em desespero. Agradeceu Morag pela h ospitalidade e foi atrs de Raith. A neblina estava comeando a se dissipar e ela pde ver o cavalo pastando alguns metros frente. Eles ainda estavam no jardim de Morag quando Katrine pegou Raith pelo brao. _Raith, espere! Por favor... Ele virou-se com um movimento impaciente e olhou-a com o rosto impassvel. _Por favor.. no me obrigue a ir. Quero ficar aqui com voc. Pode parecer tolice, ma s sempre achei que era meu destino voltar s Terras Altas, onde encontraria a pess oa certa para amar... Sua voz foi diminuindo, assim como suas ltimas esperanas se dissipavam diante da f irme resoluo de Raith. Teria chegado humilhao e implorado que ele a aceitasse como e posa se sentisse que o faria mudar de opinio. Como podia amar to profundamente e no ser correspondida nem com um pouco de considerao? A tristeza de Katrine fez romper a barreira de distanciamento de Raith. Usando o mximo de sua fora de vontade conseguira manter-se firme at aquele instante. O amor estava claro nos olhos verdes. O amor, a mgoa e o sofrimento. Ele sentiu uma dor, intensa que o deixou momentane amente paralisado. Amor. Um amor que no queria, no podia ter. Um futuro junto dela era impossvel. Ele desprezava coisas que ela respeitava, com o seu cl e o governo ingls. A fragilidade dela o fazia lembrar da prpria impotncia p ara controlar os eventos da vida. Mas como no gostar de algum que o olhava com tan ta devoo, com tanto desespero? _ Raith... por qu? Por que no posso ficar aqui com voc? _ Katrine, por favor, no me pea isso. Com os olhos cheios de lgrimas ela disse, contrariando todos seus princpios: _ Voc no tem de se casar comigo. Voc no precisa... _ Oh, Deus. _ Ele estendeu as mos e tomou-a nos braos. _No faa isso. Por favor, no ch ore. _ Eu s gostaria que nossos cls vivessem em paz. _ Katrine, isso perseguir um sonho. Raith afastou-se um pouco e enxugou-lhe os olhos. _ Bela Katie _ murmurou. _ Bela, geniosa e desbocada srta. Campbell... sempre po ndo fogo em tudo. Voc no pertence a este lugar _ disse, esforando-se para no demonst rar ternura. _ Voc deve ficar com sua prpria gente. Katrine soube que aquela fora a palavra final. Em desespero, balanou a cabea e deu um passo para trs. Sua garganta doa pelo esforo de conter o choro, mas reuniu toda sua dignidade e endireitou os ombros, decidida a manter pelo menos a pose. No entanto, o orgulho era uma barreira estreita demais para conter o sofrimento. Com dificuldade, conseguiu dizer a Raith que preferia caminhar. No suportaria divi dir a mesma sela com ele, estar to prxima e no poder expressar seus sentimentos. Raith no discutiu. Pegou as rdeas do cavalo e a seguiu em silncio, puxando o animal. Katrine chegou primeiro ao ptio e diminuiu o passo ao ver Callum junto porta, como se a estivesse esperando. Ele veio a seu encontro e ergueu uma sobrancelha ao ver os olhos verdes marejado s de lgrimas. _ Ento voc vai mesmo embora? Ela s conseguiu fazer que sim. _ Raith um tolo. _ Talvez seja melhor assim. Quer tipo de vida levaramos com um casamento baseado no dio? Callum tocou-lhe o rosto com a ponta do dedo, acompanhando a trajetria de uma lgri ma. O gesto foi ao mesmo tempo triste e confortador, e Katrine sentiu vontade de chorar de novo. _ Eu devia ter me apaixonado por voc, Callum. Ento tudo seria mais simples. _ Mas voc nunca teve olhos para mim. _ Se eu o tivesse visto antes...

_ Acredita mesmo que faria diferena? _ Callum balanou a cabea com fingida tristeza. _ Katie, meu bem, eu nunca tive a menor chance. E devo dizer que me senti ofendid o, porque, se me perdoa a falta de modstia, estou acostumado a ver as damas caind o aos meus pes. Katrine tentou, mas no conseguiu sorrir. Agora no sentia mais do que um tumulto de sensaes e um torpor assustador. _ Preciso me despedir de Meggie _ gaguejou antes de correr para dentro da casa. Callum lanou um olhar penetrante e acusador para Raith enquanto este entregava as rdeas a um cavalario. _ Voc deve estar muito orgulhoso de si mesmo _ disse, sarcstico, quando Raith se ap roximou dele. _ Ela passou por aqui como se tivessem lhe arrancado a alma. Raith passou pelo primo para entrar em casa sem dizer uma palavra.

Katrine deu graas pelo torpor que tomara conta dela e amortecia sua dor. Devia te r se surpreendido ao saber que Callum iria acompanha-los, mas depois da comovent e despedida de Meggie perdera todo o interesse no que a cercava. Mesmo quando o p equeno grupo liderado por Raith entrou em Corran, uma aldeia de pesca-dores, e e m seguida embarcou no bergantim de dois mastros que deveria lev-la de volta para c asa, o misericordioso torpor continuou protegendo-a. S uma hora depois, enquanto olhava distraidamente para as praias do lago Linnhe, com o vento forte soprando em seu rosto e fazendo enfunar as velas, foi que Katr ine comeou a tomar conscincia do que a cercava. Callum era o capito da embarcao, o qu e se tornara bvio desde o incio pelas ordens que dava tripulao, mas o navio era gran e demais para ser usado em contrabando. Talvez contassem com sua velocidade para escapar dos agentes do rei, mas ele seria reconhecido com facilidade e seus ocup antes capturados. Ela estremeceu ao pensar em Callum e seu bravo grupo de montan heses sendo presos pelos ingleses. _ Est com frio, Katie? _ A voz de Callum, de repente to perto dela, a assustou. Ele entregara o timo ao imediato e viera conversar com ela. _No. Estava apenas pensando no que aconteceria se voc fosse flagrado em suas ativid ades ilegais. _Estou honrado com sua prcocupao, minha cara _ sorriu Callum _ , mas acalme sua men te. No serei preso por atividades ilegais. A no ser, claro, que voc venha a revelar ao seu tio a identidade de seus captores. Mas no far isso, no ? Raith ficaria em m si uao. Ao ouvir o nome querido, a dor atravessou o torpor e apunhalou o corao de Katrine. Ela olhou para a popa, onde Raith estava apoiado na amurada, parecendo to distant e e duro quanto as escarpadas montanhas das Terras Altas. Afastando o olhar dele com dificuldade, Katrine voltou-se para Callum que, como o primo, estava usando trajes comuns, mais prticos para viagens, sem rendas ou bor dados, mas que possuam igual elegncia. _Voc no um contrabandista, certo? _ murmurou Katrine, subitamente convencida de qu e se enganara a respeito dele. _Lamento, Katie _ sorriu ele. _ Voc escolheu pensar assim e eu no quis desapontar uma moa to bela e encantadora. _Ento, o que voc faz? _ Ela no conseguiu evitar uma certa irritao por ele a ter lud iado. _Um humilde homem do mar _ disse Callum, com um brilho travesso no olhar. _ Apen as um humilde capito de navio. Humilde! Duvidava muito. No havia absolutamente nada de humilde em Callum MacLean. Ele era arrojado, arrogante e sem lei, exatamente como seu primo. Seu olhar exp ressou o que pensava, mas Callum no se deixou abater. _No me importo em receber um ou dois barris a ttulo de pagamento pelos meus servios, mas de um modo geral no lido com contrabando. _E que servios so esses, se me permite perguntar? _Eu transporto escoceses indigentes para cidades inglesas, geralmente Blackpool o u Liverpool, onde eles encontram passagens para a Amrica. _Emigrantes? _Asseguro-lhe que no existe nada de desonesto nisso. _Claro que no.

_E existe uma necessidade para o que fao. Depois do Quarenta e Cinco, inmeros habit antes das Terras Altas fugiram da Esccia temendo por suas vidas. Outros foram desp ejados de suas terras pelos novos proprietrios ingleses. Outros ainda se cansaram de tentar viver de um solo difcil, num clima mais difcil ainda. A maioria dos emi grantes muito pobre, e mesmo depois de vender todos seus bens materiais, no conse guem pagar o preo de uma viagem at a Inglaterra. Katrine balanou a cabea concordando, pensando nas centenas de escoceses que tinham ido para a Amrica, abrindo mo de sua liberdade para se tornarem colonos de grande s proprietrios, na esperana de encontrar uma vida melhor. E Callum MacLean, que fing ia ser um patife, os ajudava nisso. Sentiu a garganta apertada de emoo. _Aposto que voc cobra uma ninharia, quando cobra. _Nunca exigimos pagamento por parte dos que no tm como se dar a esse luxo. Alguns anos atrs um certo nmero de lordes das Terras Altas se reuniram para prover os fun dos para essas viagens. _Lordes? Ento Raith est envolvido? _Claro. Alis, foi idia dele. Naturalmente, pensou Katrine. O lorde tomando conta de seu cl. Seus olhos se ench eram de lgrimas. _Quanta nobreza de vocs. _No se trata de nobreza, Katie. apenas um fato da vida. No podemos virar as costas para os parentes. _Claro que no _ murmurou ela, pensando nessa lealdade, que precipitara sua situao. Como se estivesse lendo seus pensamentos, Callum abaixou a voz num srio alerta. _Espero que voc saiba qual o risco que Raith est correndo ao devolv-la ao seu cl. Um a palavra sua e ele ser preso. Posso lhe assegurar que Argyll ficaria muito satis feito em v-lo pendurado numa forca, assim todos ns. _Eu nunca... eu jamais... _Sei disso e Raith tambm . Mesmo assim, ficamos numa situao difcil. _ Callum lanou um olhar para o primo. _ Raith nunca se sentiu bem ao entregar o controle de seu des tino nas mos de outros. E por isso que anda to inquieto e pensativo. _E voc espera que eu sinta pena dele? Sem dvida est planejando um ataque contra o me u cl. _Entre outras coisas. _E como voc pode ficar a, agindo como se fosse uma coisa insignificante? Pode have r mortes! Voc e Raith podero morrer. _E voc sentiria muito minha falta, bela Katie? _Oh, voc impossvel. _ Katrine lanou um olhar irritado para Raith. _ Os dois so. _E por que no diz isso a Raith? _Acho que isso mesmo que eu vou fazer! S quando j estava marchando pelo tombadilho que Katrine se deu conta de que Callum a provocara para tentar tir-la de seu desmmc. A estratgia funcionara. Ela estava no vamente pronta para a batalha. _Raith? Ele se enrijeceu mas no se virou. _Raith, no tarde demais. Resta muito tempo ainda para conversarmos sobre tudo isto pacificamente. Voc pode vir comigo e conversar com meu tio. Ele poder ser convenc ido a pedir uma audincia com o duque. Esse o nico modo pr um fim nessa briga de cls. Raith ento virou-se, mas seus olhos eram indevassveis. _Voc acha mesmo que Argyll poder aceitar. _ No foi uma pergunta, mas uma declarao fei ta com desdm. _Eu acho.., acho que devamos pelo menos tentar. Dirigindo-se a Callum, que se aproximara deles, Raith falou: _Antes de atracarmos em Oban, quero que voc passe por Mull. A srta. Campbell prec isa ver com seus prprios olhos a extenso da traio do duque de Argyll. Katrine abaixou a cabea, desanimada. Voltou a sentir o misericordioso torpor que p rotegia seu corao do sofrimento. _Voc quem manda, primo _ disse Callum fazendo uma mesura de fingida submisso. Depoi s pegou o brao de Katrine. _ Venha, vamos descer para nos abrigarmos desta friagem . Flora me deu ordens expressas de servir-lhe litros de ch quente para voc recupera r o nimo.

