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Cirene, c. 284 a.C. - Alejandra, c. 192 a.C.

) Astrnomo, gegrafo, matemtico y filsofo griego, una de las figuras ms eminentes del gran siglo de la ciencia griega: el de Euclides, Arqumedes y Apolonio. Once aos menor que Arqumedes, mantuvo con ste relaciones de amistad y correspondencia cientfica. Cultiv no slo las ciencias, sino tambin la poesa, la filologa y la filosofa, por lo que fue llamado por sus coetneos "pentatleta", o sea campen de muchas especialidades.

Eratstenes, nacido en Cirene en el ao 284 antes de Jesucristo, y muerto en Alejandra a los 92 aos, fue el primer cientfico de la historia de la Humanidad en medir con bastante precisin, la circunferencia de nuestro planeta. Eratstenes midi la circunferencia terrestre por primera vez con una gran exactitud, en una poca en la que muy poca gente pensaba que el mundo no era plano como una mesa.

Pues, pens, sencillamente, que dos estacas clavadas verticalmente en el suelo, a una distancia de varios kilmetros, sobre un mismo meridiano, daran sombras distintas a una misma hora en virtud de la curvatura de la superficie del planeta.

Pues, pens, sencillamente, que dos estacas clavadas verticalmente en el suelo, a una distancia de varios kilmetros, sobre un mismo meridiano, daran sombras distintas a una misma hora en virtud de la curvatura de la superficie del planeta. Los ngulos que forman los rayos de sol con la direccin de la estaca son:

Siendo s y s la sombra de cada estaca sobre la lnea meridiana en cada lugar. La longitud de la estaca es d en ambos casos.

Si observamos ahora la figura 2 y nos fijamos en el tringulo que se forma, con ngulos a, a1 y 180-a2, donde a es el ngulo del arco de meridiano comprendido entre las posiciones que ocupan ambas estacas, y a1 y a2 son los ngulos que forman los rayos solares con la direccin de las estacas, vemos que, al sumar 180 los tres ngulos del tringulo es: a1 + 180 - a2 + a = 180, es decir: a1 a2 + a = 0, o sea: a = a2 a1

Conocido el ngulo a, y la longitud L del arco de meridiano entre ambos puntos de colocacin de las estacas, ser posible, mediante una sencilla regla de tres, encontrar la longitud total, X, de la circunferencia del planeta: y, de aqu, el radio medio de la Tierra:

Si una de las dos estacas, en un determinado momento diera sobre la lnea meridiana sombra nula, es decir, si en una de las estacas fuera cero el ngulo que forma la direccin de los rayos solares con la estaca, o, dicho de otra manera, si en uno de los dos lugares los rayos solares inciden perpendicularmente, entonces, se tendra que: a1 = 0, por lo cual a = a2 0 = a2, es decir, el ngulo, a, que corresponde al arco de meridiano terrestre comprendido entre ambas posiciones de las estacas, es, precisamente el ngulo, a2, que formaran los rayos solares con la segunda estaca sobre la lnea meridiana.

Este ltimo hecho fue lo que utiliz Eratstenes para hacer su medicin. Eratstenes, que estaba en Alejandra, record que en un cierto da del ao, en el solsticio de verano, los rayos solares caan verticalmente en la ciudad de Siena, situada en el mismo meridiano que Alejandra, pues recordaba que el sol se reflejaba en lo mas profundo de los pozos, a la hora del medioda. Entonces, pens que si media ese da en la ciudad de Alejandra, a la misma hora, el ngulo, a2, que los rayos solares formaban con la vertical, midiendo la sombra que sobre la lnea meridiana formaba la estaca, conocera el ngulo del arco de meridiano entre Alejandra y Siena.

Eratstenes midi la sombra sobre la lnea meridiana producida por una estaca vertical en Alejandra, y conociendo la longitud de la estaca hall ese ngulo a la hora antedicha: result que el ngulo era de 7 grados (a2 = 7). Ya sabia el ngulo del arco de meridiano entre Alejandra y Siena. Ahora faltaba conocer la distancia, a lo largo del meridiano, entre ambas ciudades, es decir, la longitud del arco L. Para ello Eratstenes pag a un hombre que hizo, a pi, tal medicin. Eran, usando la medida usual en la poca y en la zona, unos 4900 estadios, que equivaldra hoy ( a unos 6125 estadios por kilmetro) a unos 800 Km.

Los mtodos actuales implican observaciones con ptica adaptativa en los mayores telescopios de suelo, como el VLT en Chile y los espaciales o mediciones de radar. Sin embargo, la observacin directa, incluso con ptica adaptativa, est generalmente limitada a los cien mayores asteroides del cinturn principal, mientras las mediciones por radar estn principalmente limitadas a objetos cercanos a la Tierra que experimentan encuentros cercanos con nuestro planeta.

Con estos datos ya es inmediato el clculo: Longitud de la circunferencia terrestre: Radio medio del planeta:

Fuentes Cibergrficas: http://personales.ya.com/casanchi/rec/eratos.htm http://www.biografiasyvidas.com/biografia/e/eratostenes. htm