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ESPECTCULO INFERNAL

Aquel septiembre el infierno ascendi a las calles y plazas de Londres, glido porque proceda del mismo corazn del Noveno Crculo, y demasiado congelado como para que lo calentara el bochorno de un veranillo de San Martn. Lo haba planeado todo tan cuidadosamente como siempre, por mucho que los planes no fueran ms que eso, y, adems, frgiles. Quizs esta vez se mostrara ms melindroso que de costumbre, pues comprob dos o tres veces hasta el ltimo detalle para asegurarse de que tena todas las posibilidades de ganar aquel juego vital. Nunca haba carecido de espritu competitivo; su fuego compiti contra la carne en miles de millares de ocasiones a lo largo de los siglos, ganando a veces, pero perdiendo ms a menudo. Despus de todo, las apuestas constituan su forma de ganar terreno. Sin la necesidad humana de competir; regatear y apostar, Pandemonium podra haber enloquecido al quedar insatisfecha su avidez de ciudadanos. A los abismos les era indiferente que se tratara de bailes, carreras de galgos o de hacer trampas; todos eran juegos en que, con la suficiente astucia, podra cosechar un alma o dos. Por eso subi el infierno a Londres ese da azul y brillante: para ganar una carrera y hacerse, si triunfaba, con bastantes almas como para estar ocupado durante una era ms.

Cameron conect la radio. La voz del comentarista surga y se desvaneca como si estuviera hablando desde el Polo en lugar de la catedral de San Pablo. An quedaba un cuarto de hora largo para que diera comienzo la carrera, pero quera or los comentarios previos, slo para enterarse de lo que decan de su chico. ... la atmsfera es elctrica... probablemente decenas de miles de personas a lo largo de la pista... La voz dej de orse. Cameron solt una blasfemia y busc otra emisora hasta que volvieron a escucharse imbecilidades. ... la han llamado la carrera del ao, y qu da! No es cierto, Jim? Magnfico, Mike... ste es el gran Jim Delaney, que est en lo alto de la torre Ojo del Cielo, y que seguir la carrera durante todo el recorrido y nos la comentar a vista de pjaro, verdad, Jim? Claro que lo har, Mike... Bueno, hay mucha actividad detrs de la lnea de salida; los corredores se estn preparando para la competicin. Ah veo a Nick Loyer, que lleva el dorsal nmero tres; preciso es reconocer que parece encontrarse en plena forma. Me dijo al llegar que no le suele gustar Correr los domingos pero que, claro, dada la finalidad benfica de esta convocatoria, esta vez ha hecho una excepcin. Toda la recaudacin se consagrar a la investigacin acerca del cncer. Joel Jones, nuestro medalla de oro en 800 metros, tambin est; correr contra su gran rival Frank McCloud, Y al lado de los grandes se encuentran las caras nuevas, que conocemos ligeramente. Con el nmero cinco, el sudafricano Malcolm Voight y, completando el elenco, Lester Kinderman, vencedor inesperado del maratn de Austria el ao pasado. Y tengo que decir que todos parecen frescos como rosas esta magnfica tarde de septiembre. No podamos pedir un da mejor, verdad, Jim?

A Joel le haban despertado sueos angustiosos.

Todo ir bien, deja de preocuparte le dijo Cameron, Pero no se senta bien: le dola la boca del estmago. No eran los nervios de antes de correr; estaba acostumbrado a ellos y los poda soportar. El mejor remedio que haba encontrado para quitrselos expeditivamente de encima era meterse dos dedos en la garganta y vomitar. No, no eran los nervios de antes de correr ni nada parecido. Para empezar, eran mas intensos, como si las tripas se le estuvieran cociendo dentro. Cameron no se dej conmover. Es una carrera benfica, no las Olimpiadas dijo mirando al chico por encima del hombro. No seas nio. sa era la tcnica de Cameron. Su voz dulce estaba hecha para engatusar, pero l la utilizaba para intimidar. Sin sus intimidaciones no habra habido medallas de oro ni masas entusiastas, ni admiradoras. Uno de los peridicos deportivos haba elegido a Joel como el negro ms popular de Inglaterra. Era una satisfaccin que lo saludara como amigo gente desconocida. Le gustaba la fama por efmera que pudiera ser. Te quieren dijo Cameron. Dios sabr por qu, pero te quieren. Despus de soltar su pequeo sarcasmo se ech a rer. Todo ir bien, hijo aadi. Sal y corre como si te fuera la vida en ello. Ahora, a plena luz, Joel mir al resto de los competidores y se sinti un poco ms optimista. Kinderman era resistente, pero no tena potencia de sprint en distancias medias. En conjunto, la tcnica de maratn requera una habilidad muy distinta. Adems, era tan miope que llevaba unas gafas con montura de acero que, de puro gruesas, le daban el aspecto de una rana perpleja. Ah no haba peligro. Loyer era bueno, pero aqulla tampoco era su distancia; se trataba de un corredor de vallas y un esprnter ocasional. Su limite eran los 400 metros, y ni siquiera en ellos se senta cmodo. Voight, el sudafricano... Bueno, no tena demasiada informacin acerca de l. Obviamente, a juzgar por su aspecto, estaba en forma, y sera alguien a quien controlar, no fuera a dar alguna sorpresa. Pero el verdadero problema de la carrera era McCloud. Joel haba corrido contra Frank Rayo McCloud en tres ocasiones. Lo dej dos veces en segundo lugar, y las posiciones se haban invertido (lamentablemente). Y Frankie tena algunos desquites que tomarse: especialmente la derrota en las Olimpiadas. No le haba gustado quedarse con la medalla de plata. Frank era el ms peligroso. Fuera aquella una carrera benfica o no, McCloud correra lo mejor que pudiera para dar satisfaccin a la muchedumbre y a su propio orgullo. Ya estaba en la lnea comprobando su posicin de salida con las orejas prcticamente erguidas. Rayo era su hombre, sin ninguna duda. Por un momento, Joel sorprendi a Voight mirndolo. Eso era inusual. Los competidores raramente se observaban antes de una carrera; era una especie de cobarda. Aquel hombre tena la cara plida y cada da ms entradas. Aparentaba treinta y pocos aos, pero su fsico era ms joven y delgado. Piernas largas y manos grandes. Cuando sus ojos se encontraron, Voight desvi la mirada. La bonita cadena que llevaba al cuello reflej el sol, y el crucifijo resplandeci, dorado, al mecerse suavemente bajo su barbilla. Joel tambin contaba con su amuleto. Tena un mechn de pelo de su madre que ella le haba trenzado diez aos antes, con motivo de su primera carrera importante. Lo llevaba metido en la cintura de los pantalones. Ella regres a Barbados el ao siguiente, y all muri. Le caus un dolor inmenso; su prdida fue inolvidable. Se habra desmoronado sin Cameron. ste observaba los preparativos desde los escalones de la catedral; pensaba ver la salida y luego ir en bici por detrs del varadero para asistir a la llegada. Estara all mucho antes que los corredores, y la radio lo mantendra al corriente de la competicin. Se senta a gusto aquel da. Su chico, con nuseas o sin ellas, estaba en buena forma, y