Katrine, tristonha, assentiu. Seus olhos ardiam com lgrimas que recusava-se a dei xar cair diante de Raith. Mas, quando se viu na cozinha do navio, chorou baixinho . No, nem mesmo uma centena de xcaras de ch poderiam curar a dor causada pela rejeio de seu amor. O navio fez um desvio na rota para passar pela ilha de Mull, onde ficavam as runa s do castelo de Duart. Em angustiado silncio, ela ficou olhando o bergantim corta r as ondas para aproximar-se da terra. Conseguira parar de chorar, mas evitava o lhar para Raith, que estava ao seu lado. As montanhas da ilha no eram to altas como os picos que haviam deixado para trs e ha via muita vegetao, com urze em flor. Mas, em contraste com essa parte, o morro que dava para o estreito de Mulle parecia dramtico com sua fortaleza destruda. Katrin e conseguiu v-la a uma boa distncia, um rastro sombrio da tempestuosa e muitas vezes violenta histria dos cls das Terras Altas, uma testemunha da destruio causada pelos homens atravs de guerras e negligncia. Os MacLean de Duart tinham perdido seu castelo trs geraes antes, depois de ele ter sido assaltado e parcialmente destrudo pelas foras governamentais. Posteriormente a posse da rea passara para o controle dos duques de Argyll, que a havia abandonad o para aumentar a destruio. _Contemple o castelo de Duart, srta. Campbell _ disse Raith finalmente, no tom c heio de amargura que vinha usando com ela. Contudo, desta vez, ela podia compree nd-lo. A fortaleza dos MacLean, antes majestosa, agora estava sem telhado, com as torres e muralhas se desfazendo em p, as janelas estreitas abrindo-se para um terreno es tril e pantanoso. _Argyll o dono de tudo isto _ contou Raith, num tom cansado. _ Voc realmente acha que existe alguma coisa que eu poderia dizer a ele para modificar os hbitos de to da uma vida? Katrine ficou em silncio. No havia nada que pudesse dizer. Quando eles chegaram a Oban, a tarde estava terminando. Katrine percebeu a impacin cia de Raith e desconfiou que ele a culpava pelo atraso. Se no o tivesse importun ado, falando sobre a briga entre os cls, ele no modificaria seus planos, levando-a diretamente para casa. Ela olhou para a paisagem a sua frente. Era a mesma que avistara um ms antes, mas agora lhe parecia feia e sem graa. Em vez de se concentrar nos bangals que salpic avam as ruas ngremes, as graciosas lojas e cabanas de pescadores, tentou avistar o posto fiscal onde os MacLean de Duart estavam preses. Imaginava se Raith iria l ibertar seus parentes naquela mesma noite, depois de lev-la at a casa de seu tio. O pensamento a assustou. E se conseguisse retardar Raith, impedindo-o de voltar antes do dia amanhecer? Callum lhe dissera que teriam de se apressar se quisesse m chegar casa de seu tio antes da meia-noite. Claro que no existia a menor possib ilidade deles pernoitarem em Oban, pois Raith no se aventuraria a se hospedar numa estalagem, correndo o risco de algum reconhec-la. Esse tambm era o motivo de ela es tar usando um chapu de abas largas e um veu que escondiam inteiramente seus cabel os vermelhos. Por um louco instante, ela pensou em fugir para Raith no poder entreg-la ao tio, m as logo se deu conta de que isso era impossvel. Talvez tentasse uma fuga mais tar de, quando prosseguisse a viagem apenas com ele. Callum j lhe contara que haveria dois cavalos esperando no porto... _E ento, doura, chegou a hora de me despedir. Meu corao est em lgrimas. Ao ouvir Callum, Katrine forou um sorriso. _Obrigado por todas suas gentilezas _ conseguiu dizer com voz trmula, enquanto es tendia a mo enluvada. _Espero v-lo.., no, vou v-lo um dia desses. _Oh, claro que sim, bela Katie. Talvez muito antes do que imagina. Pode ser que u m dia eu a tenha como prima. _ Erguendo o vu de Katrine, ele inclinou-se e beijou -a na face, num gesto to terno e solene que quase a fez chorar de novo. _ Cuide-se , Katie, e mantenha a cabea erguida. Um bom conselho, pensou Katrine tristemente, quando Raith aproximou-se dela ofer ecendo o brao. Aceitando-o com dignidade, ela permitiu que ele a conduzisse pela p

rancha de desembarque at os cavalos. Logo estavam deixando Oban para trs. Os picos das Terras Altas os cercavam em sile ncioso esplendor, parecendo perfurar o cu azul, como a dor transpassava o corao de Katrine. Raith no disse uma nica palavra durante o trajeto, s falando quando eles chegaram m argem de um regato, onde iriam descansar e deixar os cavalos beberem. Mesmo nessa hora, foi apenas uma ordem tensa para ela desmontar e caminhar um pouco. Ele se aproximou para ajud-la a desmontar, mas s tocou-a o mnimo necessrio. Katrine levantou o vu e evitou olhar para Raith enquanto ele cuidava dos cavalos. Concentrou-se em admirar o pr-do-sol, que brilhava como fogo entre as montanhas. L embrou-se vagamente de sua inteno de fugir, mas agora s conseguia pensar em Raith. Talvez fosse essa a ltima vez em que o veria. Ouviu-o mexendo no alforje de seu cavalo e em seguida aproximar-se dela com uma bolacha de aveia. Quando aceitava a comida, os dedos de Raith tocaram os seus. M esmo atravs das luvas, Katrine sentiu a emoo que um mnimo toque de Raith sempre lhe provocava. _Raith... _ pediu, a voz entrecortada. _ No posso deix-lo sem.., sem... Sua voz falhou antes que conseguisse completar a frase, mas pelo brilho atorment ado nos olhos azuis, soube que ele compreendera. Precisava que Raith a amasse, p reisava sentir as carcias que s ele poderia fazer em seu corpo. Ele, Raith, o homem que amava com loucura... Ela ficou olhando-o, cheia de amor e desejo. Vendo que Raith permanecia imvel, est endeu a mo para tocar seu brao, sem o menor pudor, decidida a ter o momento, quere ndo uma lembrana que a sustentaria ao logos dos solitrios anos que tinha frente. _Por favor, uma ltima vez. Raith fechou os olhos, desesperado. Por Deus, ela acabaria deixando-o louco! Com um suspiro de aceitao, tomou-a nos braos. Por um longo momento os dois ficaram abraados, em silncio. Naquele instante encant ado, os dois poderiam ser um homem e uma mulher que tinham ido procurar privacid ade nas encostas das montanhas. Mas essa sensao no era suficiente para ambos. Afastando-se ligeiramente, Raith tomou o rosto de Katrine nas mos. Trmula, ela ent reabriu os lbios para receber o beijo to ansiado. Eles se despiram com gestos impacientes e ento uniram seus corpos ardentes. Raith deitou-se ao lado de Katrine, ofegante, a pele mida esfriando rapidamente so b o frio do sereno. Como em mtuo acordo, ambos ficaram em silncio, contemplando o cu flamejante dar lugar s primeiras estrelas. Tomando coragem, ele voltou-se para fitar Katrine. O amor transbordante de seu ro sto agora sereno ameaou destruir todos os vestigios de sua deciso. _Temos de ir. _ Ele obrigou-se a falar e, quando a viu concordar com um leve gest o de cabea, desejou ser capaz de voltar atrs. Sem uma nica palavra de protesto, Katrine levantou-se e comeou a juntar as roupas espalhadas. Raith teve de usar todo seu controle para no abra-la de novo. Sem trocar uma s palavra, recomearam a viagem. Estavam atravessando a passagem de Brandor, sombra do imponente Ben Cruachan, quando a lua surgiu. A inevitabilidade da despedida atingiu-os como uma golpe. Quando chegaram perto de seu destino, Katrine freou sua montaria. A distncia se er guia a forma escura do castelo de Kilchurn, onde estava estacionada a milcia ingle sa. _ No devemos ir mais longe do que isto _ sussurrou ela. _ Vou deix-la em casa _ retrucou Raith num tom que no deixou margem para discusso. Ele a levou quase at a porta da casa de seu tio e depois ajudou-a a desmontar. Le u dor, desespero e amor em seu rosto atormentado. Incapaz de se conter, tomou-a nos braos e beijou-a fervorosamente. Desta vez foi ela que interrompeu o beijo angustiado. Engolindo um soluo, respiro u fundo e pressionou as palmas contra o peito de Raith, obrigando-o a se afastar . _ Raith, seja o que for o que est pretendendo, por favor, tome cuidado. Raith sentiu um vazio tomar conta de seu corao. Com o rosto transtornado de dor, i nclinou a cabea e beijou-a na face.

_V para casa, bela Katie _ sussurrou, com voz trmula. Quando ele montou e desapare ceu na escurido, Katrine s teve uma certeza: Raith estava levando seu corao com ele.

CAPTULO XVI

Sem Ligar para as nuvens que antecipavam uma tempestade, Katrine estava deitada sobre a relva, olhando sonhadoramente para o cu. A mo deslizava sobre o abdome numa carcia protetora. Como fazia com freqncia nos ltimos tempos, ela sara sorrateiramente da casa de seu ti o para passar a tarde em preguiosa contemplao. Em ocasies como essa, em geral se conc entrava nas experincias agradveis de sua provao , o nome que seu tio usava para descr r seu seqestro. Mas ao ver as nuvens de chuva escurecerem o cu, seus pensamentos fo ram para o dia em que se separara de Raith. Depois de suportar a angstia da partida, entrara na casa do tio pela porta dos cr iados e, sem fazer barulho, subira para o quarto que lhe fora destinado quando c hegara Esccia. Depois de trancar a porta, atirara-se sobre a cama sem nem mesmo s e despir e pegara no sono vencida pela exausto. No dia seguinte, quando acordou, precisou de mais uma hora para se recompor antes de se achar em condies de enfrentar o tio com um minimo de compostura. Depois, re unindo sua coragem, desceu as escadas. Um murmrio de vozes masculinas a atraiu para o gabinete, o mesmo lugar em que se d eparara com Raith pela primeira vez. Ao se aproximar da porta, viu o tio convers ando com um soldado ingls, que segurava respeitosamente o chapu nas mos. Por um instnte ficou observando Colin Campbell, alto, um pouco enrugado, com traos que lembravam seu pai.. Usava uma pcruca branca, mas ela sabia que por baixo del a havia cabelos ruivos, agora talvez grisalhos. _ No pode ser _ ouviu-o murmurar. _ Ele fugiram mesmo? A pergunta fez Katrine sentir uma onda de apreenso. Talvez ele estivesse falando da misso dos MacLean de Ardgour para libertar seus parentes em Oban. Ela deu um p asso frente enquanto seu tio amassava uma folha de papel. _Malditos MacLean! Esto decididos a nos fazer de bobos. Ajudaram seus cmplices a fu gir nu meio da noite, sob o nariz dos seus guardas! _Sim, sr. Campbell _ disse o oficial num tom cansado. _ Encontramos o carcereiro

na outra cela, logo depois da fuga. Ele foi amarrado e amordaado. Jura que no viu seus atacantes. Katrine soltou a respirao, aliviada. Nenhum sangue fora derramado e ningum conhecia a identidade de seus salvadores. Endireitando os ombros, ela entrou no gabinete. _Tio? Colin Campbell ergueu a cabea num gesto impaciente e depois deixou cair o queixo. O oficial virou-se perplexo. Katrine pigarreou antes de falar. _Estou contente em v-lo de novo. _Katrine! Graas a Deus, voc est bem. O alvio estampado no rosto de seu tio a encheu de culpa, lamentando o que estava p ara fazer. Mas no poderia agir de outra maneira. Respirando fundo, ela cruzou as mo s. _Ora, tio Colin _ respondeu fingindo inocncia. _ Existe algum motivo para eu no est ar bem? _Motivo? _ repetiu Colin, franzindo o cenho. _ Voc era prisioneira dos malditos Ma cLean! mais do que motivo. _Mas eu no era uma prisioneira. _Voc no... Ento, com todos os diabos, onde esteve at agora? _No tenho certeza. Penso que perto daqui. _Voc pensa? Pensa! Com toda a certeza pode me dar alguma pista sobie o paradeiro deles. _Bem.., na verdade, no. _Ento diga-me quem so os canalhas. Prenderei todos e os colocarei a ferros... _Lamento, tio. No posso lhe dizer quem so eles. _Ento nem mesmo ficou sabendo o nome deles? _De alguns, talvez, mas no me lembro agora. _No lembra? Maldio! Mandei dois destacamentos sarem sua procura! O duque em pessoa de spendeu todos os esforos possveis para voc ser encontrada. Temamos por sua vida! O sotaque escocs de seu tio ficava mais pronunciado a cada segundo. Ele estava ver melho, parecendo beira de um ataque de nervos. _Lamento o senhor ter se preocupado sem necessidade. Eu nunca corri perigo. De f ato, de um modo geral, fi muito bem tratada. Ele respirou fundo, tentando se controlar. _Quer dizer ento que voc est afirmando que no foi seqestrada? Katrine procurou escolher bem as palavras, porque no queria mentir. _Estou querendo dizer que fiquei L de livre e espontnea vontade. _E os infernais MacLean... por acaso esto metidos nesta... nesta fuga? _ disse se u tio, brandindo o bilhete amassado. _Eu... eu no saberia dizer. _Praga! Ento como voc explica isto? _ Desamassando o papel, ele avanou para brandi-l o no ar. Katrine tirou-o das mos do tio delicadamente. A mensagem em si era breve. Apenas as palavras galicas: Bs no Beatha , Morte ou Vida, o grito de guerra dos MacLean. Mas, abaixo do lema estava um pequeno desenho de um machado de guerra, envolvido por dois galhos. Ele era o smbolo dos MacLean de Ardgour e de vrios outros ramos do cl, mas no do ramo principal, os MacLean de Ardgour. Desenhar o machado fora uma atitude perigosa e impensada, pois chegava muito per to de denunciar Raith como o malfeitor. Esperando que sua consternao no transparecesse, Katrine balanou a cabea. _Mas isso no prova nada. Colin explodiu diante da calma resposta. _Agora olhe aqui, mocinha! Vai me contar os nomes dos patifes que a raptaram ou e nto eu... eu... Katrine balanou novamente a cabea, mas recusou-se a desviar o olhar. _No, tio, no vou fazer isso. Se eu revelar o nome de algum envolvido, o senhor vai querer enforc-lo e no desejo ter esse peso na conscincia. Ningum me maltratou, no fui ferida e volti s e salva. No houve grande mal. _No houve mal? Como pode dizer isso quando eles nos fizeram de bobos? Alteraram me us livros de registro de uma forma que no pode ser consertada. Falsificaram recib

