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Jaime Alberto Mamani Salcedo

El agua subterrnea representa una fraccin importante de la masa de agua presente en cada momento en los continentes, con un volumen mucho ms importante que la masa de agua retenida en lagos o circulante, y aunque menor al de los mayores glaciares, las masas ms extensas pueden alcanzar millones de km (como el acufero guaran). El agua del subsuelo es un recurso importante, pero de difcil gestin, por su sensibilidad a la contaminacin y a la sobreexplotacin.

SonAcufero cautivo cuando el agua aquellas formaciones confinado subterrnea se encuentra encerrada entre dos capas impermeables y sometido a una presin distinta a la atmosfrica (superior). Slo recibe el agua de lluvia por una zona en la que existen materiales permeables, recarga alctona donde el rea de recarga se encuentra alejada del punto de medicin, y puede ser directa o indirecta dependiendo de si es agua de lluvia que entra en contacto directo con un afloramiento del agua subterrnea, o las precipitaciones deben atravesar las diferentes capas de suelo antes de ser integrada al agua subterrnea. A las zonas de recarga se les puede llamar zonas de alimentacin

Debido a las capas impermeables que encierran al acufero, nunca se evidenciarn recargas autctonas (situacin en la que el agua proviene de un rea de recarga situada sobre el acufero), caso tpico de los acuferos semiconfinados y los no confinados o libres (freticos). Es una creencia comn que el agua subterrnea llena cavidades y circula por galeras. Sin embargo, no siempre es as, pues puede encontrarse ocupando los intersticios (poros y grietas) del suelo, del sustrato rocoso o del sedimento sin consolidar,

los cuales la contienen como una esponja. La nica excepcin significativa, la ofrecen las rocas solubles como las calizas y los yesos, susceptibles de sufrir el proceso llamado karstificacin, en el que el agua excava simas, cavernas y otras vas de circulacin, modelo que ms se ajusta a la creencia popular.

Un acufero es un terreno rocoso permeable dispuesto bajo la superficie, en donde se acumula y por donde circula el agua subterrnea. En un acufero "libre" se distinguen: Una zona de saturacin, que es la situada encima de la capa impermeable, donde el agua rellena completamente los poros de las rocas. El lmite superior de esta zona, que lo separa de la zona vadosa o de aireacin, es el nivel fretico y vara segn las circunstancias: descendiendo en pocas secas, cuando el acufero no se recarga o lo hace a un ritmo ms lento que su descarga; y ascendiendo, en pocas hmedas.

Estructura

Una zona de aireacin o vadosa, es el espacio comprendido entre el nivel fretico y la superficie, donde no todos los poros estn llenos de agua. Cuando la roca permeable donde se acumula el agua se localiza entre dos capas impermeables, que puede tener forma de U o no, vimos que era un acufero cautivo o confinado. En este caso, el agua se encuentra sometida a una presin mayor que la atmosfrica, y si se perfora la capa superior, fluye como un surtidor, tipo pozo artesiano.

Perforando el terreno hasta la zona de saturacin es como se obtiene un pozo ordinario, mientras que, como vimos, la formacin de un manantial surgente o pozo artesiano se produce en un acufero cautivo, cuando el nivel piezomtrico "virtual" aflora en la superficie y las aguas surgen al exterior.

Tipos de acuferos
1) Desde el punto de vista de su estructura,

ya se ha visto que se pueden distinguir los acuferos libres y los acuferos confinados. En la figura de al lado se ilustran los dos tipos de acuferos: ro o lago (a), en este caso es la fuente de recarga de ambos acuferos. suelo poroso no saturado (b).

Tipos de acuferos.

suelo poroso saturado (c), en el cual

existe una camada de terreno impermeable (d), formado, por ejemplo por arcilla, este estrato impermeable confina el acufero a cotas inferiores. suelo impermeable (d). acufero no confinado (e). manantial (f); pozo que capta agua del acufero no confinado (g). pozo que alcanza el acufero confinado, frecuentemente el agua brota como en un surtidor o fuente, llamado pozo artesiano (h).