la carrera era una manera ideal de mantenerle el humor competitivo sin dejarlo agotado. De acuerdo que era una distancia muy larga: cruzar la glorieta de Ludgate, recorrer la calle Fleet y pasar por el Temple Bar hasta el varadero, atajar luego por la esquina de Trafalgar y pasar por Whitehall hasta llegar al Parlamento. Y sobre asfalto. Pero era una experiencia til para Joel, y le exigira un poco de esfuerzo, lo que siempre era bueno. Haba un corredor de fondo en aquel chico, y Cameron lo saba. Nunca haba sido un esprnter; no se acompasaba con la suficiente precisin. Necesitaba distancia y tiempo para encontrar su ritmo, tranquilizarse y descubrir la estrategia ms idnea. En los 800 metros era un fenmeno: su zancada era un modelo de economa, con su ritmo casi maquiavlico de tan perfecto. Pero lo ms importante era su valor. El valor le haba valido la medalla de oro, y el valor le permitira llegar el primero a la meta una y otra vez. Eso era lo que haca diferente a Joel. Aparecan y desaparecan muchos prodigios de tcnica depurada, pero sin el coraje suficiente con el que complementarla no valan casi nada. Arriesgar cuando mereca la pena, correr hasta que el dolor le cegara a uno; eso era algo nico, y Cameron lo saba. Le gustaba creer que l tambin tuvo algo de eso. Aquel da, el muchacho no pareca nada contento. Habra apostado a que se trataba de un problema de faldas. Siempre surgan problemas de mujeres, especialmente con la reputacin de chico de oro que se haba ganado Joel. Le intent convencer de que ya tendra tiempo para camas y lupanares cuando su carrera tocara a su fin, pero a Joel no le interesaba mantenerse casto, y Cameron no poda desaprobarlo del todo. Levantaron la pistola y son el disparo. Sali un penacho de humo blanco azulado, seguido por un sonido ms de taponazo que de detonacin. El disparo despert a las palomas de la cpula de San Pablo, que alzaron el vuelo, interrumpida su adoracin, en una congregacin de aleteos. Joel sali muy bien. Limpio, elegante y rpido. La muchedumbre empez a aclamar inmediatamente su nombre; las voces le resonaban en la espalda y a su alrededor. Fue como una explosin de entusiasmo apasionado. Cameron lo contempl durante los diez primeros metros, mientras los participantes maniobraban en busca de un puesto en la carrera. Loyer iba a la cabeza del pelotn, aunque Cameron no estaba seguro de si haba llegado all por decisin propia o por azar. Joel segua a McCloud, que iba detrs de Loyer. Sin prisas, chico, dijo Cameron, y abandon la contemplacin de la lnea de salida. Tena la bicicleta encadenada en Paternoster Row, a un minuto andando desde la plaza. Siempre odi los coches: eran artefactos descredos, desvencijados, inhumanos, no cristianos. En una bici eras tu propio amo. No era eso todo lo que poda pedir un hombre? ... y la salida de lo que puede ser una maravillosa carrera ha sido muy buena. Van cruzando la plaza y el pblico est enardecido. En realidad, se parece mas a una carrera de los Juegos Europeos que a una competicin benfica. Qu opinas t, Jim? Bien, Mike; puedo ver aglomeraciones a lo largo de la pista en la calle Fleet. La polica me pide que aconseje al pblico que no trate de acercarse en coche a los corredores porque, como es natural, todas esas calles estn cortadas al trfico debido al acontecimiento, y quien intente aproximarse en coche no llegar a ninguna parte. Quin va en cabeza de momento? Bueno, Nick Loyer est marcando el paso en esta fase de la competicin aunque, por supuesto, va a haber mucho juego estratgico en una distancia de este tipo. Es ms que una distancia media y menos que un maratn, pero todos estos hombres son estrategas, e intentarn que los dems lleven al principio el peso de la carrera. Cameron siempre deca: deja que los dems sean los hroes.

Joel descubri que sa era una leccin difcil de aprender. Cuando se disparaba la pistola costaba trabajo no echarse a correr a pleno pulmn, como un muelle destensado de repente. Darlo todo en los primeros doscientos metros y quedarse sin reservas. Cameron sola decir que resulta fcil ser un hroe. Pero que no es inteligente, nada en absoluto. No pierdas el tiempo exhibindote, deja a los superhombres su pequeo triunfo. Mantente en el pelotn y resrvate un poco. Es mejor ser aclamado al final por un triunfo que ser considerado un perdedor con buena voluntad. Gana. Gana. Gana. A cualquier precio. A casi cualquier precio. Gana. El hombre que no quiere ganar no es amigo mo, deca. Si lo quieres hacer por amor al arte, por diversin, bscate a otro. Slo los estudiantes de colegios privados se creen esa trola del juego por el juego. No hay alegra para los perdedores, hijo. Qu he dicho? No hay alegra para los perdedores. S brbaro. Observa las reglas, pero furzalas hasta el lmite. Mientras puedas empujar, empuja. No permitas que otro hijo de puta te diga algo distinto. Ests aqu para ganar. Qu he dicho? Ganar. En Paternoster Row no se oan aclamaciones y las moles de los edificios ocultaban el sol. Casi haca fro. Las palomas seguan volando, incapaces de posarse ahora que las haban espantado de sus nidos. Eran los nicos habitantes de aquellos callejones. El resto del mundo vivo pareca estar observando la carrera. Cameron desat su bicicleta, se meti en el bolsillo la cadena y los candados y mont de un salto. Estoy bastante gil para ser un hombre de cincuenta aos pens a pesar de mi adiccin a los cigarros baratos. Encendi la radio. Las ondas, obstruidas por los edificios, llegaban mal; slo se oan chisporroteos. Se qued a horcajadas sobre la bici y trat de sintonizar mejor. Tuvo suerte. ... y Nick Loyer ya se est quedando atrs... Qu pronto! Cuidado, haca dos o tres aos que Loyer haba perdido su plenitud fsica. Le haba llegado la hora de tirar las zapatillas y dejar el sitio a los jvenes. Lo tendra que hacer por muy doloroso que resultara. Cameron record cmo se sinti a los treinta y tres, cuando se dio cuenta de que sus mejores aos de corredor se haban acabado. Era como tener un pie en la tumba, un saludable recordatorio de la rapidez con que florece y empieza a marchitarse el cuerpo. Al salir pedaleando de las sombras y entrar en una calle ms soleada, se cruz con un Mercedes negro con chfer, que circulaba tan silenciosamente que podra haber sido impulsado por el viento. Pudo entrever a los pasajeros muy brevemente. En uno de ellos reconoci al hombre con el que Voight haba estado hablando antes de la carrera, un individuo de cara delgada, de unos cuarenta aos, con la boca tan apretada que pareca que le hubieran extirpado quirrgicamente los labios. A su lado iba sentado Voight. Por imposible que pareciera, fue la cara de Voight la que volvi la vista a travs de los cristales ahumados; an iba vestido para la carrera. A Cameron no le gust nada todo aquello. Haba visto echar a correr al sudafricano cinco minutos antes. As pues, quin era aqul? Un doble, obviamente. Pero algo ola a chamusquina; heda a perro muerto. El Mercedes ya estaba doblando la esquina. Cameron apag la radio y se puso a pedalear atropelladamente detrs del coche. Al correr, el sol balsmico le haca sudar. El Mercedes se iba abriendo camino por las calles estrechas con cierta dificultad,