os de aluguel usando o prprio selo do duque. Roubaram nosso gado... _Falsificaram recibos? Ento foi por isso que... _ Katrine se interrompeu no mesmo instante. No podia dar a impresso de que sabia do roubo do selo. _ Se o duque de Argyll no tivesse aumentado injustamente os tributos dos MacLean de Ardgour, nada disso teria acontecido. Parece-me que existe uma soluo perfeitamente razovel para e sta situao. _E qual ela? _Reduzir os aluguis e tributos ao seu nvel anterior. _Sua graa jamais concordar com isso. _Foi o que me disseram _ suspirou Katrine. _De qualquer modo, isto no da sua conta. _Tambm me disseram isto. O tio lanou-lhe um olhar agudo. _Bem, agora minha vez de dizer que voc nunca deveria ter vindo para c. Estou conve ncido de que depois de toda esta confuso deve voltar imediatamente para a Inglater ra. _No, tio Colin, no farei isso. Pretendo permanecer aqui nas Terras Altas. Se o sen hor quiser, sairei de sua casa, mas penso que seria pouco cristo o senhor negar a brigo para algum de seu prprio sangue. _Claro que no lhe negarei nada, filha _ disse o tio, esfregando as tmporas com um s uspiro cansado. _ Mas me diga, como vou explicar a Sua Graa que seu desaparecimen to no passou de uma brincadeira, depois de todo o trabalho que ele teve? _Diga-lhe que eu no prestei ateno aos nomes dos que me raptaram e que agora no me lem bro deles. Talvez o duque acabe acreditando qe sua sobrinha uma desmiolada, at um t anto retardada, e no tinha idia dos problemas que estava causando. Assim o senhor no ser considerado culpado de nada. _Katrine, o duque no vai aceitar isso. Posso garantir. _Ele pode ser o chefe de nosso cl, mas no pode me obrigar a prestar testemunho se no houve crime.., a no ser que recorra fora. O senhor o deixar me atirar na cadeia, tio? _Pelo amor de Deus, claro que no! Que tipo de homem pensa que sou, capaz de aband onar gente de meu prprio sangue? Katrine sorriu. _Penso que voc um homem bondoso e compreensivo que me faz lembrar muito de meu pa i. Estou contente por t-lo como tio. Aproximando-se dele, ficou nas pontas dos ps e beijou-o no rosto. _ Obrigada por ter se preocupado tanto comigo. Tentarei comp ens-lo por todas as aflies que causei. Agora que estou de volta, prometo no causar m ais problemas. _Hum! No sei se posso acreditar nessa promessa. _Bem, agora o deixarei cuidar de seus afazeres. Posso ver que o senhor est muito ocupado. Tenha um bom dia. _ Ela fez uma pequena reverncia, acenou com a cabea par a o jovem oficial, que se afastara discretamente e fingia olhar pela janela. No entanto, enquanto se virava para sair, ouviu o tio dizer: _No ser a ltima vez que falamos sobre isto! _Sei muito bem disso _ ela murmurou suavemente. E no foi mesmo. Nas semanas que se seguiram, seu tio alternadamente exigiu, ameaou e implorou para ela dizer o nome dos raptres. Parecia que os MacLean tinham inicia do um longo processo de vingana contra o cl Campbell. A cada quinzena, nos lugares mais desencontrados, surgiam recibos falsificados com o selo do duque. Os soldad os estacionados no castelo de Kilchurn voltavam de suas misses jurando que estava m caando fantasmas. Ningum aparecia para dar informaes sobre os culpados, apesar dos cartazes oferecendo recompensa e anncios colocados nos jornais de Glasgow e Edinbu rgo. Dizia-se que o duque de Argyll estava furioso. Katrine, por sua vez, vivia de lembranas. Procurou isolar-se num plano da existnci a onde os sentimentos no penetravam totalmente para no sofrer com a rejeio de Raith. Sentia uma saudade enorme de Meggie e lamentava no ter conhecido melhor Morag, ma s forava-se a se recordar apenas os aspectos positivos de seu cativeiro. Sentia fa lta da presena dos homens MacLean em sua vida. O belo e espirituoso Callum, Lachl an, com seu jeito tmido e bondoso, e at mesmo Hector, sempre mal-humorado e beliger ante. E Raith. A ousadia de sua liderana, seu carinho pela pupila, o modo como fa

zia amor... Isso ningum poderia lhe tirar. As lembranas de Raith ficariam com ela pelo resto d e sua vida. Essas lembranas e o filho dele. Menos de um ms depois de sua volta, Katrine reconhecera os sintomas. A experincia d e sua irm Louise a preparara para o que deveria esperar. Em vez de se assustar com o enjo matinal e a sonolncia todas as tardes, ficara maravilhada. O torpor ao qua l se auto-induzira desaparecera, como sumira sua sensao de desconsolo. Encontrara a lgo por que viver. Ela teria o filho de Raith. Esse simples e belo fato era a nica realidade em sua v ida. Nada mais tinha importncia. Criaria a criana ali, nas Terras Altas, onde nasc era, onde se apaixonara e onde ficaria para sempre seu corao. No entanto, ainda no contara nada para o tio. Temia que Colin Campbell, um reformi sta convicto, fosse incapaz de entender sua falta de vergonha diante de sua cond io, essa condio que a encantava. Muitas vezes se surpreendia conversando com a frgil criatura que crescia dentro dela como se o filho j tiyesse nascido. Como nesse momento. Mais uma vez ela acariciou o ventre ligeiramente crescido sob o xale, sem se imp ortar com as nuvens escuras que anunciavam uma tempestade. _ Tenho certeza que quando voc crescer vai ouvir histrias sobre os MacLean e como s eu papai me raptou _ disse carinhosamente. _Mas, quando voc tiver idade suficiente, eu lhe contarei toda a verdade e voc tira r suas prprias concluses. _E eu que pensei que tivesse lhe avisado para se cuidar. _ Uma voz masculina bem -hmorada interrompeu seu monlogo. _. Ser que no percebeu que vai chover, bela Katie? Sobressaltada, Katrine levou a mo ao corao ao se ver diante de Callum MacLean. _ Por Deus, voc me assustou! _ falou com dificuldade, tentando respirar fundo para se acalmar. Nem mesmo uma sombra a alertara sobre a aproximao de algum, pois as nu vens tinham escurecido completamente o sol. Callum devia ter vindo pelo outro la do da colina, pensou. H quanto tempo a observava? A espionava? Vendo sua expresso irritada, Callum balanou a cabea tristemente. _ No parece nem um pouco satisfeita em me ver. _Mas claro que estou satisfeita! Voc s me surpreendeu. _ Tem estado to sozinha que precisa conversar consigo mesma? _ Eu no estava falando sozinha, mas... _ interrompeu-se no mesmo instante, perceb endo que quase revelara seu segredo. No queria que Callum soubesse do seu estado, pois no gostaria de ser objeto de pena ou zombaria. _ Ento, com quem? No estou vendo ningum por perto. _ Ora, claro que eu estava falando comigo mesma. S me pareceu tolice admitir. Callum ergueu uma sobrancelha e examinou-a atentamente. _ E que histria essa de papai ? _ O que voc est fazendo aqui? Voc pode ser preso! _ E quem vai me prender? _ Ele deu de ombros. _ Ora, a milcia, quem mais? Todos os soldados no condado de Argyll esto procurando por voc e seu cl. Rindo, Callum ajoelhou-se ao lado dela. _ Eles que continuem me caando. No encontraro nenhum motivo para me prender. A propsi to, tenho vrios recados para voc. _ Ele levantou a mo e comeou a contar nos dedos. _ Meggie sente muito sua falta e a quer de volta. Flora mandou lembranas. E, acredite ou no, Hector mudou de idia. Pa rece que o carneirinho de Meggie no anda comendo bem, desde que voc partiu. Hector agora fica dizendo que ele no faria grandes objees se voc se voltasse como a senhora do cl. Katrine estava com os olhos marejados de lgrimas. A lembrana de tudo o que perdera estava criando um vazio em seu corao. Era um consolo ser lembrada pelas pessoas da s quais aprendera a gostar durante o cativeiro. No entanto, a pessoa mais import ante para ela estava decidida a ignorar at mesmo sua simples existncia. Raith. O ho mem pelo qual teria sacrificado tudo, pelo qual esquecera seus princpios e seu cl. Ele no lhe mandara nenhum rcado. Desejou que Callum satisfizesse sua ansiedade de ouvir alguma oisa sobre Raith, po

rque estava decidida a no perguntar nada. Mas Callum parecia mais interessando em saber dela. Sentiu o olhar penetrante estudar seu rosto. _ Parece-me que voc tem estado ocupada demais para se importar com as idas e vinda s dos MacLean. Isso teria algo a ver com a espera de um apressadinho, talvez? Apressadinho. Um termo escocs para crianas nascidas fora do casamento. _ Como voc soube? _ Katrine tinha os olhos arregalados. _ Talvez tenha sido o modo protetor como voc est segurando sua barriga _ sorriu Ca llum, com um brilho maroto no olhar. _Ou ento o modo como estava falando sem have r nem uma alma por perto. Nem por um instante pensei que estivesse conversando c om seus joelhos, principalmente quando ouvi uma frase to intrigante como seu papai me raptou. Katrine afastou nervosamente as mos da barriga, pousando-as no colo. _ Raith no sabe sobre a criana? _ Callum quis saber. _ No! E no se atreva a contar-lhe. Sou perfeitamente capaz de arcar com qualquer co nseqncia . Minha av me deixou uma herana considervel. _ Voc no acha que ele tem o direito de saber? _ Por qu? Foi ele quem me mandou embora. Por um instante Callum no respondeu. Examinando-a de alto a baixo, pegou uma folh a de um arbusto. _ Acho que eu deveria me oferecer para me casar com voc. _ Voc? S pode ser brincadeira! Callum fez um ar ofendido. _ Estou magoado, Katie. A primeira proposta de casamento que j fiz na vida e voc m e responde desse jeito. _ Ora, Callum, voc sabe que no quis mgo-lo... tenho certeza que qualquer mulher ficar ia honrada em aceit-lo como marido. Mas voc sabe muito bem que um casamento entre ns seria um absurdo. Voc no me ama, exatamente como Raith. _ Talvez, mas estou falando srio sobre anunciar nossa inteno de nos casarmos. Se Rai th pensar que est a ponto de perd-la para algum, possvel que caia em si. Katrine no aprovou a idia. Seu orgulho no permitiria tal atitude. _ Sou extremamente grata pelo seu gesto, Callum, mas no quero Raith desse modo. No quero que venha a se casar comigo simplesmente para dar nome ao meu filho. _ Tem certeza? _ Absoluta. E quero que me prometa que no vai contar nada a Raith. _Est bem, isso eu posso fazer. _ Callum lanou um olhar para as rochas atrs de Katrin e. _ Ah, a vem um amigo seu, Katie. Lachlan estava to preocupado com seu bem estar que veio checar pessoalmente. Surpresa e contente, Katrine olhou para trs e viu Lachlan balanando a cabea enquanto se aproximava dela com seus passos pesados. _A senhorita no devia estar fora de casa num dia to feio. Daqui a pouco vai cair um a tempestade. _ Ele no parecia muito satisfeito em v-la. Olhou para as cores de seu xale com ar de desaprovao. Katrine, que estava a ponto de abra-lo, surpreendeu-se com a expresso zangada. _A senhorita no devia estar usando o xadrez dos Campbell, se que pretende ser uma MacLean. No fica nada bem. _Minha escolha do tartan no tem a menor importncia _ disse rigidamente _ , j que no c reio que jamais me tornarei uma MacLean. _Ah, no sei no _ interrompeu Callum. _ Lachlan, meu rapaz, parece que estamos deven do congratulaes. Logo a srta. Campbell nos presentear com um novo primo e ao lorde d e Ardgour com um herdeiro. _Um herdeiro? _ O rosto sardento de Lachlan abriu-se num grande sorriso. _ No dig a! Katrine quis fulminar Callum com o olhar, indignada com sua indiscrio. _Eu no prometi que no contaria nada a Lachlan, certo? _Ento a senhorita deve vir conosco agora mesmo _ disse Lachlan. _No! No vou a nenhum lugar com vocs! Katrine olhava assustada para o grandalho. Ele parecia decidido seqestr-la de novo. Callum o impediu erguendo a mo, mas mesmo assim ela levantou-se de um salto e com eou a recuar. _No vou com vocs!

_Por que no? _ Lachlan estava magoado e confuso. _ Por que, se vai ter o filho do lorde? A senhorita no nos quer? _No os quero? _ A pergunta a abalou demais, mexendo com suas emoes reprimidas e com o controle to dificilmente conquistado. Ela explodiu em lgrimas. _Oh, por que vocs dois no me deixam em paz? Vocs, MacLean, j me criaram encrencas par a a vida toda! E saiu correndo, descendo cegamente a colina, indo procurar abrigo na casa do tio . Os primeiros pingos da tempestade estavam comeando a cair. Deixou na colina Lachlan, que coava a cabea sem entender, e Callum, olhando pensat ivo para ela.