2) Desde el punto de vista textural, se

dividen tambin en dos grandes grupos: los porosos y fisurales. En los acuferos porosos el agua subterrnea se encuentra como embebida en una esponja, dentro de unos poros intercomunicados entre s, cuya textura motiva que existe "permeabilidad" (transmisin interna de agua), frente a un simple almacenamiento. Aunque las arcillas presentan una mxima porosidad y almacenamiento, pero una nula transmisin o permeabilidad (permeabilidad <> porosidad). Como ejemplo de acuferos porosos, tenemos las formaciones de arenas y gravas aluviales

En los acuferos fisurales, el agua se encuentra ubicada sobre fisuras o diaclasas, tambin intercomunicadas entre s; pero a diferencia de los acuferos porosos, su distribucin hace que los flujos internos de agua se comporten de una manera heterognea, por direcciones preferenciales. Como representantes principales del tipo fisural podemos citar a los acuferos krsticos.

3) Por ltimo, desde un punto de vista

hidrodinmico, de la movilidad del agua, podemos denominar, en sentido estricto: Acuferos: Buenos almacenes y transmisores de agua subterrnea (cantidad y velocidad) (p.ej.- arenas porosas y calizas fisurales) Acuitardos: Buenos almacenes pero malos transmisores de agua subterrnea (cantidad pero lentos) (p.ej.- limos) Acucludos: Pueden ser buenos almacenes, pero nulos transmisores (p.ej.las arcillas) Acufugos: Son nulos tanto como almacenes como transmisores. (p.ej.granitos o cuarcitas no fisuradas).

Recarga
El agua del suelo se renueva en general por procesos activos de recarga desde la superficie. La renovacin se produce lentamente cuando la comparamos con la de los depsitos superficiales, como los lagos, y los cursos de agua. El tiempo de residencia (el periodo necesario para renovar por completo un depsito a su tasa de renovacin normal) es muy largo.

En algunos casos la renovacin est interrumpida por la impermeabilidad de las formaciones geolgicas superiores (acuitardos), o por circunstancias climticas sobrevenidas de aridez. En ciertos casos se habla de acuferos fsiles, estos son bolsones de agua subterrnea, formados en pocas geolgicas pasadas, y que, a causa de variaciones climticas ya no tienen actualmente recarga.

El agua de las precipitaciones (lluvia, nieve ,...) puede tener distintos destinos una vez alcanza el suelo. Se reparte en tres fracciones. Se llama escorrenta a la parte que se desliza por la superficie del terreno, primero como arroyada difusa y luego como agua encauzada, formando arroyos y ros. Otra parte del agua se evapora desde las capas superficiales del suelo o pasa a la atmsfera con la transpiracin de los organismos, especialmente las plantas; nos referimos a esta parte como evapotranspiracin. Por ltimo, otra parte se infiltra en el terreno y pasa a ser agua subterrnea.

La proporcin de infiltracin respecto al total de las precipitaciones depende de varios factores: La litologa (la naturaleza del material geolgico que aflora e la superficie) influye a travs de su permeabilidad, la cual depende de la porosidad, del diaclasamiento (agrietamiento) y de la mineraloga del sustrato. Por ejemplo, los minerales arcillosos se hidratan fcilmente, hinchndose siempre en algn grado, lo que da lugar a una reduccin de la porosidad que termina por hacer al sustrato impermeable.

Otro factor desfavorable para la infiltracin

es una pendiente marcada. La presencia de vegetacin densa influye de forma compleja, porque reduce el agua que llega al suelo (interceptacin), pero extiende en el tiempo el efecto de las precipitaciones, desprendiendo poco a poco el agua que moja el follaje, reduciendo as la fraccin de escorrenta y aumentando la de infiltracin. Otro efecto favorable de la vegetacin tiene que ver con las races, especialmente las races densas y superficiales de muchas plantas herbceas, y con la formacin de suelo, generalmente ms permeable que la mayora de las rocas frescas.