ignorando todas las seales de prohibicin. La escasa velocidad del vehculo permiti a Cameron tenerlo a la vista sin que lo descubrieran sus ocupantes, aunque el esfuerzo empezaba a crearle molestias en los pulmones. El Mercedes se par en una avenida pequea y annima al oeste del callejn Fetter, donde las sombras eran particularmente densas. Cameron, oculto en una esquina a menos de veinte metros del coche, vio al chfer abrir la portezuela y apearse al hombre sin labios y al simulacro de Voight detrs; luego entraron en un edificio indescriptible. Cuando desaparecieron los tres, Cameron apoy su bici contra una pared y los sigui. En la calle reinaba un silencio sepulcral. A tanta distancia del rugido de la masa, no llegaba ms que un leve murmullo. La calle podra haber sido de otro mundo. Las sombras revoloteantes de los pjaros, las ventanas de los edificios tapiadas con ladrillos, la pintura desconchada, el olor a podrido de aquel aire ingrvido. Junto a la boca de una alcantarilla yaca un conejo muerto, un conejo negro con un collar blanco, la mascota que alguien habra perdido. Las moscas se levantaban y abalanzaban sobre l, alternativamente asustadas y voraces. Cameron se acerc a la puerta abierta con todo el sigilo de que fue capaz. No tena nada que temer. Haca un buen rato que el tro haba desaparecido por el oscuro pasillo de la casa. En el vestbulo el aire era fresco y ola a hmedo. Hacindose el intrpido, aunque se senta asustado, Cameron entr en aquel edificio oculto. El papel de las paredes del pasillo era de color de mierda, igual que la pintura. Era como adentrarse en un intestino, el intestino de un hombre muerto; fro y lleno de caca. Las escaleras que tena delante se haban hundido, impidiendo el acceso al piso superior. Luego no se haban dirigido arriba, sino que haban bajado. La puerta que conduca al stano estaba al lado de la escalera destrozada, y Cameron pudo or voces procedentes de abajo. Cuanto antes mejor, pens, y abri la puerta lo suficiente como para poder deslizarse en la oscuridad que haba tras ella. Estaba glida. No fra o hmeda simplemente, sino refrigerada. Por un momento crey que se haba metido en una cmara frigorfica. Su aliento se convirti en vaho: estuvo a punto de castaetear los dientes. No puedo echarme atrs ahora, pens, y empez a bajar por las escaleras resbaladizas de hielo. Reinaba una oscuridad inverosmil. Al final de las escaleras, muy abajo, parpade una plida luz, y su brillo mortecino pareci aspirar a la luz del da. Cameron ech una mirada nostlgica a la puerta que tena tras l. Resultaba tentadora, pero l era curioso, demasiado curioso. Lo nico que poda hacer era seguir bajando. El aroma del lugar le irrit las fosas nasales. Tena el olfato atrofiado y el paladar an peor, como a su mujer le gustaba recordarle. Sola decir que no era capaz de distinguir entre una rosa y un ajo, y probablemente fuera cierto. Pero el olor de aquel agujero le sugera algo, algo que le estimulaba los cidos del estmago. Cabras. Le habra gustado poder decrselo inmediatamente a su mujer: ola a cabras. Ya casi haba llegado al final de las escaleras; tal vez se encontrara a cinco o diez metros bajo tierra. Las voces an se oan lejos, detrs de una segunda puerta. Entr en una pequea cmara cuyas paredes haban sido encaladas de mala manera y que estaban pintarrajeadas con dibujos obscenos, reproducciones en su mayora del acto sexual. En el suelo haba un candelabro con siete brazos. Slo estaban encendidas dos velas sucias, y ardan con una llama apagada casi azul. El olor a cabra se hizo ms intenso, y se mezcl con un aroma tan dulzn que pareca proceder de un burdel turco. Dos puertas conducan fuera de la cmara, y detrs de una de ellas Cameron oy la continuacin de la conversacin. Cruz con un cuidado escrupuloso el pavimento resbaladizo que mediaba hasta la puerta, esforzndose por desentraar el sentido de

aquellos murmullos. Haba urgencia en los tonos de las voces. ... de prisa... ... las habilidades precisas... Nios, nios... Una carcajada. Creo que... maana... todos nosotros... Otra carcajada. De repente, las voces parecieron cambiar de direccin, como si los interlocutores volvieran hacia la puerta. Cameron dio tres pasos atrs por el suelo glido y estuvo a punto de chocar con el candelabro. Cuando pas frente a las llamas, stas chisporrotearon y crepitaron. Tena que escoger entre las escaleras o la otra puerta. Las escaleras significaban la retirada absoluta. Si las suba se encontrara a salvo, pero no habra descubierto nada. No sabra nunca la razn del fro, de las llamas azules y del olor a cabras. La puerta representaba su nica posibilidad. Se volvi hacia ella con los ojos fijos en la de enfrente, y forceje con el pomo de cobre, de un fro cortante. ste acab por ceder, y Cameron se esfum de la vista en el preciso instante en que se abra la puerta de enfrente. Los dos movimientos haban sido perfectamente sincrnicos: Dios estaba con l. En cuanto cerr la puerta, comprendi que haba cometido un error. Dios no estaba con l. El fro le penetr en la cabeza, los dientes, los ojos, los dedos como si de agujas se tratara. Se sinti como si lo hubieran tirado desnudo en pleno corazn de un iceberg. La sangre pareca habrsele paralizado en las venas: la saliva se le cristaliz en la lengua: la agilla que tena al borde de la nariz le escoci al congelarse. El fro lo asaetaba de tal forma que ni siquiera poda darse la vuelta. Moviendo lo menos posible sus articulaciones, rebusc su mechero con unos dedos tan adormecidos que se los podran haber cortado sin que le dolieran. El mechero se le peg en seguida a la mano, pues el sudor de los dedos se le haba congelado. Intent encenderlo pese a la oscuridad y el fro. Chispe reticentemente y ardi con una llama vacilante. La habitacin era amplia: una caverna cubierta de hielo. Las paredes y el suelo lleno de costras brillaban y lanzaban destellos. Sobre su cabeza colgaban estalactitas de hielo agudas como lanzas. El suelo que pisaba, mal nivelado, se inclinaba hacia un agujero abierto en mitad del cuarto. A menos de dos metros, la pared tena tanto hielo que pareca que un ro hubiera quedado congelado al irrumpir en la oscuridad. Pens en Xanad, un poema que se saba de memoria. Visiones de otra Albin...