CAPITULO XVII

Katrine estava sentada penteadeira, prendendo os cabelos numa trana, preparando-s e para dormir. Seus pensamentos estavam longe, agradavelmente voltados para o mar avilhoso evento que ocorreria na primavera seguinte. Na penumbra do quarto, ficav

a mais fcil esquecer a preocupao que o surgimento de Callum, quatro dias antes, des encadeara. Embora ele tivesse dado sua palavra, era-lhe difcil acreditar que ele guardaria s eu segredo. Mas agora esse fato perdia importncia. Ela no queria mais nada com os MacLean, e muito especialmente om Raith. Tinha certeza de que assim que ele ficas se sabendo, iria procur-la para arcar com as conseqncias . Ela, no entanto, no precisa a de nenhum apoio. Possua bens suficientes para criar uma criana com conforto e se o tio se recusasse a deix-la continuar ali, procuraria uma casa num vilarejo qua lquer das Terras Altas, onde seria fcil passar por uma jovem viva. No, tinha orgulho demais para forar Raith a aceitar uma criana indesejada. Mas, acim a de tudo, sabia que no suportaria a dor de rev-lo, s para ter seu amor mais uma ve z rejeitado. Jurara no sofrer mais por causa de Raith e preocupar-se apenas em pr oporcionar um bom futuro para seu filho ou filha. Queria que a vida da criana foss e cheia de amor, carinho e risos. J se cansara de amargura e dio. Katrine parou de pentear os cabelos e acariciou a barriga. Usava um robe de broc ado sobre a camisola de flanela, porque apesar de ainda estarem no incio do outon o, as noites j eram bem frias. No acendera o fogo na lareira porque, como pretendi a continuar nas Terras Altas, teria de se acostumar com seu inverno rigoroso. Quando estava comeando a trana, ouviu o som de batidas atrs dela. Virou-se surpresa , pois a porta do quarto ficava a sua direita. Olhou as sombras criadas pela luz bruxuleante da vela e teve a impresso de ver uma forma escura na janela. Assustada e curiosa, pegou a vela, preparada.para usar o castial como arma se fos se necessrio. Chegando janela, abriu-a cuidadosamente. No instante seguinte deparo u com os olhos azuis que estavam sempre presentes em seus sonhos. _ Raith... Ela ficou imvel, as emoes em sobressalto. O orgulho a levava a no querer que ele tiv esse vindo, mas o amor a fazia exultar de felicidade. Por um infindvel momento ficaram se olhando, hesitantes, encantados, avaliando-se mutuamente. Finalmente, um sorriso curvou os lbios de Raith. _ Parece que, pela primeira vez, deixei voc sem fala _ disse ele com suavidade. _ No vai me convidar para entrar, amor? bastante desconfortvel ficar aqui no parapei to. Uma queda de uns dois metros de altura no seria fatal, mas acho que barulho s eria altamente inconveniente. Prefiro evitar os soldados de Argyll no momento. Katrine pareceu subitamente voltar vida, as faces coradas, os olhos cintilando. _ O que, em nome de Deus, voc est fazendo aqui? Deve haver duzentos milicianos caan do os MacLean! _ Quatrocentos, segundo a ltima estimativa. _ Raith ergueu uma sobrancelha. _ Eu no esperava que fosse me cobrir de beijos, mas poderia pelo menos mostrar um pouq uinho de carinho em suas boas-vindas. O que acha que estou fazendo aqui? Vim bus c-la para lev-la para casa. _ Me buscar! Foi Callum que lhe contou, no foi? _ Seu tom foi indignado e acusado r. _ No. Fiquei sabendo por Lachlan. _ Oh, aquele... aquele traidor! Muito bem, Raith MacLean, vamos deixr uma coisa ac ertada desde j, este beb meu e voc no tem nenhum direito a ele! _ Isso, minha cara Katrine, algo a ser discutido. _ Raith comeou a pular a janela. _ Ele meu filho tambm, mas isso no vem ao caso no momento. Eu me casaria com voc d e qualquer jeito. _ Casar! _ Katrine olhou para ele, sentindo tudo ao mesmo tempo: surpresa, prazer , revolta e fria. Dois meses antes ela revelara seu amor e implorara a Raith para deix-la ficar. Ch egara ao ponto de pedi-lo em casamento diante de seu cl, esquecendo-se do prprio o rgulho. Mas ele a rejeitara essa e muitas Outras vezes. Ele a mandara embora, in diferente s suas lgrimas. Agora, sem mais nem menos, estava se intrometendo em sua vida, dizendo que queria se casar. Na certa esperava que ela casse aos seus ps em gratido. _Raith, nem pense em entrar aqui _ disse, ao v-lo passar as pernas compridas pelo peitoril. Mas seu alerta no surtiu o menor efeito. Raith entrou facilmente, como se entrar n

uma casa pela janela do segundo andar fosse algo corriqueiro.. _Raith, estou falando srio! V embora agora mesmo ou eu... eu gritarei pelo meu tio ! _Ainda no, eu lhe peo. _ Raith inclinou-se para bater a poeira das calas. Usava rou pas inglesas, com uma casaca de l azul e um jab simples, em nada lembrando um vilo. De fato, nunca parecera mais bonito. Katrine recuou mais um passo. _E preciso muito atrevimento para invadir o quarto de uma dama! O sorriso de Raith irradiou charme e seduo. _No o quarto de uma dama qualquer, mas o seu. Voc minha futura esposa, portanto... _No sou sua futura esposa coisa nenhuma! Pode tirar essa idia absurda da cabea agor a mesmo! _Alm disso _ continuou ele suavemente, avanando enquanto ela recuava _ , estou apen as dando o troco. Parece-me que voce invadiu o meu quarto e no faz muito tempo. E u lhe implorei para sair, mas foi intil. Lembro-me tambm como sua visita terminou. .. Katrine viu-o lanar um olhar para a cama. Num gesto de defesa, levou a mo garganta . Apesar dos seus protestos de que no o queria ali, seu corpo contradizia as pala vras. Sabia que no conseguiria resistir aos beijos e carcias. No confiava nem mesmo em permanecer num mesmo quarto com ele, quando nem sequer conhecia seus propsitos. Talvez estivesse pensando em lev-la fora. O pensamento a fez cair na realidade e r ecuar em direo porta. _No faa isso, meu amor _ disse Raith chegando porta antes dela. _ Primeiro temos de discutir nosso futuro. _Nada disso! Voc teve dezenas de oportunidades de discutir nosso futuro, mas igno rou todas elas. No tenho mais nada a lhe dizer. De fato, recuso-me a conversar co m voc. E contra meus princpios falar com um ladro de gado. _Muito bem _ disse ele calmamente, tirando a vela de suas mos. _ Sempre tivemos m ais sucesso fazendo amor do que conversando. Katrine abriu a boca, chocada diante da declarao. Ficou ali parada, paralisada, enq uanto Raith colocava a vela numa mesinha e voltava para junto dela. Dando-se con ta do perigo que corria, Katrine tentou fugir de novo para a porta, mas Raith enc urralou-a num canto. _Rath, no! _ gaguejou, ao v-lo erguer o brao. Ele colocou as mos de leve em seus ombros e vagarosamente comeou a examin-la de cima a baixo, demorando-se nos seios e abdome. Katrine lutava para acalmar a respirao. Usava roupas bem comportadas, mas Raith a o lhava como se estivesse nua. E para sua consternao, sentiu uma onda de calor percor rer o corpo, em resposta quele olhar devastador. _To bonita... Voc conhece a mxima escocesa que diz: escolha sua esposa quando ela es t de touca de dormir? Um homem deve ver sua futura mulher vestida o mais simplesme nte possvel, sem pintura ou roupas que possam atrapalhar seu julgamento. Eu j a vi usando touca de dormir. Foi em nosso primeiro encontro; lembra-se? E j a vi com e sem roupas, e sei muito bem que tesouro estou conseguindo. Katrine estremeceu. Antes Raith nunca se preocupara em conquist-la com palavras a morosas ou com terna persuaso. Agora a estava submetendo a toda fora de seu charme e a experincia era embriagadora. Seus lbios se entreabriram em antecipao enquanto sen tia o hlito quente acariciar sua testa e as mos dele ocuparem-se com o cinto de se u robe. _Ele muito bonito, querida, mas voc no precisa dele. O puxo suave para afastar a pea a fez voltar realidade. _Raith, no! _No me diga que voc est tendo um ataque de modstia porque no somos casados. _Isto no tem nada a ver com modstia! _Ento talvez voc deseja que eu lhe faa a corte primeiro. _No! No quero corte nenhuma e... _Ainda bem, porque acho que nosso filho no conseguiria esperar. Nosso filho. As palavras lhe pareceram as mais doces que j ouvira... foram quase to doces quanto o toque dos lbios de Raith quando ele a beijou. Ela arrepiou-se de prazer, desejando ter foras para negar as sensaes que tomavam con

ta de seu corpo e afast-lo. _Ah, bela Katie _ murmurou Rath ao levantar a cabea. _Voc me levou beira da loucura por mais vezes do que pode imaginar. O que me resta seno aceitar minha sina? Katrine ainda lutava para recuperar a respirao que ele roubara com o beijo, mas co nseguir reunir seu orgulho para falar: _Voc s quer se casar comigo porque estou grvida. Os olhos de Raith se suavizaram de tal forma que ela sentiu a garganta se apertar. _No, Katrne, no esse o motivo. Quero me casar porque no posso viver sem voc. Katrine no encontrou o que dizer em resposta a essa surpreendente declarao. Raith so rriu e depois beijou-a outra vez. _Meu corao, minha querida e doce menina... Katrine fechou os olhos. Seu sisudo e amargo amante montanhs estava provando ser um sedutor hbil como seu primo. Mas no ia se deixar levar to facilmente. _No vai adiantar, Raith. Voc no vai me conquistar com palavras doces. _Est bem, ent& serei mais direto. Quero que volte para mim porque sinto falta de s ua implicncia. _Minha implicncia! _ Ela abriu os olhos. _Sim, minha doce megera, sua implicncia. Preciso de sua linguinha afiada para me m anter alerta. Ningum discute comigo como voc. Ser uma excelente esposa, desde que te nha um beb para lhe ocupar a maior parte do tempo. _No, no vou ser sua esposa! _E ser uma me excepcional para Meggie. No existe ningum melhor para essa funo. Katrine olhou feio para ele. _Eu teria sido uma boa me para ela dois meses atrs, mas voc foi cabeudo demais para reconhecer. _Concordo plenamente e estou disposto a admitir que fui um tolo. A nova governan ta de Meggie boa, mas no chega aos seus ps. Katrine quis perguntar como Meggie estava progredindo em sua ausncia, mas se cont eve. _No se atreva a usar a menina de novo para me fazer sentir culpada! _Est bem, ento no falarei de Meggie. Mas confesso que gostaria que nosso filho tives se o meu nome. _Ento Campbell no bom para ele? _No foi o que eu disse... mas MacLean muito melhor. Penso tambm que voc ainda no ref letiu sobre as conseqncias de recusar minha proposta de casamento. No ser fcil para a gum to jovem como voc criar sozinha uma criana. _Est vendo? Eu sabia! Voc no me quer, s deseja arcar com as conseqncias . Agora veja nfia isto na cabea: posso criar muito bem de meu filho sem voc! _Nosso filho. E eu quero mesmo voc, Katrine. _No! Voc s quer satisfazer seu orgulho masculino. _E o que h de to errado em eu querer cuidar de voc? Protegla, am-la e sustent-la? Ah atie, volte para casa comigo. Voc no tem idia de como minha vida era tediosa antes de eu a conhecer. Nem o nascer do sol totalmente bonito quando voc no est l para ass sti-lo comigo. Raith estava comeando de novo. Queria tent-la com doces palavras para atingir seus objetivos. Mas ela no iria ouvir! _No vou me casar com um bandido sem lei que no suporta pensar que eu tenho sangue ingls, um ladro de gado que est sempre brigando com meu cl. No pretendo ter um casame to baseado no dio! _Eu nunca lhe pediria isso, doce Katie. Eu te amo. _ Raith deslizou os dedos por entre as dobras do robe e tocou de leve sua barriga. _ Eu amo vocs dois. _No acredito em voc _ disse Katrine, tentando ignorar o arrepios que o toque lhe pr ovocava. _Agora quem est sendo cabeuda? Katrine ergueu o queixo voluntarioso, decidida a no se entregar. _No voltarei para casa sem voc. Meu cl no me dar um momento de paz se eu no a levar volta. _timo, voc no merece mesmo momentos de paz. _Meu corao tambm no me dar sossego. Katrine recusou-se a responder a uma mentira to deslavada. Raith no mostrara nenhu

m sinal de corao partido quando a mandara embora. _No vou a nenhum lugar com voc. O nico modo de me tirar daqui ser me seqestrando de n ovo e... _Bem, o que farei se no conseguir convenc-la de outra maneira. Ela encarou-o, inquieta. Seu tom era leve, mas havia uma grande seriedade em sua expresso. Subitamente assustada, conseguiu empurr-lo, desvencilhando-se dele. _No! Desta vez as coisas so muito diferentes. Meu tio est aqui para me proteger. Raith soltou um suspiro cansado. _Voc quer mesmo que eu v s ltimas conseqncias. Muito bem. Beije-me mais uma vez, doce Katie, porque poder ser nossa ltima oportunidade. _Ultima oportunidade? _ repetiu ela, cautelosa. _ O que est querendo dizer com is so? Ele no se deu ao trabalho de explicar. Em vez disso, pegou a vela e, com passos l argos, foi abrir a porta. _Raith, feche essa porta! _ sibilou Katrine. _ Tio Colin vai ouvi -lo! _Espero que oua mesmo. De fato, eu ficaria muito agradecido se voc me levasse at el e. _Lev-lo? _Qual quarto dele? _ Raith entrou no corredor. _Voc est maluco! _Sem dvida, mas a culpa toda sua. Eu era perfeitamente so antes de conhecer voc. Ca mpbell! _ gritou ele. _ Colin Campbell, onde diabos est voc? _ Ergueu a mo para bate r violentamente na porta vizinha. _Pelo amor de Deus! Raith, o que voc est fazendo? Raith, no faa isso! _ Katrine corr eu atrs dele enquanto ele percorria o corredor batendo em todas as portas que enc ontrava. _ Raith, por favor! _ gritou freneticamente, puxando sua manga. _ Voc se r enforcado! _ bem possvel, mas voc no me deixou escolha, meu amor. Parece que este o nico modo de faz-la acreditar em minha sinceridade. Os dois pararam quando uma das portas, do fim do corredor foi aberta. Colin Camp bell apareceu, de camisolo e touca de dormir, ainda piscando de sono. Num gesto desesperado, Katrine colocou-se na frente de Raith numa absurda tentat iva de proteg-lo. Ele a afastou para o lado, com delicadeza, e fez uma mesura par a seu tio. _Ah, finalmente, Campbell. Peo desculpas por perturbar seu sono, mas vim me entre gar. O soluo de Katrine se fez ouvir no corredor silencioso. Seu tio olhava para ela e para Raith, sem entender o que se passava. _Que diabos... Ardgour? E voc? O que est fazendo aqui a essa hora da noite? Por aca so tem noo de que horas so? _Passa um pouco das dez, imagino. E quanto mais cedo voc me prender, mais cedo vo ltar para sua cama. _Prender voc? Que histria essa? _Sou o bandido que raptou sua sobrinha. _Voc! _ O velho olhou para ele espantado. Katrine gemeu e cobriu o rosto com as mos. _No.. no pode ser _ gaguejou Campbell. _ Voc um cavalheiro... ou era quando nos vimo s pela ltima vez. _Mesmo assim, devo confessar minha culpa. Eu me apaixonei por Katrine quase que primeira vista, mas na ocasio no me dei conta disso. Agora ela no quer acreditar em mim. _Claro que no! _ garantiu Katrine indignada, depois de se recuperar do espanto. _Portanto, voc est vendo. No tenho escolha seno me entregar para deixar voc me mandar para a forca. Quando eu estiver morto, sua sobrinha ficar cheia de remorso. _ A ex presso de Raith se entristeceu enquanto seus olhos demoravam-se em Katnine. _ Espe ro que se arrependa por ter minha morte em sua conscincia, amor. E isto deixar a p obre Meggie sem um tutor. Que pena. Katrine ficou olhando para Raith, dividida entre a vontade de mat-lo e o desejo d e arranc-lo dali para evitar que seguisse o plano maluco que engendrara e que ela no estava conseguindo entender.