La velocidad a la que el agua se mueve depende del volumen de los intersticios (porosidad) y del grado de intercomunicacin entre ellos. los dos principales parmetros de que depende la permeabilidad. Los acuferos suelen ser materiales sedimentarios de grano relativamente grueso (gravas, arenas, limos, ). Si los poros son suficientemente amplios, una parte del agua circula libremente a travs de ellos impulsada por la gravedad, pero otra queda fijada por las fuerzas de la capilaridad y otras motivadas por interacciones entre ella y las molculas minerales.

En algunas situaciones especiales se ha logrado la recarga artificial de los acuferos, pero este no es un procedimiento generalizado, y no siempre es posible. Antes de poder plantearse la conveniencia de proponer la recarga artificial de un acufero es necesario tener un conocimiento muy profundo y detallado de la hidrogeologa de la regin donde se encuentra el acufero en cuestin por un lado y por otro disponer del volumen de agua necesario para tal operacin.

Trnsito
Uno de ellos es el flujo hipodrmico o "interflujo" es aquel que circula de modo somero y rpido por ciertas formaciones permeables de escasa profundidad, por lo general, ligada a alveos fluviales (acuferos sublveos); que proceden de una rpida infiltracin, una alta velocidad de transmisin (conductividad hidrulica), y un retorno hacia el cauce superficial. Por lo que estos flujos ms intervienen en el balance neto de las aguas superficiales (o de escorrenta superficial) que en las aguas subterrneas donde slo interviene como balance transitorio. De este modo, estos flujos suelen ir ligados al propio flujo en el ro, dndose a veces al ro el nombre de cauce intermitente, ya que lo que se observa en el ro es que este tiene tramos con agua y tramos secos.

Como medio transitorio, tambin puede citarse el flujo ligado a hbitats hmedos, tipo criptohumedal, donde el agua, por debajo del circuito hipodrmico, ya circula propiamente por la zona saturada de un acufero, y pertenece, por tanto, al balance neto de las aguas subterrneas, en diferencia al interflujo, de balance de escorrenta superficial. Este trnsito favorece el mantenimiento de las plantas denominadas "freatfilas", que son capaces de succionar las capas saturadas ms someras de los acuferos, como agua extra a la captada del suelo del exterior.

Descarga
El agua subterrnea mana (brota) de forma natural en distintas clases de surgencias en las laderas (manantiales) y a veces en fondos del relieve, siempre all donde el nivel fretico intercepta la superficie. Cuando no hay surgencias naturales, al agua subterrnea se puede acceder a travs de pozos, perforaciones que llegan hasta el acufero y se llenan parcialmente con el agua subterrnea, siempre por debajo del nivel fretico, en el que provoca adems una depresin local.

El agua se puede extraer por medio de bombas. El agua tambin se desplaza a travs del suelo, normalmente siguiendo una direccin paralela a la del drenaje superficial, y esto resulta en una descarga subterrnea al mar que no es observada en la superficie, pero que puede tener importancia en el mantenimiento de los ecosistemas marinos.

Sobreexplotacin
Los pozos se pueden secar si el nivel fretico cae por debajo de su profundidad inicial, lo que ocurre ocasionalmente en aos de sequa, y por las mismas razones pueden secar los manantiales. El rgimen de recarga puede alterarse por otras causas, como la repoblacin forestal, que favorece la infiltracin frente a la escorrenta, pero an ms favorece la evapotranspiracin, o por la extensin de pavimentos impermeables, como ocurre en zonas urbanas e industriales.

El descenso del nivel fretico medio se produce siempre que hay una extraccin continuada de agua en el acufero. Sin embargo este descenso no significa que el acufero est sobreexplotado. Normalmente lo que sucede es que el nivel fretico busca una nueva cota de equilibrio en que se estabiliza. La sobreexplotacin se produce cuando las extracciones totales de agua superan a la recarga.