Donde Alph, el ro sagrado, se deslizaba por cavernas inconmensurables para el hombre hasta un mar sin sol

Si de verdad haba un mar all abajo tena que estar helado. Era la muerte eterna. Fue todo lo que pudo hacer para mantenerse de pie, para evitar resbalar por la pendiente hacia lo desconocido. El mechero parpade cuando una rfaga de aire fro lo apag. Mierda! exclam Cameron al quedarse a oscuras. Nunca sabra si su voz puso sobre aviso al tro que se encontraba afuera o si Dios lo

abandon por completo en ese instante e invit al tro a abrir la puerta. Pero cuando sta se abri de par en par, Cameron cay al suelo. Demasiado entumecido y helado para evitar la cada, se estrell contra el suelo helado en cuanto entr una vaharada de olor a cabra en el cuarto. Se dio la vuelta a medias. En la puerta estaban el doble de Voight, el chfer y el tercer hombre del Mercedes. Llevaba un abrigo hecho, a simple vista, con varias pieles de cabra. Todava le colgaban pezuas y cuernos por todas partes. La sangre que manchaba esas pieles era marrn y viscosa. Qu hace aqu, seor Cameron? le pregunt el hombre del abrigo de cabra. Cameron apenas poda hablar. La nica sensacin que le quedaba en la cabeza era una suerte de pinchazo de angustia en medio de la frente. Qu infiernos est pasando? pregunt, con los labios tan helados que casi no poda moverlos. Precisamente eso, seor Cameron replic el hombre. Los infiernos se han desencadenado.

Al pasar St. Mary-le-Strand, Loyer volvi la vista atrs y dio un traspi. Joel, a unos tres metros de la cabeza, comprendi que Loyer se estaba desfondando. Demasiado rpido; eso le vena mal. Aminor la velocidad, dejando que lo rebasaran McCloud y Voight. No tena prisa. Kinderman estaba a una distancia considerable; era incapaz de competir con aquellos muchachos tan rpidos. Era la tortuga de la carrera, sin ninguna duda. Loyer fue superado por McCloud, luego por Voight y finalmente por Jones y Kinderman. Se le haba acabado el resuello de repente, y tena las piernas de plomo. Peor an, vea el asfalto crujir y agrietarse a sus pies, y emerger dedos de l para tocarlo como nios sin amor. Pareca que era el nico en verlos. La muchedumbre segua rugiendo mientras esas manos imaginarias emergan de sus tumbas bajo el pavimento y lo asan firmemente. Cay exhausto en brazos de aquellos muertos, con la juventud truncada y la energa consumida. Los ansiosos dedos de los muertos siguieron tirando de l mucho despus de que los doctores lo hubieran retirado de la pista, lo examinaran y le administraran calmantes. Claro que saba por qu razn le haban asaetado de esa forma mientras estaba tirado sobre el asfalto caliente. Haba vuelto la vista atrs. Eso era lo que les haba atrado. Haba vuelto... Y despus de la sensacional cada de Loyer, la carrera an est por decidirse. Frank Rayo McCloud es quien marca la pauta en este momento, y se est alejando sustancialmente de Voight, el nuevo campen. Joel Jones est an ms atrasado, no parece mantenerse entre los lderes. Qu opinas, Jim? Bueno, o bien ya est hundido o confa en que se cansen. Recuerda que esta distancia es nueva para l... S, Jim. Y eso podra hacer que se descuidara. Ciertamente va a tener que trabajar mucho para mejorar su tercer puesto actual. Joel estaba mareado. Por un momento, al ver a Loyer perder el control de la carrera, le haba odo rezar en voz alta. Rogar a Dios que lo salvara. Haba sido el nico en or sus palabras...

S, aunque atraviese las sombras del Valle de la Muerte

no temer mal alguno, pues T ests conmigo, con tu vara y tu bculo...

Ahora el sol calentaba ms, y Joel empezaba a or las quejas familiares de los miembros al cansarse. Correr sobre asfalto era duro para los pies y para las articulaciones, pero no tanto como para obligar a rezar a un hombre. Trat de olvidar la desesperacin de Loyer y de concentrarse en lo que haca. An quedaba mucha carrera por delante; no haban cubierto ni la mitad del recorrido. Tena tiempo de sobra para alcanzar a los hroes: de sobra. Mientras corra, repasaba perezosamente las oraciones que su madre le haba enseado por si las necesitaba, pero los aos las haban ido erosionando y casi las haba olvidado por completo. Mi nombre dijo el hombre del abrigo de cabra es Gregory Burgess. Miembro del Parlamento. No debera conocerme. Intento pasa inadvertido. Miembro del Parlamento? se extra Cameron. S. Independiente. Muy independiente. Es se el hermano de Voight? Burgess ech un vistazo a la otra encarnacin de Voight. Aquel fro tan intenso no le haca temblar siquiera, a pesar de que slo llevaba una camiseta fina y unos pantalones cortos. Hermano? dijo Burgess. No, no. Es mi... cmo se dice? Familiar. La palabra le sonaba a algo, pero Cameron no haba ledo demasiado. Qu era un familiar? Ensaselo concedi magnnimamente Burgess. La cara de Voight se agit, su piel pareci encogerse, los labios se enrollaron sobre los dientes, los dientes se deshicieron en una cera blanca que cay en un esfago que a su vez se estaba transformando en una columna de plata brillante. Aquella cara ya no era humana; ni siquiera la de un mamfero. Se haba convertido en un abanico de cuchillos cuyas lminas resplandecan a la luz de las velas que haba tras la puerta. En cuanto se form ese espantajo, empez a cambiar de nuevo; los cuchillos se deshacan y oscurecan, volva a brotar piel, reaparecan los ojos y se hinchaban como globos. De esta nueva cabeza surgieron antenas, la masa en transfiguracin expuls sus mandbulas, y una cabeza de abeja, grande y perfectamente compleja, qued asentada sobre el cuello de Voight. A Burgess la demostracin le encant y aplaudi con las manos enguantadas. Los dos son familiares dijo, sealando al chfer, que se haba quitado la gorra, dejando que un remolino de pelo castao le cayera sobre los hombros. Era arrebatadoramente hermosa, una cara por la que mereca la pena morir. Pero, como el otro, tan slo una ilusin. Capaz sin duda de encarnar infinidad de personas. Los dos son mos, por supuesto aclar Burgess con orgullo. Qu? fue todo lo que pudo responder Cameron, y esper que eso resumiera todas las preguntas que tena en la cabeza. Sirvo al infierno, seor Cameron. Y el infierno a su vez me sirve a m. Infierno? Detrs de usted se encuentra una de las entradas al Noveno Crculo. Conoce a Dante, supongo.