_Voc est mesmo maluco! _ declarou, exasperada. _ E deixe Megge fora disto. _E quem, neste mundo de Deus, Meggie? _ perguntou Colin, obviamente irritado por ser deixado fora da conversa. _Minha pupila _ explicou Raith, em nada perturbado pela raiva que brilhava nos ol hos de Katrine. _ Uma menina que gosta muito de sua sobrinha e que precisa dela quase tanto quanto eu. _Oh, o que isto... _ disse Katrine, perplexa. _Quer segurar para mim, querida? _ Raith entregou-lhe a vela, tirou uma pistola d a cintura e entregou-a a Colin. O olhar espantado do velho tornou-se extremamente cauteloso quando viu um montan hs brandindo uma arma proibida. Mas Raith simplesmente entregou a pistola a ele, segurando-a pelo cano. _Pronto, voc vai querer isto para me prender. Campbell pegou-a e apontou-a para R aith. Sua expresso ficava mais furiosa a cada instante que se passava. Katrine, a flita, percebeu que o tio estava fazendo a conexo entre seu rapto e todos os probl emas que os MacLean estavam criando ultimamente, mas tambm notou sua tentativa de se controlar e ser justo. _Ser que o entendi corretamente, senhor? o responsvel pelo seqestro de minha sobrinh a? _Sim, sou. _E por todos os malditos roubos de gado que vm perturbando o cl Campbell nos ltimos trs meses? O senhor est por trs dessa sujeira toda? _Eu no usaria esses termos _ disse Raith. _ Mas pode me responsabilizar. _E veio aqui se entregar? _Na verdade, vim buscar minha esposa, mas fui surpreendido com uma dificuldade. Ela agora declara que no me quer mais. _Esposa? _ Colin quase gritou, enquanto seu olhar fuzilava Katrine. _Isso mesmo. Katrine se casou comigo quando estava em Ardgour e... _Isso mentira! _ protestou ela. _ No houve casamento, foi voc mesmo quem disse! _O problema que eu no quis aceitar o casamento. Mas estou disposto a remediar iss o agora mesmo. _No, no vai fazer isso! Eu no quero voc... _Por favor, querida, no me interrompa. Estou tentando explicar ao seu tio o que ac onteceu. O fato, Campbell, que sua sobrinha se apaixonou por mim enquanto estava em Ardgour. _Eu no me apaixonei nada! Pensei que voc no tivesse o hbito de mentir _ disse Raith, erguendo uma sobrancelha numa expresso de ceticismo. _ Ser que agora vai negar agora que me ama? Katrine recusou-se a responder, mas o rubor que tomou conta de suas faces dispen sava as palavras. Raith sorriu. _Muito bem. E agora, onde qe eu estava? Ah, sim, sua sobrinha. Eu gostaria de cons ertar essa situao pedindo sua mo em casamento. Garanto-lhe que tenho grande estima e afeto por ela. Ignorando as palavras lisonjeiras e o modo brincalho que ele usar a, Katrine bateu o p. No saberia dizer se estava mais furjosa por Raith achar que s teria de se casar com ela para conquist-la ou pelo fato de ele estar brincando c om o perigo que enfrentava. Mas suas palavras seguintes aplacaram a dvida. _Antes de voc decidir os mritos de meu pedido, Campbell, h um pequeno detalhe que e squeci de mencionar. Logo ns dois seremos aparentados pelo sangue. Katrine vai ter um filho meu. Katrne deixou cair o queixo enquanto os dedos de seu tio se apertaram em torno do cabo da pistola. _Voc no lhe contou nada, amor? _ disse Raith, no se preocupando com o risco que corr ia com essa nova revelao. _ verdade, Katrine? _ rugiu Colin, fazendo-a saltar de susto. Ela no respondeu. Co m o rosto vermelho de raiva e frustrao, evitou o olhar do tio e concentrou-se em d emonstrar sua fria a Raith.

_Se verdade _ disse Coln Cantpbell muito srio _ , ento no existe dvida nenhuma. Voc m de se casar. Imediatamente. Katrine virou-se incrdula para o tio.

_O senhor quer que eu me case com um criminoso? _Suposto criminoso, meu amor _ emendou Raith. _ Por favor, no me condene antes de pesar todos os fatos. _ o bastante, senhor! _ Campbell estava indignado. Seus membros, queixo e touca de dormir tremiam de raiva. _ No tolerarei esta desgraa ao nome Campbell. Criminoso ou no, o senhor vai se casar com minha sobrinha o mais rpido possvel. Sorridente, Raith fez uma profunda mesura ao velho. _Naturalmente, estou s suas ordens, sr. Campbell. _No, tio Colin! No quero me casar com ele! Desgraa ou no, recuso-me a aceit-lo como m eu marido. _E por que no? _ indagou Campbell olhando feio para a sobrinha. _Por que ele no me ama! _Ora, e o que o amor tem a ver com esta histria? _Raith s est se oferecendo para se casar comigo porque quer assumir a criana como f ilho dele _ acrescentou ela, meio sem jeito. _E ele no est fazendo mais do que sua obrigao! Raith sorriu ao ver a expresso de revo lta de Katrine. Dirigiu-se novamente a Campbell. _Eu preferiria evitar demoras, se possvel. Estou disposto a me casar com Katrine imediatamente, mesmo antes de o senhor me atirar na priso. Nesse momento, Colin Campbell virou-se para Raith com os olhos semicerrados. _Ser que o senhor est pensando em se casar com minha sobrinha apenas para evitar a punio pelos seus crimes? _Eu nem sonharia com essa hiptese _ disse Raith tranqilamente. _ De qualquer forma , duvido que meu casamento com sua sobrinha vai demover Argyll de suas intenes. Ma s quero estar preparado para qualquer eventualidade. Se o senhor me mandar para a forca, Katrine ainda ter um nome para nosso filho. Eu no gostaria que ele entrasse neste mundo como um bastardo. _Nem eu _ concordou Campbell, parecendo um pouco mais calmo. Mas, no instante se guinte, levantou a pistola, apontando-a para Raith. _ Muito bem, Ardgour. Em nom e do duque de Argyll, eu o estou acusando e prendendo pelo rapto de minha sobrin ha e posse violenta de propriedades de Sua Graa. Katrine no pde acreditar no que ouvira. _No! Tio Colin, o que est fazendo? O senhor no pode prend-lo. O duque vai enforc-lo! _Talvez no chegue a isso _ resmungou Campbell. _ Afinal, Ardgour um chefe de cl. M as pretendo deixar Sua Graa decidir o que vai acontecer com ele. Raith sorriu de novo, mas desta vez seu sorriso estava cheio de desdm. _Muito sbio. De fato, gostaria de conversar com o duque o mais rpido possvel e cons ideraria um favor se o senhor tomasse as medidas necessrias. _Farei mesmo isso, sem demora. _E, como prova de minha voa vontade, gostaria de lhe devolver isto. _ Raith enfio u os dedos no cinto e tirou o selo do duque. _Oh, no! _ exclamou Katrine em total exasperao. Uma confisso de culpa seria o pior q ue poderia acontecer no caso de Raith. No suportando mais presenciar tanto desvario, ela saiu marchando pelo corredor at seu quarto, batendo a porta atrs de si com violncia suficiente para sacudir as viga s. Ento deixou-se cair sobre a cama, levando os dedos aos lbios ainda inchados pela p aixo dos beijos de Raith. Por Deus, o que iria acontecer com ele? O duque, com to da a certeza, faria com que pagasse pelos seus crimes. E se tudo que ouvira sobre ele fosse verdade, Sua Graa dificilmente teria misericrdia com inimigo um to feroz de seu cl. Estremeceu violentamente. Se Raith fosse enforcado, seu filho no teria um pai. E ela nunca mais acalentaria qualquer esperana de felicidade.

CAPTULO XVIII

Na tarde seguinte, Katrine esperava perto da cela onde Raith fora aprisionado. A s ltimas dezoito horas tinham sido terrveis e as prximas seriam piores ainda, se ela fracassasse em sua misso. Durante a longa noite insone e a manh seguinte, ela se agoniara pensando sobre o que fazer com Raith. A nica preocupao de seu tio era arranjar um nome para seu filh o. Ao acordar, ele logo renovara sua exigncia de que ela se casasse com o lorde de Ardgour, mas no acreditava que o casamento ajudaria a libertar Raith. Tio Colin acabara interrompendo seu discurso sobre honra, dizendo que iria conversar com o duque e suplicar sua demncia, mas ela ainda no acreditava que isso fosse adiantar . Tinha de ajudar Raith a escapar, mas como? O castelo de Kilchurn era uma fortale za construda em pedras, com soldados ingleses guardando-o ferrenhamente. No entan to, ela ficara sabendo que o duque fora chamado sede de seu cl em Inveraray, a ce rca de vinte quilmetros dali, e voltaria ao cair da noite. Isso lhe dava algum te mpo para agir. Depois de horas e horas fazendo clculos e planos, finalmente chegara concluso de qu e, com um pouco de sorte, talvez fosse bem sucedida. Esquecendo-se das dvidas, no perdeu tempo em colocar seu plano em prtica, juntando as peas de roupa que seriam necessrias e tirando uma pistola do gabinete do tio. Temendo pela vida de Rath, est ava disposta a mentir, roubar e at matar para salv-lo. Imaginava que teria de subornar um guarda para conseguir entrar no castelo, mas, para sua surpresa, foi admitida sem dificuldade. Quando pediu permisso para ver o prisioneiro, dizendo que ele era seu namorado e gostaria de verificar se estava bem, o oficial ingls, que a conhecia da casa de seu tio, teve pena dela. Os gonzos da pesada porta de carvalho gemeram em protesto enquanto o oficial a ab ria para permitir sua entrada na cela. Quando a porta se fechou atrs dela, Katrine levou algum tempo para sua viso se ada ptar s sombras. Um raio do sol de fim de tarde entrava pela janela alta e gradeada , dando uma iluso de calor no frio cubculo de pedras. No canto ela avistou um catr e, sobre o qual estava reclinada a figura de um homem. O quadro fez seu corao de co ntrair de dor. Raith parecia adormecido, dando a impresso de estar alheio, ao fato de que essas talvez fossem as ltimas horas de sua vida. Esperou at ouvir a chave trancando a porta e passos se afastando. _Raith? _ chamou, tirando o capuz da capa. Como ele no se mexesse, falou com mais urgncia: _ Raith, por favor, acorde! No temos tempo a perder. Precisamos sair daq ui agora mesmo. Ele virou-se no catre, as plpebras se abrindo vagarosamente. Quando a viu, sorriu , sonolento. _Katrine. _ Sua voz anda rouca de sono, vibrou na cela. _Voc veio. _Claro que vim. Por acaso pensou que eu deixaria que o enforcassem? Quero ajud-lo a fugir. Rath sentou-se preguiosamente, afastando uma mecha de cabelos que lhe cara na testa. _Perdoe minha burrice, querida, mas no estou entendendo. Voc me pegou cochilando. P or que eu iria querer fugir?