En algunas partes del mundo la ampliacin de los regados y de otras actividades que consumen agua se ha hecho a costa de acuferos cuya recarga es lenta o casi nula. Esto ha tenido algunas consecuencias negativas como el secado de manantiales y zonas hmedas o la intrusin salina en acuferos costeros. En algunos casos la sobreexplotacin ha favorecido la intrusin de agua salina por la proximidad de la costa, provocando la salinizacin del agua e indirectamente la de los suelos agrcolas.

Contaminacin del agua subterrnea


El agua subterrnea tiende a ser dulce y potable, pues la circulacin subterrnea tiende a depurar el agua de partculas y microorganismos contaminantes. Sin embargo, en ocasiones stos llegan al acufero por la actividad humana, como la construccin de fosas spticas o la agricultura. Por otro lado la contaminacin puede deberse a factores naturales si las capas freticas son demasiado ricas en sales disueltas o por la erosin natural de ciertas formaciones rocosas.

La contaminacin del agua subterrnea puede permanecer por largos perodos. Esto se debe a la baja tasa de renovacin y largo tiempo de residencia, ya que al agua subterrnea no pueden aplicarse procesos artificiales de depuracin como los que se pueden aplicar a los depsitos superficiales, por su difcil acceso.

Entre las causas antropognicas (debidas a los seres humanos)debido a la de la contaminacin estn la infiltracin de nitratos y otros abonos qumicos muy solubles usados en la agricultura. Estos suelen ser una causa grave de contaminacin de los suministros en llanuras de elevada productividad agrcola y densa poblacin. Otras fuentes de contaminantes son las descargas de fbricas, los productos agrcolas y los qumicos utilizados por las personas en sus hogares y patios. Los contaminantes tambin pueden provenir de tanques de almacenamiento de agua, pozos spticos, lugares con desperdicios peligrosos y vertederos. Actualmente, los contaminantes del agua subterrnea que ms preocupan (?) son los compuestos orgnicos industriales, como disolventes, pesticidas, pinturas, barnices, o los combustibles como la gasolina.

En cuanto a los abonos qumicos minerales, los nitratos son los que generan mayor preocupacin. Estos se originan de diferentes fuentes: la aplicacin de fertilizantes, los pozos spticos que no estn funcionando bien, las lagunas de retencin de desperdicios slidos no impermeabilizadas por debajo y la infiltracin de aguas residuales o tratadas. El envenenamiento con nitrato es peligroso en los nios. En altos niveles pueden limitar la capacidad de la sangre para transportar oxgeno, causando asfixia en bebs. En el tubo digestivo el nitrato se reduce produciendo nitritos, que son cancergenos.

El agua subterrnea en reas costeras puede contaminarse por intrusiones de agua de mar cuando la tasa de extraccin es muy alta. Esto provoca que el agua del mar penetre en los acuferos de agua dulce. Este problema puede ser tratado con cambios en la ubicacin de los pozos o excavando otros que mantengan el agua salada lejos del acufero de agua dulce. En todo caso, mientras la extraccin supere a la recarga por agua dulce, la contaminacin con agua salada sigue siendo una posibilidad.

Un ejemplo de la contaminacin de aguas subterrneas, es el que se presenta en el bajo valle del Ganges. All se da un caso grave de contaminacin por arsnico que est causando la intoxicacin crnica a decenas de millones de personas, irremediable hasta ahora. La causa de esta contaminacin, es la combinacin de un factor antropognico, la contaminacin orgnica ligada a la intensificacin del regado y de un factor natural. Una cepa bacteriana del suelo libera el arsnico que antes permaneca retenido en la roca debido a las nuevas condiciones.

Fauna
La fauna de las aguas subterrneas, o stygofauna, se compone fundamentalmente de crustceos como por ejemplo el [niphargus], aunque tambin se compone de gusanos, insectos y otros grupos de invertebrados. Aunque no es usual, la fauna de las aguas subterrneas comprende tambin animales vertebrados, en Australia se han encontrado dos especies de peces ciegos. La mayora de estas especies pasan toda su vida en aguas subterrneas, no encontrndose en ningn otro sitio.