Aqu Dis! ste es el lugar en que debes armar tu corazn con poder. Por qu est aqu? Para ganar esta carrera. Mejor dicho, mi tercer familiar ya est participando en ella. Esta vez no le vencern. Esta vez se trata de un espectculo infernal, seor Cameron, y no nos arrebatarn el premio. Infierno... repiti Cameron. Cree en Dios, no es verdad? Es un buen practicante. Todava reza antes de comer, como cualquier alma temerosa de Dios. Tiene miedo de que se le atragante la cena. Cmo sabe que rezo? Me lo dijo su mujer. S, su mujer me dio mucha informacin acerca de usted, seor Cameron; se abri realmente a m. Era muy acomodaticia. Y una analista consumada gracias a mis consejos. Me dio tanta... informacin... Es un buen socialista, no? Como su padre. Ahora poltica... Oh, la poltica es el eje de todo, seor Cameron. Sin poltica estaramos expuestos a la barbarie, no es cierto? Hasta el infierno necesita orden. Nueve grandes crculos: una ordenacin implacable de los castigos. Mire hacia abajo: valo usted mismo. Cameron poda sentir el agujero detrs: no necesitaba mirar. Defendemos el orden, sabe? No el caos. Eso es mera propaganda celestial. Y sabe qu vamos a ganar? Es una carrera benfica. La caridad es lo de menos. No participamos en esta carrera para salvar al mundo del cncer. Corremos por el gobierno. Cameron capt a medias la idea. Gobierno dijo. Una vez por siglo se celebra esta carrera entre San Pablo y el palacio de Westminster. Antes se corra sin pancartas y sin aplausos. Hoy se hace a pleno sol, con miles de espectadores. Pero sean cuales sean sus circunstancias, siempre se trata de la misma carrera. Sus atletas contra uno de los nuestros. Si ganan ustedes, cien aos ms de democracia. Si ganamos nosotros..., como ocurrir..., el fin del mundo tal como lo conocen. Cameron Sinti una vibracin a su espalda. La expresin del rostro de Burgess cambi bruscamente; desapareci su seguridad, y aquel aire de suficiencia se convirti en pura excitacin nerviosa. Bueno, bueno dijo, agitando las manos como si de pjaros se tratara. Parece que tenemos visita de los poderes superiores. Cunto honor... Cameron se dio la vuelta y se asom al borde del agujero. Su curiosidad ya no poda empeorar las cosas. Lo tenan en sus manos; as que mejor ver todo lo que haba por ver. De ese circulo sin sol ascendi una rfaga de aire glido, a travs de la cual pudo ver a una figura asomarse por entre la oscuridad del pozo. Avanzaba con pie firme, y tena la cabeza inclinada hacia atrs para ver mejor el mundo. Cameron lo oy respirar, le vio abrir y cerrar los rasgos magullados, y vio cmo sus huesos aceitosos boqueaban como un cangrejo en el lbrego agujero. Burgess estaba arrodillado, flanqueado por los familiares, que yacan en el suelo,

con las caras pegadas como lapas al pavimento. Cameron comprendi que era su ltima oportunidad. Se levant tambaleando y avanz a ciegas hacia Burgess, cuyos ojos estaban cerrados en una splica reverente. Al pasar, ms por accidente que con intencin, su rodilla alcanz a Burgess debajo de la mandbula, y ste cay cuan largo era. Las plantas de Cameron se deslizaron por el suelo en direccin a la salida de la caverna de hielo, hasta que entr en la cmara iluminada por el candelabro. A su espalda el cuarto se estaba llenando de humo y de gemidos. Cameron, como la mujer de Lot cuando escapaba de la destruccin de Sodoma, ech una sola mirada atrs para contemplar la imagen prohibida. Estaba emergiendo del pozo, tapando el agujero con su masa gris, iluminado por algn resplandor subterrneo. Sus ojos, enterrados en el hueso visible de su cabeza elefantina, se encontraron con los de Cameron. Parecieron tocarlo con la suavidad de un beso, penetrando directamente en sus pensamientos. No lo haban convertido en sal. Desviando la mirada de aquel rostro, patin por la antecmara y empez a trepar las escaleras de dos en dos y de tres en tres, cayndose y volviendo a subir una y otra vez. La puerta an estaba entornada. Detrs de ella se encontraba la luz del da, el mundo. Abri la puerta de golpe y cay en el pasillo, sintiendo que el calor empezaba a despertar sus nervios congelados. En los escalones que haba dejado detrs no se oa ningn ruido: estaban manifiestamente demasiado aterrados por la visita de aquel ser incorpreo como para lanzarse en su persecucin. Se arrastr a lo largo de la pared del pasillo con el cuerpo sacudido de temblores y castaeteos. Todava no lo segua nadie. Afuera el da tena un brillo cegador, y se dej contagiar por la hilaridad posterior a la fuga. Era la primera vez que senta algo parecido. Haber estado tan cerca... y sobrevivir, sin embargo. Dios haba estado con l, despus de todo. Se tambale por la calle en direccin a su bicicleta, determinado a detener la carrera, a contarle al mundo... Nadie le haba tocado la bici, que tena el manillar clido como los brazos de su mujer. Al pasarle la pierna por encima, sus ojos, que haban intercambiado una mirada con el infierno, se incendiaron. El cuerpo, ignorante de que su cerebro arda, sigui funcionando un rato. Coloc los pies sobre los pedales y empez a alejarse. Cameron sinti que se le incendiaba la cabeza y comprendi que estaba muerto. Por haber vuelto la vista atrs, por una sola ojeada. La mujer de Lot. Como la estpida mujer de Lot... Un rayo ms certero que el pensamiento le estall entre las orejas. Su crneo se raj, y el rayo candente sali disparado del horno que era su cerebro. Los ojos se le quedaron en las rbitas como si fueran nueces secas. Su boca y su nariz despedan luz. La combustin lo redujo a una columna de carne negra en cuestin de segundos, sin una sola llama o voluta de humo. El cuerpo de Cameron estaba incinerado por completo cuando la bicicleta se sali de la calzada y se estrell contra el escaparate de una sastrera, donde qued tirada como una marioneta volcada entre los trajes polvorientos. l tambin haba vuelto la vista atrs.