_Porque eles vo execut-lo, ora! _Ainda no fui condenado. Katrine olhou-o espantada, no entendendo por que ele agia de uma forma to indifere nte. Cruzou as mos, rezando por pacincia. _Raith, voc deve entender que sua situao muito difcil. _Admito que meus atuais aposentos em nada se parecem com aqueles aos quais estou acostumado _ disse ele, depois de lanar um olhar ao redor. _ Mas no estou em situ ao to ruim assim. No fui acorrentado parede e me permitiram fazer a barba e trocar d roupa. Sem dvida, sinto-me em muito melhor situao do que meus parentes que ficaram presos no posto fiscal de Oban. _Quer fazer o favor de parar de brincar? O duque vai chegar a qualquer instante. _timo. Estou ansioso para conversar com ele o mais rpido possvel. _Ansioso? _ Katrine no conseguia acreditar no que estava ouvindo. _ No percebe o qu e o duque gostaria de fazer com voc? _Me esquartejar, imagino. Para irrtao de Katrine, Raith levou as mos ao alto da cabea, espreguiando-se. Depois, a voz baixando at transformar-se num murmrio sedutor, entendeu a mo e falou: _Venha c me beijar. Ela esteve a ponto de correr para ele, ansiosa por perder-se no ardor de seus bei jos. Mas a preocupao com o que estava para acontecer acabou prevalecendo. _Por todos os santos, Raith, no temos tempo a perder. Voc precisa sair daqui agora mesmo. _No, meu amor, no pretendo fazer isso _ disse ele, balanando tristemente a cabea. _ N vou a nenhum lugar. Tive muito trabalho para me meter aqui. _Trabalho? De que loucura est falando? Parece que voc quis ser preso. _Bem, considerei a idia de me trancar na leiteria de seu tio, mas decidi que isso no serviria plenamente ao meu propsito. Portanto, dei um jeito de ser trancado no castelo de seu chefe. Katrine sentiu a mesma anda de fria que experimentara na noite anterior. Sentiu v ontade de fazer uma declarao mordaz sobre a capacidade mental de Raith, mas calouse, cruzando os braos sobre o peito. _Bem, ento d um jeito de ser libertado. No tenho a menor inteno de carregar a culpa p ela sua morte. Voc vai fugir e ponto fmal! _E viver o resto de minha vida como um fugitivo? No, minha doce megera, vim resol ver a situao e pedi-la em casamento, e no tenho a menor inteno de partir sem voc. _ R ith voltou a deitar no catre, ficando de bruos, com os braos dobrados e o queixo a poiado nas mos. Katrine resmungou uma praga. Com um gesto irado, soltou os cordes da capa e avanou para ele. Deixou-a cair dos ombros quando estava junto ao catre. Raith prendeu a respirao diante da viso que teve, O peitilho do vestido de tafet pre to erguia os seios fartos a uma altura perigosa e a cor escura contrastava delici osamente com a pele alva. O resultado era provocante demais para um homem que h do is meses no conhecia companhia feminina. No momento, ele no podia pensar em nada ma is seno em libertar Katrine da elegante vestimenta. Sem se dar conta do efeito que estava exercendo sobre Raith, Katrine colocou as mo s na cintura e olhou feio para ele. _Raith MacLean _ comeou, pronunciando bem as palavras como se estivesse se dirigi ndo a uma criana. _ No podemos sair daqui juntos. S uma mulher entrou no castelo e eles desconfiariam vendo duas sarem. Voc ter um bom, tempo antes dos soldados serem alertados, e eu ficarei aqui enquanto voc escapa. _ Virando-se de costas, Katrine ergueu a saia e remexeu nas camadas de anguas sob ela. Raith a observava, intrigado. _Katie, meu corao, eu gostaria muito de fazer amor com voc e no tenho objees contra se nenhum lugar, mas no admito faz-lo numa priso dos Campbell. _timo, porque no pretendo que faamos amor. _Ento por que est se despindo? _Eu no estou me despindo! S quero salvar sua intil pele. Trouxe-lhe um de meus vest idos e um outro par de anquinhas. Voc vai usar minha capa. Ela tem um capuz bem g rande e assim voc poder esconder o rosto. Raith, para sua enorme frustrao, atirou a cabea para trs e soltou uma gargalhada.

_No vou a lugar nenhum vestido com suas anguas. _E por que no? _ disse Katrine, ainda lutando para se livrar do excesso de roupas . _ Seu belo prncipe Charlie fugiu para a Frana disfarado de mulher. Voc se considera superior a ele? _Alguns podero considerar uma traio eu responder honestamente essa pergunta. _ Raith rolou para o lado, dobrou o brao e apoiou o rosto na mo. _ Voc no me conhece se ach a que vou me esconder atrs das saias de uma mulher. Mas, s por curiosidade, o que p retende fazer com as portas trancadas e os guardas ingleses? _Meu plano chamar o oficial aqui para voc poder apontar a pistola de meu tio para ele _ Ela mostrou a bolsa que trouxera sob a saia, onde escondera a arma. _ Ento poder amarr-lo e amorda-lo como fez com o carcereiro de Oban. Raith soltou uma risada, deliciando-se com a situao. _Por Deus, Katie, eu a transformei numa montanhesa sedenta de sangue. Olhando-o com fria, Katrine conseguiu extrair do meio de suas anguas uma saia de g orgoro preto. Rath apenas balanou a cabea. _Estou grato pelo seu interesse, Katrine, mas falei srio quando disse que no vou sa ir daqui sem voc. No vou arredar um centmetro enquanto voc no estiver disposta a se c sar comigo. A sbita determinao em sua voz a fez parar. Ainda segurando a saia, olhou-o bem nos olhos e viu que ele no estava brincando. Balanou a cabea, pensativa. _No tenho idia de qual carta voc tem na manga, Raith. Por que esse repentino desejo de se casar comigo? _Eu j lhe expliquei na noite passada. S h pouco tempo recuperei o juzo e descobri que no consigo viver sem voc. _Meu tio acredita que voc quer se casar comigo apenas para aplacar a fria do duque . _Garanto-lhe que uma coisa no tem nada a ver com a outra. _Bem, o fato de eu me casar com voc no far diferena para o duque. Foi voc mesmo quem disse. _E no vai fazer mesmo. Mas far uma grande diferena para mim. _Acho que voc s quer dar um nome ao seu filho. _No, doura, no se trata disso. Eu j tinha decidido me casar com voc quando fiquei sab endo sobre a criana. Katrine semicerrou os olhos, encarando-o com fria. _Voc decidiu... Voc decidiu? Raith se deu conta do erro que cometera antes mesmo de ouvir o protesto. Preparo u-se para a nova tempestade que via se formando nos olhos verdes, erguendo rapida mente a mo num gesto de derrota. _Ah, minha querida, no tenho a prtica de Callum em inventar as frases que as moas ad oram ouvir. Mas sou muito mais sincero do que ele. No quero voc por causa de Meggie ou para dar um nome ao nosso filho. Quero voc para mim, para sempre. Eu te amo, Katrine. No sei mais o que dizer para convenc-la. Ela sentiu a raiva se esvair. Estava quase conseguindo acreditar nele. Raith levantou-se vagarosamente, enquanto ela o olhava, indecisa. _Quero me casar com voc agora mesmo, Katrine. _ Sua voz foi doce e persuasiva. _ Chame o oficial aqui e pea-lhe para buscar um de seus homens. Precisamos de duas t estemunhas, voc conhece a lei. O medo que a mantivera acordada na noite anterior voltou com toda a fora. Com um soluo abafado, ela recuou, segurando a saia contra o peito num gesto defensivo. _Por que casar? Para eu ser uma noiva num dia e uma viva no outro? No vou suportar , no vou... _ As lgrimas afloraram abundantes em seus olhos. _Oh, Deus _ suspirou Raith, pegando-a nos braos.,_ Detesto quando voc chora. _No estou chorando. _ Ela engoliu em seco tentando-se controlar. Mas escondeu o ro sto contra o ombro de Raith e deixou que afagasse seus cabelos. _Tive de consolar Meggie deste mesmo jeito _ murmurou Raith suavemente. _ Ela es tava chorando por sua causa.- Sabe que ela falou, pela primeira vez, dois dias at rs? Katrine ergueu a cabea, esquecendo as lgrimas. _Meggie? Ela falou? _Sim. E sabe o que ela disse? Katie. Seu nome. Pediu-me para eu vir busc-la. Ela

precisa de voc, Katrine, e eu preciso de voc. Katrine fechou os olhos, lutando contra o desejo de concordar com ele. _Raith... por favor, no faa isto. _ Reunindo foras, tentou afastar-se dele. _ Voc pr ecisa partir antes que o duque chegue. Raith s apertou o abrao,. recusando-se a solt-la. _No, voc tinha razo. Esta situao tem de ser resolvida e o nico meio de conseguir isso tentar uma aproximao com Argyll. No vou sair daqui at conversar com ele. Katrine permaneceu calada. _Era voc mesma que sempre me mandava conversar com o duque. _Mas no custa de sua vida _ fungou ela. _Existem outras vidas em jogo, alm da minha. O tom decidido a fez recordar-se do tipo do homem com que estava lidando. Um lder. Um lutador. Um homem que no esmorecia quando a sobrevivncia de seu cl estava em jo go. Sim, agora Raith falava como o perigoso estranho que a seqestrara para proteg er seus parentes, como o amante orgulhoso e amargo que roubara seu corao e depois a mandara embora. _No justo _ protestou, com os olhos voltando a se encher de lgrimas. _ Agora vou p erder voc de novo. _Voc no vai me perder, Katrine. _Vou sim. O duque mandar enforc-lo e ento ficarei sem marido e Meggie sem tutor. Raith tomou seu rosto entre as mos. _Meu doce amor, ningum vai me enforcar. Por que no confia em mim? _E por que eu deveria confiar? Voc um ladro de gado. Nunca fez nada seno me raptar, me ameaar e me bater. Fiquei toda roxa... _No fiz nada que voc no merecesse. Quando a vi atirando minha melhor espada no lago ... _Seu bruto... _Ah, Katie, sem dvida estaremos discutindo quando formos velhinhos e... Raith interrompeu-se ao ouvir passos perto da porta. Katrine enrijeceu o corpo. _Vem vindo algum! Santo Deus, o duque... Raith, por favor, fique pelo menos com a pistola. _No, isso s serviria para complicar minha situao. J lhe disse, confie em mim, Katrine _ Ele inclinou-se para beij-la de leve nos lbios. Ela quis protestar, implorar, mas no havia mais tempo. A chave estava virando na fechadura. Raith pediu que ela se afastasse enquanto a pesada porta era aberta. Katrine virou-se, olhando assustada para o cavalheiro que entrava na cela. Tinha aproximadamente a mesma idade de seu tio e usava um sobretudo de seda pesada, uma peruca elaborada e finos sapatos com fivelas de prata. Sem dvida era o duque, el e irradiava a poderosa personalidade dos Argyll. O general John Campbell de Mamo re, agora o quarto duque de Argyll, havia lutado sob as ordens do impiedoso Cumbe rland durante o levante de Quarenta e Cinco. Ela apertou as mos para impedi-las de tremer. Raith, ao contrrio, cumprimentou o du que com uma mesura desdenhosa. _Senhor duque. Estou satisfeito em v-lo. Enquanto a porta se fechava atrs dele, Argyll inclinou ligeiramente a cabea num cum primento frio. _Ardgour. O desagrado mtuo entre os homens era quase palpvel, notou Katrine. Ela morde u o lbio quando olhos cinzentos se fixaram nela. _Srta. Campbell, presumo. _ Ele no lhe deu tempo de fazer uma cortesia, virando-s e logo para Raith. _ Muito bem, Ardgour. Sou um homem ocupado e no gosto de perde r tempo. Vamos comear? Creio que me deve explicaes sobre sua conduta com esta jovem dama. _Perdoe-me, sua graa, mas no vejo por que lhe devo explicaes. _Como no? Raptou a sobrinha de meu administrador, levou-a para a cama, engravidou -a e agora tem a audcia de negar qualquer responsabilidade? Katrine sentiu a tenso crescer entre os homens. Raith, apesar de no ter se mexido, mudara de atitude. Parecia rgido e alerta, mais perigoso do que nunca. _O que aconteceu entre eu e Katrine s interessa a ns mesmos. _Interessa ao tio da moa. De fato, ele tem todo o direito de exigir uma reparao.

_Colin Campbell j deu sua permisso para nos casarmos. Isso tudo que o senhor preci sa saber. Argyll franziu mais o cenho. _Sabe to bem quanto eu que, como chefe do cl desta jovem, tenho a obrigao de proteg-l a. _Tenho satisfao em dizer que Katrine uma Campbell que nunca precisou de sua proteo. E tambm no a quer. Um leve corado tingiu as faces do duque, mostrando que sua raiva estava aumentand o. Katrine desejou ardorosamente que Raith parasse de antagoniz-lo. Argyll, porm, s fez um gesto com a mo, como se estivesse disposto a ignorar o desres peito. _Bem, ento podemos ir direto ao assunto. Fui informado que voc queria discutir a q uesto de suas atividades criminosas. _Ah, sim _ disse Raith, num tom suave mas muito custico _... minhas atividades cr iminosas. _ Ele afastou-se e foi se encostar na parede, provocando Argyll com su a falta de preocupao. _ Certo, ento vamos examinar o insignificante caso que o senho r tem contra mim. _Insignificante? Eu nunca chamaria as provas que tenho contra voc de insignificant es. _Permita-me discordar. Meu crime mais grave foi o roubo de noiva. Katrine e o duque olharam para ele, perplexos. _Roubo de noiva? _ repetiu Argyll. _Tenho certeza que j ouviu esse termo antes, Sua Graa. Sou culpado apenas de quere r Katrine para minha esposa. Como qualquer bom escocs sabe, o roubo de noivas aind a acontece aqui nas Terras Altas. Nenhum tribunal escocs condenaria um homem por seguir uma tradio to antiga. Ele fez uma pausa, esperando para ver se suas palavras tinham sido bem entendida s. Katrine ficou olhando-o, confusa. Podia revelar que ele recusara-se terminante mente a casar-se com ela, mas no tinha a inteno de tomar o lado do duque. E, sem o seu testemunho, o caso contra Raith era mesmo de pequena importncia. Em vez de cas tigar um homem por roubar uma noiva, seria mais provvel um juiz escocs lhe dar os p arabns, mesmo se a moa tivesse sido levada contra sua vontade. Argyll, conhecendo bem seu povo, procurou seguir uma outra linha. _Voc imps condies para devolver a srta. Campbell ao seu tio. S isso j seria suficient para provar o seqestro. _Sugiro que o senhor leia com. mais cuidado a carta que lhe enviei. A pior coisa de que me podem acusar cobia. Minha exigncia de diminuio dos aluguis e tributos pod a facilmente ser interpretada como um substituto do dote de minha futura esposa. Meu outro pedido, que os MacLean de Duart fossem poupados, tambm estaria includo n o contrato pr-nupcial, pois seria esperado um gesto de boa vontade de sua parte p or ocasio da unio de nossos dois cls. Katrine prendeu a respirao ao ouvir a explicao de Rath. Dote, ora essa! Ele devia ter inventado essa verso de sua carta recentemente, porque quando a escrevera sua inte no era outra. Declarar o desejo de se casar com ela lhe dava uma defesa que bem po deria salvar sua vida e ajudar os MacLean de Duart. Ele jamais abandonaria seus p arentes. Ela olhou para Raith com alguma indignao. Sentia-se usada e comprada. Qualquer que fosse a continuao da conversa, tinha certeza de que Raith preparara uma resposta p ara todas as acusaes que o duque poderia fazer. Ele arquitetara seu plano cuidando dos mnimos detalhes, mas a deixara acreditar apenas no pior : que ele poderia se r condenado e enforcado. Lembrando-se da terrvel incerteza que a perseguira desde o aparecimento de Raith n a noite anterior, Katrine cerrou os punhos. Queria dizer a ele exatamente o que p ensava sobre esse truque, mas fechou a boca ao ouvir o duque levantar novas acus aes que iam sendo rebatidas uma a uma. _E quanto ao meu selo roubado? _Um selo do qual supostamente me apropriei. _Est bem. Apropriou-se, ento. Ele estava em sua posse. Meu administrador o recebeu de suas mos. _Quem pode afirmar que o senhor no o perdeu? Quem pode negar que eu o encontrei e

o devolvi ao dono? _Suponho que voc tambm pretende negar o roubo de meu gado. _Que provas o senhor tem? _No preciso de provas _ disse Argyll, ficando mais vermelho. _ Eu poderia mandar enforc-lo pela simples suspeita de roubo. Tenho certeza de que no encontraria dificuldade em arranjar testemunhas para afirmar que o viram rouba ndo os animais. _Quer seja verdade ou no. Sim, j ouvi falar muito da justia dos Campbell. _ Raith e nfrentou o duque com um olhar duro. _Mande me enforcar e as Terras Altas explodi ro. O senhor sabe muito bem disto. Quer comandar esse tipo de derramamento de san gue? Argyll ficou em silncio por um bom tempo. Um msculo pulsava em seu pescoo. _Eu podia mant-lo preso aqui _ disse finalmente. _Por quanto tempo? J tive dezenas de oportunidades de fugir. Meus homens poderiam ter me libertado desde a hora em que cheguei. E, como o senhor pode ver, recebi a visita de minha futura esposa, que veio com tudo preparado para me ajudar a fug ir. _ Raith fez uma leve mesura para Katrine, que retribuiu com um olhar furioso. Ele no pareceu notar sua revolta, porque logo voltou a ateno ao duque. _Repito, meu crime mais grave foi o roubo de noiva. No entanto, meu cl est disposto a continuar a briga. Estamos at preparados para pegarmos em armas, se necessrio. O duque virou-se para Katrine com uma expresso severa. _Seu tio me contou que a senhorita no quer depor contra este homem. Ser que conseg uirei faz-la mudar de idia? _No, Sua Graa. Lamento dizer que no quero a morte dele em, minha conscincia _ disse ela com o queixo erguido, enfrentando a acusao. Argyll, percebendo que seria intil insistir, voltou-se novamente para Raith com u m suspiro. _O que voc quer, afinal? Imagino que existe um propsito por trs de tudo isto. _Meu propsito simples, Sua Graa. Tento proteger os membros de meu cl dos desmandos d e seu administrador e de sua cobia de Campell. _V devagar, Ardgour _ alertou Argyll suave, mas perigosamente. Raith continuou com a mesma expresso confiante, porque sabia exatamente at onde po dia ir. _Como deixei claro em minha carta, uma simples questo de fazer os aluguis e taxas voltarem ao nvel anterior. Mande seu administrador abaixar os aluguis e o senhor no ter mais problemas com meu cl. Argyll parecia querer apunhalar Raith, mas sua frustrao era evidente. Tinha de cede r. _Tudo indica que voc no me deixou escolha. _Foi essa minha inteno _ sorriu Raith. _Se seu pedido for atendido, os MacLean vo parar de perturbar meu povo? _O senhor tem minha palavra. Os Campbell ficaro livres de roubos de gado e o senh or dos recibos falsos que tm aparecido ultimamente. Argyll fungou de desdm. _E voc espera que eu confie na palavra de um velhaco? _Encontro-me na mesma posio desagradvel que o senhor est enfrentando. Tenho de aceit ar a palavra de um chefe Campbell. _Raith ento lanou um olhar para Katrine, sua ex presso se suavizando. _ Estou preparado para honrar uma trgua com o cl de minha mulh er. De fato, agir de outra forma me custaria um preo muito maior do que estou dis posto a pagar. Katrine quis interromp-lo, dizendo que no era sua mulher, mas desistiu. A ternura que viu nos olhos azuis quase a fez esquecer sua indignao. Lanou um olhar ao duque. Ele a examinava com grande frieza e sua expresso dizia be m claramente que ela trara seu cl ao escolher se casar como lorde de Ardgour. Essa condenao silenciosa s serviu para espica-la. _Agradeo pela sua bondosa oferta _ disse a Raith, com um olhar to gelado quanto o do duque _ , mas voc no precisa fazer a condescendncia de se casar comigo. Ele ergueu as sobrancelhas, mas no aceitou o desafio. Em vez disso, dirigiu-se ao duque. _E ento, estamos acertados, Sua Graa?

_Raith, estou falando srio _ insistiu Katrine. _ No sou sua futura esposa. _Penso que devamos conversar sobre isso mais tarde, meu amor. _No, vamos conversar agora! No vou me casar com voc. Pode fazer os acordos que quise r com o duque, mas deixe-me fora deles. _Katrine, j falamos sobre tudo isto antes... _No falamos nada! Voc decidiu por sua prpria conta que eu ia ser sua esposa, sem me perguntar nada. Mas eu nunca concordei. E nunca vou concordar. No preciso de voc nem da respeitabilidade do casamento. Meu tio no vai me expulsar de casa e, mesmo que o fizesse, tenho como manter meu filho sozinha! _Katrine, se no quer se casar comigo por sua prpria causa, pense na criana. _Estou pensando nela! Estou pensando em todos os olhares hostis e palavras odiosa s que ouvi de voc e seu cl. No vou criar uma criana ao lado de um homem que me odeia e odeia os meus. _Katrine... eu no a odeio. _ Ele levantou as mos exasperado. _ Pense bem, eu s posso am-la. Nada mais me induziria a conversar com o duque de Argyll ou a me casar co m uma Campbell. - O tom brincalho fez Katrine ranger os dentes. _Devo lembrar-lhe que meu filho ser metade Campbell. _No, nada disso _ disse Raith balanando a cabea. _ Nosso filho ser apenas um quarto C ampbell e um quarto ingls, o que talvez seja pior. Mas tenho f que meu sangue MacL ean ser forte o bastante para superar a desvantagem em relao aos outros. _Oh, voc.., voc... _No me diga que no tem mais nomes feios para me chamar. _Eu s comecei, seu bandido! _Bem que eu desconfiava _ suspirou Raith e lanou um olhar apologtico para o duque. _ Peo-lhe perdo por ns dois, Sua Graa. Pela primeira vez desde que havia entrado na cela, a raiva que estava estampada n o rosto do duque diminuiu um pouco. _Acho que talvez a srta. Campbell venha a ser bem sucedida onde eu fracassei _ o bservou com zombaria. _Em dar o meu castigo? _ murmurou Raith. Depois ele riu. _Creio que esta a hora onde Sua Graa deve nos dar parabns e dizer que merecemos um ao outro. _Tem toda a razo _ disse o duque sardonicamente, enquanto virava-se para a porta. _ Voc ser avisado de minha deciso, Ardgour _ ele acrescentou, deixando a cela. Katrine no se preocupou com o fato de ele no ter oferecido uma resposta direta a R aith. O duque obviamente no queria dar a impresso de que estava se dobrando fcil dem ais. Mas, como ele mesmo dissera, no tinha outra escolha. Quando os dois ficaram sozinhos, Katrine encarou Raith bufando de raiva. _Seria muito perguntar o que a enfezou desta vez? _ disse ele, estudando-a caute losamente. _Voc sabia o tempo todo que no ia ser enforcado. Sabia e me deixou pensar... Oh, c omo pde ser to cruel? _Ento voc me ama, sofreu por mim. _No amo! E por mim podem arrancar seu corao mau e faz-lo em pedacinhos! _Katrine, eu lhe disse para no se preocupar. Falei que ia conversar com o duque... _Voc podia ter falado com ele h meses atrs. Implorei que fizesse isso, mas voc no qui s escutar. _Na poca eu no podia. Para negociar, precisava estar numa posio mais forte. Se eu ti vesse tentado falar com ele nem conseguiria uma audincia. Porm, depois do seu seqest ro, do roubo do selo e do gado, Argyll comeou a me respeitar como um inimigo capaz de prejudic-lo e parou para pensar nas conseqncias financeiras de uma recusa em me ver. _Ento voc se deixou prender, quase me matando de medo. Isso no me parece uma posio fo rte. _Katrine, eu me entreguei para voc se convencer de minha sinceridade. De outra for ma, no acreditaria em mim, meu amor. _No sou seu amor! O brilho de ternura voltou aos olhos azuis enquanto ele se aproximava dela. _Sim, voc meu querido amor. Voc falou em sofrimento. Se soubesse como sofri nesses ltimos dois meses... _ Estendendo os braos, puxou-a para ele, apesar da leve resi

stncia de Katrine. _Voc encheu minha vida de alegria e eu a deixei ir embora. Desd e ento, foi como se o sol parasse de nascer para mim. Apoiando as mos no peito de Raith, Katrine olhou-o com desconfiana. Mas, desta vez, ele parecia totalmente srio. Na verdade, nunca o vira to submisso, to livre de org ulho, arrogncia ou amargura. Ele estava diante dela em humilde splica, sem colocar entre eles barreiras ou defesas. _Eu te amo, Katrine - disse ele baixinho. _ Eu a quero como minha esposa. Desej o dormir ao seu lado pelo resto da vida e sempre acordar com voc ao meu lado. Katrine sentiu o amor e o desejo suavizando seu corao. _Seria bem feito se o tivessem enforcado, seu malvado _ resmungou. Raith abriu um sorriso irresistvel. _Voc no teria chorado por mim nem um pouquinho? _No, seu insensvel. _ Mas apesar de querer manter-se sria, seus lbios tremiam com o esforo de sufocar um sorriso. _No sei por que no acredito em voc. _Mas eu sei por que no acredito em voc _ disse Katrine, fingindo-se brava. _ Voc ai nda despreza os ingleses e continua odiando os Campbell. Nunca vai desistir de l utar. Pelo que sei, vai acabar matando metade do meu cl. _No, querida. A briga est terminada, pelo menos no que me diz respeito, e desde qu e Argyll mantenha sua palavra. Para provar, estou at disposto a ficar em paz com seu tio. Voc pode convid-lo para visitar nosso filho em Ardgour, se quiser. Mas Katrine recusava-se em dar-lhe a satisfao de uma capitulao muito rpida. _Como posso concordar em me casar com voc? Ainda nem recebi uma proposta decente. _Muito bem. _ Raith abraou-a com fora. _ Quero que seja minha esposa, Katrine Camp bell. Voc me dar essa honra? Esposa... Ela saboreou a palavra. No havia dvida sobre qual seria sua resposta. El e era o homem que conseguia combinar com seu temperamento e incendiar seu sangue . Sua alma gmea. _Olhe, seu eu disser sim, voc vai ter de concordar com urna cerimnia de casamento de verdade. Quero me casar na Inglaterra, usando o vestido de noiva de minha me e na presena de minhas irms. Depois de um instante de hesitao, Raith assentiu. _Mas s se nos casarmos aqui primeiro. No vou por o p num reduto sassenach sem ter u ma esposa meio inglesa como proteo. Katrine sorriu diante da idia de Raith precisar de sua proteo. _Ento est bem. Aceito sua proposta. Vamos nos casar aqui primeiro. _E agora mesmo. _Muito bem, mas uma coisa precisa ficar acertada desde j: quero uma dzia de filhos. Uma sombra toldou o rosto de Raith. _No, Katrine, um mais do que suficiente. No quero me arriscar a perder voc num parto . _Voc no ir me perder. As mulheres de minha famlia nunca tiveram problemas ao ter fil hos. _Pode ser, mas vamos ter apenas este e ponto final. _Estou decidida, Raith, quero uma famlia grande. _Conversaremos sobre isso depois do casamento _ esquivou-se ele. _E quero que Morag me atenda no parto. _No, de modo algum! _ Ele balanou a cabea com veemncia. _ Voc ter uma poro de mdi inburgo. Melhor ainda, ir para l quando chegar a hora e... _Ento pode arranjar uma outra esposa. Raith estreitou os olhos. _Voc a mulher mais teimosa, briguenta e mandona que j encontrei na vida. Ela desvencilhou-se delicadamente de seus braos. _No sou mais teimosa do que voc. Se quer mesmo que eu me case com voc, ter de me pro meter que seu herdeiro nascer em Cair House, pelas mos de Morag. Raith franziu a testa, mas Katrine ficou firme, com os braos cruzados, os cachinho s cor de fogo escapando do coque, a pele corada pela raiva. Examinando-a, Raith sentiu o pulso se acelerar. Depois de uma longa pausa, soltou um suspiro. Quando ela o olhava daquele jeito que acabava sua pacincia e fazia ferver seu sangue, el e ficava perdido. Duvidava se um dia iria ganhar uma discusso com sua doce megera

. De fato, com Katrine como sua esposa, dificilmente sua casa iria conhecer a me sma paz de antes. Mas no suportaria que fosse de outra maneira. _Negociar com voc muito mais difcil do que barganhar com o duque _ resmungou ele, estendendo-lhe a mo. _ Venha c, bela Katie, vamos selar nosso trato. _Raith _ protestou ela, enquanto era puxada para os braos dele. _ Voc ainda no me p rometeu... _Psiu, meu amor. Voc est sempre falando demais quando tento beij-la. Katrine silenciou quando os lbios de Raith cobriram os seus numa carcia carregada d e amor e paixo. _Eu te amo _ murmurou ele afastando-se um pouco. _ E voc vai se casar comigo assim que eu conseguir arranjar as duas testemunhas. _Sim... _ O sorriso de Katrine foi sonhador. Por enquanto estava contente em no protestar. Por enquanto ela e Raith estavam de pleno acordo. Com certeza, suas vontades de chocariam no futuro, que prometia ser turbulento. C om certeza eles iriam discutir, brigar e fazer amor... Com outro suspiro, Katrine procurou novamente os lbios de Raith. Era um futuro que no perderia por nada neste mundo. EPILOGO