La muchedumbre apiada en la plaza Trafalgar era una masa vibrante de

entusiasmo. Aclamaciones, lgrimas y banderas. Era como si esa carrera se hubiera convertido en algo especial para toda aquella gente: un ritual cuyo significado no podan conocer. Y, sin embargo, sentan de una manera confusa que el da estaba cargado de azufre, presentan que sus vidas pendan de un hilo. Especialmente los nios. Corran a lo largo de la pista chillando plegarias incoherentes, con la cara tensa de miedo. Algunos pronunciaban su nombre. Joel! Joel! O se lo estaba imaginando? Haba imaginado tambin que Loyer rezaba oraciones? Los presagios grabados en las caras radiantes de los bebs, izados para que contemplaran a los corredores, tambin eran imaginarios? Al entrar en Whitehall, Frank McCloud ech una mirada confiada por encima del hombro, y el infierno se apoder de l. Fue sencillo, instantneo. Se tambale: una mano glida le aplast el cuello y le arrebat la vida. Joel aminor el paso al acercarse a su enemigo. Tena la cara prpura y los labios llenos de espuma. McCloud dijo, parndose para ver el rostro de su gran rival. McCloud levant la vista y lo mir a travs de un velo de humo que haba vuelto ocres sus ojos grises. Joel se agach para ayudarlo. No me toques refunfu McCloud. Las venas y filamentos de sus ojos estaban hinchados y sangraban. Calambre? pregunt Joel. Es un calambre? Corre, bastardo, corre le deca McCloud, mientras aquellas manos le arrancaban la vida de las entraas. De los poros de la cara le empez a rezumar sangre; lloraba lgrimas rojas. Corre y no mires atrs. Por el amor de Dios, no vuelvas la vista atrs. Qu ocurre? Corre, por tu vida! No se lo peda, se lo ordenaba. Corre. Ni por el oro ni por la gloria. Slo por la vida. Joel ech un vistazo arriba. Se acababa de dar cuenta de que tena una inmensa cabeza detrs echndole un aliento fro en el cuello. Levant los talones y corri. Bueno, las cosas no les van demasiado bien a los corredores, Jim. Despus de la cada tan sensacional de Loyer, acaba de tropezar Frank McCloud. Nunca haba visto algo semejante. Pero parece que ha intercambiado unas palabras con Joel Jones cuando ste pasaba a su lado. As que debe estar bien. McCloud ya estaba muerto cuando lo metieron en la ambulancia, y putrefacto a la maana siguiente. Joel corri. Cristo, cmo corri! El sol le golpeaba ferozmente la cara, emborronando la mancha de color que eran las masas excitadas, las caras, las banderas. Todo le pareca una cortina de ruidos desprovista de cualquier rasgo humano. Conoca la sensacin que se estaba apoderando de l, esa sensacin de tener el cuerpo dislocado que acompaa el exceso de oxgeno y el cansancio. Estaba corriendo metido en la burbuja que su propia conciencia creaba, pensando, sudando, sufriendo por s mismo, para s mismo, en nombre de s mismo. Y esa soledad no era tan terrible. La cabeza se le empez a llenar de canciones: retazos de himnos, dulces frases de canciones de amor, rimas obscenas. Su personalidad consciente se relaj, y el inconsciente, innominado y temerario, sali a la superficie. Delante de l, difuminado por la luz blanquecina, entrevea a Voight. se era el enemigo, el hombre que haba que batir. Voight, con su reluciente crucifijo mecindose

al sol. Lo poda conseguir siempre que no volviera, que no volviera... La vista atrs...

Burgess abri la portezuela del Mercedes y mont en l. Haban perdido un tiempo precioso. Ya debera estar en el Parlamento, en la lnea de meta, preparado para dar la bienvenida a los corredores. Tena que representar una pantomima en la que se pondra la mscara dulce y sonriente de la democracia. Y maana? Ya no sera tan dulce. Le sudaban las manos de emocin, y su traje a rayas ola a la piel de cabra que estaba obligado a llevar en el cuarto. Con todo, nadie se dara cuenta de ello; y aunque as fuera, qu ciudadano ingls iba a incurrir en la descortesa de mencionar que ola a cabras? Odiaba la Cmara de los Comunes, aquel agujero de bostezos que presenta confusamente su inutilidad, con su atmsfera siempre glida. Pero ya haba acabado todo aquello. Haba realizado sus oblaciones, haba mostrado su infinita adoracin del pozo; ahora llegaba el momento de recoger la recompensa. Segn avanzaba el coche, pens en los muchos sacrificios que le haba ofrecido a su ambicin. Al principio fueron cosas de poca monta: gatitos y pollos. Ms tarde descubrira lo ridculas que les parecan tales hazaas. Pero al principio obr con inocencia: no saba qu ofrecer ni cmo hacerlo. Con el pasar de los aos empezaron a formular sus exigencias de una manera clara y l, con el tiempo, aprendi las formalidades requeridas para poder vender su alma. Planeaba cuidadosamente y representaba a la perfeccin sus mortificaciones, aunque le haban dejado sin pezones y sin la posibilidad de tener hijos. Pero el sacrificio mereci la pena: cada da tena ms poder. Un sobresaliente triple en Oxford, una mujer que superaba los sueos de un priapista, un asiento en el Parlamento y pronto, muy pronto, todo el pas. Le empezaron a doler los muones de sus pulgares, como sola ocurrirle cuando estaba nervioso. Distradamente, se chup uno. Bueno, ya estamos asistiendo a los ltimos momentos de lo que ha sido una carrera verdaderamente infernal, eh, Jim? S, ha sido toda una revelacin, no? Voight parece el vencedor contra pronstico; ah est, desmarcndose de sus competidores sin demasiado esfuerzo. Por descontado que Jones tuvo el generoso gesto de comprobar si McCloud se encontraba bien, y eso lo retras. Eso le ha hecho perder la carrera a Jones, no es cierto? Creo que s. Creo que le ha hecho perder la carrera... Claro que se trata de una carrera benfica. Efectivamente. Y en una situacin semejante no se trata de ganar o perder... Sino de jugar limpio. Cierto. Cierto. Bueno, ya tenemos el Parlamento a la vista; estn doblando la esquina de Whitehall. Y el gento anima a su favorito, aunque creo sinceramente que se trata de una causa perdida... No te precipites. Te recuerdo que en Suecia se sac un as de la manga. Desde luego. Tienes razn. A lo mejor lo vuelve a conseguir.

Joel segua corriendo, y la distancia que lo separaba de Voight empezaba a reducirse. Se concentr en su espalda, le atraves la camisa con los ojos, estudiando su ritmo, buscando sus debilidades. Estaba aminorando su velocidad. El hombre no iba tan rpido como antes. Su zancada se haba desequilibrado; era un indicio inequvoco de cansancio. Poda alcanzarlo. Si demostraba su valor lo poda alcanzar. Y Kinderman? Haba olvidado a Kinderman. Sin pensar en lo que haca, Joel ech un vistazo por encima del hombro y mir atrs. Kinderman estaba muy atrasado; mantena el mismo paso regular. Era la zancada sempiterna del corredor de maratn. Pero detrs de Joel haba otra cosa: otro corredor, pisndole casi los talones; fantasmagrico, gigante. Apart los ojos y mir adelante, maldiciendo su estupidez. Cada paso le acercaba ms a Voight. Era evidente que se estaba quedando sin resuello. Joel saba que si se esforzaba podra adelantarlo. Tena que olvidar a su perseguidor, fuera quien fuera; olvidarse de todo menos de adelantar a Voight... Pero la visin que tena detrs no se le iba de la cabeza. No vuelvas la vista atrs: sas fueron las palabras de McCloud. Demasiado tarde; ya lo haba hecho. Puestas as las cosas, mejor saber quin era aquel fantasma. Volvi la vista. Al principio no vio nada; slo a Kinderman avanzando poco a poco. Y entonces el corredor fantasma reapareci, y l supo que haba acabado con Loyer y McCloud. No era un corredor, ni vivo ni muerto. Ni siquiera era humano. Era un cuerpo humeante que abra las tinieblas ante l; era el propio infierno el que lo azuzaba. No vuelvas la vista atrs. Tena la boca, si es que aquello era una boca, abierta. Su aliento era tan fro que hizo que a Joel se le atragantara su propio jadeo. Por eso haba murmurado Loyer sus oraciones mientras corra. De poco le haban servido; a fin de cuentas haba muerto. Joel apart la vista; ya no le interesaba ver el infierno tan de cerca. Trat de ignorar la sbita debilidad de sus rodillas. Voight tambin echaba vistazos por encima del hombro. El aspecto de su cara era sombro y desasosegado; y Joel, sin saber muy bien por qu, comprendi que formaba parte del infierno, que la sombra a su espalda era el amo de Voight. Voight. Voight. Voight. Voight Joel pronunciaba su nombre a cada zancada. Voight oy que lo nombraban. Bastardo negro! dijo en voz alta. La zancada de Joel se alarg un poco. Estaba a menos de dos metros del corredor venido del infierno. Mira... detrs... de ti dijo Voight. Ya lo veo. Ha... venido... a... buscarte. Era evidente que pretenda engaarlo. l era el amo de su propio cuerpo, no? Y no tema la oscuridad porque tambin l era negro. No era eso lo que le haca menos humano en su trato con muchsima gente? O ms, ms que humano: con ms sangre, ms sudor y ms carne. Ms brazo, ms pierna, ms cabeza. Ms fuerza, ms apetito. Qu poda hacer el infierno? Comrselo? Habra tenido mal sabor. Congelarlo? Tena la sangre demasiado caliente, era demasiado rpido, estaba demasiado vivo. Nadie lo atraparla: era un brbaro con modales de caballero. En realidad, ni una cosa ni otra. Voight estaba sufriendo: haba dolor en su aliento entrecortado, en los prolongados