Ardgour, Esccia, 1762 Dezenas de velas queimavam no quarto principal de Cair House, iluminando uma cen a de grande atividade _ o trabalho de parto da dona da casa. As trs mulheres que ajudavam Katrine mostravam calma e eficincia na execuo de algo que para elas era co mum: a chegada de um beb ao mundo. O incomum nessa ocasio era a presena do lorde ao lado da esposa. Katrine conseguira que Morag fosse sua parteira, mas Raith imps suas prprias condies, insistindo em estar presente ao nascimento. Quando Katrine fora levada para a ca ma com contraes naquela manh, ele puxara uma poltrona para perto da cama, sentara-s e e recusara-se a sair, apesar das objees de Morag e das brincadeiras de Callum. E le no iria deix-la suportar sozinha a sua hora. O tormento foi ainda pior do que ele esperava. Os gritos e gemidos de dor quase o fizeram enlouquecer, mas aparentemente ele os suportou com estoicismo. Tanto Mo rag como Flora tinham lhe avisado que era melhor para uma parturiente no lutar con tra a dor ou segurar os gritos. No entanto, ele estava com o estmago contrado de m edo, pois cada grito trazia de volta as recordaes terrveis da morte de sua primeira esposa e de seu filho. Ele no podia ver o que Morag estava fazendo ao p da cama, ou no que Flora e a outr a mulher, que j dera a luz a dez filhos, se ocupavam. Mantinha os olhos em Katrin e, dizendo-lhe com o aperto de mo e murmrios de encorajamento _ entre preces ao Tod o Poderoso _ que ele a amava e ficaria sempre ao seu lado. Sua presena tranqilizou Katrine. Por entre uma nvoa de dor, ela sentia o amor do ma rido a cercando, e quando chegou o momento final, usou de todas as foras para emp urrar a nova vida para fora de seu corpo. _ um menino _ disse Morag com satisfao. _ Um belo e forte rapazinho. No instante seguinte o choro de um recm nascido encheu o quarto. Katrine, ainda of egando pelo esforo, deixou-se cair nos travesseiros. Algum tempo depois, ela abriu os olhos. Queria muito pegar seu filho, mas queria mais ainda tranqilizar Raith. Ele parecia exausto, to exausto quanto ela. Os cabel os negros estavam despenteados e sob a sombra da barba havia rugas de tenso que a ntes no se encontravam ali. _ Voc parece... _ murmurou Katrine, ainda rouca por causa dos gritos _, to apavora do quanto eu fiquei... quando Hector me ameaou com a arma. _ Psiu, no tente falar agora, meu amor. _ Inclinando-se sobre ela, Raith afastou

alguns cachos ruivos de sua testa mida. _ Guarde suas foras. Katrine comeou a protestar, mas Flora chegou com uma xcara, mandando-a tomar um go le de ch de ervas. Depois de beber obedientemente, ela voltou a olhar para o marid o e para a mo forte que ainda segurava a sua. Foi ento que viu o que fizera a ele n as horas de dor. A palma estava toda inchada, com marcas de suas unhas. _ Eu machuquei voc! _ No, querida, isto no nada. Balanando a cabea, ela levou a palma aos lbios e beijou-a. _ Me desculpe. Raith retribuiu beijando seus dedos um a um, com reverncia. _ Foi voc que teve de sofrer. Se eu pudesse ter dado luz por voc, eu o faria. O sorriso de Katrine foi fraco mas cheio de ternura. _ Eu sei, mas esta uma tarefa que s as mulheres podem fazer. Os dois se entreolharam cheios de afeto. Depois Raith fechou os olhos e estremec eu. _ Deus, nunca mais vou querer passar por isto _ disse com fervor. Antes que Katrine pudesse dizer alguma coisa, a voz triunfante de Morag os inter rompeu. _ Seu filho, milorde. _ Ela estendeu o beb que j fora lavado e enrolado em cueiros . Meio sem jeito, Raith pegou-o no colo, segundo as instrues da parteira. Por um lon go momento ficou olhado para o filho, com um ar de espanto. Quando finalmente le vantou a cabea, sua expresso era de gratido. _ Obrigado, Morag _ disse suavemente. _ Obrigado por nos ter ajudado a chegarmos at aqui. A mulher assentiu muito sria, mas o brilho de lgrimas em seus olhos denunciou a em oo do momento. Katrine observou a cena com alvio e alegria. Conseguira curar uma ou tra amarga ferida. Mas agora ela queria seu filho. _ Raith, eu sempre o ouvi dizer que ele era nosso filho. Ser que voc vai me deixar peg-lo? _ Com todo o prazer, madame _ sorriu ele e ajoelhou-se cuidadosamente, pondo o be b na cama, ao seu lado. Katrine levantou a cabea dos travesseiros. _ Como ele lindo! _ exclamou ternamente, com a admirao cega que s uma me poderia sen tir. Raith olhou para o filho com ceticismo, mas concordou para agradar Katrine. _ No to lindo como a me dele. Katrine sorriu enquanto seus dedos se entrelaaram. _ Como voc pde dizer que no passaria por isto de novo? Ele vale dez vezes a dor que senti. _ Agora melhor o senhor sair, milorde _ disse Morag, olhando para o beb com olhos experientes. _ Sua senhora tem de alimentar o menino. _ Como se estivesse esperan do essa deixa, o beb franziu o rostinho e comeou a chorar. Morag sorriu para ele. _Sim, este mocinho mesmo faminto. _ Pelo som de seus pulmes, acho que ele puxou me. Katrine lanou-lhe um olhar de admoestao. _ Agora v, Raith. Tenho de alimentar seu filho. Ele no obedeceu e ficou ali enquanto Katrine libertava da camisola o seio cheio de leite. Ainda de joelhos, assistiu fascinado a boquinha comear a procurar pelo bic o. Katrine estava ocupada demais em atender seu filho para se sentir embaraada pela presena do marido, algo que ia contra todas as normas. Uma felicidade imensa a en volveu quando o beb instintivamente encontrou seu bico. Era unia sensao estranha e b oa saber que estava fornecendo sustento a um ser to pequeno. Algum tempo depois, Raith olhou para Katrine que observava o filho com o rosto pl ido e cansado, mas cheio de amor. A beleza do quadro o comoveu. Flora finalmente rompeu o encantamento. Quando o beb adormeceu, ela comeou a tirar o lorde do caminho das mulheres. Agora Raith estava mesmo se sentindo demais. Morag estava inclinada sobre Katrine

, incentivando-a a beber uma outra poo, enquanto Flora punha o recm nascido no bero. Os olhos de Katrine estavam se fechando de exausto. Com alguma relutncia, ele se levantou. _ Agora vou deix-la dormir _ disse, beijando-a na testa. _ Estou mesmo um pouco cansada _ sorriu ela. Raith j estava se afastando na direo da porta quando Katrine, com voz sonolenta, o chamou. _ Sim, meu amor? _ Voc no precisou chamar um batalho de mdicos famosos, no ? _ disse, lembrando-se da iscusso que tivera com o marido, durante a gravidez. Fora uma dura batalha convenclo a deixar Morag cuidar de seu parto. _ No _ respondeu ele baixinho. Graas a Deus, no, pensou enquanto saa do quarto e des cia para a sala. Callum estava ali, fingindo ler. Quando viu Raith, ergueu uma sobrancelha. Raith riu pela primeira vez depois de quinze horas. _ Um menino. Callum relaxou e seu rosto abriu-se num sorriso. _ Isto pede um brinde _ falou, estendendo a mo para a garrafa de usque que tinha a seu lado na mesinha. _ Alm disso, voc parece estar precisando muito de um gole. _ Ele soltou uma risadinha. _ Afinal, que diabos lhe aconteceu l em cima? Nem depois de Culloden voc me pareceu to exausto. E Katrine, como est? _ Muito bem. As mulheres disseram que o nascimento foi relativamente rpido para um primeiro filho. _ Ele parou e fez um ar muito srio. _ Por Deus, eu no queria perdla. _ Fechou os olhos e estremeceu. Se Katrine tivesse morrido, no haveria mais l uz em sua vida. _ Bem, voc no a perdeu e agora Ardgour tem um herdeiro. _ Sim. _ E que nome voc pretende dar a ele? _ Callum entregou-lhe o copo com a bebida. _ No sei. Eu estava com tanto medo do que poderia acontecer que nem me preocupei em escolher um. _ Bem, ento vamos brindar ao beb. Que vocs tenham muitos mais... _Primo, se voc d valor sua vida, no me deseje outra provao como esta. Callum deu uma risadinha e bateu-lhe nas costas. _Acho que Katrine ter algo a dizer sobre isso. _Imagino que sim _ concordou Raith com um sorriso cansado. _Muito bem. Penso que agora voc pode dispensar os mdicos. Raith fez que sim. No contara a Katrine sobre os trs cirurgies que mandara vir de E dimburgo h uma semana. Eles tinham ficado hospedados em Corran e sido chamados qu ando o parto comeara. Agora estavam espera numa das salas de visita. _Acho que eles no ficaro muito contentes por terem vindo de to longe para nada. Se eu fosse voc, ofereceria a cada um deles um barril do seu melhor usque, alm dos hon orrios combinados. _Callum riu. _ Nunca houve necessidade de manter segredo sobre a presena deles. Katrine sabi que estavam aqui. _Ela sabia? _Ora, nada escapa a Katrine. Ela muito esperta. _Ento por que ela no disse nada? Pensei que se descobrisse o que eu estava fazendo iria arrancar minha pele por eu no confiar em Morag. _Ela achou que voc precisava dos mdicos para sua tranqilidade... e acertou. Ah, prim o, voc deve am-la muito. _ Callum balanou a cabea como se no conseguisse acreditar. _ Nunca pensei que fosse v-lo to louco por uma mulher. _Espere at chegar sua hora. _Espero que seja daqui a muito tempo. No, primo, no sobrou ningum para mim. _ Voc fi cou com Katrine e as irms delas j so casadas. _Veremos _ sorriu Raith. Agora termine seu usque, Callum. Tenho de encontrar Megg ie para lhe dizer que ela tem um irmozinho. Vrias horas depois, por volta da meia noite, Raith, Callum e Meggie entraram no qu arto. Raith aproximou-se da cama e viu o beb dormindo na curva do corpo de Katrine. _Querida, voc tem visitas _ disse baixinho. Katrine abriu os olhos e sorriu, sonolenta. Depois viu Meggie e acenou para ela.

_Venha aqui, minha querida. Venha ver o nenezinho. Meggie obedeceu, ansiosa. Estava alerta apesar do avanado da hora, e seus olhos b rilharam ao verem o menino. _Que bonitinho _ sussurrou. _No mesmo? _ murmurou Katrine, cheia de carinho com a menina. Apesar de Meggie ser capaz de falar algumas sentenas, ela continuava sendo tmida e reservada. _Qual o nome dele? Katrine olhou para o marido com muito amor. _Eu gostaria que fosse Alan, por causa do pai de Raith. Raith Sorriu com ternura. _Acho que ele deveria se chamar James, por causa do seu. Callum ergueu os olhos para o cu. _Pelo amor de Deus, no vo comear a discutir numa hora dessas. Dem os dois nomes ao me nino e acabem logo com isso. Alan James. Raith pegou a mo de Katrine. _O que acha, meu amor? _Eu gostei. E voc Meggie? _Sim. _Muito bem. Agora, visita terminada _ disse Callum. _ Venha Meggie, vou p-la na ca ma e amanh voc vir ver o beb. Quando os dois saram, Raith deitou na cama cuidadosamente. _Pretendo ficar aqui. _ Ignorando o protesto de Katrine, encostou-se na cabeceir a e ps o brao em torno do travesseiro, deixando o beb no meio dos dois. _ Esta a nos sa cama. No pretendo abdicar de meus direitos s porque Alan James chegou. _Mas Morag disse que preciso aliment-lo de novo. _Ento pode comear, amor. Adoro olhar. Vendo a expresso terna com que ele olhava para o filho, Katrine sorriu. Raith que ria outros filhos, quer soubesse disso ou no, e ela pretendia dar-lhe outros. Mui to outros. _A propsito _ disse Raith. _ Mandei uma carta para seu tio, dando-lhe a notcia, e convidei-o para vir conhecer Alan James. _Voc vai receb-lo bem, no , Raith? _Claro que sim, minha doce megera. Ele ser to mimado que vai achar que rei. _ Ele deu uma risadinha. _ E se Argyll resolver mandar um presente de batizado, eu at po derei aceitar. Katrine lanou um olhar inquisidor ao marido. _Voc alguma vez j se arrependeu de ter se casado com uma Campbell inglesa? A expresso de Raith se suavizou ainda mais. Deslizando o corpo na cama, trouxe o rosto para perto do dela. _Como voc pode pensar uma coisa dessas? _Penso que voc sente falta do desafio de medir foras com o duque, meu amor. _Voc j um bom desafio para um homem. _E no sente saudade das lutas? _No. Agora tenho voc. _ Raith beijou-lhe os cabelos ruivos para garantir-lhe que s tinha intenes pacificas. _ No precisa se preocupar, querida. Eu no quero mais saber de brigas entre cls. _Mas eu no estou preocupada. Pretendo mant-lo to ocupado me amando que voc nem pensar nos Campbell. _Queira Deus que eu tenha foras para suportar essa sina. Katrine sorriu com o bom humor do marido. Com um suspiro de satisfao, aninhou a ca bea na curva do brao de Raith, tomando cuidado para no perturbar seu filhinho adorm ecido.