titubeos de su zancada. Slo quedaban cincuenta metros entre las gradas y la lnea de meta, pero la ventaja de Voight se reduca constantemente; cada paso acercaba ms a los corredores. Entonces empezaron las ofertas. Esccha... me. Qu eres? Poder... Te dar poder... Basta con que... nos... dejes... ganar. Joel ya estaba casi a su lado. Demasiado tarde. Se le alegraron las piernas: la cabeza le daba vueltas de placer. Tena el infierno delante, el infierno al lado, pero qu ms daba? An poda correr. Adelant a Voight con las articulaciones distendidas: era una mquina perfecta. Bastardo. Bastardo. Bastardo... le deca el familiar con el rostro contrado por la angustia y el cansancio. No parpade su cara cuando Joel lo rebas? No pareci que sus rasgos perdan por un momento la apariencia de humanidad? Voight qued detrs: las masas rugieron y el mundo se volvi a inundar de colores. Tena la victoria delante. No saba qu causa estaba defendiendo, pero tena la victoria al alcance de la mano. Por fin vio a Cameron en las gradas, de pie al lado de un hombre al que no conoca, un hombre con un traje a rayas. Cameron sonrea y chillaba con un entusiasmo poco caracterstico de l, le haca seas. En todo caso, corri ms de prisa hacia la lnea de meta; Cameron le haba infundido renovadas fuerzas. Entonces pareci que le cambiaba la cara. Era la calima solar lo que haca que su pelo brillara? No; tambin le burbujeaba la carne de las mejillas, y tena manchas oscuras en el cuello y en la frente que cada vez se oscurecan ms. El pelo se le puso de punta y su crneo lanz destellos intermitentes de luz cegadora. Cameron estaba ardiendo. Cameron arda, pero an le sonrea y lo sealaba con la mano. Joel sinti una desesperacin sbita. El infierno detrs. El infierno delante. se no era Cameron. A Cameron no se le vea por ninguna parte, luego Cameron estaba muerto. Lo comprendi como si hubiera tenido una revelacin. Cameron haba muerto, y esa parodia negra que le sonrea y le daba la bienvenida eran sus postreros momentos, representados por ltima vez para solaz de sus admiradores. El paso de Joel se hizo vacilante, perdi el ritmo de zancada. Detrs oy el aliento de Voight, horriblemente denso, cercano, cada vez ms cercano. De repente, todo su cuerpo se encresp. Su estmago quera expulsar lo que llevaba dentro, su cabeza se negaba a pensar, las piernas empezaron a flaquearle; slo tena miedo. Corre se dijo. Corre. Corre. Corre. Pero tena el infierno delante. Cmo poda correr a lanzarse en brazos de tamaa infamia? Voight haba reducido el intervalo que los separaba y estaba a la altura de su hombro. Le dio un empelln al adelantarlo. A Joel le estaban robando la victoria con la misma facilidad con que se le quitan los caramelos a un beb. La meta estaba a doce pasos y Voight iba de nuevo en cabeza. Sin darse cuenta cabal de lo que haca, Joel agarr y golpe a Voight, cogindolo por la camiseta. Fue una trampa que advirtieron todos los espectadores. Pero qu diantre!

Tir fuerte de Voight y los dos tropezaron. La muchedumbre les abri paso cuando salieron haciendo eses de la pista y cayeron pesadamente al suelo, Voight encima de Joel. El brazo de ste, estirado para impedir que la cada fuera demasiado brusca, qued aplastado por el peso de los dos cuerpos. Cogido en mala posicin, se le rompi el hueso del antebrazo. Joel lo oy partirse antes de sentir el espasmo; el dolor le arranc un grito de los labios. En las gradas, Burgess chillaba como un loco. Toda una exhibicin. Las cmaras fotogrficas se disparaban, los locutores hacan comentarios. Levntate! Levntate! gritaba el hombre. Pero Joel haba agarrado a Voight con su brazo sano y no lo iba a soltar por nada del mundo. Los dos rodaron por la grava, y cada vuelta aplastaba el brazo de Joel y le provocaba accesos de nusea en las entraas. El familiar que haca el papel de Voight estaba exhausto. Nunca se haba sentido tan cansado: no estaba preparado para la carrera que su amo le haba obligado a correr. Tena poca resistencia; estaba casi a punto de perder el control. Joel poda oler su aliento: era el olor de una cabra. Mustrate le dijo. Los ojos de esa cosa haban perdido las pupilas: estaban completamente blancos. Joel amas un cogulo de flema en el fondo de su boca llena de saliva y se lo escupi al familiar. ste perdi los estribos. Su cara se disolvi. Lo que haba parecido carne adopt una nueva apariencia; era como una trampa devoradora, sin ojos, nariz, orejas ni pelo. En torno a ellos la multitud se ech atrs. La gente chillaba y se desmayaba. Joel no vio nada de eso, pero oy con satisfaccin los gritos. Esta transformacin no se realizaba slo para l: era de conocimiento pblico. Todos estaban contemplando la verdad, la asquerosa y despiadada verdad. Tena la boca inmensa, llena de dientes en fila como la mandbula de algn pez abisal. Era ridculamente grande. Joel sujetaba con su brazo sano la mandbula inferior de su enemigo, consiguiendo mantenerla a raya a duras penas, mientras peda socorro. Nadie dio un paso adelante. El gento se mantuvo a una prudente distancia, observando y chillando, pero sin intencin de entrometerse. Era una especie de deporte-espectculo: la lucha contra el demonio. Los presentes no se sentan involucrados. Joel sinti que se quedaba sin fuerzas, y su brazo dej de contener la mandbula. Desesperado, sinti cmo los dientes se le clavaban en la frente y en la barbilla, cmo atravesaban su carne y sus huesos y, por ltimo, sinti cmo le invada la blanca noche cuando aquella boca le arrancaba la cara de un mordisco. El familiar se levant del suelo donde yaca el cadver, con jirones de la cabeza de Joel colgndole de los dientes. Le haba despojado de sus rasgos como si fuera una mscara, dejando tan slo un revoltijo de sangre y msculo desgarrado. En lo que fue la boca de Joel, la raz de su lengua se agitaba espasmdicamente y echaba borbotones de sangre, incapaz de lamentarse. A Burgess no le preocupaba que el mundo lo conociera. La carrera lo era todo: haba que ganarla como fuera, costara lo que costara. A fin de cuentas, Joel tambin haba hecho trampas. Aqu! le chill al familiar. Date prisa! ste volvi la cara ensangrentada hacia l.

Ven aqu le orden Burgess. Los separaban unos cuantos metros: unas pocas zancadas en direccin a la meta y la carrera estaba ganada. Corre hacia m! gritaba Burgess. Corre! Corre! Corre! El familiar estaba cansado, pero reconoci la voz de su amo. Dio unos pasos largos en direccin a la meta, siguiendo a ciegas las llamadas de Burgess. Cuatro pasos. Tres... Y Kinderman lo super y cruz la lnea de meta. El miope Kinderman gan la carrera un paso por delante de Voight sin saber qu victoria haba alcanzado, sin ver siquiera los horrores que yacan a sus pies. No hubo aclamaciones ni felicitaciones cuando cruz la lnea de llegada. Alrededor de las gradas el aire pareci oscurecerse, y el ambiente se llen de un fro que no corresponda a aquella estacin. Agitando la cabeza como si pidiera perdn, Burgess cay de rodillas. Padre nuestro que ests en los cielos, santificado sea tu nombre... Era un truco demasiado viejo. Una reaccin demasiado ingenua. La multitud empez a retirarse. Algunos haban empezado a correr. Los nios, conociendo la naturaleza de la oscuridad por acabar de salir de ella, fueron los menos afectados. Tomaron a sus padres de la mano y los sacaron del lugar como si fueran corderos, dicindoles que no volvieran la vista atrs, y sus padres recordaron a medias el tero, el primer tnel, la primera salida dolorosa de un paradero hechizado, la primera tentacin terrible de volver la vista atrs y morir. Y, mientras lo iban recordando, desaparecan con sus hijos. Slo Kinderman pareca indiferente a todo. Se sent en las gradas y se limpi las gafas, sonriente por su triunfo e impertrrito ante el fro. Burgess, sabiendo que sus plegarias eran intiles, puso pies en polvorosa y desapareci dentro del palacio de Westminster. El familiar, desamparado, renunci a toda pretensin de apariencia humana y se convirti en s mismo. Etreo, inspido, escupi la carne repelente de Joel. La cara del corredor, mascada a medias, cay sobre la grava, al lado de su cuerpo. El familiar se adentr en el aire y volvi al Circulo que llamaba su casa.

El aire de los pasillos del poder estaba viciado: no haba en l vida ni esperanza de socorro. Burgess no estaba en forma, y su carrera se convirti pronto en paseo. Anduvo tranquilamente por los pasillos revestidos de penumbra; la mullida alfombra amortiguaba sus pasos. No saba exactamente qu hacer. Estaba claro que le echaran en cara no haber previsto todas las eventualidades, pero confiaba en que podra justificarse. Les dara todo lo que pidieran como castigo por su falta de previsin. Una oreja, un pie; slo tena carne y sangre que perder. Pero deba preparar cuidadosamente su defensa, porque ellos odiaban la lgica defectuosa. Si iba a su encuentro con excusas a medio tramar se jugaba ms que la vida. Detrs haca un fro espantoso; l saba cul era su causa. El infierno le haba seguido por esos pasillos silenciosos hasta llegar a las mismas entraas de la democracia. A pesar de ello sobrevivira, siempre que no se diera la vuelta: mientras tuviera los ojos fijos en el suelo, o en sus manos sin pulgares, no le haran dao. Negociar con los abismos era una de las primeras lecciones que se aprendan. El aire estaba lleno de escarcha. Burgess vea su aliento, le dola la cabeza de fro. Lo siento le dijo sinceramente a su perseguidor.

La voz que le contest era ms suave de lo que haba esperado. No fue culpa tuya. No le contradijo Burgess, tranquilizado por un tono tan conciliador. Fue un error y estoy contrito. Pas por alto a Kinderman. Eso fue una equivocacin. Todos las cometemos le disculp el infierno. Con todo, dentro de cien aos lo volveremos a intentar. La democracia todava es una religin reciente; an no ha perdido su brillo superficial. Le concederemos otro siglo y entonces acabaremos con ella. S. Pero t... Ya lo s. No tendrs poder, Gregory. No. No es el fin del mundo. Mrame. De momento no, si no le importa. Burgess reemprendi la marcha, dando un paso cauteloso detrs de otro. Conservemos la calma, seamos racionales. Mrame, por favor rog el infierno en un arrullo. Ms tarde, seor. Slo te pido que me mires. Se apreciara un poco de respeto por tu parte. Lo har. De verdad que lo har. Ms tarde. El camino se divida en dos. Burgess tom la desviacin a la izquierda, creyendo que el simbolismo podra resultar halagador. Era un callejn sin salida. Se qued mirando la pared. Tena el aire fro metido en la mdula y lo que quedaba de sus pulgares le estaba desgarrando. Se quit los guantes y se chup los muones detenidamente. Mrame. Date la vuelta y mrame le dijo con voz corts. Qu iba a hacer ahora? Presumiblemente, darse la vuelta, salir del pasillo y encontrar un camino mejor. Slo tendra que andar en crculos y ms crculos hasta que hubiera defendido lo bastante su causa para que su perseguidor lo dejara en paz. Mientras estaba de pie considerando qu alternativa escoger sinti una ligera presin en el cuello. Mrame repiti la voz. Y le apretaron la garganta. Hubo un extrao ruido de trituracin en su cabeza, el ruido de un hueso frotndose contra otro. Pareca que le estuvieran introduciendo un cuchillo en la base del crneo. Mrame dijo por ltima vez el infierno, y la cabeza de Burgess se dio la vuelta. Pero su cuerpo no. ste se qued tal como estaba, de pie ante la pared lisa del callejn sin salida. Su cabeza se dio la vuelta como una manivela sobre su eje, contraviniendo las leyes de la razn y de la anatoma. Burgess se asfixi cuando su cuello gir sobre s mismo como una cuerda de carne, sus vrtebras se redujeron a polvo, sus cartlagos a un montn de fibras desvencijadas. Le sangraron los ojos, le estallaron los odos, y muri mirando aquella cara apagada y nonata. Te dije que me miraras dijo el infierno, y sigui por su camino lleno de amarguras, dejndolo all de pie, para que los demcratas encontraran una curiosa paradoja cuando llegaran, en plena chchara, al palacio de Westminster.